TRANG HIỆP KHÁCH

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước

Chương con truyện Trang hiệp khách - Chương 16 - Chương 20

Chương 16: Trang hiệp khách - Hồi 16

Đức Xuyên Thắng cùng Thượng Địa Hùng Đại chạy vội vào bên trong sảnh đường báo tin khẩn cấp cho Sơn Điền Anh Minh cùng tất cả mọi người. Sơn Điền Anh Minh hết sức lo lắng nhưng cố điềm tĩnh, nói :

- Đến nước này thì chúng ta chỉ còn cách là một mất một còn với chúng thôi!

Quay qua Thượng Địa Hùng Đại, Sơn Điền Anh Minh hỏi :

- Quân số của chúng nhắm phỏng chừng bao nhiêu?

Thượng Địa Hùng Đại đáp :

- Bao nhiêu thật khó mà biết được, nhưng điều tôi chắc chắn là chúng đông hơn phe ta rất nhiều.

Quay qua Tây Thôn Hòa Hy cùng Cốc Khẩu Quanh Hy, Sơn Điền Anh Minh hỏi :

- Nhị vị huynh đệ có ý kiến gì không?

Tây Thôn Hòa Hy bàn :

- Thưa Trang chủ, quân ta ít, vì vậy theo tôi nghĩ, chúng ta chỉ nên tử thủ chứ không thể đối đầu thẳng với chúng được đâu. Với lại, đang đêm tối mà chúng đột xuất tấn công thì hẳn có chuẩn bị chu đáo kỹ càng lắm rồi. Chúng ta nên cẩn thận, nhất là phải đề phòng hỏa công.

Cốc Khẩu Quang Hy gật đầu, tánh thành :

- Tây Thôn Hòa Hy nói rất đúng, chúng ngang nhiên tấn công vào đêm tối thì có lẽ thế nào cũng dùng đến hỏa công rồi. Xin Trang chủ hãy chuẩn bị sẵn sàng một toán binh cứu hỏa.

Sơn Điền Anh Minh nghe lời, điểm quân, ra lệnh cố thủ, bố trí xạ thủ cung nỏ cả bốn mặt, đồng thời cắt đặt một số người chuẩn bị những thùng nước lớn để sẵn sàng cứu hỏa [1] khi cần. Còn vợ con, Thuận Tử và Hải Đẩu thì Sơn Điền Anh Minh dặn ở trong phòng nơi Sơn Bản Nhất Lang cùng Đảo Tân Thanh Tử và Phúc Điền Chiếu Phu đang nằm tĩnh dưỡng, dặn không được ra ngoài cho dù là bất cứ lý do gì hay bất cứ chuyện gì có xảy ra ở bên ngoài.

Mọi người đang hì hục chuẩn bị thì đột nhiên trời như từ từ sáng rực hẳn ra. Từng đóm lửa vàng đỏ từ xa làm như đang di chuyển, tiến dần tới như một đàn đom đóm khổng lồ. Rồi muôn ngàn tiếng quân sĩ reo hò vang lên như chủ ý áp đảo tinh thần mọi người.

- Xung phong!

Mọi người ai nấy đều trông thấy rõ rệt hàng ngàn ánh lửa đang di chuyển thật lẹ, tiến dần về phía Sơn Điền gia trang. Tiếng vó ngựa dồn dập trộn lẫn tiếng chân người làm náo nhiệt, chấn động cả một phương trời.

Sơn Điền Anh Minh ra lệnh :

- Tất cả anh em mau lui về thủ vị trí của mình, chuẩn bị nghênh địch.

Kế đó, Sơn Điền Anh Minh cùng với Đức Xuyên Thắng, Tây Thôn Hòa Hy và Cốc Khẩu Quang Hy đứng ra điều động quân sĩ sửa soạn tác chiến. Tiếng la ó càng lúc nghe càng ồn ào, rồi hàng loạt tên lửa bay tới tấp vào Sơn Điền gia trang. Đã được chuẩn bị sẵn, đội binh cứu hỏa của Sơn Điền gia trang lập tức bắt tay ngay vào việc, đem từng thùng nước lớn tới đổ vào những nơi vừa bị bén lửa, cố dập tắt, tránh không để cho lửa khỏi loang ra thiêu hủy gia trang.

Tên lửa bắn mỗi lúc mỗi nhiều! Mặc dù đội cứu hỏa đã gắng công hết mình, vẫn không làm sao ngăn nổi sự tàn phá của tên lửa. Những vết cháy bắt đầu từ từ bén tới nhiều chỗ. Nhiều người trong vị trí tác chiến đã phải rời bỏ vị trí của mình để giúp đội cứu hỏa đã quá mỏi mệt, gần như đang bắt đầu kiệt sức vì cố gắng dập tắt từng ngọn lửa.

Khi ấy, từng đám người lúc nhúc, đông như kiến cỏ đã trèo qua cổng tường của Sơn Điền gia trang, tràn xuống như một đàn ong vỡ tổ. Những xạ thủ Sơn Điền gia trang phục sẵn liền buông tên nả vào những đám người đang tiến ồ ạt vào trong sơn trang. Nhưng lạ thay, rõ ràng tên bắn trúng đám người này, nhưng sau đó tên lại bật ra, rớt ngay xuống đất chứ không làm tổn hại được họ chút nào cả.

Sơn Điền Anh Minh kinh hãi la lên :

- Anh em cẩn thận, đây là đám thiết kỵ. Chúng mặc giáp sắt nên tên nỏ không làm gì được chúng đâu!

Phe Sơn Điền Anh Minh, từng người một cùng nhau xông lên giáp chiến. Đúng như lời Sơn Điền Anh Minh nói, bọn người toàn thân che giáp sắt nên đao kiếm không tài nào đả thương họ được. Đám thiết kỵ sau đó liền phản công dữ dội. Phe Sơn Điền Anh Minh chống trả càng lúc càng yếu ớt vì vũ khí của họ trở thành vô hiệu đối với giáp sắt của đám thiết kỵ này. Chẳng bao lâu, quân sĩ Sơn Điền gia trang đã vơi đi quá nửa, trong khi đám thiết kỵ càng đánh càng hăng, càng tỏ ra lợi hại.

Chính bản thân Sơn Điền Anh Minh phải rút kiếm đỡ gạt, tự cứu lấy mình nhiều phen. Đức Xuyên Thắng, Tây Thôn Hòa Hy cùng Cốc Khẩu Quang Hy phải xông xáo khắp nơi, mong đẩy lui được đám thiết kỵ để cứu vãn lại tình thế phần nào. Nhưng tình hình không được khả quan gì cho lắm!

Vừa lúc đó, một bóng người phi thân đến, chỉ cách Sơn Điền Anh Minh độ mươi bước, lớn tiếng :

- Sơn Điền trang chủ đến nước này còn chưa chịu hàng, còn đợi đến bao giờ?

Nhận ra Kiều Bản Dũng, Sơn Điền Anh Minh giận dữ, quát lớn :

- Quân thổ phỉ, dám tới đánh phá sơn trang của ta rồi còn đòi ta hàng nữa hả? Sĩ khả sát, bất khả nhục, ngươi đừng nằm mơ!- Tại hạ đang tạo một con đường sống cho Trang chủ cùng mọi người tại Sơn Điền gia trang đây.

- Chúng ta đâu cần tới lòng thương hại của ngươi. Cứ việc ra tay đi!

Kiều Bản Dũng cười gằn :

- Nếu Trang chủ cứ ngoan cố thì chỉ còn một con đường chết mà thôi. Tại hạ không khách sáo đâu.

Dứt lời, Kiều Bản Dũng rút thanh trường kiếm đang đeo nghe đánh ‘soẹt’ một tiếng. Sơn Điền Anh Minh thấy vậy liền thủ thế, chuẩn bị ra tay. Đức Xuyên Thắng bỗng từ đâu xông tới, bước tới phía trước che cho Sơn Điền Anh Minh, miện la lớng :

- Trang chủ đừng mạo hiểm mà so gươm với hắn, nguy hiểm lắm! Mau chạy đi, để Đức Xuyên Thắng tôi chặn đường hắn cho.

Tây Thôn Hòa Hy và Cốc Khẩu Quang Hy lúc đó cũng nhảy đến, cầm gươm che chở cho Sơn Điền Anh Minh. Khi ấy, Phe Điền Trung Tấn đã gần như làm chủ được tình hình, đẩy lui, dồn quân Sơn Điền gia trang vào một góc. Phe Sơn Điền Gian Trang giờ như cá nằm trên thớt, chỉ còn đánh cầm chừng chứ không còn sức để công nữa.

Một tiếng nói lạnh lùng sau đó từ phe Điền Trung Tấn thốt lên :

- Các ngươi sao chưa chịu mau mau bỏ khí giới xuống mà đầu hàng. Chẳng lẽ muốn nếm chất độc của Cát Điền Thiên Hương Tử chăng?

Nghe xong năm chữ ‘Cát Điền Thiên Hương Tử’, ai nấy đều kinh hãi chẳng cùng, bởi vì mới đây, Phi Đại, đệ tử của y đã khiến cho Sơn Bản Nhất Lang cùng Đảo Tân Thanh Tử và Phúc Điền Chiếu Phu phải dở sống dở chết, đang điều dưỡng, chưa biết số mạng ra sao.

Dù vậy, tất cả mọi người phe Sơn Điền gia trang đồng thanh la lên :

- Chúng ta thà chết vì Trang chủ, hoặc chết với Trang chủ chứ lẽ nào lại đầu hàng quân vô sỉ tàn bạo như các ngươi.

Đức Xuyên Thắng hét lên một tiếng, bắt đầu ra tay tấn công Kiều Bản Dũng không ngừng. Kiều Bản Dũng chống đỡ nhẹ nhàng ung dung như chẳng chút phí sức. Qua mười hiệp, Kiều Bản Dũng bỗng từ thế thủ chuyển qua thế công, chém liền hai nhát thật mạnh khiến Đức Xuyên Thắng buộc lòng phải thoái bộ, lui về thế thủ. Thừa thắng xông lên, Kiều Bản Dũng tung một lúc cả chục chiêu vô cùng hiểm độc, chém trên, đâm dưới, quét ngang... Đức Xuyên Thắng chỉ còn đủ sức đỡ chứ không còn bụng dạ nào nghĩ đến công nữa.

Rồi chỉ nghe Kiều Bản Dũng la lên một tiếng, tung ra một kiếm cực kỳ nhanh nhẹn dũng mãnh, thanh gươm trên tay Đức Xuyên Thắng buông rời khỏi tay rớt xuống đất. Và sau đó cả thân hình Đức Xuyên Thắng ngã lăn trên mặt đất nằm im bất động.

- Đức Xuyên huynh đệ!

Sơn Điền Anh Minh bước tới xem xét thì thấy Đức Xuyên Thắng đã tắt thở. Bên xác của người võ sĩ đạo tùy tùng, hai hàng lệ Trang chủ Sơn Điền Anh Minh bất giác trào ra. Trong những năm qua, Đức Xuyên Thắng luôn tỏ ra là người thẳng thắn, hết lòng phục vụ Trang chủ cũng như gia trang với lòng trung thành tuyệt đối tuy rằng tính tình luôn nóng nảy, nhiều lúc cộc cằn thô lỗ.
Sơn Điền Anh Minh khẽ lẩm bẩm :

- “Tam kiệt của Sơn Điền gia trang chỉ trong khoảnh khắc đã chết hết, không còn ai!”

Nhớ đến ngày ba người Đức Xuyên Thắng, Mộc Thôn Thanh và Lâm Cát Lang rủ nhau tới Sơn Điền gia trang theo mình, sau đó đã từng vào sinh ra tử với mình, lập rất nhiều công trạng, Sơn Điền Anh Minh bất giác thở dài não nuột, phần đau lòng, phần chán nản.

Cùng lúc đó, Cát Điền Thiên Hương Tử vung tay một cái, mấy người của Sơn Điền gia trang la lên thất thanh, ngã xuống, chết ngay tại chỗ. Tây Thông Hòa Hy và Cốc Khẩu Quang Hy căm hận, nhìn Kiều Bản Dũng và Cát Điền Thiên Hương Tử, giọng rít lên giữa hai hàm răng :

- Quân tàn bạo! Chúng ta quyết liều mạng cùng các ngươi.

Cát Điền Thiên Hương Tử giọng như thách thức :

- Nếu vậy thì các ngươi cứ mau ra tay thôi.

Sơn Điền Anh Minh bỗng đưa tay cản hai người lại, la lớn :

- Nhị vị huynh đệ, xin đừng!

Số là Sơn Điền Anh Minh nhìn thấy Tây Thôn Hòa Hy thương tích đầy mình mà còn định liều mạng vì mình thì thật không nỡ, lại thêm Cát Điền Thiên Hương Tử lăm le định tung thêm độc nữa vào đám tùy tùng của mình thì lòng càng đau như cắt. Nhìn thấy cái bại nắm chắc trong tay, Sơn Điền Anh Minh biết là không thể kham nổi, nhận thấy nếu còn tiếp tục đánh nữa thì chỉ hy sinh thêm người của sơn trang một cách vô ích thôi chứ chẳng đem lại kết quả gì. Lòng trắc ẩn của người Trang chủ nhân từ nổi lên. Ông ta không đành nhìn thấy cảnh tang thương này tiếp diễn thêm nữa.

Cực chẳng đã, Sơn Điền Anh Minh nhìn Kiều Bản Dũng và Cát Điền Thiên Hương Tử lớn tiếng gọi :

- Các người mau kêu tất cả dừng tay! Sơn Điền Anh Minh ta có điều muốn nói!

Kiều Bản Dũng cùng Cát Điền Thiên Hương Tử giơ tay ra hiệu, bảo đám quân ngừng tay. Sơn Điền Anh Minh sau đó dõng dạc nói :

- Các người hãy dừng tay, ngừng giết hại người của Sơn Điền gia trang ta. Hai hôm sau, ta nguyện một mình đơn thân độc mã đến tìm các ngươi để thanh toán một lần cho xong. Nếu ta gục ngã, các ngươi có thể theo Điền Trung Tấn đến mà tiếp thu Sơn Điền gia trang một cách danh chánh ngôn thuận mà lại còn được tiếng là mã thượng với thế gian nữa.

Cát Điền Thiên Hương Tử cười khinh khỉnh, nói :

- Sơn Điền trang chủ! Ông còn gì để thương lượng với mặc cả cùng chúng ta hả? Giá mà trước đây ông chịu thương lượng với Điền Trung chủ công của chúng ta thì có lẽ đã không có ngày hôm nay. Hãy nói cho biết, vì sao chúng ta cần gì phải chờ tới hai hôm sau chứ? Ngay bây giờ chúng ta có thể dư sức giết hết người ở đây mà đoạt lấy sơn trang, có gì là khó? Tại sao phải chờ tới hai ngày nữa để giết ông hả? Ta chỉ cần làm xong việc chứ chẳng cần tiếng tốt là mã thượng với không mã thượng.

Sơn Điền Anh Minh ‘hừ’ một tiếng, nói :

- Nếu các ngươi còn chút nhân tính, chút tinh thần võ sĩ đạo thì hãy chấp nhận lời đề nghị của ta. Những người theo ta đều vô tội, các ngươi nếu muốn giết thì chỉ cần giết một mình ta là đủ. Ta bảo đến là sẽ đến chứ chẳng thèm chạy trốn đâu. Ta đem hết danh dự của Trang chủ Sơn Điền gia trang mà bảo đảm chuyện này.

Kiều Bản Dũng cười, nói :

- Được lắm, Sơn Điền trang chủ. Ai cũng biết Trang chủ xưa nay vốn là người thành tín, nhân đức có thừa. Tại hạ hoàn toàn tin lời của ông. Xin hẹn Trang chủ hai ngày sau tại doanh trại của Điền Trung tiên sinh. Tại hạ sẽ dành cho Trang chủ một cơ hội công bằng giao đấu. Nếu Trang chủ hạ gục Kiều Bản Dũng này thì Điền Trung tiên sinh không những không bao giờ dòm ngó đến Sơn Điền gia trang nữa mà còn đền bù lại tất cả những tổn thất thiệt hạ gây ra, cũng như giúp ông tái thiết lại sơn trang. Mong Trang chủ nhớ cho. Nếu chẳng may Trang chủ chết dưới kiếm của tại hạ, Kiều Bản Dũng này nguyện xin Điền Trung tiên sinh chôn cất ông đàng hoàng như một võ sĩ đạo chân chính.

Sơn Điền Anh Minh gật đầu :

- Tốt lắm! Một lời đã định.

Kiều Bản Dũng và Cát Điền Thiên Hương Tử sau đó ra lệnh rút quân. Chỉ trong giây lát, sự yên tĩnh đã trở lại với Sơn Điền gia trang. Nhưng gia trang giờ không còn được như trước nữa. Nhiều chỗ đã bị tàn phá, cháy rụi. Xác người nằm la liệt ngổn ngang khắp nơi, máu tuôn lai láng. Những người may mắn sống sót ít nhiều cũng mang thương tích nặng nhẹ, trông ai nấy đều hết sức tiều tụy, đáng thương.

Trước thảm cảnh của một sơn trang đồ sộ kiên cố phải mất mất bao nhiêu năm gây dựng, Sơn Điền Anh Minh không khỏi ngậm ngùi, cảm khái, lắc đầu, than thầm: “Hẳn lòng trời không tựa Sơn Điền gia trang nữa rồi!”

--------------

[1] Cứu hỏa: chữa lửa.

Chương 17: Trang hiệp khách - Hồi 17

Sơn Điền Anh Minh sắc mặt buồn rầu, nhìn mặt từng người một rồi mới lên tiếng :

- Bao năm qua, Sơn Điền Anh Minh được tất cả mọi người trong sơn trang quá thương, hết lòng phò trợ. Với tư cách Trang chủ, tôi thật không biết phải nói gì hơn là xin tri ân tất cả tận đáy lòng. Nếu kiếp này, gia đình chúng tôi trả không hết thì xin làm trâu làm ngựa để đền bù lại đời đời kiếp kiếp. Thật chẳng may, có lẽ lòng trời đã cố diệt Sơn Điền gia trang, không biết bao nhiêu người đã hy sinh cả tánh mạng để bảo vệ sơn trang. Sơn Điền Anh Minh tôi thật bất lực, không thể làm gì hơn để phát huy, xây dựng cho sơn trang ngày càng tươi đẹp hơn để tất cả chúng ta có thể an cư lạc nghiệp. Hôm nay là ngày tôi hẹn quyết đấu với Kiều Bản Dũng phe Điền Trung Tấn. Chuyến đi này lành ít dữ nhiều, thật khó có hy vọng được trở về. Vậy xin Tây Thôn huynh đệ cùng Cốc Khẩu huynh đệ hãy chịu khó thương Sơn Điền Anh Minh này một lần cuối bằng cách bảo vệ cho tiện nội cùng hài tử. Khi nào Sơn Bản nghĩa đệ bình phục sẽ giúp nhị vị huynh đệ việc này, cũng như sẽ hộ tống Đảo Tân cô nương cùng Phúc Điền tráng sĩ về lại cố hương một cách an toàn. Còn những người khác xin về lại cố hương [1] để tạm thời lánh nạn, cố gắng tìm Minh chủ mới tài đức mà thờ. Tôi đã thu xếp mọi chuyện, gom góp tất cả tiền tài của Sơn Điền gia trang lại mà chia đều cho tất cả, gọi là chút lộ phí để tỏ chút lòng biết ơn tri ngộ với tất cả của tôi và gia đình.

Mọi người ai nấy nghe Trang chủ Sơn Điền Anh Minh nói xong đều xúc động, ôm mặt khóc rưng rức. Thuận Tử ôm chặt lấy chồng, nói :

- Trượng phu! Xin anh đừng đi quyết đấu với Kiều Bản Dũng. Cho dù anh không vì em thì cũng vì Hải Đẩu, con chúng ta. Nó không thể nào trưởng thành thiếu cha được.

Sơn Điền Anh Minh mủi lòng, nắm chặt tay vợ. Giây lâu ông ta mới lên tiếng :

- Nương tử của anh à, không có ai muốn chết cả. Con giun con dế còn khát sống thì nói chi con người. Nhưng nghĩ cho cùng, sống trên đời này, chúng ta mấy khi được như ý? Sinh mạng bao giờ cũng quý, nhưng nhiều lúc mình không được phép tiếc rẻ nó. Anh đã đem hết danh dự của Trang chủ Sơn Điền gia trang mà hứa thì bắt buộc phải giữ lời mà đến thôi.

Mọi người ai nấy đều hiểu rõ sở dĩ Sơn Điền Anh Minh hứa sẽ quyết đấu với Kiều Bản Dũng chẳng qua là không muốn nhìn thêm thuộc hạ của mình phải uổng mạng nữa khi đã nhìn thấy rõ cái bại trước mắt. Ai nấy đều ngậm ngùi thương cảm nhưng chẳng biết phải nói làm sao với Trang chủ của họ. Sau cùng, Tây Thôn Hòa Hy phá vỡ bầu không khí im lặng, nói :

- Xin Trang chủ hãy đưa gia quyến đi lánh nạn, chiêu binh mãi mã, chờ cơ hội khôi phục lại Sơn Điền gia trang. Để tôi với Cốc Khẩu Quang Hy đi quyết đấu với Kiều Bản Dũng thì hay hơn. Sơn Điền gia trang không có chúng tôi không sao chứ không thể nào không có Trang chủ được. Quân tử phục thù, mười năm chưa muộn. Trang chủ hà tất phải tuyệt vọng.

Cốc Khẩu Quang Hy gật đầu khen phải, nói :

- Tây Thôn Hòa Hy nói phải lắm. Xin Trang chủ hãy nghe theo kế sách này. Đây chính là thượng sách cho tình cảnh hiện nay. Hãy cho chúng tôi một cơ hội đền lại chút ân tình của Trang chủ.

Sơn Điền Anh Minh xua tay, nói :

- Hảo ý của nhị vị huynh đệ, Sơn Điền Anh Minh này rất cảm kích nhưng không thể tuân mệnh được.

Thuận Tử khóc lớn, nói :

- Trượng phu! Sao nỡ để thiếp mất chồng, còn Hải Đẩu thì mất cha?

Sơn Điền Anh Minh dịu giọng, an ủi vợ :

- Anh dù chậm chạp, nhiều khi đần độn, nhưng chịu khó suy nghĩ cho kỹ thì cũng nhìn xa được đôi chút. Điều này anh đã nghĩ tới, đã sắp xếp mọi việc xong xuôi, em yên tâm. Nếu vạn nhất có chuyện gì không may xảy ra cho anh, chắc chắn Sơn Bản Nhất Lang nghĩa đệ sẽ thay anh chiếu cố em, cũng như mai sau sẽ thay anh dạy dỗ cho Hải Đẩu nên người. Y sẽ làm được nhiều điều cho em và Hải Đẩu mà chính anh đây dù rất muốn làm cũng không thể làm được vì thiếu bản lãnh. Nói tóm lại, anh rất tin tưởng nơi Sơn Bản nghĩa đệ cũng như anh vẫn tin tưởng nơi em.

Khẽ thở dài một tiếng, Sơn Điền Anh Minh tiếp :

- Có nhiều điều khiến cho anh vô cùng thỏa mãn trong kiếp này. Nhưng đắc ý hơn hết là ba việc sau đây: thứ nhất, lấy được một người vợ như em; thứ hai sinh được một đứa con như Hải Đẩu; và thứ ba, được kết nghĩa anh em với Sơn Bản Nhất Lang. Y làm người trí dũng song toàn, trung nghĩa, tài đức có thừa, sẽ vì nghĩa khí mà không phụ lòng anh đâu. Anh có chết cũng vui lòng, không gì phải hối tiếc.

Thuận Tử nghe nói nấc lên từng hồi, giọng như hờn dỗi :

- Anh đành tâm nói với em những câu như vậy sao hả?

Vừa lúc đó, một giọng nói oang oang từ đâu vang lên :

- Trang chủ đại ca lầm rồi! Chỉ có đại ca mới là người có đủ tư cách lo cho nghĩa tẩu, dạy dỗ cho Hải Đẩu nên người mà thôi!

Mọi người trố mắt lên nhìn. Sơn Bản Nhất Lang từ ngoài bước vào, đoản kiếm giắt bên mình, sau lưng đeo trường kiếm trông hình dáng oai nghi vô cùng.

- Nghĩa đệ!

Nhìn Thuận Tử, Sơn Bản Nhất Lang chắp tay, khẽ cúi đầu, nói :

- Đa tạ nghĩa tẩu đã khổ công chăm sóc tận tình cho đệ bấy lâu nay.

Cả Thuận Tử lẫn Sơn Điền Anh Minh chưa biết nói gì thì Sơn Bản Nhất Lang nói tiếp :

- Hải Đẩu đã kể hết cho đệ nghe mọi chuyện rồi. Đệ hận mình không phục sức kịp thời để cùng anh em sơn trang ra sức với đám người phe Điền Trung Tấn đêm nọ.

Thuận Tử nhìn Sơn Bản Nhất Lang với ánh mắt trìu mến, nói :

- Nghĩa đệ mới tỉnh lại, chắc hẳn còn yếu lắm. Để ta đi nấu ít đồ cho đệ dùng.

Sơn Bản Nhất Lang xua tay, lắc đầu :

- Đệ đã khỏe nhiều, nghĩa tẩu đừng lo.

Quay qua Sơn Điền Anh Minh, Sơn Bản Nhất Lang vỗ vào thanh kiếm đeo trên người, nói :

- Tỉ đao thí kiếm vốn là sở trường của đệ.

Sơn Điền Anh Minh cười nhạt :

- Ta vẫn biết là như vậy. Nhưng việc hôm nay thì là chuyện của ta.

Sơn Bản Nhất Lang lắc đầu, giọng như đanh thép :

- Chuyện quyết đấu với Kiều Bản Dũng là việc của đệ. Chính hắn và đệ đã từng hẹn ước với nhau quyết đấu. Vì vậy, xin nghĩa huynh cứ để đệ đi là được rồi.

Sơn Điền Anh Minh xua tay, nói :

- Nay đệ đã khỏe thì ta yên tâm rồi. Cuộc ước hẹn kia chính ta phải đi vì chính ta đã mang hết danh dự ra hứa. Ta xin đệ hãy hộ tống Đảo Tân tiểu thư và Phúc Điền tráng sĩ về với Đảo Tân tướng quân bình yên. Sau đó, đệ mau bảo vệ gia quyến ta đi lánh nạn. Ta gửi gắm tiện nội và hài tử cho đệ đó. Mong đệ hãy vì tình tri ngộ mà chiếu cố cho hai người thân nhất trên đời của ta. Có như thế, ta chết cũng không ân hận.

Sơn Bản Nhất Lang cười lớn, lắc đầu :

- Đệ không dám nhận lãnh trách nhiệm quá nặng nề như thế đâu. Trách nhiệm đó, ngoài nghĩa huynh ra, không có ai đủ sức gánh nổi cả. Tóm lại, nghĩa huynh là người duy nhất có trách nhiệm lo cho nghĩa tẩu và Hải Đẩu.

Sơn Điền Anh Minh giả lã :

- Ý ta đã quyết, đệ đừng cản nữa. Giờ ta phải lên đường. Đệ có thương ta thì hãy nghe theo lời ta dạy mà làm. Ta đi đây.

Sơn Bản Nhất Lang cười, hỏi :- Nghĩa huynh nghĩ rằng có đủ sức địch nổi Kiều Bản Dũng không?

Sơn Điền Anh Minh không trực tiếp trả lời câu hỏi của Sơn Bản Nhất Lang, mà hỏi ngược lại :

- Còn đệ có phải đối thủ của hắn không?

Sơn Bản Nhất Lang mỉm cười, đáp :

- Nếu địch thủ của mình là Kiều Bản Dũng thì dưới vòm trời này không có ai dám quả quyết sẽ thắng được hắn. Đệ thú nhận chưa chắc đã là đối thủ của hắn. Nhưng nghĩa huynh thì chắc chắn không phải đối thủ của Kiều Bản Dũng. Nếu so kiếm với Điền Trung Tấn thì họa may nghĩa huynh có thể còn chút hy vọng. Nhưng nếu so kiếm với Kiều Bản Dũng thì nghĩa huynh chắc chắn sẽ thảm bại. Đi là chỉ để nộp mạng mà thôi!

Sơn Điền Anh Minh nói :

- Ta thừa hiểu điều đó. Nhưng ta đã quyết định rồi. Thành bại phải đi chung với danh dự. Ta thà chết chứ không muốn mang tiếng một kẻ tự đem danh dự của mình hủy đi.

Sơn Bản Nhất Lang nghiêm giọng, nói :

- Nghĩa huynh cho rằng nếu chết thì giải quyết được tất cả? Là Điền Trung Tấn sẽ ngừng không truy cứu đến vợ con hay người của Sơn Điền gia trang nữa? Không phải vậy đâu! Cái chết của huynh là sự sụp đổ của Sơn Điền gia trang, là trốn tránh trách nhiệm, làm liên lụy, khổ đến bao nhiêu người. Nếu chết vì quốc gia dân tộc, chết vì nghĩa, thì cái chết đó mới oai hùng, mới có giá trị, mới đáng được tôn vinh. Đàng này chết để kẻ địch chiếm đoạt gia trang của mình, chết để gia đình mình mất đi cột trụ, chết để người thân mình hết nơi nương tựa thì thật là một cái chết vô ích, vô trách nhiệm!

Sơn Điền Anh Minh nóng ruột, lớn tiếng như ra lệnh :

- Đừng nói nhiều nữa! Đệ mau tránh đường ta đi!

Sơn Bản Nhất Lang lắc đầu, ngang nhiên nói :

- Rất tiếc lần này đệ không thể nghe lời Trang chủ đại ca được rồi.

Sơn Điền Anh Minh tức mình rút gươm ra khỏi vỏ quát lớn :

- Đệ mà không tránh đường thì chớ trách ta!

Sơn Bản Nhất Lang giả lã :

- Nếu huynh muốn đi quyết đấu với Kiều Bản Dũng thì hãy bước qua xác đệ trước đã.

- Có thật đệ nhất định cản đường ta đó không?

- Phải!

Sơn Điền Anh Minh múa kiếm như hăm dọa sẽ sẵn sàng đâm, sẵn sàng chém bất cứ một ai cản đường ông ta. Thuận Tử thấy vậy lớn tiếng kêu la:

- Tướng công, xin đừng!

Hải Đẩu cũng lớn tiếng kêu van :

- Thân phụ, xin đừng!

Thuận Tử giọng như van nài, tha thiết :

- Tướng công, xin đừng đi! Chúng ta hãy cùng nhau tìm nơi khác mà lập nghiệp. Nơi này thật sự chẳng còn gì để cho mình vương vấn nữa.

Sơn Điền Anh Minh cau mày :
- Hiền thê nói thế thật sự đã dối lòng. Nàng cũng quyến luyến chốn này chẳng kém gì ta.

Thuận Tử lắc đầu :

- Bây giờ thì hết rồi. Với tình thế hiện tại, chúng ta nên đi mà thôi.

Sơn Điền Anh Minh buông tiếng thở dài não nuột. Tâm tư ông ta thật là rối như tơ vò. Đang nghĩ ngợi bỗng đâu Sơn Bản Nhất Lang đột nhiên xông tới, tung ra một thế “Cầm Nã Thủ”, chộp lấy cổ tay Sơn Điền Anh Minh, tiện tay điểm vào huyệt đạo trên người ông ta. Sơn Điền Anh Minh không gượng được, buông rơi thanh kiếm và ngã người xuống. Sơn Bản Nhất Lang vội đưa tay đỡ lấy ông ta, rồi khẽ từ từ đặt nằm dài dưới thềm đại sảnh.

Nhìn Thuận Tử, Sơn Bản Nhất Lang thở dài nói :

- Đệ xin lỗi nghĩa tẩu. Nhưng đệ không còn cách nào hơn nữa. Chỉ trong một canh giờ, huyệt sẽ tự nhiên được đả thông, nghĩa huynh sẽ không việc gì đâu.

Thuận Tử cũng thở dài, nói :

- Ta hiểu! Đệ bất đắc dĩ mới phải làm thế. Ta biết đệ chủ trương làm vậy sự thật là để cứu mạng tướng công của ta cũng như tất cả những mạng sống của Sơn Điền gia trang này. Không cám ơn đệ thì thôi, lẽ nào ta lại trách đệ?

Sơn Bản Nhất Lang nói :

- Như nghĩa huynh đã nói, chuyến này đi lành ít dữ nhiều, khó mà đoán trước được. Nhưng chuyện cần làm thì vẫn phải làm thôi. Mong nghĩa tẩu cứ giữ vững lòng tin nơi đệ.

Sơn Bản Nhất Lang sau đó nhờ gia nhân đem giấy cùng bút lông với nghiên mực ra. Chàng ngồi thảo hai lá thư, sau đó bỏ mỗi lá vào một ống tre trao cho Thuận Tử, nói :

- Xin nghĩa tẩu trao hai lá thư này cho Đảo Tân tiểu thư khi nào nàng tỉnh dậy.

Thuận Tử đưa tay đón lấy hai ống tre, nói :

- Đệ đừng lo, ta sẽ làm theo lời đệ dặn.

- Đa tạ nghĩa tẩu.

Quay qua Tây Thôn Hòa Hy và Cốc Khẩu Quang Hy, Sơn Bản Nhất Lang dặn :

- Xin nhị vị cố sức bảo vệ Trang chủ cùng Đường chủ cũng như Thiếu chủ cùng mọi người trong sơn trang nhé. Muộn lắm là sáng mai, nếu không có tin gì nơi tôi thì hãy hộ tống Đảo Tân cô nương và Phúc Điền Chiếu Phu về doanh trại của Đảo Tân Nghĩa Hoằng tướng quân nhé. Tôi đã viết thư, cầu khẩn tướng quân ra tay giúp đỡ, chiếu cố mọi người ở Sơn Điền gia trang. Ngày sau nếu Sơn Điền gia trang được tái sinh thì cũng là nhờ ở bàn tay hai vị phần lớn đấy nhé.

Tây Thôn Hòa Hy cùng Cốc Khẩu Quang Hy chắp tay, cúi đầu, vâng mệnh những điều Sơn Bản Nhất Lang dặn. Sơn Bản Nhất Lang mỉm cười, cúi đầu chào mọi người rồi thẳng bước ra ngoài. Thuận Tử chạy theo chàng ra ngoài, khẽ nói :

- Ta thừa hiểu đệ thật sự muốn rửa tay gác kiếm...

Sơn Bản Nhất Lang ngắt lời :

- Đệ đã đổi ý!

Thuận Tử bẽn lẽn hỏi :

- Phải chăng đệ ra đi chuyến này là vì ta?

Sơn Bản Nhất Lang gật đầu, nói :

- Dĩ nhiên là vì nghĩa tẩu rồi. Nhưng ngoài ra, cũng vì nghĩa huynh và Hải Đẩu cùng tất cả những người của Sơn Điền gia trang nữa chứ.

Thuận Tử dùng vạt áo chùi những giọt lệ đang trào ra, hỏi :

- Liệu chúng ta còn được dịp tái ngộ nữa không?

Sơn Bản Nhất Lang im lặng một lúc. Giây lâu, chàng mới khẽ lắc đầu, nói :

- Chắc là không. Nghĩa tẩu nhớ phải bảo trọng nhé.

Thuận Tử bỗng nhiên quỳ xuống đất cúi đầu, nức nở :

- Nghĩa đệ! Nếu kiếp này ta không trả ơn được nghĩa đệ thì nguyện xin kiếp sau được đầu thai mà trả nợ cho đệ...

Sơn Bản Nhất Lang cố nén lòng, ngắt lời Thuận Tử, nói :

- Thôi, xin nghĩa tẩu đừng nói nữa. Những ngày Sơn Bản Nhất Lang được sống tại Sơn Điền gia trang này là những ngày vui nhất, hạnh phúc nhất trong đời. Đệ sẽ chẳng bao giờ quên được, và có lẽ cũng sẽ chẳng bao giờ có lại được. Nhưng nếu đệ còn ở đây lâu hơn e sẽ có ngày đắc tội với nghĩa huynh cùng nghĩa tẩu.

- Nghĩa đệ!

- Nghĩa tẩu!

Nhìn trời lờ mờ sáng, Sơn Bản Nhất Lang khẽ hít một hơi thở của không khí bình minh trong lành. Chàng ngỏ lời từ giã :

- Thôi, đã đến lúc đệ phải lên đường rồi. Nghĩa tẩu hãy bảo trọng, luôn giữ gìn sức khỏe.

Không đợi Thuận Tử trả lời, Sơn Bản Nhất Lang phóng lên lưng ngựa, khẽ rung cương. Con thiên lý mã của Sơn Điền Anh Minh quả là một bảo vật hiếm có. Nó như hiểu rõ ý Sơn Bản Nhất Lang nên bèn hí lên một tiếng rồi tung bốn vó phi thẳng một mạch về hướng Tây.

Thuận Tử đứng nhìn theo người ngựa cho đến khi bóng khuất hẳn nơi cuối chân trời...

--------

[1] Cố hương: quê cũ.

Chương 18: Trang hiệp khách - Hồi 18

Sơn Bản Nhất Lang giục ngựa phi nước đại nên chỉ vài canh giờ đã đến gần địa phận của Điền Trung Tấn. Thấy cũng còn sớm, chàng dừng chân cho ngựa nghỉ dưỡng sức, vào quán nhỏ bên đường tìm chút đồ ăn lót lòng cũng như uống ly trà giải khát. Chàng cũng không quên dặn người đem thóc cho ngựa ăn đầy đủ.

Dùng trà và điểm tâm xong, Sơn Bản Nhất Lang ra quày móc tiền trả. Nhưng chủ quán cười, xua tay nói :

- Quán này chẳng bao giờ tính tiền người của Sơn Điền gia trang hết.

Sơn Bản Nhất Lang ngạc nhiên, hỏi :

- Vì sao ông biết tôi là người của Sơn Điền gia trang?

Chủ quán cười, đáp :

- Nhìn con ngựa tôi đã biết ngay. Đây là bảo mã [1] của Sơn Điền trang chủ. Theo tôi được biết, ngoài Sơn Bản gia ra, không còn người nào được phép cỡi nó.

Thấy chủ quán còn biết rõ cả danh tánh mình, cùng những chi tiết nhỏ bên lề, Sơn Bản Nhất Lang càng thêm kinh ngạc, cúi đầu tỏ ý bái phục. Chủ quán lại nói tiếp :

- Nhờ Sơn Điền trang chủ tôi mới có được ngày nay. Ông ta cứu tôi từ tay đám thảo khấu, đem về giúp đỡ tận tình, giúp vốn cho tôi mở quán kiếm ăn độ nhật. Cho dẫu tôi làm ăn khá giả, ông ta cũng chưa hề đòi hỏi tôi phải trả ơn hay phải đóng hụi chết như đám lãnh chúa bất nhân tại khắp nơi. Mấy lần tôi tìm đến dâng quà, đóng góp chút đỉnh thì ông ta chẳng những không nhận còn tỏ ra không bằng lòng chút nào. Tôi chẳng biết phải làm gì hơn nên chỉ đành dùng chốn này để tiếp đãi người của Sơn Điền gia trang để đền ơn Trang chủ phần nào.

Sơn Bản Nhất Lang buồn bã nói :

- Ông thật là người trung nghĩa, không vong ân bội nghĩa, thật đáng ngưỡng mộ thay. Nhưng ông chưa biết đó thôi, Sơn Điền gia trang vừa mới gặp tai họa khủng khiếp.

Chủ quán trợn tròn đôi mắt, hỏi :

- Sao? Sơn Bản gia nói sao?

Sơn Bản Nhất Lang liền đem chuyện xảy ra những ngày qua của Sơn Điền gia trang thuật lại. Chủ quán nghe xong ôm mặt, lộ vẻ đau đớn, nói:

- Người hiền sao lại bị trời nhẫn tâm giáng họa như thế! Tôi hận mình thân trói gà không chặt không thì cũng quyết đi tìm Điền Trung Tấn và đám bộ hạ của hắn trả thù cho Sơn Điền trang chủ. Tôi chắc rồi đây cũng phải liệu đường mà dọn đi nơi khác thôi chứ không thể nào sống dưới nanh vuốt của Điền Trung Tấn được đâu. Vả lại, tôi cũng muốn theo Sơn Điền trang chủ đến cùng. Đây là lúc Trang chủ cần người phò trợ hơn bao giờ hết.

Sơn Bản Nhất Lang ôn tồn nói :

- Việc trả thù đã có tôi lo. Thành hay bại, việc đó do ý trời. Nếu ông có lòng muốn giúp Trang chủ thì có thể giúp tôi một việc được không?

Chủ quán cúi đầu thi lễ, nói :

- Sơn Bản gia vì Sơn Điền gia trang ra tay, thật là hành động của bậc trượng phu. Đừng nói là một việc, mà cho dù là trăm, ngàn việc đi chăng nữa tôi cũng thề sẽ giúp Sơn Bản gia ngay. Lão nhân gia có cần gì xin cứ dạy bảo thôi.

Sơn Bản Nhất Lang gật đầu, nói :

- Tốt lắm! Vậy xin ông cho tôi được gửi ngựa tại đây. Nếu chiều nay trước khi mặt trời lặn mà chưa thấy tôi trở lại đây thì lập tức đem ngựa về trả cho Sơn Điền trang chủ, đồng thời khuyên Trang chủ mau lên đường khởi sự tức thì chứ đừng chần chờ nữa. Tôi đã sắp xếp an bài xong mọi chuyện, căn dặn Đường chủ mọi chuyện rồi. Tới đó, ông có thể đi lánh nạn chung với gia đình Trang chủ luôn cũng tiện.

Chủ quán gật đầu :

- Tôi nguyện sẽ làm theo lời Sơn Bản gia đã căn dặn. Cầu chúc Sơn Bản gia được vạn sự cát tường, mã đáo thành công. Tôi sẽ từng giây từng phút chờ đợi tin lành của Sơn Bản gia.

* * * * *

- Đứng lại! Ngươi là ai? Đi đâu?

- Ta Sơn Bản Nhất Lang, cần đi tìm Điền Trung Tấn, chủ nhân các ngươi nói chuyện. Hãy mau tránh đường!

- Hừ, tên tuổi chúa công chúng ta đâu có thể để cho ai muốn tùy tiện xướng lên như vậy chứ!

Nhìn đám võ sĩ đạo hung hăng, xếp hàng theo hình chữ ‘nhất’ [2] đứng chặn đường mình, Sơn Bản Nhất Lang lạnh lùng nói :

- Tất cả những tên nào định cản đường ta đã chết cả rồi. Ta thật tình không muốn giết các ngươi chút nào, nhưng nếu còn đứng đó thì đừng trách ta!

Đám võ sĩ đạo tuốt gươm, quát lớn :

- Quân ngông cuồng, không biết trời cao là gì. Mau đi chết đi!

Sơn Bản Nhất Lang chẳng nói chẳng rằng. Chỉ thấy chàng thoắt người một cái thật lẹ. Sau đó, ánh kiếm lóe lên, đám võ sĩ đạo chỉ trong nháy mắt, từng tên một gục ngã chết tại chỗ. Tên nào tên nấy sau khi chết mắt đều trợn lên như kinh ngạc, không hiểu vì sao sự việc xảy ra quá mau lẹ như vậy, đến độ chưa tên nào kịp xuất chiêu nào.

Thanh toán xong đám võ sĩ, Sơn Bản Nhất Lang phi thân tới, đi thẳng vào cửa lớn đại sảnh của Điền Trung phủ. Bên trong đại sảnh, Điền Trung Tấn đang ngồi chễm chệ trên chiếc ghế mây bọc bằng da hổ, chung quanh hắn có mười mấy võ sĩ đạo hầu cận. Sơn Bản Nhất Lang nhận ra người ngồi bên tay phải Điền Trung Tấn không ai khác hơn là Kiều Bản Dũng, gã sát thủ có một không hai dưới vòm trời này.

Nhìn Sơn Bản Nhất Lang, Điền Trung Tấn không lộ vẻ ngạc nhiên, chỉ lạnh lùng hỏi :

- Tại sao người đến lại là ngươi mà không là Sơn Điền Anh Minh?

Sơn Bản Nhất Lang khinh khỉnh, đáp :

- Tại sao không phải là ta chứ? Ta đến đây đại diện, thay thế cho Sơn Điền trang chủ.

Điền Trung Tấn hất hàm, hỏi :

- Ngươi muốn gì?
Sơn Bản Nhất Lang trả lời dửng dưng :

- Ta muốn lấy lại công đạo cho Sơn Điền trang chủ cũng như cho tất cả những người tại Sơn Điền gia trang!

Điền Trung Tấn điềm tĩnh, dửng dưng hỏi tiếp :

- Ý ngươi muốn sao?

Sơn Bản Nhất Lang mặt đằng đằng sát khí, giọng như quả quyết :

- Các ngươi phải đền tội cho những việc làm độc ác vừa qua.

Điền Trung Tấn cười ha hả, nói :

- Mạnh được yếu thua! Đó là quy luật từ xưa đến nay từ thuở khai thiên lập địa. Chẳng có gì gọi là độc ác cả. Với lại ta cũng đã cho Sơn Điền gia trang quá nhiều cơ hội rồi. Nếu Sơn Điền Anh Minh chịu nghe lời ta, chịu theo giải pháp của ta thì chuyện đã không đi đến độ phải như vậy. Chẳng qua là tại hắn cả, không thể trách ta được.

Sơn Bản Nhất Lang chỉ vào mặt Điền Trung Tấn gằn giọng :

- Nếu ai cũng nói chuyện luật rừng như ngươi thì trên đời này làm gì còn công lý công đạo? Và xã hội này làm gì còn tôn ti trật tự? Được, nếu đã là vậy thì hôm nay ta cũng quyết cùng ngươi xử theo lý lẽ ‘mạnh được yếu thua’.

Điền Trung Tấn điềm tĩnh nhìn Sơn Bản Nhất Lang, nói :

- Chuyện này không mắc mớ gì đến ngươi nghe Sơn Bản Nhất Lang. Ta không có gì chống đối hay hậm hực với thù hận gì với ngươi cả, mà cũng chẳng muốn ngươi phải uổng mạng. Dù sao ta cũng khá khen, cũng thương tiếc ngươi là một hào kiệt trên đời. Ngươi hãy mau rời khỏi nơi đây thì ân oán giữa chúng ta với nhau kể như kết thúc, không ai thiếu nợ ai, và cũng không ai hận ai. Nếu ngươi cần, ta sẽ không hẹp lượng, ít nhiều cấp chút tiền lộ phí cho. Chuyện giữa ta và Sơn Điền Anh Minh hãy để ta với hắn thanh toán với nhau. Ngươi đừng xen vào nữa.

Sơn Bản Nhất Lang nói như trêu ghẹo :

- Vậy chắc Điền Trung Tấn ngươi có ý chiêu mộ ta về làm cánh tay mặt của ngươi phải không?

Điền Trung Tấn cũng cười khinh khỉnh, đáp lời :

- Ngươi hả? Ta chẳng có chân gì cho ngươi ở đây cả. Hãy rời khỏi nơi đây để được toàn tánh mạng. Chống đối với ta không có lợi cho ngươi chút nào cả. Hãy nhìn gương Sơn Điền gia trang mà lấy đó tự răn mình. Và hãy nhìn đám thủ hạ của ta ở đây để tự lượng sức mình. Ngươi ráng mà nặn óc suy nghĩ cho thật kỹ để mà quyết định cho sáng suốt.

Sơn Bản Nhất Lang cười, nói :

- Sơn Điền Anh Minh là nghĩa huynh của ta, là Trang chủ của ta. Nay Sơn Điền gia trang gặp nạn thì ta làm sao mà khoanh tay đứng nhìn cho được. Kẻ nào đối địch với Sơn Điền gia trang tức là kẻ đó đối địch với ta. Ngươi trước sau cũng phải đối đầu với ta thôi, dù muốn dù không.

Điền Trung Tấn cười ha hả, nói :

- Một mình ngươi mà làm được gì hả? Muốn đối địch với ngươi thật có gì khó đâu chứ? Ngươi có ba đầu sáu tay gì khiến cho ta sợ hả?

Sơn Bản Nhất Lang nhếch mép, nói :

- Điền Trung Tấn! Trời dung túng cho ngươi như thế kể ra cũng lâu quá rồi, đủ quá rồi! Ngươi đừng hòng tác oai tác quái nữa. Thời của ngươi đã hết rồi, hãy dẹp bỏ giấc mộng làm lãnh chúa kia đi!

Điền Trung Tấn bình tĩnh nhắp một ngụm trà, nói :
- Ta đã hết thời? Vậy chứ còn ngươi thì sao hả lãng nhân?

Sơn Bản Nhất Lang nhún vai, dửng dưng :

- Ta khác với ngươi ở chỗ là ta biết lúc nào phải kềm hãm, lúc nào phải dừng bước, và biết ăn theo thuở ở theo thời.

Điền Trung Tấn nhìn Sơn Bản Nhất Lang chằm chặp, gằn từng tiếng :

- Rất có thể một ngày nào đó ta hết thời. Nhưng chắc chắn không phải là lúc này, và cũng sẽ không phải do bàn tay của ngươi gây ra.

Mặt Sơn Bản Nhất Lang bỗng đanh thép lại, nói :

- Ta thay Sơn Điền Anh Minh tới đây, thứ nhất quyết đấu với Kiều Bản Dũng, thứ nhì, rửa hận cho Sơn Điền gia trang.

Điền Trung Tấn bỗng nổi cơn thịnh nộ, nhìn Sơn Bản Nhất Lang dưới cặp mắt đỏ ngầu, nói :

- Sơn Bản Nhất Lang! Ta đã nhân nhượng nhiều lắm rồi. Nếu còn cố chấp không biết điều thì chớ trách ta!

Sơn Bản Nhất Lang tỉnh bơ, nói :

- Ta cần gì phải biết điều với một kẻ không biết lẽ phải.

Thình lình, Sơn Bản Nhất Lang nhìn thẳng vào mặt Kiều Bản Dũng, lớn tiếng :

- Kiều Bản Dũng! Không phải Sơn Điền trang chủ thất hứa với huynh, chỉ vì tôi cản ông ta lại mà đi thay cho ông ta đó thôi. Huynh đã từng nói là rất muốn có cơ hội so tài với tôi. Vậy bây giờ là đúng lúc rồi.

Kiều Bản Dũng với sắc mặt đanh thép, cũng nhìn Sơn Bản Nhất Lang chằm chặp, dõng dạc lên tiếng :

- Sơn Bản đại ca. Trận đấu giữa chúng ta dĩ nhiên trước sau không tránh được rồi. Cho dù anh không đến tìm tôi thì tôi cũng phải đến tìm anh thôi. Nhưng hình như anh vẫn chưa phục sức đầy đủ đâu. Kiều Bản Dũng này dù sao cũng không muốn chiếm thế thượng phong bằng cách này đâu. Chúng ta có thể hẹn lại khi khác vào một ngày đẹp trời, một dịp tốt hơn khi anh đã hoàn toàn khôi phục sức khỏe, công lực. Như vậy sẽ công bình hơn cho anh.

Sơn Bản Nhất Lang lắc đầu :

- Chuyện đó chẳng có gì quan trọng đáng nói cả. Kiều Bản Dũng, anh cũng biết trong nghề là khi nào có cơ hội tốt thì phải nắm chặt lấy, vì cơ hội chẳng bao giờ đến hai lần đâu. Chúng ta nếu cần quyết đấu thì cứ quyết đấu thôi. Có gì gọi là công bình với bất công chứ!

Kiều Bản Dũng bỗng nghiêm mặt lại, nói :

- Sơn Bản đại ca nói cũng rất phải. Nhưng đại ca cũng biết rõ rằng một khi Kiều Bản Dũng này đã ra tay thì không cần biết đối phương của mình là ai, bạn hay thù, hay nam, nữ, lão, ấu, hay có bị thương sắp chết cũng không ngoại lệ.

Sơn Bản Nhất Lang gật đầu :

- Điều đó Sơn Bản Nhất Lang ta đã quá rành về Kiều Bản Dũng.

Kiều Bản Dũng phá lên cười, nói :

- Sơn Bản Nhất Lang lúc nào cũng là Sơn Bản Nhất Lang.

Sơn Bản Nhất Lang cười nhạt, nói :

- Kiều Bản huynh cũng đừng quên lưỡi gươm của ta đang mang đầy hận thù. Chưa biết được là điều lợi hay điều hại cho huynh!

Kiều Bản Dũng gật đầu :

- Điều này Sơn Bản đại ca nói cũng rất chí lý.

Cả Sơn Bản Nhất Lang cùng Kiều Bản Dũng không hẹn mà cùng nhau phá lên cười một tràng. Có lẽ cả đôi bên đều hiểu được ý của nhau quá rõ ràng. Nhìn vào, chắc ai cũng phải nghĩ họ là đôi bạn tri kỷ chứ không phải hai cường địch sắp sửa một sống một chết với nhau.

Điền Trung Tấn cau mày, nhìn Sơn Bản Nhất Lang chằm chặp, hỏi :

- Khoan đã, có điều ta chưa được hiểu. Xưa nay ta chưa hề quen biết ngươi, mà ngươi cũng chưa hề biết ta. Tóm lại, chúng ta chưa hề có ân oán gì với nhau. Tại sao ngươi nhất định phải chống lại ta?

Sơn Bản Nhất Lang cười nhạt, đưa tay với dáng điệu thách thức, nói :

- Hỏi cũng vô ích lắm, Điền Trung Tấn. Hãy ra tay đi thôi!

Điền Trung Tấn nhìn kẻ tả hữu khẽ ra dấu. Lập tức, mười hai võ sĩ đạo quanh y đồng loạt đứng lên, xông tới, rút kiếm đứng bủa vây, dồn Sơn Bản Nhất Lang vào giữa.

--------

[1] Bảo mã: ngựa quý.

[2] Xếp hàng thẳng ngang.

Chương 19: Trang hiệp khách - Hồi 19

Sơn Bản Nhất Lang chẳng chút khiếp sợ, mà cũng chẳng cần vội vàng. Chàng đưa tay với ra sau lưng từ từ khẽ tuốt kiếm, nắm chặt trong tay, đưa mắt nhìn thẳng mặt Điền Trung Tấn, khinh khi nói :

- Ngươi thật không xứng đáng là một võ sĩ đạo nữa, nói gì đến lãnh chúa.

Chàng nhìn vào mặt đám võ sĩ đạo từng tên một, nói :

- Các ngươi chắc cũng biết trên đường vào đây đã có không biết bao nhiêu kẻ đã phải uổng mạng vì cản đường ta. Các ngươi đừng dại mà chết thế cho Điền Trung Tấn. Ta cho các ngươi một cơ hội cuối cùng để thu kiếm mà ra khỏi nơi này.

Đám võ sĩ đạo nhìn thấy sát khí đằng đằng trên mặt của Sơn Bản Nhất Lang cũng không khỏi rùng mình rởn óc. Cố gắng thu hết bình tĩnh, một tên trong đám võ sĩ đạo buông lớn tiếng thóa mạ :

- Ngươi chỉ là một tên lãng nhân, theo Sơn Điền Anh Minh như cô hồn theo quỷ thôi. Có khôn hồn thì buông tay chịu trói, chúng ta cũng năn nỉ chúa công tha cho cái mạng chó của ngươi!

Sơn Bản Nhất Lang múa kiếm thủ thế, miệng nói :

- Nếu vậy thì ta đành phải tiếp tục khai sát giới mà thôi!

Đám võ sĩ đạo tuy đông nhưng chẳng ai dám khinh xuất ra tay trước, mắt người nào cũng chỉ lăm lăm thanh trường kiếm trong tay mà vờn địch thủ, chờ cơ hội tốt để ra tay. Sơn Bản Nhất Lang thấy vậy la lên một tiếng, chém ngang một kiếm ngược ra đàng sau.

Thật là một chiêu đánh quá bất ngờ ngoài sự tiên liệu của đám võ sĩ đạo. Một tên võ sĩ đạo đứng phía sau lưng Sơn Bản Nhất Lang chỉ kịp la lên một tiếng rồi ngã lăn xuống đất chết ngay. Thừa lúc hai tên đứng bên cạnh còn đang ngơ ngác, Sơn Bản Nhất Lang đâm thẳng một kiếm vào địch nhân bên trái. Tên này liền nhảy qua một bên tránh thoát, nhưng Sơn Bản Nhất Lang đã xoay ngược chiều thanh gươm đâm ngay một kiếm trúng yết hầu địch nhân bên phải ngã nhào xuống đất chết không kịp ngáp. Sau đó, Sơn Bản Nhất Lang liền xoay người như chong chóng, đảo qua đảo lại nhiều vòng. Cứ một lần xoay là một địch nhân lại gục xuống đất. Chẳng bao lâu, cả mười hai tên võ sĩ đạo thân tín của Điền Trung Tấn đã lần lượt gục ngã, chết hết không còn lấy một mống nào.

Điền Trung Tấn thầm kinh hãi trong lòng. Tài nghệ Sơn Bản Nhất Lang thật là vượt ngoài trí tưởng tượng của hắn. Đây là đám võ sĩ đạo ưu hạng do Điền Trung Tấn lựa chọn thật kỹ trước khi trọng dụng với tài nghệ siêu việt, ít ai bì kịp. Những tưởng với số đông, đám võ sĩ đạo kia sẽ lấy mạng Sơn Bản Nhất Lang chẳng mấy khó khăn, nào ngờ kết quả lại đi ngược với ý muốn của mình.

Kiều Bản Dũng cũng khẽ gật đầu, thán phục bản lãnh của Sơn Bản Nhất Lang. Y không dằn được, cất tiếng trầm trồ khen ngợi :

- Chiêu Anh Đào Kiếm Pháp của Sơn Bản đại ca quả nhiên lợi hại.

Sơn Bản Nhất Lang cầm kiếm trỏ vào mặt Điền Trung Tấn, nói :

- Nếu ngươi chịu trao hết vàng bạc, tiền tài nơi này ra, bằng lòng rời khỏi nơi này thì ta cũng rộng đức hiếu sinh mà dành cho ngươi một con đường sống.

Điền Trung Tấn vỗ tay mấy cái, mấy gia nhân sau đó liền xuất hiện, ra đứng cúi đầu chờ mệnh lệnh. Điền Trung Tấn nói :

- Các ngươi mau vào kho đem két tiền ra đây.

Không đầy mấy phút, đám gia nhân khệ nệ khiêng tới một tủ sắt thật lớn đặt bên cạnh Điền Trung Tấn. Chỉ vào tủ sắt, Điền Trung Tấn nhìn Sơn Bản Nhất Lang nói :

- Tủ tiền đây. Bên trong không thiếu gì vàng bạc và ngân phiếu. Nếu ngươi chịu ngừng tay, bằng lòng đi khỏi chốn này thề không bao giờ trở lại thì ta sẽ cấp cho lộ phí cũng như một số tiền lớn đủ ăn xài suốt cuộc đời.

Sơn Bản Nhất Lang lắc đầu, nói :

- Ta không cần gì cho cá nhân ta cả, chỉ cần cho Sơn Điền gia trang mà thôi.

Điền Trung Tấn cả giận, nói :

- Nếu vậy thì ngươi chỉ có một con đường chết mà thôi!

Cùng lúc đó, một tiếng nói đinh tai nhức óc từ đâu vang lên :

- Khi nãy được thưởng thức qua Anh Đào Kiếm Pháp thật tuyệt vời! Hảo kiếm pháp! Ta muốn cùng Sơn Bản Nhất Lang tỉ thí một phen cho rõ tài cao thấp.

Điền Trung Tấn nghe thấy bỗng mừng rỡ kêu lên :

- Hay lắm, Cát Điền Thiên Hương Tử cũng đã tới.

Một người mặt mày đầy sát khí, trông hung dữ lạ thường với cặp mắt sáng như điện đang từ từ ngạo nghễ bước tới từ bên ngoài đi vào đại sảnh. Nhìn cặp mắt người này, ai yếu bóng vía chắc phải lên cơn đau tim mà uổng mạng.

Kiều Bản Dũng nhăn mặt, nói :

- Cát Điền Thiên Hương Tử! Ta đã hẹn cùng Sơn Bản Nhất Lang quyết đấu. Ngươi đến sau, phải chờ thôi.

Cát Điền Thiên Hương Tử lắc đầu, nói :

- Không được! Ta phải giết hắn để trả thù cho Phi Đại, đệ tử lớn của ta đã phải chết dưới kiếm hắn. Xin Điền Trung tiên sinh quyết định cho.

Điền Trung Tấn nói :

- Theo ta thấy, cả hai vị huynh đệ cùng ra tay một lượt cho tiện, giết được tên Sơn Bản Nhất Lang này càng sớm chừng nào càng tốt chừng nấy chứ đừng để lâu mà đêm dài lắm mộng.

Sơn Bản Nhất Lang phá lên cười lộ vẻ đắc ý, nói :- Kể ra Điền Trung Tấn cũng xem ta là ác mộng, thật thú vị, thú vị!

Điền Trung Tấn giận tái mặt, mắt lườm lườm như chỉ muốn ăn tươi nuốt sống Sơn Bản Nhất Lang. Kiều Bản Dũng lên tiếng phản đối :

- Không được! Tôi muốn một mình một tay đấu với Sơn Bản Nhất Lang thôi chứ không cần ai giúp sức, mà cũng chẳng muốn có ai giúp sức hết. Một đấu một mới công bằng, mới là danh dự của kẻ cầm kiếm.

Điền Trung Tấn khẽ cau mày :

- Đối với người không biết lý lẽ như hắn thì cần gì phải công bằng với không công bằng.

Sơn Bản Nhất Lang nghe nói cười gằn, lớn tiếng :

- Lại lý lẽ nữa! Ngươi còn định nói lỹ lẽ đến bao giờ đây hả? Vậy chứ ép người ta nhường lại sơn trang, sự nghiệp, người ta không nhường thì tìm đủ mọi thủ đoạn chiếm đoạt, hại chết bao nhiêu người thì thử hỏi đúng hay sai? Nước sông không phạm nước giếng [1], Sơn Điền trang chủ không hề có ý tranh chấp với ngươi sao ngươi chẳng chịu buông tha mà lại ép người tới đường cùng? Cái tài, cái đức của ngươi là thế à? Và định nghĩa hai chữ lý lẽ là thế nào đây? Phải chăng làm theo ý ngươi mới được gọi là lý lẽ? Phải chăng chỉ có kẻ mạnh mới có quyền nói lý lẽ? Ta thật không ngờ Điền Trung Tấn ngươi lại còn dám dày mặt mà mở mồm nhai đi nhai lại tiếng ‘lý lẽ’! Thật là chuyện khôi hài kim cổ hãn hữu, nực cười thay!

Sơn Bản Nhất Lang dùng lời lẽ trung trực, pha lẫn vẻ châm biếm nói một hơi khiến Điền Trung Tấn đuối lý, cứng họng, giận dữ vô cùng nhưng chỉ biết ngồi im chứ không biết đường nào trả lời.

Cát Điền Thiên Hương Tử xen lời nói :

- Chẳng cần biết lý lẽ hay không lý lẽ, ta chỉ cần biết cái quy luật muôn đời là ‘mạnh được yếu thua’. Hãy dùng kiếm mà nói lý lẽ chứ đừng dùng lời mất công, vô ích.

Điền Trung Tấn thấy Cát Điền Thiên Hương Tử gỡ gạc được cho mình thì mặt mày hớn hở, vỗ tay nói :

- Cát Điền huynh nói không sai chút nào. Kẻ bạc đức kém tài phải nhường cho người tài đức. Giả sử ta mà kém đức ắt đã nhường lại sự nghiệp cho Sơn Điền Anh Minh rồi!

Sơn Bản Nhất Lang nhếch môi cười mỉm nói :

- Nhai đi nhai lại lý lẽ chưa đủ, giờ các ngươi còn nhai thêm cả miếng gỉ rách luật rừng nữa! Nếu nói như vậy thì ta nhận thấy Điền Trung Tấn ngươi là kẻ bất nhân, thất đức vô cùng. Sao còn chưa chịu nhường lại cho người tài đức như Trang chủ Sơn Điền Anh Minh?

Cát Điền Thiên Hương Tử nhìn Điền Trung Tấn nói :

- Điền Trung tiên sinh xin đừng đấu khẩu với tên Sơn Bản Nhất Lang này nữa làm gì. Cứ để một mình tôi ra tay lấy mạng hắn là được rồi, khỏi lôi thôi.

Sơn Bản Nhất Lang đưa tay thách thức :

- Nãy giờ ta toàn nghe ngươi nói thôi. Nếu có gan thì cứ động thủ đi.

Xoay sang Kiều Bản Dũng, Cát Điền Thiên Hương Tử nói :

- Nếu vậy thì ngươi để ta ra tay, ngồi đó uống trà mà nhìn ta giết hắn.
Điền Trung Tấn gật đầu, nói :

- Phải lắm! Kiều Bản huynh nên để cho Cát Điền huynh ra tay thì phải hơn.

Kiều Bản Dũng cười, nói :

- Ông là người bỏ tiền mướn người, ông có quyền quyết định. Tôi dĩ nhiên đứng ngoài lược trận. Nhưng nếu bảo ủng hộ ai thì tôi xin nói rõ là tôi mong Sơn Bản Nhất Lang thắng để còn cơ hội thực hiện tâm nguyện của tôi.

Cát Điền Thiên Hương Tử nguýt Kiều Bản Dũng một cái thật dài, khẽ cúi đầu bái tạ Điền Trung Tấn rồi từ từ bước vào trận. Nhìn Sơn Bản Nhất Lang, y lớn tiếng quát :

- Sơn Bản Nhất Lang! Cát Điền Thiên Hương Tử ta hôm nay trước là vì Trang chủ, sau là vì đại đệ tử Phi Đại của ta trả thù. Ngươi chuẩn bị cho hậu sự mà thôi.

Sơn Bản Nhất Lang cười lớn :

- Chuyện gì đến sẽ đến, cần gì phải chuẩn bị. Ngươi muốn dùng kiếm để nói lý lẽ thì ta sẵn sàng chiều lòng. Có tuyệt chiêu nào hãy tung hết ra đi chứ nói mồm không thì ai sợ, ai tin cho!

Tuy nói vậy, Sơn Bản Nhất Lang biết đây là cường địch lợi hại, lại giỏi về dùng độc nên chàng không dám khinh thường, vội vàng ra thế thủ cho vững vàng, mắt luôn để ý nhìn vào hai tay đối phương để phòng ngừa chuyện tung độc hại người. Nhưng trái với dự đoán của Sơn Bản Nhất Lang, Cát Điền Thiên Hương Tử chỉ tuốt gươm ra thủ thế chứ không có hành động nào khác thường cả.

Cát Điền Thiên Hương Tử từ từ tiến lên hai bước rồi lại bước ngang bước dọc thêm mấy bước như cốt ý làm rối loạn, đảo lộn tinh thần đối phương. Sơn Bản Nhất Lang không nao núng, nhìn đối thủ nói :

- Cát Điền Thiên Hương Tử! Ta được nghe đại danh ngươi đã lâu.

Cát Điền Thiên Hương Tử kiêu ngạo, hỏi :

- Ngươi nghe thiên hạ đồn về ta thế nào?

Sơn Bản Nhất Lan cười mỉa mai, nói :

- Họ nói là đã nhiều con rắn độc bị chết vì nhiễm độc chỉ vì cắn nhằm Cát Điền Thiên Hương Tử.

Cát Điền Thiên Hương Tử cười lớn, ra chiều hãnh diện :

- Thật không ngờ ta được thiên hạ quá coi trọng như vậy.

Sơn Bản Nhất Lang cười khẩy :

- Để hôm nay ta xem thử ngươi độc tới cỡ nào.

Dứt lời, Sơn Bản Nhất Lang rút kiếm ra đứng thủ thế, mắt dán chặt vào từng bộ thế của Cát Điền Thiên Hương Tử. Phía bên kia, Cát Điền Thiên Hương Tử cũng vờn địch như hổ vờn mồi. Cả hai bên đều cầm kiếm bất di bất dịch, nhưng trên thực tế là đang tìm sơ hở của nhau để chực ra tay giành phần thắng lợi. Chỉ một sơ xuất nho nhỏ là có thể đưa đến cái chết như không.

Cát Điền Thiên Hương Tử đột nhiên xông bừa tới, dùng Liên Hoàn Kiếm tấn công một lượt mười mấy chiêu, nhưng Sơn Bản Nhất Lang đã khéo léo đỡ được tất cả một cách dễ dàng. Bất thình lình, Sơn Bản Nhất Lang chuyển từ thủ sang công, tung những đòn hết sức dũng mãnh. Cát Điền Thiên Hương Tử không dám khinh xuất, cẩn thận đón đỡ từng chiêu, thân pháp luôn chuyển động nhẹ nhàng, khi gặp chiêu nào quá nguy hiểm thì né tránh thay vì đón đỡ.

Hai bên sau đó chẳng ai nhường ai, sấn vào đánh nhầu, giao tay trên một trăm hiệp vẫn chưa phân thắng bại. Sơn Bản Nhất Lang vừa đánh vừa nghĩ thầm: “Không xong! Tên Cát Điền Thiên Hương Tử này thật quá lợi hại, muốn thắng hắn thật không phải chuyện dễ. Nhưng nếu trận đấu càng kéo dài thì càng bất lợi cho mình. Cho dù có hạ được tên Cát Điền Thiên Hương Tử này nhưng sau đó thì còn sức đâu mà đấu nổi với Kiều Bản Dũng nữa? Khi khỏe mạnh, công lực đầy đủ còn chưa chắc đã nắm được phần thắng với hắn thì khi mệt ắt chỉ có chết chắc mà thôi”.

Nghĩ đoạn, Sơn Bản Nhất Lang liền thay đổi cách đánh, tránh dùng sức nhiều, chỉ dựa theo chiêu thế của địch mà chống đỡ, né tránh, thỉnh thoảng đánh trả lại một vài hư chiêu cho địch thủ không biết đàng nào mà lường.

Đánh thêm độ mươi hiệp, Cát Điền Thiên Hương Tử hét lên một tiếng, xoay một vòng, phất tay một cái. Biết đối phương tung độc, Sơn Bản Nhất Lang nhón mình nhảy lên không như một cánh én và sẵn đà theo thân pháp đáp từ từ xuống. Tiện theo đà, chàng nhanh tay bổ xuống một kiếm vào giữa đỉnh đầu Cát Điền Thiên Hương Tử.

Mọi người thấy Sơn Bản Nhất Lang nhảy qua một bên, tra kiếm vào vỏ, mặt lạnh như tiền, còn Cát Điền Thiên Hương Tử đứng yên bất động. Một giòng máu ngay trán y bắt đầu rỉ ra, và sau đó cả thân hình hắn ngã xuống đất như một thân cây vừa bị đốn.

Sự thật là Cát Điền Thiên Hương Tử sau khi đánh với Sơn Bản Nhất Lang trên trăm hiệp, biết không cách nào hạ nổi đối phương nên mới nảy ra ý nghĩ quyết định dùng độc thì mới mong chiếm được phần thắng lợi. Tuy nhiên, Sơn Bản Nhất Lang đã luôn đề phòng nên đoán trước được mọi việc và kịp thời ứng phó. Khi thấy Cát Điền Thiên Hương Tử có hành động khả nghi, chàng cũng đã sớm có một quyết định một đường khá liều lĩnh. Lúc Cát Điền Thiên Hương Tử tung độc, thay vì lùi lại hay nhảy sang một bên né tránh thì Sơn Bản Nhất Lang lại phi thân nhảy lên trên không rồi theo đà nhảy bổ tới, tung ra một chiêu hết sức độc đáo để đối phương không kịp trở tay vì không ngờ tới.

Rốt cuộc, Sơn Bản Nhất Lang đã tính toán đúng, đã thắng canh bạc, kết liễu mạng sống của Cát Điền Thiên Hương Tử, một cao thủ khét tiếng, và cũng là một kẻ đại gian đại ác trong thiên hạ, đã khiến cho bao nhiêu anh hùng hào kiệt phải bỏ mạng dưới tay hắn cũng như bởi chất độc của hắn. Đến lúc chết, Cát Điền Thiên Hương Tử vẫn mở to hai mắt, miệng còn há hốc như vẫn còn thắc mắc, không hiểu lý do hồ đồ nào khiến cho hắn phải bỏ mạng.

Điền Trung Tấn như chết lặng cả người. Hắn không ngờ Sơn Bản Nhất Lang quá lợi hại, không đầy bao lâu đã giết gần hết các vệ sĩ của mình, giờ lại giết thêm Cát Điền Thiên Hương Tử, một tay thủ hạ đắc ý đắc lực của mình. Giờ đây chỉ còn lại hắn cùng với Kiều Bản Dũng cùng hai tên võ sĩ đạo bên cạnh.

Lúc đó, Sơn Bản Nhất Lang mới liếc nhìn Kiều Bản Dũng, nói :

- Mời Kiều Bản huynh ra tay thôi!

--------

[1] Câu ngạn ngữ bất hủ, ý nói không ai đụng ai.

Chương 20: Trang hiệp khách - Hồi 20 (hết)

Kiều Bản Dũng liền đứng phắt dậy, từ từ tiến ra. Điền Trung Tấn nghe tim mình đập thình thịch, khẽ lui ra sau vài bước, đứng sau mấy tên võ sĩ đạo. Kiều Bản Dũng từ từ tuốt gươm khỏi vỏ, nói :

- Hôm nay dù thắng hay bại, sống hay chết thì bình sinh Kiều Bản Dũng này đã được mãn nguyện trong lòng.

Sơn Bản Nhất Lang gật đầu :

- Phải! Sơn Bản Nhất Lang này sau cùng cũng đã được toại nguyện.

Điền Trung Tấn nóng ruột, la lớn :

- Kiều Bản Dũng, mau giết phứt hắn đi chứ đừng nói thêm lời gì cả.

Kiều Bản Dũng cười, nói :

- Dĩ nhiên là tôi phải gắng thực hiện xong hợp đồng cho ông rồi. Đó là danh dự của nghề nghiệp. Nhưng tôi có điều cần phải thanh minh rõ rệt, phải nhắc lại những lời của tôi khi nhận hợp đồng. Nếu giết được Sơn Bản Nhất Lang rồi, tôi lãnh nốt nửa phần thù lao còn lại, sau đó giữa tôi và ông đường ai nấy đi, không còn ai thiếu nợ ai điều gì cả. Ông đã hiểu chưa?

Điền Trung Tấn nhột nhạt, trong lòng không được vui lắm nhưng cũng gật đầu, nói :

- Phải! Ta cũng chỉ cần ngươi phục vụ tới đó thôi.

Kiều Bản Dũng cười nửa miệng, nói bằng giọng mỉa mai :

- Nhưng nếu chẳng may tôi chết dưới kiếm của Sơn Bản Nhất Lang thì khi đó có trời cũng không cứu được ông.

Cả Sơn Bản Nhất Lang cùng Kiều Bản Dũng cùng tuốt kiếm một lượt, nhìn nhau thủ thế. Suốt gần nửa canh giờ không ai ra chiêu, mà cũng chẳng ai nhúc nhích. Ai nấy bên ngoài đều lộ vẻ khó chịu vì chờ đợi quá lâu mà trận đấu vẫn chưa bắt đầu. Nhưng hình như tất cả như bị thôi miên, không ai rời mắt được khỏi được hình ảnh hai cao thủ đang gườm nhau. Thoạt nhìn thì trông có vẻ như trò chơi, trò đùa, nhưng trên thực tế là một thế trận, một cuộc đấu trí cực kỳ nguy hiểm. Chỉ trong đường tơ kẽ tóc, trong một cái chớp mắt là có thể phân biệt rõ ngay thắng bại, sinh tử.

Sơn Bản Nhất Lang khẽ nhích nhẹ trường kiếm, Kiều Bản Dũng theo phản ứng tự nhiên, cũng lập tức đổi ngay thế thủ. Sơn Bản Nhất Lang nhìn Kiều Bản Dũng khẽ mỉm cười. Kiều Bản Dũng cũng khẽ đáp lại bằng nụ cười mỉm chi. Người lược trận ai nấy cau mày, không ai hiểu được hai người định giở trò gì với nhau, hay nói chuyện, ra dấu cho nhau làm sao thế nào.

Thêm nửa canh giờ nữa mà cũng không ai chịu nhúc nhích. Điền Trung Tấn càng xem càng nóng ruột khôn tả, nhưng không biết làm gì hơn là tiếp tục theo dõi.

Rồi đột nhiên, cả Sơn Bản Nhất Lang và Kiều Bản Dũng không hẹn mà cùng la lên một tiếng thật lớn, sau đó cả hai thân hình tung lên không, và hai ánh kiếm cùng lóe lên một lượt. Chỉ tích tắc một vài giây sau, mọi người ai nấy trông thấy hai người sau khi từ trên không đáp xuống dường như đổi vị trí cho nhau. Sơn Bản Nhất Lang đứng chỗ Kiều Bản Dũng khi nãy, và trái lại, Kiều Bản Dũng đứng chỗ Sơn Bản Nhất Lang.

Mọi người sau đó thấy Sơn Bản Nhất Lang từ từ qụy xuống đất, tay ráng gượng cố sức chống kiếm để khỏi phải ngã lăn ra. Nơi bả vai trái chàng, máu tuôn ra đỏ lỏm cả phía trước và phía sau áo xuống dưới tận dây lưng. Trong khi đó, Kiều Bản Dũng đứng yên cầm kiếm bất động nhìn Sơn Bản Nhất Lang. Điền Trung Tấn trong bụng đang mừng thầm tin rằng Kiều Bản Dũng đã thành công, hạ sát được Sơn Bản Nhất Lang thì bỗng nghe Kiều Bản Dũng phá lên cười ha hả một tràng, miệng lớn tiếng nói :

- Ha... ha... ha... Sơn Bản Nhất Lang quả nhiên là Sơn Bản Nhất Lang!...

Vừa dứt lời, cả thân Kiều Bản Dũng ngã xuống, nằm ngửa trên mặtđất không động đậy, nhưng đôi mắt vẫn mở thao láo, trợn tròn. Máu ở thái dương Kiều Bản Dũng lúc đó từ từ nhiễu ra, chảy xuống gò má.

Sơn Bản Nhất Lang từ từ lết tới bên cạnh Kiều Bản Dũng, đưa tay khẽ vuốt mắt. Đôi mắt Kiều Bản Dũng sau đó từ từ nhắm nghiền lại, miệng như nở một nụ cười thỏa mãn. Nhặt lấy kiếm của Kiều Bản Dũng, Sơn Bản Nhất Lang tìm vỏ tra vào rồi khẽ đặt lên trên người, lẩm bẩm :

- Trong suốt cuộc đời làm võ sĩ đạo của Sơn Bản Nhất Lang này, thật chưa thấy ai lợi hại bằng Kiều Bản Dũng các hạ.

Sơn Bản Nhất Lang vừa dứt lời, chợt nghe một giọng quen thuộc vang lên :

- Sư phụ, coi chừng sau lưng!

Nghe hơi gió, Sơn Bản Nhất Lang lách qua một bên, thuận tay đưa ngang một kiếm, một thân hình người gục xuống chết ngay tức thì. Nhìn lại, thì ra chẳng ai khác hơn là Điền Trung Tấn. Sơn Bản Nhất Lang cười khinh bỉ, nói :

- Đường đường tự xưng là một lãnh chúa, lại đi đánh lén người ta!

Sơn Bản Nhất Lang sau đó lớn tiếng gọi :

- Hải Đẩu! Con đó hả? Mau ra đây!Thì ra người cảnh giác, giúp chàng thoát hiểm khỏi bị đánh lén chính là Hải Đẩu, con trai của Trang chủ nghĩa huynh Sơn Điền Anh Minh, và cũng là đệ tử của chàng. Nghe sư phụ gọi, Hải Đẩu từ từ rời chỗ núp bước tới. Thầy trò gặp nhau mừng mừng tủi tủi, nói không ra lời. Rút kinh nghiệm, Sơn Bản Nhất Lang mắt không ngừng đề phòng hai tên võ sĩ đạo còn sống đang run cầm cập vì sợ hãi. Nhìn chúng, Sơn Bản Nhất Lang nói :

- Các ngươi muốn sống thì mau khôn hồn rời khỏi nơi đây, không thì đừng trách ta.

Hai tên võ sĩ đạo còn lại hình như đã biết người biết ta, nhắm không cự nổi với Sơn Bản Nhất Lang nên vội vàng ba chân bốn cẳng rút khỏi đại sảnh một cách êm xuôi.

Sơn Bản Nhất Lang lúc đó mới yên tâm, trìu mến nhìn Hải Đẩu, hỏi :

- Tại sao con lại tới đây? Sư phụ đã dặn nguy hiểm lắm mà.

Hải Đẩu khảng khái trả lời :

- Sư phụ đã vì con, vì cha mẹ con và tất cả mọi người tại sơn trang thì không lẽ con không thể vì sư phụ mạo hiểm chút được sao? Sư phụ cũng từng dạy con rằng thân trọng hơn tiền của, nhưng nghĩa còn trọng hơn thân, và con người sống trên đời luôn luôn phải vì nghĩa. Tóm lại, vì nghĩa mà nhiều lúc chúng ta phải quên đi mạng sống của chính mình, có phải vậy không sư phụ?

Sơn Bản Nhất Lang cảm động, ôm Hải Đẩu vào lòng, nói :

- Sư phụ có dạy con như thế thật, nhưng thực hành là hoàn toàn do tâm của con cả, chứ sư phụ tài nào mà dạy được việc đó. Nếu phải làm lại từ đầu, sư phụ cũng sẽ không làm gì khác hơn đâu. Được kết nghĩa với thân phụ và thân mẫu đồ nhi, được có cơ hội thâu nhận đồ nhi, là những điều trân trọng nhất trong cuộc đời của sư phụ.

Đột nhiên, Hải Đẩu la lên :

- Sư phụ bị thương rồi! Hãy để con băng bó đỡ cho cầm máu đã.

Không đợi Sơn Bản Nhất Lang có bằng lòng chấp thuận hay không, Hải Đẩu xé ngay vạt áo, khẽ cột chặt chỗ vết thương đang chảy máu nơi bả vai sư phụ nó. Sơn Bản Nhất Lang cũng để yên cho Hải Đẩu tự nhiên băng bó, không phản đối...

* * * * *

Bên ngoài quán trà, sau khi tặng chút tiền bạc cho chủ quán, Sơn Bản Nhất Lang cột lại hầu bao chứa đựng nhiều sấp ngân phiếu lẫn vàng bạc bên trong. Chàng cẩn thận buộc kỹ cho chặt chẽ, để vắt ngang trên lưng ngựa. Sau đó chàng dặn Hải Đẩu :

- Đồ nhi hãy nhớ đưa vật này cho thân phụ thân mẫu. Đây là chi phí bù lại cho sự thiệt hại, cũng như để tái thiết lại Sơn Điền gia trang.Nguyên sau khi giết chết Điền Trung Tấn, Sơn Bản Nhất Lang mở tủ sắt đựng tiền bạc, gọi tất cả những người còn lại trong Điền Trung phủ cấp cho mỗi người một ít ngân lượng để làm vốn khi về đến quê nhà. Dĩ nhiên Sơn Bản Nhất Lang chừa lại một số ngân phiếu, cộng thêm một số vàng bạc với mục đích đền bù lại cho Sơn Điền Anh Minh những thiệt hại do Điền Trung Tấn gây nên. Chàng cũng mua lại một con ngựa của chủ quán để cỡi, mục đích hộ tống Hải Đẩu về tới Sơn Điền gia trang an toàn.

Hải Đẩu một mực vâng dạ. Sơn Bản Nhất Lang sau đó bế Hải Đẩu đặt lên lưng bảo mã của Sơn Điền Anh Minh, coi lại yên cương cho cẩn thận, buộc dây cho chắc chắn, an toàn. Chàng gật đầu, khẽ nói :

- Trời cũng chẳng còn sớm lắm. Chúng ta lên đường thôi.

Hai ngựa sóng ngang với nhau. Con thần mã của Sơn Điền Anh Minh do Hải Đẩu cỡi thật khôn ngoan như hiểu thấu được ý người. Nó chỉ chạy nhanh vừa đủ để ngựa Sơn Bản Nhất Lang theo kịp. Chỉ vài canh giờ, mọi người đã nhìn thấy bóng Sơn Điền gia trang. Sơn Bản Nhất Lang bỗng dừng ngựa lại, trầm tiếng :

- Hải Đẩu! Trước khi chia tay, thúc thúc [1] có điều muốn dặn điệt nhi [2].

Tưởng sư phụ sẽ đi chung với mình về gia trang thì đột nhiên sư phụ lại nói lời chia tay, đồng thời thay đổi cách xưng hô, Hải Đầu kinh ngạc chẳng cùng, ấp a ấp úng :

- Sư phụ... Sư phụ...

Sơn Bản Nhất Lang cười, nói :

- Bây giờ thúc thúc dùng tư cách một người em kết nghĩa của cha mẹ điệt nhi mà nói chuyện với cháu. Thúc thúc nghĩ làm chú của điệt nhi có lẽ nói chuyện thân hơn làm sư phụ. Hai chữ ‘sư phụ’ kia, điệt nhi hãy để trong lòng mà thôi. Vì nếu là sư phụ của điệt nhi, thúc thúc sẽ phải ở lại dạy dỗ điệt nhi cho đến khi thành tài thì mới xứng đáng với hai tiếng ‘sư phụ’ kia. Nhưng thúc thúc sắp phải đi xa rồi, chắc không bao giờ trở lại nữa, và cũng chẳng còn cơ hội gặp lại thân phụ thân mẫu điệt nhi và điệt nhi nữa đâu.

Hải Đẩu mếu máo, vừa khóc vừa nói :

- Điệt nhi xin thúc thúc hãy ở lại Sơn Điền gia trang với gia đình điệt nhi mà an cư lạc nghiệp đi. Sau đó thúc thúc có dạy dỗ điệt nhi nữa hay không cũng chẳng thành vấn đề mà. Điệt nhi chỉ muốn có thúc thúc mãi mãi ở bên cạnh điệt nhi thôi. Chắc chắn thân phụ thân mẫu điệt nhi cũng muốn có chú bên cạnh ở gia trang. Điệt nhi hứa ngày ngày sẽ bưng trà nước dâng lên hầu hạ thúc thúc. Việc gì thúc thúc phải trở lại cuộc sống giang hồ nay đây mai đó cho vất vả, cho khổ thân thúc thúc?

Sơn Bản Nhất Lang thật không ngờ Hải Đẩu nói lên những điều chí tình, lời lẽ thâm thúy như một người đã trưởng thành lâu rồi. Chàng cố nén xúc động trong lòng, vỗ lưng Hải Đẩu, nói :

- Hải Đẩu cháu ngoan của thúc thúc. Sống trên đời này, một khi đã vướng vào ân oán thì thật là hết đường ra. Thúc thúc đã cố gắng thoát ra khỏi cái vòng ân oán luẩn quẩn kia bằng mọi cách khắp mọi nơi trước khi đến nương thân, náu ẩn tại Sơn Điền gia trang nữa kia! Chú thật sự muốn tránh xa mọi việc, định an cư lạc nghiệp tại Sơn Điền gia trang nhưng rốt cuộc không thể nào thực hiện được. Ân oán cứ tiếp tục theo đuổi thúc thúc hoài thôi, không bằng cách này thì cách khác chứ không để thúc thúc yên bao giờ. Sau này lớn lên, điệt nhi hãy dùng tài sức mà giúp cha mẹ, ráng sống một cuộc sống bình thường, có một mái ấm gia đình cho ổn định, đừng dấn thân vào cuộc đời võ sĩ đạo làm gì. Điều đơn giản đó chính là chân hạnh phúc ở trên đời. Như thúc thúc đã nói, một khi vướng vào vòng ân oán thì sẽ không có đường ra, không có lối thoát đâu. Làm thân võ sĩ đạo chẳng sung sướng như thế gian lầm tưởng đâu, khó có cơ hội mà rửa tay gác kiếm lắm! Khi gặp thời thì có chút quyền lợi thật, được nể nang đôi chút, nhưng đến lúc sa cơ thất thế thì bị đời rẻ khinh, nhiều khi kiếm nửa bữa cơm không có [3]. Cuối cùng thì rồi cũng đến lúc phải chết mà thôi. Vì bất luận mình cho dù mình có tài giỏi đến đâu, sẽ đến lúc gặp người tài giỏi hơn hạ mình. Mà nếu không bị giết thì rất có thể phải tự mổ bụng, không lý do này thì lý do khác thôi. Những lời tâm huyết này của thúc thúc mong điệt nhi hiểu rõ. Điệt nhi về nói lại với thân phụ thân mẫu cháu rằng mọi chuyện đã êm đẹp, tốt lành, mọi người tại Sơn Điền gia trang có thể an cư lạc nghiệp kể từ đây. Và nhớ cho thúc thúc gửi lời chào hai người nhé. Hãy nói với cha mẹ cháu rằng chú sẽ mãi mãi nhớ ơn tri ngộ, sẽ chẳng bao giờ quên những ngày hạnh phúc nhất trong đời của chú dù thời gian thật ngắn ngủi.

Hải Đẩu tiếp tục sụt sùi. Sơn Bản Nhất Lang khẽ thở dài. Chàng tháo thanh kiếm đang đeo, đồng thời thò tay vào hầu bao lấy ra một cuốn sách, trao cả hai vật cho Hải Đẩu nói :

- Thanh kiếm này thúc thúc tặng cho cháu. Sau này điệt nhi mỗi khi nhìn nó cũng như nhìn thấy thúc thúc vậy. Còn cuốn sách này ghi về võ thuật, võ đạo cũng như kiếm thuật, kiếm đạo, tất cả những gì thúc thúc biết được đều ghi lại cả trong đó. Tuy không phải là ‘thiên hạ đệ nhất’, nhưng dù sao cũng là tâm huyết của chú đã để hết tâm trí, dày công khổ luyện rồi ghi chép lại. Cháu về theo đó mà tập luyện, sau này lớn lên có thể bổ túc thêm những gì thiếu sót để truyền lại cho đời sau.

Hải Đẩu đón nhận kiếm thư mà trong lòng xiết bao cảm động. Nó chỉ biết nấc lên từng hồi mà không nói được một câu nào cả. Sơn Bản Nhất Lang chờ Hải Đẩu buộc kiếm và cất sách an toàn xong mới khẽ vỗ lưng nó, dịu giọng :

- Thôi, đừng khóc nữa điệt nhi. Bữa tiệc nào thì cũng phải đến lúc tàn. Con hãy mau trở về gia trang mà báo tin mừng cho thân phụ và thân mẫu đi.

Dứt lời, Sơn Bản Nhất Lang vỗ vào hông con thần mã của Hải Đẩu cỡi. Con thần mã như hiểu ý, nó bèn hí lên một tràng, nhìn Sơn Bản Nhất Lang như quyến luyến không nỡ xa rời. Sơn Bản Nhất Lang phải tới vuốt ve nó, vỗ vài cái, nó mới chịu buông vó. Sơn Bản Nhất Lang đứng nhìn theo bóng người ngựa càng lúc càng khuất mờ dần. Từ xa, chàng nghe dư âm vọng lại :

- Sơn Bản thúc thúc!... Sư phụ!...

Sơn Bản Nhất Lang trong lòng cảm thấy nao nao... Chàng cố nhoẻn một nụ cười. Khi bóng người ngựa đã hoàn toàn khuất hẳn dưới lùm cây vườn lê của Sơn Điền gia trang, chàng mới quay đầu ngựa lại. Sơn Bản Nhất Lang khẽ hít vào một hơi thật dài. Khí trời thật là trong lành... Tiết Thu thật khoan khoái dễ chịu...

---------

[1] Thúc thúc: chú

[2] Điệt nhi: cháu nhỏ

[3] Tráng sĩ cùng đồ bán phạn nan.

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước