THANH LONG GIÁO CHỦ

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương sau

Chương con truyện Thanh long giáo chủ - Chương 1 - Chương 5

Chương 1: Niềm hận ngút trời

Gió hắt hiu, mưa lác đác, mây âm u, bầu trời ảm đạm vô cùng.

Cảnh nào cảnh chẳng đeo sầu, đối với người nặng trĩu tâm sự thì sầu của cảnh càng lộ liễu, càng thấm thía đến thắt ruột, thắt gan.

Những ngọn tùng, ngọn bá mọc thành rừng trên đỉnh Sở Giác Lãnh trơ mình dửng dưng trước vẻ buồn của trời đất, mặc cho gió lòn, mưa phủ, mặc cho mây vần mỗi phút mỗi thêm dày, thêm đen...

Trên đỉnh Sở Giác Lãnh, một tòa kiến trúc toàn bằng đá trơ mình thi đua với những ngọn bá tùng, trời ảm đạm nhuộm xám lớp đá xanh cấu thành tòa kiến trúc đó.

Tòa kiến trúc mang tên Đạn Kiếm lâu, Tổng đường của Thanh Long xã.

Trong võ lâm từ nghìn xưa, những tổ chức của những người đồng tâm, đồng chí trong võ lâm, đều mang cái danh xưng bang này, giáo nọ, phái kia, riêng nhóm của Yến Thiết Y thì lại khoác cái hiệu “Xã”.

Trên giang hồ, vào thời kỳ đó, ai nghe nói đến Thanh Long xã mà chẳng rợn người!

Nếu thiên hạ hiểu rành hơn về Thanh Long xã, thì người ta phải ngán luôn danh hiệu Đạn Kiếm lâu.

Hiện tại, trong tòa Đạn Kiếm lâu, tại gian phòng dùng làm hội sở, có cái tên là Long Hồn sảnh, một số xã viên cao cấp đang họp đại hội.

Hai bên một chiếc bàn dài, có hai hàng ghế kiểu Thái sư ỷ, nơi đầu trong có một cái bục cao, trên bục đặt một chiếc ghế bành, rất lớn, mặt ghế phủ một tấm da hổ màu vằn đen.

Trên ghế bành, vị chủ tể Thanh Long xã đang ngồi.

Vị chủ tể Thanh Long xã, là Yến Thiết Y, các xã viên có lối gọi chỉ huy tối cao của họ bằng hai tiếng Khôi Thủ, “khôi” là đầu, là trên hết, mà “thủ” cũng là đầu, là trước hết.

Bên cạnh chiếc ghế bành của Yến Thiết Y, có một chiếc bàn không lớn lắm, thấp hơn ghế ngồi, mặt bàn phủ gấm.

Trên mặt gấm, đặt thanh Thái A kiếm chuôi vàng, hình ngắn, và một thanh kiếm khác, dài hơn, tên Chiếu Nhật kiếm.

Sau lưng Yến Thiết Y, một tấm hoành bằng gỗ, nền đen chữ trắng, treo cao.

Hoành cực lớn, chữ rõ ràng: Trung Nghĩa Thiên Thủ.

Bốn chữ nói lên chánh khí chói lòa, mắt nhìn lên là tâm khích động, một niềm khích động nung sôi bầu nhiệt huyết, củng cố can trường.

Cạnh Yến Thiết Y, hai bên tả hữu, có hai tên cận vệ.

Cận vệ bên hữu tên Hùng Đạo Ngươn, ngoại hiệu Khoái Thương, thế cách khôi ngôi, thân vóc cao lớn, trán rộng, mặt xanh.

Cận vệ bên tả tên Thôi Hậu Đức, thân hình phì phạc, mũi to, miệng rộng, ngoại hiệu Sát Đao.

Dĩ nhiên cả hai là những nhân vật xuất danh hằng gìn tâm trung trực, không hung nhưng bạo, họ không độc ác nhưng bất chấp cảm tình, họ là những nét mực không chiều cây cong.

Bằng hữu giang hồ từng gọi họ là Thanh Hùng, Sư Thao. Gấu xanh, là loài hi hữu, móng sư tử bén hơn kiếm đao. Họ phải có cái gì hơn người, nên người mới gán cho danh từ ghê gớm đó.

Riêng về con người của Yến Thiết Y thì quả thật là một đầu đề gây nghi hoặc cho mọi người.

Chàng không có vẻ anh tuấn như hạng bạch diện thư sinh, mà cũng chẳng có mãnh như bậc cự phách giang hồ thường có.

Không, chẳng có vẻ hung ác, tàn độc, không âm trầm, nham hiểm, không bốc đồng, bạo tàn, thoạt trông, ai cũng cho là chàng ở vào lứa tuổi 22, 23, nhưng thực ra chàng đã được ba mươi hơn. Mặt thuần thành, chất phác, hơi có vẻ non, có phần ốm và dài, làn da trắng màu sữa.

Đôi mắt cực to và đen, sáng một cách lạ thường, đôi mày hiền hậu, có chiếc mũi nhỏ, thẳng, trông xinh xinh, vành môi hơi mỏng, thường ửng đỏ, tất cả những vẻ đó cấu thành bộ mặt chưa được sành đời cho lắm, nhưng cái vốn kinh nghiệm của chàng thì quá dồi dào, một bậc lão thành cỡ lục tuần trở lên cũng chẳng hơn.

Chàng có nụ cười thật nhu hòa, đôi mắt tuy sáng nhưng rất am tường, nhìn đôi mắt đó không ai tưởng là chàng có thể giết người.

Nhưng, Yến Thiết Y là một cái gì mà ai nghe nói đến cũng phải kinh tâm khiếp đảm, những kẻ chưa thấy mặt chàng cứ tưởng chàng là một hung thần, khi gặp chàng rồi thì lại hoài nghi lời truyền thuyết chứa đựng nhiều xuyên tạc.

Mớ tuổi đời không cao lắm, thì mớ tuổi giang hồ đương nhiên cũng chẳng được bao nhiêu, song có thể bảo mỗi một ngày của chàng là một tháng, một năm của người khác, bởi từ lúc xuất đạo đến nay, không ngày nào là chàng được ung dung nhàn hạ, không ngày nào chàng chẳng đương đầu gió lớn, bão to, hết vào nguy lại ra tử, tìm cái sống trong cái chết, luôn luôn phấn đấu từng phút từng giây.

Nhờ thế mà uy tín Thanh Long xã càng ngày càng lan rộng khắp bốn phương trời, thinh danh của Đạn Kiếm lâu càng ngày càng vang dội khắp năm hồ, bốn biển.

Trong hai đạo hắc, bạch, chẳng ai không ngán chàng.

Hiện tại, chàng có vẻ chán nản cực độ.

Thực ra thì chàng rất ghét những cuộc đại hội như thế này, vì bắt buộc phải có mặt chàng miễn cưỡng chủ tọa.

Cứ mỗi năm có hai lần đại hội như vậy, cách sáu tháng một lần.

Các xã viên trú đóng tại các địa phương xa, đáo lệ trở về Thanh Long xã, báo cáo tình hình sinh hoạt, thỉnh thị huấn lệnh cần thiết cho những hoạt động tương lai.

Các vị phụ trách địa phương mang cái danh xưng là Đại Thủ Não, có địa vị cực cao trong xã, họ chỉ chịu dưới quyền của mỗi một Khôi Thủ và ba vị lãnh chúa là những người đại diện trực tiếp và thường xuyên của Khôi Thủ mà thôi.

Trong Xã, còn có một vị chấp pháp, chấp chưởng Hình đường, chuyên thưởng phạt.

Vị chấp pháp ngang quyền với ba lãnh chúa, trên bậc đại thủ não.

Đại hội vốn thuộc thông quy, nên không thể phế bỏ được. Chỉ có những kỳ đại hội như thế này, Yến Thiết Y mới có dịp tiếp xúc với các thủ hạ cốt cán, gây thêm tình cảm đồng đội.

Một lợi ích khác do đại hội mang lại, là chàng nắm vững tình hình các địa phương, qua báo cáo của thuộc hạ.

Do đó, chàng sẽ kiểm điểm ưu, khuyết điểm, sẽ hoạch định kế sách củng cố cơ đồ, khuếch trương thinh thế.

Thanh Long xã có một hệ thống kinh tài quảng đại, gồm đủ mọi ngành sinh hoạt trong xã hội: có ngân hàng, có hiệu buôn, có phố phường cho thuê, có trại chăn nuôi, có khách sạn, có hiệu cầm đồ, có sòng bạc, có buôn lậu, có đủ thứ, trừ một thứ mà chẳng bao giờ chàng chịu cho khai thác dù lợi tức khá quan trọng, là kỹ viện.

Hệ thống kinh tài cỡ đó đòi hỏi một số lớn nhân viên phụ trách, nên xã viên càng ngày càng đông.

Có điều, chàng chọn thuộc hạ thân tín cực kỳ, cho nên từ ngày lập nghiệp đến nay, chưa hề có trường hợp phản phúc, và những tay chịu trách nhiệm cốt cán đều sẵn sàng hy sinh tánh mạng nếu cần, để bảo vệ quyền lợi của Xã.

Cuộc đại hội đã khai mạc từ lâu, và hiện tại đến phiên vị đại thủ não phụ trách sự vụ Hàng Châu tường trình hoạt động.

Y tên Đào Ngang, ngoại hiệu Hàng Sơn Kiên.

Y đứng lên, từ từ phát ngôn :

- Tuân hành lệnh dụ của Khôi Thủ, bọn tại hạ xuất chín ngàn lượng bạc, dựng lên tòa Thủy Nguyệt lâu cạnh Tây Hồ. Hai tháng nay, từ ngay khai trương, sanh ý không được thuận lợi lắm, đại ước vì cận tiết thu, khách dự có phần vắng vẻ, bất quá chỉ được mấy ngày đầu là thiên hạ chiếu cố khá nhiệt náo. Cho nên, so thu và chi, thu không nhiều mà chi rất nặng, thuộc hạ chỉ sợ, nếu tiếp tục khai thác thì số vốn càng lúc càng hao hụt vì lỗ lã. Thuộc hạ định nhượng lại cho ngoại nhân, song chẳng dám tự chuyên, nhân dịp về đây dự đại hội, thuộc hạ xin bẩm báo với Khôi Thủ, thỉnh thị ý kiến. Giả như không nhượng, thì cũng nên canh cải nghiệp vụ, có vậy mới tránh được thiệt hại. Ngoài ra...

Yến Thiết Y khoát tay, thản nhiên thốt :

- Việc đó, ngươi cứ tự tiện liệu định thấy nên làm như thế nào thì cứ làm, làm rồi sẽ báo cáo sau. Ta cho ngươi được toàn quyền quyết đoán.

Đào Ngang nghiên mình thuân lãnh chỉ thị, rồi ngồi xuống.

Đại thủ não phụ trách Trường An sự vụ là Kim Hiên Tự, ngoại hiệu Quyệt Toàn Chưởng, đứng lên, trình :

- Hai tháng trước, xảy ra sự tranh chấp giữa sòng bạc tại Trường An của chúng ta và bọn Ô Y bang. Vì cuộc tranh chấp đó, sòng bạc của chúng ta không còn hưng vượng như ngày cũ. Ô Y bang đưa lời hăm dọa, bảo chúng ta phải dè dặt, nghĩa là không được khuếch trương sánh vị, ngưng mọi cạnh tranh với chúng. Nếu chúng ta không tuân lời thu hẹp hoạt động thì có một ngày nào đó, chúng sẽ tìm đến mà hỏi thăm sức khỏe của chúng ta, thuộc hạ áp dụng chiến thuật lấy bất biến chuẩn bị ứng phó vạn biến, nên đánh chữ làm thinh, âm thầm theo dõi tình hình của chúng. Này, Khôi Thủ, Ô Y bang tại Trường An cầm như con rắn địa đầu, có thế lực to lớn, chúng có nhiều thủ đoạn hơn hẳn bọn mình. Nếu mình cứ ngang nhiên tiếp tục nghiệp vụ thì sớm muộn gì cũng có xung đột xảy ra với chúng. Mà khi xảy ra xung đột, thì bất lợi về chúng ta là cái chắc. Cho nên...

Yến Thiết Y thở dài, chán nản :

- Được rồi. Cứ chờ xem chúng hiện lộ thủ đoạn, rồi sẽ hay. Hiện tại, chúng ta không cần phải lo lắng trước làm chi cho mệt óc.

Dừng một chút, chàng trầm giọng tiếp :

- Có thể nào Ô Y bang chẳng hiểu, sau lưng của ngươi còn có Thanh Long xã, một vạn lý trường thành thừa sức ngăn chặn triệu triệu rợ Hồ? Nếu chúng sờ mó đến các ngươi, là khiêu khích tử thần đấy!

Kiêm Hiên Tự cười khà khà, thốt :

- Bởi thế, thuộc hạ cứ lạnh mắt mà nhìn chúng, lạnh lòng chờ đợi chúng, chứ không lộ vẻ nao núng, khẩn trương. Thực ra, chẳng phải hoàn toàn không khẩn trương đâu, Khôi Thủ. Thuộc hạ đấy à, thuộc hạ thì ngoại an nhưng trong loạn, ngoại tỉnh nhưng trong động, loạn và động vì tức, vì muốn chơi với chúng một phen thật kỹ... Lấy bất biến ứng vạn biến mà...

Yến Thiết Y khoát tay :

- Đủ rồi, đừng nói nữa, ta yêu cầu nên vắn tắt cho ta nhờ. Người ngồi xuống đi, cứ theo quyết định như ngươi vừa trình bày mà hành động.

Rồi chàng hỏi :

- Đến lượt ai đây? Nên nhớ, tranh thủ thời gian nhé, càng giản đơn càng hay, ta không muốn kéo dài cuộc hội họp này đến vô cùng tận đấy.

Khoái Thương hai tay trao cho chàng một chén sâm nhung, chàng tiếp lấy, hớp một ngụm, đoạn cười, hỏi :

- Tất cả đều thấy đói rồi chứ? Thì, càng vắn tắt càng chóng được chén với nhau, cái dạ dày mặc sức mà chứa đựng. Có lẽ bọn nhà trù đã sắp dọn bàn rồi đấy.

Đại thủ não Hàm Dương tên Điêu Thân, ngoại hiệu Bách Bộ Sanh Tử, vụt đứng lên, cười nhẹ, báo cáo :

- Bẩm Khôi Thủ, thuộc hạ thì có tánh vắn tắt, chỉ một câu nói thôi là đủ.

Yến Thiết Y gật đầu, vừa trao trả cái chén không cho Khoái Thương Hùng Đạo Ngươn, vừa đáp :

- Vậy là hay!

Vừa lúc đó, ba tiếng cộp cộp vang lên.

Tiếng chiếc dùi gỗ cứng đập vào một tấm mộc bài tròn cũng bằng gỗ cứng, cực dày, dùi đập vào mộc bài đủ ba tiếng.

Dùi và mộc bài treo bên ngoài cửa Long Hồn sảnh.

Yến Thiết Y cười, lẩm nhẩm :

- Ba tiếng! Ạ... “có việc gấp cần tường trình ngay!”

Mười vị đại thủ não đồng quay mặt, hướng về vọng cửa chánh.

Yến Thiết Y bảo :

- Ai cũng được, đứng lên mở cửa hộ ta.

Nhưng, mười vị đạo thủ não không có phận sự làm việc đó, khi hai cận vệ có mặt.

Sát Đao Thôi Hậu Đức bước ra, kéo chiếc then cài mở ra một cánh cửa.

Cánh cửa mở ra, nơi khoảng trống, xuất hiện một người.

Thôi Hậu Đức hấp tấp nghiêng mình chào :

- A! Ưng lãnh chúa! Sao Ưng lãnh chúa lại đích thân đến đây?...

Ừ một tiếng vu vơ, người bên ngoài đáp gọn.

Người đó, có thân vóc cao, mặt tròn, làn da trắng, tác trung niên, điểm một nụ cười theo tiếng ừ, rồi thốt :

- Long Châu kỳ Lãnh chúa Ưng Thanh Qua, có việc gấp yêu cầu được gặp ngay Khôi Thủ.

Lên tiếng xong, Ưng Thanh Qua bước vào, trước hết đảo mắt một vòng quanh mười đại thủ não đồng quấn khăn màu tía trên đầu, với ai y cũng khẽ gật đầu chào, sau đó y bước nhanh đến vị chủ tọa, tiếp :

- Khôi Thủ, chỉ sợ đại hội này không thể tiếp tục được nữa...

Yến Thiết Y nhìn chiếc áo màu xanh nhạt, điểm lá trúc đậm sắc hơn, bình thản thốt :

- Nói đi, Thanh Qua!

Thoáng trì ghị một chút, Ưng Thanh Qua thấp giọng hỏi :

- Chắc Khôi Thủ còn nhớ vị hảo hữu của Khôi Thủ, tên Bùi Vịnh, ngoại hiệu Phan Vân Điểu chứ?

Yến Thiết Y gật đầu :

- Còn nhớ. Sao? Có gì rồi phải không?

Nhếch nụ cười khổ, Ưng Thanh Qua tiếp :

- Việc gì thì xin Khôi Thủ đích thân đi xem lấy, hơn là thuộc hạ tường trình. Hiện tại, họ Bùi đang ở trong một gian tịnh khách phòng, và Trang lãnh chúa đang túc trực bên cạnh y.

Uể oải đứng lên, Yến Thiết Y thốt :

- Việc nơi đây, Thanh Qua tiếp tục xử lý hộ ta nhé, ta giao cho ngươi trọn quyền định đoạt. Ta đi đây!

Chàng đứng lên, mười đại thủ não cũng đứng lên, chàng bước ra rồi, Hùng Đạo Ngươn, Thôi Hậu Đức theo, mười đại thủ não cùng Ưng lãnh chúa ngồi, tiếp tục nghị sự.

Dãy tịnh khách phòng cách Long Hồn sảnh không xa lắm, dãy phòng ở tận đầu hành lang.

Yến Thiết Y chứa đến tận cửa, cánh cửa phòng hé mở, một người vừa ốm vừa thấp lách mình ra ngoài, nghinh đón.

Người đó có gương mặt khô nhăn nheo, như quả quít phơi nắng lâu ngày.

Người đó, là Trang Không Ly, ngoại hiệu Cửu Ngưu Kích, là lãnh chúa Long Môn kỳ.

Gương mặt đã nhăn nheo, khô cằn, thì tự nhiên không một nét tình cảm nào hiện lộ, thành thử ra sự biểu thị có vẻ lạnh lùng, xa xôi.

Không, không hẳn là chẳng có một biểu hiện nào nơi thần sắc của Trang Không Ly.

Sự biểu hiện ở nơi ánh mắt, ánh mắt bốc niềm phẫn nộ cực điểm.

Yến Thiết Y ngẩng mặt nhìn Trang Không Ly, khẽ gật đầu, rồi bước ngang qua y vào phòng.

Gương mặt của chàng biến sắc ngay.

Chàng không tin đôi mắt mình, trước hiện tượng đang chờ chàng trong gian phòng.

Bây giờ thì vẻ thuần thành chất phác đã rút lui, nhường chỗ cho nét tàn khốc, máu đã hiện ra.

Nếu chàng là một con người đôi, thì người thứ hai đã hiện ra thay thế người thứ nhất.

Và, người thứ hai là một hung thần, một ác quỷ, một con người sống vì máu, máu càng đổ nhiều, cơ nghiệp càng vững, đời sống càng sung, máu của người, máu của chính mình.

Một con người xuất thân từ sắt máu, luôn luôn hoạt động trong phạm vi sắt máu!

Bởi, hiện tượng trước mắt, là một hiện tượng chưa từng qua mắt Yến Thiết Y trong cuộc đời đầy giông tố bão bùng. Và con người hiện trước tầm mắt của chàng, chẳng còn là con người nữa.

Một vật thể không có danh từ mô tả!Vật có thể, đang tựa mình trên chiếc ghế thấp, có lưng dựa, hai bàn tay cụt đến gần cánh chõ, thịt đầu xương thun lùi, xương lộ ra như hai chiếc cán dao bằng ngà, nơi nào không còn y phục, trên làn da kết những vảy máu khô cằn chồng lớp lên nhau.

Toàn thân khô đét, chỉ còn lớp da bao bọc bộ xương không toàn vẹn.

Từ y phục, một mùi tanh, thúi, hôi, không tên bốc lên, tỏa khắp không gian căn phòng, ai ngửi phải là liền lợm giọng, buồn nôn.

Dù con người nơi ghế đó là một hảo hữu, Yến Thiết Y cũng khó lờ đi mùi khó ngửi đó, bất giác chàng nhăn mặt, nhíu mày, cố khép đôi cánh mũi.

Bộ y phục khoác lên mình, trông như mắc phơi nơi chiếc sào, bởi thân vóc tóp lại như chiếc que, y phục phùng phình trông thiếu hẳn vẻ thẩm mỹ đến khôi hài một cách chua xót.

Tóc! Tóc rối bù, buông xõa xuống mặt, vai, lưng, tóc từng chỗ quyện vào nhau thành lọn, máu khô đóng lại từng cục, từng cục, máu bốc mùi tanh tưởi chẳng kém y phục.

Trong mớ tóc lòa xòa trước mặt, một con mắt hiện ra, nửa lờ mờ, nửa sáng.

Lờ đờ vì sức kiệt, khí quệ, sáng vì ẩn ước còn một hận uất chưa tan.

Một con mắt duy nhất thôi, còn con mắt kia thì đã biến thành một lỗ trũng, máu khô đóng nơi đó, làm giảm bớt chiều sâu.

Lạ lùng thay, vốn người đó không miệng! Hay, đúng hơn, cái miệng liền vo, nơi vành môi, dạng dạng mấy nét trầy, tuy đã lành, nhưng còn in màu trăng trắng.

Nơi gò má tả, có một lỗ tròn, lớn hơn đầu ngón tay cái.

Chỉ còn đôi chân là toàn vẹn, nhờ có đôi chân, người ta mới nhận ra đó là một con người!

Trời! Trang Không Ly mời chàng đến xem qua một mẫu người như thế!

Phải mất mấy phút, Yến Thiết Y mới nhận ra con người trước mắt là Bùi Vịnh, một Bùi Vịnh ngày nào còn hào hoa, còn thác lạc, với phong tư phiêu dật, hầu như thoát trần.

Bùi Vịnh, một ân nhân từng cứu mạng sống của Yến Thiết Y!

Yến Thiết Y run run giọng nói :

- Bùi Vịnh! Quý hữu đấy sao?

Con mắt duy nhất nhìn Yến Thiết Y chăm chú, rồi lệ từ con mắt duy nhất đó xuất phát từng hạt, từng hạt nhỏ, lăn dài xuống má.

Còn lệ được sao, nơi con người hết máu đó?

Lệ xuất phát từng hạt, thay lời đáp.

Bước đến bên cạnh Yến Thiết Y, Trang Không Ly trầm giọng thốt :

- Các đệ huynh trong đội tuần sát, phát hiện ra y đó. Họ gặp y trong một bụi rậm, nơi chân núi, y nằm trên đống cỏ khô bạc màu, vệt máu của y biến thành đen sạm. Hai tên trong bọn, từng trong thấy mặt y nhiều lần, thế mà không làm sao nhận ra y liền.

Gặp y rồi, họ mới lấy nước rửa ráy sơ qua đoạn đưa y về đây. Dù có rửa ráy cho y, họ cũng chẳng dám nặng tay làm kỹ, vì tình trạng của y như thế đó, còn ai dám đụng chạm mạnh nữa? Cho nên, mùi hôi thối vẫn còn. Không rõ kẻ nào ác độc đến độ biến một đồng loại ra thân thể cỡ đó!

Yến Thiết Y thở dài, quay sang Bùi Vịnh, hỏi :

- Quý hữu nghe tại hạ nói chứ? Quý hữu còn sáng suốt hiểu tại hạ nói gì chứ?

Bùi Vịnh làm một cử động trên chỗ tưởng tượng, khẽ gật đầu.

Làm cử động đó y nhăn mặt một cách thê thảm, rồi y còn muốn biểu hiện gì nữa, nên cố nhếch nhếch hai cùi xương của cánh tay cụt, quơ quơ, tuy nhiên, chẳng ra cái dáng chi hết, thành thử Yến Thiết Y cũng không hiểu được quái gì.

Sau cùng thì y phát ngôn. Nhưng miệng mồm đâu mà phát ngôn, đừng nói khi đến khí lực kiệt quệ.

Cho nên những ngôn từ do y muốn phát xuất, chỉ bật thành những tiếng rột rột, ọt ọt thôi.

Có trời mới hiểu ý tứ của y!

Trang Không Ly lại cất giọng thốt :

- Khôi Thủ! Cái miệng của Bùi huynh bị bít lại rồi! Chẳng hiểu vật gì làm cho đôi vành môi dính liền với nhau như thế!

Yến Thiết Y vừa bi thương, vừa phẫn uất, nắm chặt đôi tay, móng tay suýt bấm lủng da thịt.

Chàng rít lên :

- Cho tại hạ biết đi, Bùi huynh! Kẻ khốn kiếp nào làm cho Bùi huynh ra nông nổi đó?

Bùi Vịnh lại nhếch nhếch hai cùi xương tay, rồi tiếng rột rột, ọt ọt rung lên nơi cuống họng.

Thân hình của y dao động mạnh, sự khích động gây rung chuyển khắp người y, đến độ bọt trắng sùi ra nơi lỗ hổng trên gò má tả.

Yến Thiết Y quát :

- Hùng Đạo Ngươn! Chạy đi tìm Lý y sư cho ta gấp!

Hùng Đạo Ngươn vâng một tiếng, quay mình phóng chân chạy cuốn gió.

Bùi Vịnh lắc đầu.

Yến Thiết Y hỏi :

- Quý hữu muốn nói, không cần gọi y sư?

Bùi Vịnh gật đầu, cố hoành cùi xương tay, chỉ ngay vào mình.

Rồi y lắc lắc đầu, biểu tình cái ý cho là vô ích, tình trạng của y không thể vãn hồi!

Yến Thiết Y nắm nhẹ cùi xương tay của y, cố dằn niềm thương cảm, lẫn uất hận, thốt :

- Bùi Vịnh, cố hy vọng, còn một điểm hy vọng, chúng ta phải cố bám lấy, bất quá quý hữu bị hành hạ cách tàn ác vậy thôi, chứ chẳng đến nỗi gì đâu, tại hạ tin chắc như vậy.

Chàng trấn an vị bằng hữu tốt bụng rõ rệt, chứ con người trong tình trạng đó, dù có tiên dược cũng vị tất hồi sinh?

Bùi Vịnh lắc lắc đầu, mường tượng y nóng nảy muốn cho Yến Thiết Y biết cái gì đó, nhưng xem ra y mệt lả, khí lực tan biến hoàn toàn.

Lại những tiếng rột rột, ọt ọt vang lên, con nắt duy nhất chớp lia, mắt chớp làm nứt nẻ máu khô, những giọt máu tươi cuối cùng từ từ rỉ chảy.

Yến Thiết Y vội bảo :

- Giữ bình tĩnh, Bùi Vịnh, cố trấn tịnh tâm thần. Tại hạ biết, quý hữu muốn cáo tố với tại hạ một điều gì, song đừng nóng, chúng ta sẽ tìm cách biểu thị ý tứ, cách nào mà không làm đau đớn quý hữu. Thế nào rồi mình cũng đạt được ý nguyện.

Có lẽ Bùi Vịnh không thể bình tĩnh chờ tìm ra phương pháp được, nên y rung rung người mãi, mắt chớp mãi, máu lại rỉ ra mãi không ngừng.

Bọt trắng lại sùi ra nơi lỗ hổng trên má.

Yến Thiết Y thốt :

- Nghe tại hạ hỏi đây, Bùi huynh, hỏi từng câu, phải thì Bùi huynh gật đầu, không phải thì lắc đầu, rồi tại hạ suy diễn qua phản ứng của Bùi huynh, tìm hiểu sự việc.

Bùi Vịnh nhìn chàng, như chờ đợi.

Yến Thiết Y hỏi :

- Chúng ta cách biệt nhau, độ một năm rồi, từ ngày họp mặt cuối cùng, phải không Bùi huynh?

Bùi Vịnh gật đầu.

Yến Thiết Y tiếp :

- Lần cuối cùng, quý hữu đến đây, thì thân thể khương kiện, tinh thần thư thái, tỏ rõ một kẻ đang độ yêu đời cực điểm. Nhưng, qua thời gian một năm, có sự đổi thay hết sức bi thảm như thế này, tại hạ nghĩ nếu hung thủ chẳng phải là một kẻ nuôi đại cừu, đại hận đối với Bùi huynh, thì quyết không tàn nhẫn đến độ giống một dã thú. Phải vậy không?

Bùi Vịnh gật đầu.

Yến Thiết Y hỏi :

- Người đó, tại hạ có nhận ra chăng?

Bùi Vịnh lắc đầu.

Yến Thiết Y hỏi :- Hắn có biết tại hạ chứ? Hắn có hiểu chúng ta tình với nhau như thế nào chứ?

Bùi Vịnh gật đầu, rồi lắc đầu.

Như thế là người đó chỉ biết Yến Thiết Y thôi, song lại không hiểu sự liên hệ giữa chàng và Bùi Vịnh.

Yến Thiết Y hỏi lại để cho Bùi Vịnh xác nhận :

- Nghĩa là, người đó biết tại hạ, song không hiểu chúng ta là bằng hữu của nhau?

Bùi Vịnh gật đầu.

Yến Thiết Y hỏi tiếp :

- Có khi nào, Bùi huynh đề cập qua mối cừu hận đó với tại hạ chăng? Dù chỉ là phớt qua một lần?

Bùi Vịnh lắc đầu.

Yến Thiết Y hỏi :

- Tại sao Bùi huynh nhất mực giấu diếm điều đó với tại hạ, không hề hé môi nói qua một tiếng với tại hạ? Mọi sự việc của Bùi huynh, tại hạ biết hầu hết, chỉ có việc oan cừu... Hay là, mối thù này mới cấu kết trong vòng năm vừa qua trong thời gian chúng ta cách mặt nhau?

Bùi Vịnh gật đầu.

Yến Thiết Y chợt thấy một điểm nhỏ hy vọng lóe lên, hỏi :

- Vì lẽ gì? Tiền tài? Nữ sắc? Thâm cừu?...

Bùi Vịnh lắc đầu, rồi gật đầu, rồi lại lắc đầu.

Y xác nhận điểm giữa, điểm nữ sắc.

Yến Thiết Y sáng mắt lên :

- Nữ nhân nào đó? Tại hạ có biết mặt chăng?

Bùi Vịnh lắc đầu.

Trang Không Ly chợt chen vào :

- Khôi Thủ! Hỏi theo lối đó, thì biết đến lúc nào mới ra chuyện? Mà làm sao hiểu rõ câu chuyện? Thuộc hạ vừa nghĩ ra một cách, vừa giản dị lại vừa mau lãnh hội. Mình chỉ cần biết đại khái thôi, chẳng hạn, danh tánh kẻ thù của Bùi huynh, trú quán của kẻ đó, nơi phát sanh sự xung đột, động cơ của sự xung đột, kẻ thứ ba trọng vụ là ai... Những điểm này, Bùi huynh chỉ cần dùng vài chữ là đủ rồi.

Yến Thiết Y thở dài :

- Biết vậy rồi, nhưng tay đâu mà Bùi huynh viết?

Trang Không Ly tiếp :

- Không tay thì còn chân, đôi chân của Bùi huynh còn nguyên vẹn cơ mà, bất quá vì còn kiệt sức, nên khó cử động, thôi chúng ta cứ tiếp trợ, thế nào rồi cũng đi đến kết quả mà!

Yến Thiết Y kêu lên :

- Hay!

Chàng day qua Thôi Hậu Đức, bảo :

- Ngươi đi tìm gấp cho ta một cái mâm lớn, hay một tấm gỗ cũng được, trên đó, đổ đầy cát, rồi mang đến đây cho ta. Nhanh đi!

Nhưng suy nghĩ lại, lấy chân viết trên cát, nét chữ không được rõ ràng, nhất là đôi chân của Bùi Vịnh quá yếu, dù có vẽ vời được, cũng vị tất đọc được.

Chàng lại bảo :

- Khoan. Thôi đừng mang mâm cát đến. Ngươi cứ tìm cho ta một tấm bảng sơn đen, rồi lấy một cái chậu, quậy bột trắng vào nước, sệt sệt, đoạn mang đến đây gấp!

Thôi Hậu Đức chạy đi ngay.

Một lúc sau, y trở lại với hai món đó.

Yến Thiết Y day qua Bùi Vịnh bảo :

- Cố gắng nhe, Bùi huynh. Thôi Hậu Đức sẽ đỡ chân cho, Bùi huynh nhúng chân vào chậu bột trắng, viết vắn tắt, đáp những câu hỏi của tại hạ.

Cuộc thực nghiệm bắt đầu.

Yến Thiết Y lại dặn Thôi Hậu Đức, cứ qua một lần vấn đáp, là y lấy giẻ lau bảng cho thật sạch.

Đoạn chàng bắt đầu hỏi :

- Ai hãm hại Bùi huynh?

Phải khó khăn lắm, Bùi Vịnh mới nguệch ngoạc được mấy chữ, và cũng phải khó lắm, Yến Thiết Y mới đọc được: Hồ Tuân.

Trang Không Ly kêu lên :

- Phấn Diệu Lang Quân Hồ Tuân!

Yến Thiết Y lạnh lùng, hỏi tiếp :

- Nữ nhân là ai?

Bùi Vịnh viết: Trầm Quyên, vợ tiểu đệ.

Lộ vẻ kinh ngạc, Yến Thiết Y hỏi :

- Bùi huynh lấy vợ từ lúc nào? Sao trước kia Bùi huynh không cho tại hạ biết?

Bùi Vịnh viết: Cách sáu tháng.

Mới lấy vợ cách nay sáu tháng, trong thời gian song phương cách mặt, làm gì cho nhau hay kịp?

Yến Thiết Y hỏi :

- Tại sao họ Hồ hạ độc thủ với Bùi huynh?

(thiếu hai trang)

- Phải! Phải! Thuộc hạ bắt tay vào việc ngay.

Giọng y run run, chứng tỏ trường hợp trước mắt gây khó khăn cho y hết sức. Có lẽ trong đời chữa trị bịnh của y, chỉ có lần này y bối rối, lo sợ mình thiếu khả năng.

Y bước nhanh đến gần Bùi Vịnh, quan sát.

Bên này, Trang Không Ly thấp giọng thốt :

- Khôi Thủ! Chỉ sợ Bùi Vịnh hung đa kiết thiểu...

Yến Thiết Y gằn từng tiếng :

- Câu đó, ám chỉ hung thủ mưu hại Bùi huynh mới đúng!

Trang Không Ly tiếp :

- Thuộc hạ cảm thấy đau buồn vô cùng, Khôi Thủ! Mình không thể làm gì hơn cho Bùi huynh, đáng hận thật. Năm năm trước, tại Bắc Công sơn, nếu không có Bùi huynh, thì Khôi Thủ phải táng mạng với chất độc của con Bạch Nương Xà rồi! Thế mà giờ đây, chúng ta đành mở to mắt nhìn Bùi huynh từ từ đi về nơi vĩnh cữu.

Yến Thiết Y căm hờn :

- Ta há quên sao! Cho nên, kẻ kia phải chết với ta, bằng mọi giá, thù của Bùi huynh phải được trả xứng đáng! Trong năm năm qua, giao tình với Bùi huynh, ta nhận thấy y là con người đáng mến...

Trang Không Ly thở ra :

- Lão trời già không công bình!

Yến Thiết Y lắc đầu :

- Đừng oán trách ông trời! Không Ly, nên trách Hồ Tuân mới phải hơn!

Bên kia, Lý y sư từ từ quay mình lại, gọi :

- Khôi Thủ! Vị nhân huynh này muốn trối gì đó với Khôi Thủ!

Giật mình, Thiết Y hỏi :

- Trối? Thế là ngươi thú nhận bất lực hả lão Lý?

Lý y sư thở dài :

- Khôi Thủ thứ cho! Y đến đây quá trễ!...

Yến Thiết Y thét lớn :

- Ngươi nói cái gì? Trễ? Nghĩa là sao?

Lý y sư lại cạnh chàng, lộ vẻ khổ sở, phân trần :

- Khôi Thủ nghe thuộc hạ tỏ bày đây. Bùi bằng hữu bị hành hạ nặng nề, qua nhiều ngày tháng lắm rồi, thương tích lợp khắp thân thể, mới có, cũ có, đã thế lại còn bị an trí tại một nơi cực kỳ ô uế, những chất dơ dáy nhiễm vào máu, mùi hôi thúi nhiễm vào phổi, các thương tích bị ô nhiễm, sanh độc, gia dĩ thể chất y cũng chẳng được cường kiện. Bao nhiêu sự kiện đó cộng với sự mất mát một số lượng máu quan trọng rồi còn chịu đói, chịu khát triền miên, thử hỏi làm sao y không kiệt quệ như chúng ta thấy? Đáng lý ra, thì y đã tắt thở từ lâu...

Yến Thiết Y chớp chớp mắt :

- Thế là vô vọng?

Lý y sư thở dài :

- Nếu còn một đường tơ hy vọng, thuộc hạ cũng cố bám víu, Khôi Thủ ạ!

Yến Thiết Y hỏi :

- Còn cái miệng của y?

Lý y sư thở dài lượt nữa :

- Phải kể hung thủ có một tâm trường ác độc đến tế nhị đấy! Thủ đoạn của hắn phải cực tinh vi, hắn nghiên cứu rất kỹ trước khi hắn bắt tay vào việc. Đôi môi của Bùi bằng hữu, hắn dùng dao bén, cắt cho tưa ra, rồi ghép liền môi trên môi dưới theo cách cài răng lược, đoạn dùng gân nhỏ trong thịt dê non may lại, rồi xoa thuốc bên ngoài cho lành. Chiếc miệng liền vo, giả như Bùi huynh may mắn được sống lại, muốn có cái miệng mà ăn nói, thì phải chịu một cuộc giải phẫu. Khôi Thủ thấy chứ, những đường dạng trắng trắng đó, là do dây gân dê chằng chịt ấn vào da mà thành. Thuộc hạ ức đoán, việc may bít miệng của Bùi huynh xảy ra cách đây ít nhất cũng năm tháng...

Dừng lại một chút, y tiếp :

- Còn như cái lỗ bên má tả, thì cũng do luôn hung thủ làm ra. Hung thủ không muốn Bùi huynh chết gấp vì đói, vì khát, nên khoét lỗ đó, thỉnh thoảng nhét thức ăn và rỉ nước vào, vừa đủ cho Bùi huynh cầm hơi chứ chẳng phải để cho Bùi huynh được no, được hết khát. Hắn muốn kéo dài cực hình, cho Bùi huynh thấm thía qua nhiều ngày. Thật là một lối hành hạ con người trên chỗ tưởng, Khôi Thủ!

Yến Thiết Y trầm giọng :

- Biết vậy rồi song nạn nhân là một bằng hữu chí thân của ta...

Lý y sư run sợ. Câu nói đó ngầm cái ý trách y không sử dụng tất sở năng.

Y chưa kịp nói gì, Hùng Đạo Ngươn đang ngồi cạnh Bùi Vịnh, chợt kêu lên :

- Khôi Thủ ơi! Chỉ sợ Bùi huynh...

Yến Thiết Y vọt mình đến cái giường, đôi mắt chàng bắt gặp ánh mắt duy nhất của Bùi Vịnh, ánh mắt đó hiện tại lờ đờ, bất giác, chàng nghe con tim quặn thắt.

Chàng hiểu, đây là mặt nhìn mặt lần cuối cùng.

Rồi những tiếng rột rột, ọt ọt vang lên nơi cuống họng Bùi Vịnh, cùi xương tay nhích nhích.

Chụp cùi xương tay, Yến Thiết Y cúi mình xuống, đưa miệng sát tai Bùi Vịnh thốt :

- Quý hữu an tâm ra đi, tại hạ lấy sanh mạng bảo chứng, món nợ này, kẻ ấy nhất định phải trả cho quý hữu! Những gì y thi thố với quý hữu, tại hạ sẽ cho y nếm đủ. Yến Thiết Y này đã tuyên hứa là giữ lời và làm được như lời.

Con mắt duy nhất của Bùi Vịnh khép lại.

Khép lại thiên thu.

Mọi người trầm lặng, một sự trầm lặng tôn nghiêm, tiễn đưa linh hồn người hảo hữu về bên kia thế giới.

Việc mai táng thi hài của Bùi Vịnh, do Trang Không Ly liệu lý cực kỳ chu đáo.

Yến Thiết Y thẫn thờ luôn mấy hôm, chết nửa linh hồn.

Chương 2: Lão quái rừng hoang

Ngựa, màu đỏ như lửa, yên bằng da đỏ, bàn đạp bằng bạc, kỵ sĩ không ai khác hơn là Yến Thiết Y, vị Khôi Thủ chúa tể Thanh Long xã.

Yến Thiết Y mặc y phục chẹt màu tía, bên ngoài cũng phủ chiếc áo choàng cũng màu tía.

Thanh Thái A kiếm giắt sau lưng, chuôi ló khỏi đầu vai, thanh Chiếu Nhật kiếm giắt xéo trước ngực, chàng chỉ dẫn theo mình hai người cận vệ thôi: Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức.

Với hai cận vệ, chàng ly khai Sở Giác Lãnh, trực chỉ trấn Tích Đường.

Tích Đường trấn, là quê quán của Bùi Vịnh.

Yến Thiết Y hy vọng đến đó sẽ thu nhặt thêm một vài chi tiết hữu ích về vụ án vừa rồi.

Dọc đường, chàng trầm lặng như kẻ câm, không hề mở miệng nói một lời gì với Hùng Đạo Ngươn hoặc Thôi Hậu Đức.

Ánh mắt của chàng luôn luôn sắc lạnh, một vẻ lạnh cứng rắn, sẵn sàng bẻ gãy mọi trở lực, mọi chống đối có phương hại đến mưu đồ mà chàng đang quyết tâm thực hiện bằng mọi giá.

Đôi mày của chàng bốc rực một niềm cừu hận, một thứ hận không bao giờ kém giảm nhiệt độ, trừ khi nó được thỏa mãn rồi.

Thái độ của chàng trong chuyến đi này, khác hẳn so với những lần viễn hành trước kia. Những lần đó thì chàng cười cười, nói nói vui nhộn.

Bản tính của chàng là thích cười nói với thuộc hạ, chỉ khi nào chàng sanh chán một việc gì thì chàng mới trầm ngâm, ra tuồng suy tư như trường hợp cuộc đại hội mỗi lục nguyệt vừa qua.

Yến Thiết Y trầm mặc, thì đương nhiên Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức cũng chẳng dám hó hé gì.

Họ thừa hiểu cá tính của vị chỉ huy, họ chẳng dại gì bép xép mà chuốc khổ.

Họ chưa quên được, Bùi Vịnh chết, lưu lại một niềm bi thương cực độ nơi lòng vị Khôi Thủ của họ, rồi sau đó, Yến Thiết Y lại phẫn nộ vì không tra cứu được tung tích Hồ Tuân.

Ngồi trên ngựa, Yến Thiết Y vừa xoa bờm ngựa, vừa nhìn cảnh vật hai bên đường chạy ngược chiều, và đến bây giờ thì chàng mới khai khẩu buông câu thứ nhất từ lúc xuất hành.

Chàng hỏi :

- Các ngươi có nghĩ là Thanh Long xã có đủ tư cách đáng được thiên hạ võ lâm kính úy chăng?

Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức cùng đưa mắt nhìn nhau, rồi chính Hùng Đạo Ngươn dè dặt đáp :

- Không còn nghi ngờ gì nữa, Khôi Thủ ạ. Thanh Long xã là một tổ chức thét khói khạc lửa, còn ai không dám kính úy chứ?

Yến Thiết Y lạnh lùng :

- Thế tại sao, một kẻ tầm thường như Hồ Tuân, mà chẳng ai biết được tung tích?

Khẽ kiếm vành môi, Hùng Đạo Ngươn đáp :

- Như thế này, Khôi Thủ. Trước kia, Hồ Tuân không hề vãng lai với chúng ta, mà cũng chẳng có ân oán giang hồ giữa chúng ta và hắn. Cho nên, trước khi thảm cảnh xảy đến cho Bùi huynh, chúng ta không hề chú ý đến một con người hoàn toàn xa lạ, bởi có cần gì phải làm việc đó chứ? Thành thử, đột nhiên tìm hiểu hành tung của hắn, thì làm gì có người biết được mà cáo tố với Khôi Thủ? Lực lượng của chúng ta mạnh, nhân số chúng ta đông, rải rác khắp bốn phương trời, tuy nhiên muốn tìm tung tích một người, đâu phải một sớm một chiều mà thành công nổi? Cho nên...

Yến Thiết Y hừ một tiếng :

- Ngươi nói có lý thật, song ta nghe không khoan khoái chút nào! Hùng Đạo Ngươn! Ngươi không gây hứng thú cho ta mảy may!

Lộ vẻ kinh hãi, Hùng Đạo Ngươn thở dài :

- Thuộc hạ chỉ bằng vào sự thật mà phân trần, Khôi Thủ ạ. Không bao giờ dám lập luận ngược với tư tưởng của Khôi Thủ.

Yến Thiết Y cũng thở dài :

- Thực ra, ta đã có sẵn một chủ trương rồi. Có điều mấy hôm nay, chẳng hiểu tại sao, chuyện mà ta thấy rõ ràng là phải, thì lại biến thành không phải!

Hùng Đạo Ngươn cẩn thận hỏi :

- Khôi Thủ, chúng ta đến trấn Tích Đường để tìm ai?

Yến Thiết Y đáp :

- Thứ nhất, trước hết chúng ta cần gặp hai bên láng giềng tả hữu của Bùi Vịnh, hỏi han về sự tình, lúc xảy ra như thế nào, nếu những người đó biết được ít nhiều về vụ, thì hay lắm. Thứ hai, chúng ta sẽ tìm những nhân vật võ lâm tại thị trấn, tra cứu về tung tích của họ Hồ, biện pháp đó đành rằng không tốt đẹp, song vẫn là biện pháp duy nhất cho chúng ta hiện tại. Chúng ta phải thử qua mọi cách. Đích thân đi hỏi là tranh thủ thời gian, hơn là gởi lệnh dụ đi các nơi rồi chờ các nơi phúc đáp, như vậy rất phí thời giờ, mà chúng ta thì nóng lòng báo thù cho Bùi huynh, một ngày qua mà chưa làm gì được cho linh hồn y an vui nơi chín suối, là một ngày chồng chất khổ sầu thêm cho ta.

Bây giờ, Thôi Hậu Đức mới chen vào :

- Khôi Thủ! Thực ra, việc đó không cần gì Khôi Thủ phải tự mình xuất hiện đảm đương, chỉ một lời truyền xuống cho các thuộc cấp là đủ rồi, lập túc có khối người phi ngựa khắp bốn phương trời, tìm một hạt cát cũng còn được, huống hồ một cá nhân?

Yến Thiết Y bình tĩnh đáp :

- Ta hành động theo tâm ý của ta, cho tâm ý của ta được thư thái, Hậu Đức ạ. Cái tâm giành cho Bùi Vịnh, cái ý tuân hành theo tâm, tự ta làm, mới xứng với mối tình bằng hữu.

Hùng Đạo Ngươn hỏi :

- Tiểu tử họ Hồ đó là con người thế nào hả Khôi Thủ? Quan trọng lắm chăng?

Yến Thiết Y lắc đầu :

- Ta chỉ nghe nói đến danh hiệu của hắn thôi. Ngoài ra, ta chẳng hiểu gì hơn về con người đó. Mà nghĩ cho cùng, ta chẳng cần gì phải hiểu rõ ràng về hắn, bởi đâu có phải là điều trọng yếu! Dù cho hắn là Hoàng đế, là một đại thần, ta cũng chặt đầu như thường.

Thôi Hậu Đức mỉm cười :

- Tay Kiêu Bá mà thân chinh, thì phải biết! Đông tảo, tây trừ, nam phạt, bắc diệt là cái chắc!

Yến Thiết Y thở dài :

- Hy vọng được như ngươi nói, Hậu Đức.

Một vầng mây ảm đạm như vừa mới lướt qua tâm tư, Yến Thiết Y lắc đầu, để xua đuổi mờ mịt, dù vậy, chàng vẫn thấy hứng thú khó dấy lên.

Chàng trầm mặc trở lại như lúc đầu.

Họ giục ngựa tiến đều, hành trang càng nặng thêm niềm trầm mặc đó.

Chàng nhìn trời, nhìn mây, mơ màng mông lung.

Khi màn đêm xuống, họ bỏ luôn mọi địa điểm mà họ có thể dừng lại để nghỉ ngơi.

Yến Thiết Y muốn càng đi được nhiều dặm đường càng hay, còn đi được thì cứ đi, không hề tiếc rẻ những nơi thuận tiện dừng chân, không hề lo sợ phải ngủ bên vệ đường lúc vó ngựa xa thị thành, lạc lõng trong những vùng quạnh quẻ.

Họ đi, đi mãi, khi đêm phủ đen mọi vật, họ vẫn giục vó ngựa bon bon.

Một lúc, Yến Thiết Y cho ngựa chậm lại, rồi đảo mắt nhìn quanh bốn bề.

Rừng núi bao la, giăng mắc xa xa, đồng hoang, thôn vắng bao bọc chung quanh.

Dù chàng có muốn dừng chân nghỉ, cũng chẳng nơi nào khả dĩ nấp gió, ẩn sương.

Gọi Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức, chàng hỏi :

- Hai ngươi thấm mệt chưa?

Thôi Hậu Đức cười khổ :

- Nếu đáp rằng không thì đúng là thuộc hạ dối Khôi Thủ đó.

Hùng Đạo Ngươn phụ họa :

- Mệt không thì không dám nói, chứ đôi chân tê cứng như gỗ, Khôi Thủ ạ.

Yến Thiết Y cười nhẹ :

- Thế thì chúng ta tìm một chỗ thích nghi, nghỉ ngơi.

Thôi Hậu Đức lắc đầu :

- Quanh đây, là đồng hoang, là rừng là núi, có nơi nào là chốn thích nghi!

Yến Thiết Y thốt :

- Gặp núi, ngủ núi, gặp rừng, ngủ rừng, chúng ta đến khu rừng kia, tạm nghỉ qua đêm nay, cũng được lắm chứ!

Thôi Hậu Đức tặc lưỡi :

- Đêm càng khuya, sương càng nặng, khí rừng càng lạnh, làm sao Khôi Thủ ngủ được?

Liếc nhanh mắt sang Thôi Hậu Đức, Yến Thiết Y cười lạnh :

- Đã sống kiếp giang hồ mà còn ngại gió sương, thì mong hành hiệp cái nỗi gì? Bôn tẩu, là xông pha, đừng đem thời tiết khí hậu đặt thành vấn đề.

Hùng Đạo Ngươn thanh minh :

- Thuộc hạ không nói câu đó nhé, Khôi Thủ, chính Hậu Đức nêu lên đấy.

Yến Thiết Y hừ luôn mấy tiếng, toan chỉnh thêm thuộc hạ vì quá lo lắng cho chàng mà thành ra buông lời hớ hênh, mất cái rắn rỏi của con nhà võ, song một hiện tượng khí chàng chú ý, và cũng nhờ thế, Thôi Hậu Đức khỏi bị quở mắng nữa.

Hiện tượng đó, là một điểm sáng, chừng như một ngọn đèn, le lói tại khu rừng, về phía hữu.

Chàng đưa tay chỉ về phía đó, bảo :

- Các ngươi xem, chỗ ngủ đêm nay của chúng ta, là nơi đó.

Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức cùng hướng mắt theo tay chàng.

Thôi Hậu Đức cả mừng, reo lên :

- Đúng rồi! Mình không mong cần được gì hơn là một ổ rơm, một đống cỏ, vừa ấm vừa êm, người ta nói, buồn ngủ mà được chiếu manh thì cũng sướng hơn là nằm nệm gấm giường ngà mà thao thức.

Hùng Đạo Ngươn lẩm nhẩm :

- Lạ! Sao vừa rồi mình cũng nhìn về hướng đó, nhưng chẳng trông thấy chi hết?

Xì một tiếng, Yến Thiết Y thốt :

- Con đường này quanh quanh co co, trước đây mình chưa qua khúc quanh, có cây che khuất tầm mắt, thì thấy cái quái gì được chứ?

Hùng Đạo Ngươn gật đầu :

- Thuộc hạ quên mất điều đó. Thuộc hạ cứ tưởng là một điểm lửa ma!

Yến Thiết Y bĩu môi :

- Đối với ngươi, cái gì không giải thích được đều là những trò ma quỷ!

Họ giục ngựa chạy về phía đó.

Một lúc sau, họ đến nơi.

Một gian nhà nhỏ, quả cũ, nhưng rất kiên cố, bởi xây bằng đá, lợp bằng ngói, gian nhà có vẻ hiu quạnh, lạnh lùng như một ngôi mộ đơn côi giữa bãi hoang.

Một kẻ nhát gan chưa hẳn đã dám vào đó, khi đêm về, đừng nói là lưu ẩn suốt đêm dài.Nhảy xuống lưng ngựa, Yến Thiết Y vặn mình mấy lượt cho dãn gân xương, rồi bảo :

- Buộc ngựa kỹ vào cột cây này đó đi, rồi vào. Hãy làm mấy cử động cho hết tê dại chân tay. Ta nghe lưng ta như sắp gãy vụn đây.

Thôi Hậu Đức cau mày, lẩm nhẩm :

- Trước mặt, không thôn xóm, sau lưng chẳng có thị thành, quái thật, kẻ nào lại nổi hứng dựng nhà tại chốn không người như thế này?!

Yến Thiết Y cười nhẹ :

- Dựng nhà để cho đúng giờ khắc này, cho chúng ta dùng làm nơi tạm nghỉ, mang ơn người ta không hết, ngươi còn chỉ trích nữa sao?

Hùng Đạo Ngươn thốt :

- Thuộc hạ có cảm giác là ngôi nhà này chứa đầy quỷ khí!

Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức tuy là đôi bạn chí thân, song có tật hay đả kích nhau, chừng như đả kích nhau đậm, là càng tỏ ra thân thân mật, nên người này mở miệng là người kia chống đối liền.

Y xì một tiếng, đáp :

- Ta chẳng thấy gì là tà ma, quỷ quái con mẹ nó cả!

Yến Thiết Y điểm một nụ cười :

- Đứng đó mà cãi vã đi! Hùng Đạo Ngươn, bước tới gọi cửa xem, nếu có người, thì nói rằng mình muốn xin ngủ nhờ một đêm, sáng ra sẽ hậu tạ.

Hùng Đạo Ngươn vâng lời.

Thôi Hậu Đức châm một câu :

- Nhớ gọi người, chớ đừng gọi quỷ nhé!

Hùng Đạo Ngươn phun một bãi nước bọt, gắt :

- Câm cái mõm thúi của ngươi lại.

Hùng Đạo Ngươn bước mạnh, cốt gây tiếng động, tiến dần đến cửa.

Yến Thiết Y và Thôi Hậu Đức từ từ theo sau.

Đằng trước, Hùng Đạo Ngươn đã đưa tay gõ vào cánh cửa, rồi chờ một lúc. Bên trong vắng lặng, chẳng có tiếng đáp.

Giật mình, chàng quay đầu lại, nhìn Yến Thiết Y, đoạn gõ cửa tiếp.

Cũng như lần trước, chẳng có tiếng đáp.

Hùng Đạo Ngươn kiên nhẫn gõ lượt thứ ba, lần này thì y nghe tiếng động bên trong rõ ràng.

Tiếng rút then cài, tiếng cánh cửa rít két két.

Rồi một lão nhân xuất hiện, buông giọng khàn khàn :

- Ai đó?

Hùng Đạo Ngươn đáp gấp :

- Bọn tại hạ, lão huynh, bọn tại hạ là những lữ khách lỡ độ đường, muốn tá túc nơi này qua đêm nay. Mong lão huynh dành cho phương tiện, nhất định ngày mai bọn này sẽ hậu tạ.

Lão nhân không đáp vội.

Một lúc lâu, lão hỏi :

- Các vị là những ai?

Hùng Đạo Ngươn đáp :

- Là những người sống với cái nghề bắt buộc phải mãi mãi ngược xuôi trên khắp các nẻo đường đất nước, thường thường vì mải miết bôn hành mà thành ra nơi có khách sạn không dừng, và nơi có thể đến lại không kịp thời giờ đến.

Lão nhân hừ một tiếng :

- Nghề gì mà vất vả thế? Khách thương có bao giờ bỏ thị thành để đi liều lĩnh cho lỡ độ đường? Các vị là khách giang hồ phải không?

Hùng Đạo Ngươn bực mình lắm, song cũng cố dằn lòng, đáp :

- Phải.

Lão nhân bật cười âm trầm :

- Các tiểu tử kia! Đừng vờ vĩnh, man trá với lão phu! Hạng người thuộc thành phần cặn bã cùng lưu như các vị, lão phu biết, các vị vì sao mà đến, vì sao mà lỡ độ đường, nhưng thôi, nói ra cũng chẳng ích gì, các vị hãy cút đi cho lão phu yên thân, mà lại cút thật xa đấy nhé, nếu không thì đừng trách lão phu!

Lão đóng cửa lại.

Hùng Đạo Ngươn sững sờ, qua một phút, bật nổi giận, cao giọng hét :

- Hả? Con mẹ nó, lão huynh nói cái gì? Cho thì nói, không cho thì nói, cái gì mà bảo người ta cút thật xa?

Lão nhân bật cười cuồng dại :

- Lão phu biết mà, thế nào rồi cái lũ các ngươi cũng đến nữa! Giống như cái bọn kỳ trước, lúc đầu thì van cầu tá túc, nói năng hòa dịu, khi được tá túc rồi thì giở thói hung hăng, thô lỗ. Lầm một lần, cũng là quá đáng rồi, lão phu không lầm một lần nữa đâu! Không thể lầm liên miên được!

Hùng Đạo Ngươn lại hét :

- Lão huynh cho bọn này ngủ nhờ hay không, cứ bảo thẳng đi!

Lão nhân cười lớn :

- Được lắm, các ngươi kiên trì, quyết buộc lão phu chấp thuận sự thỉnh cầu, thì lão phu biết làm sao hơn là chiếu theo quy củ mà hành động? Có điều, lão phu cảnh cáo các ngươi, là khi mà lão phu áp dụng quy củ, thì các ngươi đừng có ân hận đấy nhé. Đã có biết bao nhiêu người trước các ngươi hối hận rồi, song lão phu không hề dung tha, bởi chúng bất chấp sự cảnh cáo của lão phu, nên có bất lợi cũng phải ráng chịu. Bây giờ, lão phu giành cho các ngươi một cơ hội cuối cùng, là cút đi, lão phu hứa là không hề theo các ngươi mà làm khó dễ chi hết. Cút đi là được an toàn, đứng đó là phải hối hận. Lão phu mà bước ra đó, thì các người đừng mong chạy được một bước! Lão phu là con người rất tốt, song cái tốt cũng có giới hạn, những kẻ vượt giới hạn của lão phu đều mang máu mà chạy vắt chân lên cổ, không sót một tên.

Hùng Đạo Ngươn sôi giận, quát tháo ầm lên :

- Lão già điên! Con mẹ nó, ngươi dọa ta phải không? Ta tá túc chứ có đòi hỏi nơi ngươi báu vật gì đâu? Ngươi đề cập đến vật gì chứ?

Lão nhân gằn giọng :

- Các ngươi không chịu cút đi?

Hùng Đạo Ngươn hét :- Rồi sao? Ngươi ăn thịt được bọn ta chăng?

Cánh cửa bật kêu ầm, mở toang ra, lão nhân vọt đến ngạch.

Tóc rối bù, râu ria xồm xoàm, mặt như phủ đầy lông, thân vóc gầy đét như que củi, lão nhân có vẻ man rợ lạ lùng.

Lão quắc mắt nhìn Hùng Đạo Ngươn trừng trừng, rồi lão nhe răng trắng cất tiếng cười hô hố :

- Ăn thịt các ngươi? Phải, lão phu có thể ăn thịt các ngươi được như thường. Ngươi có muốn lão phu ăn ngay trước mặt ngươi chăng?

Khoảng cách giữa hai người độ ba thước.

Nhưng, còn lâu Hùng Đạo Ngươn mới ngán, y bĩu môi :

- Ta muốn xem lắm, xem răng của mõm chó bén nhọn như thế nào!

Quái nhân quan sát Hùng Đạo Ngươn một phút, đoạn đưa tay chỉ một khoảng đất tróng cạnh đó, bảo :

- Muốn xem, cứ đến đó rồi sẽ thấy.

Lão vẫn giữ tư thế đối diện với Hùng Đạo Ngươn, từ từ bước lùi.

Hùng Đạo Ngươn cười rợn :

- Tốt lắm, chỗ đó khá rộng, đủ cho ngươi nhảy nhót! Ta nói nhảy nhót là ám chỉ con rùa bị nhúng chân vào nước sôi, bò lạng quạng đấy nhé!

Bước xuống hết các bậc thềm rồi, lão nhân liếc mắt nhìn xéo Yến Thiết Y và Thôi Hậu Đức.

Đoạn, lão vẫy tay, gọi :

- Lại đây! Lại hết cả đây, lão phu lười thu thập từng tên một lắm đấy! Lão phu hứa là giữ đúng quy củ, các ngươi thắng, thì mỗi tên được quyền lấy một hạt mang đi, trái lại nếu bại, thì mỗi tên để lại đây cho lão phu một cánh tay, rồi cút.

Hùng Đạo Ngươn lại hét :

- Con mẹ nó, ngươi nói vu vơ cái gì thế?

Lão quái nhân lắc đầu :

- Bây giờ, ngươi có thoái thác cũng không được! Khi lão phu mở cửa ra, là nhất định phải có một trong hai việc, hoặc các ngươi được mỗi người một hạt, hoặc phải để lại cho lão phu một cánh tay! Cho các ngươi biết, nếu lão phu chơi cái trò sưu tầm cánh tay, thì đến nay đã chồng chất thành một hòn núi khá lớn đấy! Nghĩ cũng tội cho lão phu, đã thay đổi bao nhiêu chỗ ở rồi, mà vẫn còn bị cái lũ tham tàn bám theo mãi! Đến bây giờ, lão phu rút vào cái xó hoang vu này, mong được an thân, mà cũng chẳng an thân được! Lão phu khen cho các ngươi có cái mũi thính hơn mũi chó!

Rồi lão càu nhàu :

- Con người là một giống khó thương nhất trên đời! Gian tham, tàn nhẫn, độc ác, lười biếng, không làm mà ăn, cứ tìm cách cướp giật mà sống! Trong thiên hạ, sao lại toàn những thứ thúi tha như thế hả?

Hùng Đạo Ngươn ngơ ngác :

- Lão nói cái gì? Lão điên? Gian tham? Lão có cái gì mà người ta cố cướp giật với lão?

Yến Thiết Y lúc đó đã đến nơi rồi.

Chàng điểm một nụ cười, bình tĩnh hỏi :

- Việc gì đã xảy ra tại đây về thời gian trước, lão tiên sinh?

Lão quái nhân bật cười ha hả :

- Lại cái giọng hòa dịu! Lão phu từng nghe, nghe nhiều quá, nghe đến chán những lời êm dịu như mật rồi! Các ngươi cá mè một lứa, bất quá phương pháp bất đồng thôi! Có kẻ thì dùng mềm mỏng mà cầu, có kẻ thì cậy bạo lực mà cầu, song gặp lão phu rồi, mọi phương pháp đều vô hiệu!

Yến Thiết Y không giận, ôn tồn hỏi :

- Tiên sinh đề cập đến báu vật phải không? Châu? Ngọc?

Lão quái nhân khoát tay :

- Đừng giả vờ ngây thơ tiểu tử ơi! Chẳng phải châu báu, ngọc ngà, vàng bạc gì hết. Lão phu suốt đời chỉ chế luyện được mười hai hạt Tử Kim đan, cái công phu của một đời người đâu phải nhỏ? Các người ngồi không nổi hứng, dẫn nhau đến đây định cướ đoạt, khi nào lão phu chịu chứ? Lão phu nhất định xin các ngươi một cánh tay tự phạt tượng trưng tánh gian tham của các ngươi. Nhẹ lắm đó nhé!

Yến Thiết Y hỏi :

- Tiên sinh có phải là Hoàng Tiết Tháo, ngoại hiệu Nhân Phất Phất chăng?

Quái nhân kêu lên :

- Thế ngươi cho rằng không phải? Lão phu có điểm gì khác?

Yến Thiết Y cười lớn :

- Phải! Rất phải, không sai một điểm.

Hoàng Tiết Tháo bĩu môi :

- Lão phu không cần ngươi tâng bốc! Đúng đó, lão phu là Hoàng Tiết Tháo đây, mấy viên Tử Kim đan của lão phu là thần dược, trị được tất cả những tuyệt chứng, có thể cứu luôn người chết sống lại, một thứ thuốc quý hơn châu báu, đối với hào khách võ lâm, con nhà võ chỉ uống một hạt thôi, công lực sẽ gia tăng bằng mười năm tập luyện. Lão phu xem, các ngươi chẳng phải là những bệnh nhân đi cầu thuốc thì mục đích các ngươi đến đây, không phải cướp đoạt thì là gì? Cướp đoạt để trợ giúp công phu tăng tiến, còn chối cãi làm sao được? Lại đây, lại hết cả đây, các ngươi sẽ thấy không phải mỗi lúc mồi chiếm tiện nghi mà đều được thỏa mãn! Mất mạng đấy nhé!

Yến Thiết Y vẫn giữ vẻ ôn hòa :

- Bọn tại hạ không có ý đó đâu, tiên sinh đừng lầm, người có năm bảy hạng chứ, chẳng lẽ tiên sinh cố chấp đến vơ đũa cả nắm?

Rồi chàng tiếp :

- Bọn tại hạ chỉ yêu cầu tiên sinh cho ngủ nhờ dưới mái nhà một đêm thôi, ngoài ra chẳng có ý gì khác. Khi bình minh lên, là bọn tại hạ ra đi, không quên hậu tạ tiên sinh. Tiên sinh không bằng lòng, bọn tại hạ sẽ đi tìm nơi khác, quyết không sinh sự với tiên sinh!

Hoàng Tiết Tháo hét :

- Sanh sự? Các ngươi dám à? Lão phu quả quyết, các ngươi chỉ là một lũ bại hoại thấy không làm gì nổi lão phu thì nhỏ nhẹ, ôn hòa, định chuồn êm. Không được đâu, lão phu nhất định đêm nay phải vì dân trừ bạo, lão phu phải tận diệt hết lũ gian tham cho đời sạch sẽ!

Yến Thiết Y hỏi :

- Bọn tại hạ đi ngay bây giờ, được không tiên sinh?

Hoàng Tiết Tháo quát :

- Đi? Đâu có được! Lão phu đã nói là nhất định giết hết bọn các ngươi mà!

Hùng Đạo Ngươn giận quá, hết dằn lòng nổi, hét :

- Lão già chó má, ngươi bằng vào đâu mà cứ khua mỏ oang oang phỉ báng bọn ta?

Hoàng Tiết Tháo quát trả :

- Lão phu giết ngươi trước!

Hùng Đạo Ngươn hất chiếc áo choàng, để lộ hai ngọn đoản thương giắt chéo nơi ngực, thách :

- Vào đi, lão quỷ! Ngươi đã sống nhiều năm rồi, có chết cũng không oan gì đó.

Yến Thiết Y dàn giải :

- Không thể không động thủ được sao, tiên sinh?

Hoàng Tiết Tháo cười mỉa :

- Ngươi sợ?

Yến Thiết Y chớp mắt :

- Giả như thật sự, tại hạ sợ?

Hoàng Tiết Tháo hừ lạnh :

- Sợ thì đường động thủ, nhưng phải cắt cánh tay để lại đó cho lão phu, rồi cút đi!

Thôi Hậu Đức lắc đầu, thốt :

- Lão già này quả thật là con người quái dị! Người ta nhượng bộ mà cứ làm tới!

Yến Thiết Y mỉm cười :

- Thái độ của tiên sinh quá đáng!

Hoàng Tiết Tháo trầm giọng :

- Các ngươi cãi lời lão phu? Các ngươi muốn cho lão phu động thủ? Thế thì đừng hối hận nhé.

Thôi Hậu Đức kêu lên :

- Trời ơi! Lão điên rồi! Người ta muốn lành cho lão, lão lại đòi làm dữ! Hối hận đấy, lão quỷ!

Yến Thiết Y khuyên :

- Mặc lão! Mình đừng cố chấp, lão già rồi, tự nhiên phải lẩm cẩm.

Hoàng Tiết Tháo vẫn giữ thái độ khiêu khích :

- Đừng làm cao, tên nào tự cho là giỏi, cứ bước tới! Bước tới!

Thôi Hậu Đức thấp giọng thốt :

- Cho lão Hùng sửa trị lão quái ấy một phen, Khôi Thủ!

Yến Thiết Y lắc đầu :

- Hơi đâu mà chấp nhất lão, phiền phức lắm. Mình có việc của mình, đừng làm mất thời giờ.

Chàng gọi :

- Trở lại, Hùng Đạo Ngươn, chúng ta đi thôi!

Chương 3: Cái tâm dã thú

Hùng Đạo Ngươn trừng mắt nhìn Hoàng Tiết Tháo gằn giọng :

- Cho ngươi tiện nghi?

Hoành thân, lạng mình qua một bên, Hoàng Tiết Tháo hét :

- Đi à? Đi đâu mà được với lão phu? Đã đến đây tất phải lưu lại một cánh tay cho đúng quy, đúng củ, đừng mong lành lặn mà ra đi một cách ngang nhiên như vậy! Các ngươi cãi lời, lão phu sẽ có cách bắt buộc các ngươi tuân lời.

Lão lạng mình qua để chặn đầu bọn Yến Thiết Y.

Hiện tại, thì lão đã đứng trước mặt họ, tưởng mình là một Vạn Lý Trường Thành, mà bọn Yến Thiết Y là rợ Hồ.

Yến Thiết Y mỉm cười :

- Thế ra lão tiên sanh quyết ngăn trở bọn tại hạ?

Không buồn gây sự, Yến Thiết Y quay mình trở lại. Hướng đi của chàng là ngôi nhà của Hoàng Tiết Tháo.

Hợp lý lắm, người ta tá túc không cho thì người ta đi, sao lại ngăn chặn? Tự nhiên người ta trở lại, vào nhà, lúc đó có đuổi cũng vị tất người ta chịu ra đi.

Nhưng chàng vừa quay mình, chưa kịp bước đi nửa bước, một bóng đen chớp trước mặt. Hoàng Tiết Tháo đã hiện ra, sừng sững như tượng đồng, vách sắt.

Mường tượng lão ta sử dụng Đại Na Di Bộ, lối chuyển mình xê dịch của lão nhanh không thể tưởng nổi, đủ biết lão đã dày công phu tu vi về thuật đó.

Nhìn thẳng vào mặt Hoàng Tiết Tháo, Yến Thiết Y tán :

- Tiên sanh nhanh chân quá!

Hoàng Tiết Tháo bĩu môi :

- Làm sao kém hơn ngươi được!

Yến Thiết Y phân vân.

Nên xử trí cách nào đây? Đánh? Vô lý quá, và lại mất thì giờ quá, chẳng lẽ mỗi lúc ra đường là mỗi lần sanh sự đánh nhau? Một vị chúa tể Sở Giác Lãnh đâu có hồ đồ đến cỡ đó?

Không đánh? Lão cứ cản đầu, cản mũi mãi, làm sao?

Đi, không cho, tá túc, không cho! Còn gì khó khăn hơn?

Vô hình trung, chàng bị đặt vào tình thế chẳng đặng đừng.

Vừa lúc đó, lại có tiếng y phục phất gió bên ngoài rừng, tiếng phất gió nghe gần quá!

Chàng nghe lọt.

Đương nhiên, Hoàng Tiết Tháo cũng nghe lọt. Lão mở to đôi mắt, nghiến răng rồi thét lớn.

- Hay cho các ngươi! Đã đến đây lại còn hẹn người tiếp trợ!

Lão bật cười ha hả, tiếp :

- Không sao! Cứ đến! Đến bao nhiêu, lão phu chấp bấy nhiêu! Còn bao nhiêu người nữa cứ gọi hết đến đây một lần! Xem lão phu có đánh ngã hết hay không cho biết!

Lão vừa dứt tiếng, bóng người chớp chớp trong màn đêm, bóng đó là một thanh niên vận y phục đen, tiến đến với vẻ hấp tấp.

Thanh niên ước độ hai mươi hơn, rất ốm, mặt xanh, hai mắt thất thần, dù hơn hai mươi tuổi song hắn có vẻ tiều tụy như một trung niên, hay một lão nhân.

Hắn kinh hoàng, thất thố, bối rối thấy rõ.

Thấy bọn Yến Thiết Y, hắn dừng chân liền. Nhìn họ một phút, hắn từ từ tiến tới như dè dặt.

Hoàng Tiết Tháo thét to một tiếng, làm thanh niên giật mình.

Lão cao giọng hỏi :

- Tiểu súc sanh! Còn bao nhiêu đồng đảng nữa, sao không kéo cả lũ cùng đến một lượt? Lão phu cho phép đi gọi đi, bề nào cũng phải ra tay, lão phu muốn ra tay một lần cho gọn.

Thanh niên ngơ ngác hỏi lại :

- Đồng đảng? Sao lại đồng đảng? Ai đâu?

Hoàng Tiết Tháo hừ hừ :

- Ngưoi diễn kịch đấy à? Chán lắm, nhạt lắm, ngửi không nổi vai kịch của ngươi đâu! Ngươi sợ ba đồng đảng này chẳng phải là đối thủ của lão phu, nên bắt buộc phải xuất hiện tiếp trợ, có đúng vậy không nào? Lão phu chấp, chấp tuốt, bao nhiêu người cũng chấp! Cứ đi gọi hết lại đây, lão phu sẵn sàng chờ!

Thanh niên ngơ ngác nhìn bọn Yến Thiết Y ba người, rồi lẩm nhẩm :

- Lão trượng lầm to! Vãn bối nào biết ba vị này là ai? Mà vãn bối cũng chẳng có đồng hành, đồng đảng nào hết. Một người, một mình thôi, đơn độc một mình đến đây mà!

Yến Thiết Y gật đầu :

- Các hạ nói đúng sự thật! Chúng ta hoàn toàn là những người xa lạ đối với nhau.

Chàng hướng qua Hoàng Tiết Tháo, tiếp :

- Vị huynh đài đó không phải là đồng bọn chung đường với tại hạ đâu, lão tiên sanh!

Hoàng Tiết Tháo lại hừ hừ :

- Ngươi đến đây làm gì?

Câu đó hướng về thanh niên mới tới.

Thanh niên cười gượng đáp :

- Vãn bối đến đây, định tìm bái kiến một vị. Vị đó là Nhân Phất Phất Hoàng Tiết Tháo lão tiền bối...

Hắn đảo mắt nhìn quanh, đoạn hỏi :

- Chẳng hay Hoàng lão tiền bối ở đâu, xin lão trượng cho vãn bối biết được chăng?

Yến Thiết Y mỉm cười, đưa tay chỉ :

- Lão tiên sanh trước mặt các hạ đó.

Thanh niên chỉnh sắc mặt, phất ống tay áo bước tới, đảo mình sụp lạy, thốt :

- Vãn bối Trần Phẩm Đoan xin bái kiến Hoàng lão tiền bối, và thỉnh cầu lão tiền bối...

Hoàng Tiết Tháo tỏ vẻ bực, khoát tay ngăn chặn :

- Nói nhanh đi, ngươi muốn gì? Lão phu rất ghét cái thói giáo đầu với một trời sáo ngữ, lão phu không thích cái lối hạ mình cho được việc đó.

Trần Phẩm Đoan sững sờ, liền đứng lên, mặt hắn xanh, vì thẹn hóa ra hồng, màu hồng pha xanh thành một sắc thái tiêu điều ảm đạm quá!

Hắn xoa xoa đôi tay vào nhau, đoạn lẩm bẩm :

- Phải, tiền bối. Vãn bối có một việc vô cùng trọng đại, vô cùng khó khăn, nên phải mạo muội đến đây, bái cầu lão tiền bối, trong thiên hạ chỉ có một mình lão tiền bối là thừa khả năng giúp giải quyết việc khó khăn đó...

Hoàng Tiết Tháo lạnh lùng :

- Ngươi muốn có Tử Kim đơn của lão phu?

Thanh niên gật đầu bước tới một bước khẩn thiết đáp :

- Xin tiền bối rộng ơn cấp cho tiểu bối một hạt, vãn bối mang về cho lão mẫu dùng. Gia mẫu nhiễm bệnh suốt mấy tháng qua, hầu hết danh y trong nước đều được thỉnh đến tệ gia chữa thương cho mẫu thân vãn bối, nhưng bịnh chứng cứ gia tăng. Mạng sống của gia mẫu chỉ được níu nuốt từng giây từng phút mà thôi, nếu lão tiên bối từ chối thì... mẫu tử vãn bối phải phân ly mỗi người một thế giới... Mới đây, một đại cao tăng trên bước đường vân du, đừng chân lại tệ xá, cho biết chỉ có một mình lão tiền bối là có thể cứu sống gia tử được mà thôi.

Hoàng Tiết Tháo hét vang như sấm :

- Có phải lão trọc, mặt đỏ, mũi đỏ lại để chòm râu bạc chăng?

Trần Phẩm Đoan thoáng lộ vẻ mừng đáp :

- Phải! Phải đó lão tiền bối! Lão tiền bối có quen vị cao tăng ấy chăng?

Xì một tiếng, lại còn phun ra một bãi nước bọt, Hoàng Tiết Tháo hầm hừ :

- Quen cái con khỉ! Giỏi cho Minh Không hòa thượng! Ngươi đưa đường cho phiền phức đến tìm lão phu! Quen gì ngươi chứ, bất quá hôm trước lão phu có gặp ngươi ngoài rừng, ngươi cung kính chắp tay chào, lão phu bất cố đến, ngươi không biết thẹn lại còn khoa trương lão phu với ngoại nhân! Đáng hận cho cái thứ trọc, chuyên ăn thịt chó, gieo rắc phiền phức khắp nơi!

Lão mắng một hồi, làm thanh niên khiếp quá.Hắn van :

- Lão tiền bối bớt giận! Sở dĩ Minh Không đại sư phụ chỉ bảo là vì có tâm thiện ý, chứ không phải toan gây phiền cho lão tiền bối đâu, Minh Không đại sư là con nhà Phật.

Hoàng Tiết Tháo khoát tay lia lịa :

- Cho lão phu xin! Đừng nói nữa, nơi đây chẳng phải viện chẩn tế, chẳng phải là sở cứu thương, thì làm gì có Kim đơn, Ngân đơn, Thiên đơn mà cung cấp vung vít cho thiên hạ! Đi! Đi nơi khác mà tìm! Gấp!...

Trần Phẩm Đoan quýnh quáng :

- Xin lão tiền bối rộng mở từ bi, cứu một mạng người, vãn vối sẽ ghi ơn trọn đời đời...

Hoàng Tiết Tháo bật cười quái rợn, chỉ tay thẳng vào mũi Trần Phẩm Đoan hỏi :

- Ngươi cho lão phu là hạng người như thế nào chứ? Mẫu thân ngươi chết hay sống thì có liên quan gì đến lão phu. Lão phu có gây bệnh cho bà ta đâu mà ngươi định bắt vạ lão phu. Lão phu cũng chẳng có mảy may liên quan gì đến gia đình nhà ngươi, thì bảo lão phu hy sinh một hạt thuốc báu là bảo làm sao? Vô lý quá! Nếu mỗi người đến đây đều đòi một hạt thuốc, lão phu dù có bao nhiêu thuốc cũng không đủ thỏa mãn đầy đủ nhu cầu! Lão phu nghĩ ngươi hồ đồ đến ngu xuẩn!

Sắc mặt biến đổi thoạt đỏ thoạt trắng, thoạt xanh, Trần Phẩm Đoan rung rung người.

Vừa đau đớn, vừa tủi nhục, hắn rít lên :

- Lão tiền bối, mong tiền bối nghĩ lai, Vãn bối sẽ lấy bài vị thờ sống tiền bối!

Hoàng Tiết Tháo nạt :

- Nói nhảm! Lão phu không cần ai thờ sống thờ chết. Súc sanh, lão phu bảo ngươi đi, là ngươi phải đi, nếu còn đứng đó léo nhéo, lão phu sẽ áp dụng quy củ, ngươi đừng trách sao lão phu không khách khí đấy.

Trần Phẩm Đoan lại quỳ xuống khóc sướt mướt, tiếp tục van cầu.

Hoàng Tiết Tháo khăng khăng từ khước và trầm giọng đuổi đi.

Trần Phẩm Đoan hết lời năn nỉ rồi níu chân Hoàng Tiết Tháo, lão ta liền co chân tung một đạp, hắn ngã lăn đi mấy vòng.

Rồi lão bật cười cuồng dại, thốt :

- Cảnh cáo đấy! Lão phu không thiếu nợ mà ngươi hòng níu kéo!

Trần Phẩm Đoan lồm cồm ngồi dậy, lại sụp lại nữa.

Hoàng Tiết Tháo từ từ bước tới, toan tung tiếp một đạp.

Yến Thiết Y bình lặng chứng kiến từ đầu, chợt cất giọng gọi :

- Trần Phẩm Đoan!

Trần Phẩm Đoan còn quỳ đó quay đầu nhìn chàng.

Yến Thiết Y liền đến gần Hoàng Tiết Tháo, gọi :

- Vị tiền bối của tại hạ!

Quắc mắt nhìn Yến Thiết Y, Hoàng Tiết Tháo hỏi :

- Còn ngươi nữa, ngươi muốn gì?

Yến Thiết Y ung dung thốt :

- Nóng làm chi tiên sanh? Giá như tiên sanh muốn được cho dãn gân, dãn xương, thì cũng có người đấm bóp cho tiên sanh đấy, tại hạ bảo chứng là tiên sanh sẽ hài lòng hơn nữa đấy.

Hoàng Tiết Tháo hừ một tiếng :

- Vậy ngươi còn chờ gì?

Yến Thiết Y thong thả đáp :

- Tại hạ chờ nói xong một vài câu với tiên sanh. Này tiên sanh, nghe đây, nên làm phương tiện cho những người thật sự cần nhờ đến tiên sanh. Việc tốt, sẽ gây cho tiên sanh nhiều đức!

Không chờ nghe quái nhân đáp như thế nào, chàng hướng qua Trần Phẩm Đoan bảo :

- Đứng lên đi, bằng hữu.

Trần Phẩm Đoan đứng lên, vì khóc quá nhiều nên giọng nói khàn khàn, hắn hỏi :

- Huynh đài có điều chi chỉ giáo?

Yến Thiết Y hỏi lại :

- Bằng hữu có học qua võ chăng?

Trần Phẩm Đoan đáp :

- Có học qua!

Yến Thiết Y điểm một nụ cười :- Học được mấy năm?

Vừa lau lệ, Trần Phẩm Đoan vừa đáp :

- Năm, sáu năm...

Yến Thiết Y lại cười :

- Năm, sáu năm! Thời gian không đến nỗi ngắn. Nếu gặp danh sư truyền dạy, rồi mình khổ công luyện tập, thì trong khoảng thời gian đó, mình có thể đạt mức thành tựu khả quan...

Trần Phẩm Đoan hỏi :

- Ý tứ của huynh đài...

Yến Thiết Y vẫn cười, nụ cười hòa dịu :

- Rất đơn giản, cùng với vị tiên sanh này, làm một ấn chứng võ công. Quy củ của lão ta là nếu đánh thắng lão thì được tặng một thứ hạt thuốc Tử Kim đơn. Tại sao bằng hữu không thử sức với lão? Lão có phản đối đâu, trái lại còn hân hoan là khác. Tại hạ lấy làm lạ, vì lẽ gì các hạ khách khí như thế?

Trần Phẩm Đoan lắc đầu :

- Tại hạ không thể động võ với người mà mình khẩn cầu.

Yến Thiết Y hừ một tiếng :

- Nhưng quy củ của lão như vậy thì sao? Không động võ là đừng hòng có thuốc, huống chi, các hạ cần thuốc cho lịnh đường? Mà theo lời các hạ thì lịnh đường ở trong tình trạng nguy cấp? Biến, phải quyền, mà quyền hợp lý, thì còn câu nệ tiểu tiết làm chi?

Trần Phẩm Đoan thở dài, trầm giọng đáp :

- Luận về công phu, tại hạ nhận thấy mình không phải là đối thủ của lão tiên sanh. Trước đây Minh Không đại sư có bảo với tại hạ như thế... Đại sư đưa ra nhận xét đó. Cho nên tại hạ không dám đòi hỏi một cuộc thử sức.

Yến Thiết Y bình tĩnh tiếp :

- Vị đại sư đó, thế ra cũng có có tố cáo với các hạ về quy củ của họ Hoàng?

Trần Phẩm Đoan gật đầu :

- Có.

Yến Thiết Y cau mày :

- Nếu vậy các hạ còn đến đây làm gì?

Trần Phẩm Đoan ấp úng :

- Minh Không đại sư bảo tại hạ phải van cầu khẩn thiết, rất có hy vọng tại hạ được mãn nguyện. Dù biết là khó khăn, tại hạ vẫn phải làm, tại hạ quyết làm bất cứ cái gì, miễn cứu được gia mẫu thì thôi.

Yến Thiết Y gật đầu :

- Các hạ là một người con hiếu thuận đó!

Trần Phẩm Đoan lộ vẻ khổ sở :

- Huynh đài còn nhỏ tuổi, chưa biết cái cảnh mồ côi gây đau đớn như thế nào! Tại hạ sớm mất cha, đã đau khổ một lần rồi, nên không muốn mất mẹ! Thà là tại hạ chết, chứ quyết phải làm mọi cách cho mẹ sống mãi mãi...

Yến Thiết Y trầm giọng :

- Khâm phục hiếu tâm của các hạ. Vậy các hạ cứ thử sức với Hoàng tiên sanh đi.

Trần Phẩm Đoan lấy làm khó khăn cau mày đáp :

- Tại hạ... đánh không thắng Hoàng tiên sanh, thì thử sức làm gì?

Yến Thiết Y bảo :

- Nghe tại hạ, cứ đánh thử. Tại hạ bảo đánh thử thôi mà! Biết đâu chẳng có một cơ hội may mắn bất ngờ? Chẳng hạn, như bất thình lình lão ta bị vọp bẻ? Thà làm như vậy còn khá hơn là cứ quỳ lạy, khẩn cầu, khóc sưng cả mắt, lão ấy không có con tim đâu, các hạ đừng mong lay chuyển nổi lão. Lão thích cứng, không thích mềm.

Dừng một chút, chàng nói tiếp :

- Huống chi, dù các hạ có bại đi nữa, thì cũng chẳng tổn thất gì, bất quá lão chỉ chặt mất cánh tay của các hạ thôi. Các hạ có dám hy sinh một cánh tay cho lịnh đường chăng?

Trần Phẩm Đoan nghiến răng :

- Được rồi, tại hạ xin thử!

Đập nhẹ tay lên đầu vai hắn. Yến Thiết Y tiếp luôn :

- Đừng bỏ qua cơ hội, các hạ. Người có hiếu tâm, thì trời giúp, cứ bình tĩnh giao thủ.

Trần Phẩm Đoan lấy chủ ý rồi quay mình bước trở lại, trước mặt Hoàng Tiết Tháo vòng tay thốt :

- Hoàng lão tiền bối!

Hoàng Tiết Tháo diểm một nụ cười man trá hỏi :

- Sao? Ngươi tán thành ý kiến của vị tân bằng hữu của ngươi phải không? Muốn động thủ với lão phu?

Trần Phẩm Đoan trầm giọng :

- Quy củ của tiền bối như thế, tại hạ còn muốn sao hơn?

Hoàng Tiết Tháo cười lớn một lúc, rồi thốt :

- Ngươi không phải là đối thủ của lão phu, tuyệt đối không phải! Lão phu không cần ra sức cũng có thể quyết đoán như thế! Lão phu từng coi tướng người, trông thần sắc là biết ngay mức thành tựu, huống chu ngươi có vẻ bịnh hoạn quá!

Lão lắc đầu luôn mấy lượt.

Trần Phẩm Đoan buông giọng trầm buồn :

- Tại hạ cũng biết thế, song tiền bối dặt quy củ như vậy, có khác nào buộc khó cho tại hạ? Trước cái cảnh chẳng đặng đừng...

Hoàng Tiết Tháo chợt thét lên :

- Đương nhiên có sự bắt buộc như vậy! Đương nhiên ngươi phải tuân theo quy củ của lão phu. Tử Kim đơn của lão phu đâu phải là vật bỏ? Hễ ai muốn lấy thì lấy?

Trần Phẩm Đoan vẫn tỏ vẻ khiêm nhường cúi thấp, tiếp :

- Tại hạ vì gia mẫu mà đắc tội với tiền bối, thế thôi, chứ không phải không biết tự lượng sức mình, mà sinh tài, khoe dũng! Tuân theo quy củ mà hành sự, tại hạ quyết không vọng cầu, không đoạt thủ.

Hoàng Tiết Tháo xì một tiếng :

- Vô luận ngươi nói gì, lão phu cũng cho rằng ngươi tham lam, ngươi mong chiếm tiện nghi, bất chấp công trình chế luyện của lão phu. Kẻ nào đến đây, cũng đều mang theo dã tâm, có khác là ở chỗ biểu hiện thôi.

Trần Phẩm Đoan rung người.

Hắn gằn từng tiếng :

- Tiền bối đừng nghĩ lầm.

Hoàng Tiết Tháo quát :

- Đừng nói nhiều! Hãy xuất chiêu đi!

Trần Phẩm Đoan do dự.

Yến Thiết Y khuyến khích :

- Mạnh dạn lên! Trần bằng hữu! Hoàng thiên bất phụ hiếu tâm nhân!

Chương 4: Giúp người có hiếu

Trần Phẩm Đoan lại biến sắc mặt.

Cứ mỗi lần Hoàng Tiết Tháo giục hắn xuất thủ, là hắn biến sắc mặt.

Mồ hôi lạnh đẫm ướt trán hắn.

Hoàng Tiết Tháo giục. Yến Thiết Y khuyến khích. Trần Phẩm Đoan còn làm gì khác hơn là phải thử một lần.

Thử sức với con người không lòng trắc ẩn là một trò chơi nguy hiểm. Tuy tính mạng chẳng (sao), nhưng mất một cánh tay thì kể như tàn đời.

Hắn thẫn thờ đáp :

- Vâng! Tại hạ sẽ thử!

Hoàng Tiết Tháo tập theo cử động của con mèo giỡn chuột trước khi vồ, vươg tay chụp chụp vào khoảng không, hất bộ mặt đầy lông đầy ria, tỏ vẻ khinh miệt giục thêm lần nữa :

- Vào đi chứ tiểu tử! Ngươi còn chờ gì nữa? Vào mà lấy gấp hoàn thuốc, đem về cho mẫu thân ngươi!

Câu nói đó có tác dụng lên tinh thần của Trần Phẩm Đoan, hắn phải làm mọi cách để cứu mẹ, thà rằng hắn chết, chứ không để mẹ chết.

Hắn hỏi :

- Đấu pháp như thế nào, tiền bối?

Hoàng Tiết Tháo cười vang :

- Chủ tùy khách, lão phu cho ngươi toàn quyền chọn lựa.

Trần Phẩm Đoan tiếp :

- Tại hạ muốn dùng tay không, tiền bối nghĩ sao?

Hoàng Tiết Tháo cười hì hì :

- Còn nghĩ sao nữa? Cách nào thì cũng đưa ngươi đến môt kết quả thôi mà!

Cắn răng, rồi nghiến ken két, Trần Phẩm Đoan buông gọn :

- Xin mời!

Hoàng Tiết Tháo lắc đầu :

- Nhường ngươi đó, nếu lão phu xuất thủ trước, thì chẳng hóa ra là già hiếp trẻ sao?

Trần Phẩm Đoan bất thình lình giang hai tay, rồi gộp lại, còn hai chân thì vừa nhảy tới vừa khoa tréo, như định kẹp đối phương, hai tay ôm thượng bộ đối phương, như khóa chặt mọi hoạt động, nếu chân kẹp dính rồi thì một chân quét, hai tay quật.

Thế đánh như đô vật, có điều nhanh hơn gấp bội thôi.

Hoàng Tiết Tháo cười lớn không né tránh, chìa thẳng tay hữu ra như ngọn trúc, đâm vào ngực Trần Phẩm Đoan.

Trần Phẩm Đoan lập tức xoay mình một phần tư vòng, xuôi tay hữu, rút chân khoa, móc tay tả lên, định chụp cổ tay của Hoàng Tiết Tháo.

Nhưng Hoàng Tiết Tháo trầm cổ tay xuống, lòn ra ngoài, chụp vào vai Trần Phẩm Đoan, quyết nhắc bổng hắn lên quăng ra xa.

Ngờ đâu, lão nghe nhói nhẹ ở hông, rồi lực đạo nơi cánh tay tan biến mất.

Bàn tay lỏng ngón, cánh tay buông xuôi luôn.

Thừa dịp đó, Trần Phẩm Đoan lách nhanh mình ra ngoài.

Thoát nạn hắn vọt mình nhanh ra ngoài rồi đứng thở dốc. Hắn hú hồn cho là một cái may bất ngờ.

Hắn có biết tại sao Hoàng Tiết Tháo buông tay đâu, cứ tưởng là hoàng thiên ám trợ thật sự.

Vuột đối phương, Hoàng Tiết Tháo thét len như sấm, đảo mắt nhìn quanh.

Yến Thiết Y vẫn đứng ngoài xa kia, chắp tay sau lưng bình thản.

Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức kèm sát hai bên tả hữu chàng.

Có kẻ nào di động đâu? Thế tại sao hông lão nghe đau nhối, Trần Phẩm Đoan thì không thể điểm tay vào đó, như vậy chẳng lẽ có ma?

Rồi lão tự cho là mình sơ ý, không vận nội lực đầy đủ liên tục mới xảy ra trường hợp đó.

Đinh ninh như thế, lão lướt tới, tấn công lần thứ hai.

Trần Phẩm Đoan đâm hoảng, lùi mãi, đồng thời hai cánh tay đánh loạn ra, bất thành chưởng pháp, vụt đông vụt tây, tạt nam hoành bắc.

Hoàng Tiết Tháo cơ hồ không cần nhìn thủ pháp của hắn, cứ tung chưởng. Chưởng pháp của lão gồm chín mươi chín thức. Lão vung tay cực nhanh, chưởng ảnh chớp đầy trời bao phủ quanh mình Trần Phẩm Đoan, khiến hắn thêm lúng túng.

Tình thế nguy ngập cực độ, Trần Phẩm Đoan cầm chắc là mình phải nát nhừ dưới chưởng lực đó.

Một phát chưởng sắp sửa giáng xuống đỉnh đầu Trần Phẩm Đoan.

Bất thình lình một đạo âm kình từ đâu đó vút tới, nhấc bổng Trần Phẩm Đoan lên, theo đà chênh chênh, quăng hắn tuốt ra vòng áp lực của lão.

Trong khi phát chưởng giáng xuống khoảng không thì Trần Phẩm Đoan rớt xuống cách cục trường xa hơn ba trượng. Đạo âm kình buông rơi hắn nửa chừng, nên hắn phải tự lấy thế đáp cho đà rơi không tổn hại, hắn chập choạng đôi chân mấy phút mới đứng vững được.

Hoàng Tiết Tháo đánh hụt lần thứ hai quát thào ầm ầm đưa tay chỉ mặt hắn gằn từng tiếng :

- Giỏi! Ngươi đóng kịch khéo lắm!

(Thiếu 2 trang)

Trần Phẩm Đoan chưa mãn, thành ra một bên xoay qua, một bên lướt tới, song phương cùng sáp lại gần.

Tấu xảo làm sao, một tay quyền của Trần Phẩm Đoan bay sang, trúng vào cằm Hoàng Tiết Tháo bật kêu một tiếng bốp.

Quả đấm đó khá mạnh, làm cho lão chao chao người.

Rồi một ngọn cước của Trần Phẩm Đoan vút qua, trúng ngay bụng lão.

Lão hự một tiếng, không còn gượng đau được nữa, ngã ngồi xuống tại chỗ.

Yến Thiết Y không chậm trễ một giây, vẫy tay reo lên :

- Trần bằng hữu thắng! Hoàng tiên sanh bại!

Chàng reo lên gấp, để đặt tình trạng trong một cái thế đá rồi, bởi chàng sợ Hoàng Tiết Tháo vùng đứng lên, tiếp tục cuộc trí mạng.

Chấm dứt ngay cuộc đấu tại đấy, có lợi cho Trần Phẩm Đoan, vì tài nghệ của hắn kém quá, không nên đùa dai với tử thần.

Chàng như giám khảo, tuyên bố rồi là thí sinh phải chịu, dù rơi đài cách oan ức cũng phải chịu.

Một, chàng reo lên chưa đủ, Hùng Đạo Ngươn đóng vai phụ khảo, hoan hô :

- Khá lắm đó, Trần bằng hữu! Lịnh đường sẽ được nạn khỏi tai qua!

Thôi Hậu Đức nói luôn :

- Kẻ có chân tài thường hay tự khiêm, giấu tuyệt nghệ rất kỹ! Ai trông thấy Trần bằng hữu dòm màu mè điệu bộ mà chẳng lầm? Chẳng trách Hoàng lão tiên sinh chuốc lấy thảm bại!

Yến Thiết Y gọi Trần Phẩm Đoan :

- Mừng cho Trần bằng hữu đó nhé. Tại hạ đã bảo mà, Hoàng Thiên có khi nào bỏ qua một hiếu tâm nhân! Viên Tử Kim đơn chắc chắn phải về tay bằng hữu rồi! Đúng là một cuộc chiến đầy hứng thú.

Trần Phẩm Đoan như từ cung trời rớt xuống, ngơ ngơ, ngác ngác, lẩm nhẩm :

- Tại hạ thắng?... Có thể nào như vậy?... Không! Tại hạ không tin...

Yến Thiết Y cao giọng :

- Không tin cũng phải tin, bởi sự thật đã phô bày trước mắt đó, Hoàng lão tiên sanh còn ngồi kia! Bằng hữu hãy bước tới mà đòi chiến lợi phẩm.

Trần Phẩm Đoan còn bàng hoàng, như chưa rời cơn mộng.

Hoàng Tiết Tháo qua cơn đau, vụt đứng lên chỉ tay vào mặt Trần Phẩm Đoan hét :

- Hay cho ngươi dám đóng kịch trước mặt lão phu. Nên nhớ là trong tương lai phải tránh gặp mặt lão phu, nếu lão phu trông thấy ngươi là tám mươi mạng ngươi cũng đi đời.

Trần Phẩm Đoan cố phân trần là hắn không hề dính dáng đến cái “Thắng” này.

Nhưng Hoàng Tiết Tháo làm sao tin được, khi chính tay quyền của hắn tống vào cằm, ngọn cước của hắn tung vào bụng lão?

Lão lấy ngay chiếc túi trong mình ra, rồi mò tay vào đó một lúc, lão lấy ra một hoàn thuốc màu tía ánh vàng.

Những người hiện diện đứng cách lão xa xa, mà vẫn vòn ngửi được mùi thơm từ hoàn thuốc bốc ra, loang trong không khí.

Đúng là một loại thuốc quý.

Lão quay sang Trần Phẩm Đoan quát :

- Bắt lấy, rồi cút ngay!

Lão dùng nội lực mà quăng hoàn thuốc, hoàn thuốc vút đi, tuy nhỏ bằng hạt nhãn, song tiếng gió vu vu.

Trần Phẩm Đoan đưa tay đón bắt, kình đạo cuốn theo hoàn thuốc rất mạnh, đẩy hắn lùi lại mấy bước.

Cầm hoàn thuốc nơi tay, đứng vững rồi Trần Phẩm Đoan vòng tay, nghiêng mình hướng về Hoàng Tiết Tháo cung kính thốt :

- Hoàng tiền bối...

Hoàng Tiết Tháo khoát tay nạt :

- Đi gấp, ta không cần ngươi đa tạ một cách mỉa mai. Nên nhớ lời ta dặn, đừng để ta gặp mặt lần thứ hai đấy!

Trần Phẩm Đoan lại day qua Yến Thiết Y tỏ lời cáo biệt rồi quay mình bước đi, mang theo niềm hoang mang vĩ đại.

Đạo ám kình từ đâu đến tiếp trợ cho hắn?

Ai?

Nhìn theo bóng Trần Phẩm Đoan đến khuất dạng bên ngoài rừng, Yến Thiết Y gọi Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức, bảo :

- Đi! Đã đến lúc rồi.

Cả ba cùng quay mình.

Nhưng Hoàng Tiết Tháo vọt tới ngăn chặn quát :

- Đứng lại!

Yến Thiết Y cười cười :

- Lão tiên sanh muốn tặng bọn tại hạ mỗi người một hoàn thuốc?

Hoàng Tiết Tháo lại hét :

- Đừng nuôi mộng!

Yến Thiết Y nhìn lão đăm đăm :

- Không tặng thuốc, thì để bọn tại hạ ra đi, tiên sanh còn chận lạ i làm gì?

Hoàng Tiết Tháo trầm giọng :

- Ta hiểu, các ngươi cũng dã tâm như tiểu tử vừa rồi, muốn đoạt một hoàn thuốc của ta, nhưng bây giờ thấy rõ chưa phải là đối thủ của ta, nên lặng lẽ cúi đầu ra đi. Không, không thể đơn giản như vậy được, dù các ngươi chưa lấy được hoàn thuốc quí, ta cũng phải trừng trị các ngươi một lần, cho bỏ cái dã tâm chuyên ngồi mát ăn bát vàng, ngóng tai nghe nói chỗ nào có của lạ là kéo bè, kéo lũ đến, tìm cách chiếm đoạt. Các ngươi muốn đi? Nhẹ nhất cũng phải chặt cánh tay hữu, bỏ lại đây cho ta.

Yến Thiết Y cau mày :

- Lão tiên sanh, vì cái tánh cố chấp mà tiên sanh đã mất hết một hoàn thuốc quý rồi, sao tiên sanh không ăn năn, thế muốn mất thêm mấy hoàn nữa phải không?

Hoàng Tiết Tháo bĩu môi :

- Làm gì có việc đó? Không ai thất bại cùng một lúc hai lần cả. Ta chỉ hận mình khinh thường tiểu tử, thành ra mắc kế hắn thôi, chứ tài năng gì mà hắn đánh bại nổi ta? Nhưng các ngươi thì ta xem kỹ lắm rồi, còn lâu lắm mới là đối thủ của ta, đừng tưởng có thể làm điều phi thường như hắn mà mất mạng.

Yến Thiết Y lắc đầu :

- Bọn tại hạ không muốn thứ thuốc đó!

Hoàng Tiết Tháo lắc đầu :

- Bây giờ, các ngươi phủ nhận cũng đã quá trễ, dã tâm của các ngươi lộ liễu ngay từ lúc đầu, ta thấy rõ.

Yến Thiết Y hừ một tiếng :

- Tiên sanh mất một hoàn thuốc, vừa tiếc vừa tức, không nơi nào phát tiết cái tức rồi quay lại đổ trút lên đầu bọn tại hạ à?

Hoàng Tiết Tháo cười lạnh :

- Đúng vậy, ít nhất ta cũng có lý do, bởi tại sao thì các ngươi cũng có chứng kiến việc xảy ra. Ta muốn diệt trừ những kẻ thứ ba.

Yến Thiết Y lắc đầu :

- Thuốc, bọn tại hạ không cần, song tiên sanh nài nỉ mãi, chừng như muốn tặng ngay. Tai hạ nói trước, tiên sanh sẽ mất thuốc đấy nhé!

Hoàng Tiết Tháo xì một tiếng :

- Một là chặt tay, hai là giao thủ. Đừng nói lôi thôi nữa.

Yến Thiết Y hỏi :

- Tiên sanh nhất quyết phải có cuộc đấu?

Hoàng Tiết Tháo gật đầu :

- Nhất định phải có, trừ ra các ngươi thức thời vụ, nhận bại trước.

Yến Thiết Y hỏi :

- Đấu như thế nào?

Hoàng Tiết Tháo đáp :

- Tùy ngươi. Ta sẵn sàng chấp nhận mọi đề nghị do ngươi đề ra.

Yến Thiết Y mỉm cười :

- Tại hạ và Hoàng tiên sanh vốn không cừu không oán, thì chẳng cần gì bên nầy gây thương tổn bên kia, mới phân định thắng bại. Cho nên, tại hạ nghĩ, chúng ta nên đấu bằng tuyệt kỹ.

Hoàng Tiết Tháo hỏi :

- Nghĩa là sao?
Yến Thiết Y giải thích :

- Con nhà võ cần phải hội đủ mấy điều kiện nầy, mới mong thành danh được là: Nhanh, mạnh, ổn chuẩn và độc. Chúng ta cứ thi triển mấy điểm đó để phân định sự hơn kém với nhau.

Những điểm đó bình sanh Hoàng Tiết Tháo tự phụ hơn người, nếu bây giờ thi thố ra thì lão cầm chắc cái thắng trong tay.

Cho nên lão chịu liền.

Lão đáp gấp :

- Ta chấp nhận đề mục đó, nhưng còn cách thức, ngươi có ý kiến chi, hãy nói luôn cho ta biết?

Yến Thiết Y tiếp :

- Không có cách thức rõ rệt. Trước hết chúng ta thi môn nhanh.

Hoàng Tiết Tháo chớp mắt :

- Thi như thế nào?

Yến Thiết Y bước tới, đứng thẳng người thốt :

- Tại hạ đứng đây, tiên sanh có thể dùng bất cứ phương sách nào, kể cả vũ khí, công kích tại hạ ba lần. Nếu tiên sanh đánh trúng thì tại hạ bại. Dù tiên sanh mạnh tay, lỡ làm chết tại hạ thì cũng chẳng sao. Qua ba lượt đánh rồi mà tiên sanh không chạm được mình tại hạ, thì đến phiên tiên sanh đứng cho tại hạ đánh, cũng ba lượt như vậy, tiên sanh nghĩ sao?

Hoàng Tiết Tháo suy nghĩ một chút, đoạn thốt :

- Cách đó hay lắm, ta chấp nhận nhưng đừng tưởng là ta giành tiện nghi đấu nhé, tại ngươi đề nghị, ngươi tự nguyện, thì ta phải theo y, giả như ngươi có bại cũng đừng oán ta.

Yến Thiết Y ưỡn ngực đáp :

- Đương nhiên, chính tại hạ xướng xuất chứ đâu phải tiên sanh đòi hỏi :

Hoàng Tiết Tháo điểm một nụ cười nham nhở :

- Thế thì chúng ta bắt đầu đi.

Yến Thiết Y gật đầu :

- Xin mời tiên sanh.

Hoàng Tiết Tháo mừng thầm, bảo :

- Chuẩn bị đi!

Yến Thiết Y đáp :

- Xong từ lâu, tiên sanh.

Hoàng Tiết Tháo đảo bộ từ một bên lướt tới chứ không công kích ngay chánh diện.

Chưởng ảnh phát xuất như ngàn sao chớp, bao nhiêu đều bắn vào Yến Thiết Y.

Quái dị thay tiếng gió bốc lên, gió phát động từ trong thân thể Yến Thiết Y bốc ra thành tiếng vu vu, rồi thân hình chàng biến thành nhẹ nhõm, thân hình giữ một khoảng cách độ mấy tấc, chưởng ảnh tới, thân hình nhích, chưởng ảnh lui, thân hình nhích, bên tới bên lui, mường tượng giữa chưởng ảnh và thân mình có một sức hút giằng co, giữ một khoảng cách đều đều.

Không một chưởng ảnh nào chạm vào mình Yến Thiết Y.

Cái lạ nhất là đôi chân chàng không hề di động, chỉ có thân trên là lắc lư thôi.

Một phát chưởng dù tuyệt diệu đến đâu cũng không phát xuất hơn ngàn chưởng ảnh, cuối cùng chiêu chưởng đã tròn.

Qua cuộc tấn công thứ nhất của Hoàng Tiết Tháo, lão bại một điểm Yến Thiết Y thắng một điểm.

Lão biến sắc mặt, sang qua đợt thứ hai liền. Hai tay quăng tới đầu chúi xuống, chân chổng lên, với cái thế trồng chuối ngược, lão bung trọn thân hình vào Yến Thiết Y.

Một thế đánh lạ kỳ.

Thân hình tung đi, không phải ập trọn vào người của đối phương, mà là chọc hai chân tới, vì chọc nhanh nên trông như hai mũi tên lao.

Làn gió bốc từ thân thể Yến Thiết Y trước đó bao bọc quanh chàng, ngăn chặn chưởng ảnh, đột nhiên lắng dịu như một vật mềm rỗng lòng, đang phồng lên, lủng lỗ xẹp lại, rồi làn gió đó biến thành cứng rắn, che bên ngoài thân thể của chàng tạo thành một chiếc giáp kiên cố.

Đôi chân kia nếu bung tới, sẽ chạm chiếc giáp chứ không mong gì đụng đến lớp da của chàng.

Đồng thời gian, chàng nghiêng mình qua một bên, lệch chiều thẳng đúng độ ba tấc thôi, đủ tránh chân của Hoàng Tiết Tháo.

Đôi chân của lão bắn vào khoảng không, thân mình theo đà chuồi tới, lão cứ để người theo tư thế trồng chuối ngược đó, hoành tay vào tay áo. Từ trong tay áo, một đường dây cực nhỏ, bằng thân cây kim may áo cuốn vút ra, đường dây quá nhỏ nên không phát tiếng gió.

Đường dây có tác dụng quấn quanh mình Yến Thiết Y, cho nên quăng dây ra rồi lão cũng vừa đáp xuống, và nhanh như chớp lão quay mình, vươn tay lên, đầu dây trong quấn nơi hai ngón tay cái và trỏ, lão giật hai ngón tay.

Hai ngón tay nhẹ xều.

Đầu dây ngoài, nào có quấn trúng mình Yến Thiết Y đâu mà có vật năng trì tay?

Yến Thiết Y phất nhẹ ống tay áo cười thốt :

- Đủ ba lượt rồi đó nghe tiên sanh!

Mồm thở, mũi thở, trán rụn mồ hôi, mặt biến sắc xanh. Hoàng Tiết Tháo vừa dậm chân vừa rít hận :

- Ngươi khoan đắc ý vội tiểu tử! Chưa chắc gì ngươi chạm được mình ta. Ngươi không thể thắng nổi ta, nhất định như vậy!

Yến Thiết Y gật gù :

- Đúng lắm, tiên sanh, thắng được tiên sanh đâu phải là việc dễ làm! Tuy nhiên tại hạ cũng phải làm thử, chẳng lẽ có qua mà không có lại, thiếu công bình sao.

Hoàng Tiết Tháo hừ một tiếng :

- Ta có ngăn cản ngươi làm thử đâu?

Yến Thiết Y tiếp :

- Tại hạ trước hết cáo tố với tiên sanh về việc này, là tại hạ sẽ dùng vũ khí đấy. Dùng thanh kiếm của tại hạ đấy.

Hoàng Tiết Tháo qua ba đợt tấn công đã biết tài nghệ của Yến Thiết Y như thế nào rồi, dĩ nhiên lão ngán, nhưng con người đó tự kiêu, hiếu thắng cực độ, nên không bao giờ biết phục thiện dù đang sợ đối phương có cách thủ thắng.

Lão hét lên :

- Đừng dài dòng, ta chấp ngươi dùng bất cứ phương thức nào.

Yến Thiết Y từ từ đưa tay lên đầu vai nắm chuôi Thái A kiếm ló hơn tấc, rồi chàng bảo :

- Đề phòng nhé, tại hạ sắp sửa xuất thủ đây.

Hoàng Tiết Tháo nạt :

- Đừng làm mất thì giờ...

Tiếng “giờ” chưa dứt âm vang, một vệt sáng xanh lóe lên, Hoàng Tiết Tháo chưa kịp nhích mình, chòm râu dưới cằm đã bị vệt sáng đó gọt nhẵn tới sát da.

Những sợi râu bay lả tả.

Rú lên một tiếng, Hoàng Tiết Tháo bay hồn tản phách cấp tốc nhảy lùi.

Nhưng nhảy mà làm gì nữa? Có khi nào Yến Thiết Y lia kiếm tới yết hầu của lão chứ?

Chàng không giết người vô lý do như vậy, huống chi chàng chỉ đùa giỡn với lão thôi.

Lạ lùng hơn nữa, thanh Thái A kiếm đã chui gọn vào chiếc vỏ sau lưng Yến Thiết Y, chuôi ló lên, bàn tay của chàng vẫn nắm chuôi kiếm.

Chàng xuất thủ nhanh quá, mường tượng chàng không hề rút kiếm lia sang.

Chàng ung dung điểm một nụ cười, hòa dịu nhìn Hoàng Tiết Tháo.

Lão còn ngơ ngác, một lúc sau lại lẩm nhẩm :

- Tà thuật! Tà! Nhất định là có tà!

Yến Thiết Y vẩn cười :

- Tiên sanh bại rồi!

Hoàng Tiết Tháo nhảy lên chồm chồm, hét :

- Bất phục! Bất phục! Ngươi dùng tà thuật thủ thắng, chẳng phải do bản lĩnh chân chính.

Yến Thiết Y điềm nhiên :

- Dù cho là tà thuật đi nữa, chúng ta đã có thỏa thuận trước với nhau rồi, tiên sanh! Chính tiên sanh đã nói, là chấp tại hạ dùng bất cứ phương thức nào kia mà. Cho nên, chúng ta chỉ cần bằng vào kết quả mà phân định thắng bại. Giả như tại hạ bại, thì tại hạ phải nhận bại, chứ không thể viện cớ tiên sanh dùng tà thuật mà chối cái bại của tại hạ được.

Hoàng Tiết Tháo đỏ mặt tía tai, quát :
- Được rồi, bây giờ chúng ta sang môn thư hai.

Yến Thiết Y thốt :

- Môn thứ hai là khinh công. Theo như tiên sanh thì phải thi như thế nào mới là công bình?

Hoàng Tiết Tháo đáp :

- Ta có cách.

Yến Thiết Y bảo :

- Tiên sanh nói cho nghe.

Nghiến răng mấy lượt, Hoàng Tiết Tháo trầm giọng tiếp :

- Một, chúng ta đặt một vật trên nóc nhà của ta đó, rồi cả hai cùng tung mình lên, ai lấy được trước là người đó thắng. Hai là nhảy cao, người nào nhảy cao hơn, người đó thắng!

Yến Thiết Y gật đầu :

- Cũng được!

Hoàng Tiết Tháo hừ một tiếng :

- Chắc ngươi có trò quỷ sẵn sàng rồi phải không?

Yến Thiết Y cau mày :

- Sao tiên sanh nói cái gì lạ vậy?

Hoàng Tiết Tháo tiếp :

- Ta có cảm tưởng là ngươi có chủ trương sẵn, cho nên ngươi chẳng hề nao núng. Ngươi bằng vào đâu mà có thái độ cuồng vọng như thế? Bằng vào đâu mà ngươi dửng dưng trước đề nghị của ta? Xem ngươi có vẻ khinh thường quá, như cầm cái thắng chắc trong tay rồi.

Yến Thiết Y lắc đầu :

- Đừng đa nghi, tiên sanh, chẳng qua tại hạ xem thường thắng và bại, tại hạ không như tiên sanh, bại thì quát tháo, thắng thì nhảy múa reo hò, gặp việc bất mãn thì uất ức, việc khó khăn thì khẩn trương, thất thố.

Hoàng Tiết Tháo trầm giọng :

- Ai biết được ruột người mấy khoanh? Ngươi nói gì, ta cũng chẳng tin!

Yến Thiết Y khoát tay :

- Mất thì giờ nhiều rồi đó, tiên sanh. Nên biết là tại hạ cần đi gấp, hãy bắt đầu đi, để chóng kết thúc.

Suy nghĩ một chút, Hoàng Tiết Tháo lấy trong người ra một cái túi bằng bố thô màu xám, bên trong túi là mấy hoàn Tử Kim đơn quý báu hơn chính sanh mạng lão, rồi lão nghiêng đầu nheo mất thốt :

- Lấy vật đặt trên nóc nhà, kẻ nào đến trước, chụp được trước, trở về đây là kẻ đó thắng.

Yến Thiết Y gật đầu :

- Chí lý!

Hoàng Tiết Tháo liền nhún chân, tung mình lên, gió rít một tiếng vù, đoạn vung tay, cái túi lao vút đi, rơi xuống mái ngói nằm lịm.

Sau đó lão trở về nguyên vị.

Thân pháp của lão nhanh quá, chừng như lão muốn tỏ cho Yến Thiết Y thấy, cho chàng gờm trước khi thi thố.

Lão cười lớn hỏi :

- Vật đã được đặt trên đó, tiểu tử thấy chứ?

Thật ra, lão chỉ muốn cho chàng thấy thân pháp của lão hơn là thấy vật.

Yến Thiết Y biết vậy, nên tán lão một câu cho lão khoái :

- Thuật khinh công của tiên sanh cao tuyệt!

Hoàng Tiết Tháo nghênh mặt :

- Cho ngươi mở tầm mắt một chút, để ngươi dẹp bớt cái tánh ngông cuồng. Mất ba mươi năm công phu tu vi đó nhé, tiểu tử! Ba mươi năm, hơn nửa đời người đó nhé! Đừng tưởng vọt như con cáo mà hợm mình là tay khinh công cao tuyệt. Trẻ nít bây giờ có khác, cứ nhìn đáy giếng của chúng mà cứ tưởng là to như trời!

Yến Thiết Y mỉm cười :

- Tiên sanh dày công tập luyện, tại hạ phục hết sức. Tuyết giá dày, nào phải một chiều một buổi tích tụ? Thành tựu cao nào phải một năm, một tháng tu vi? Tiên sanh quả là một người kiên nhẫn phi thường!

Hoàng Tiết Tháo thét :

- Đủ rồi, đừng tâng bốc mãi, quy củ, ngươi có hạ mình đến đâu ta vẫn chiếu theo quy củ hành động.

Yến Thiết Y hỏi :

- Tiên sanh đã chọn điểm xuất phát chưa?

Hoàng Tiết Tháo dùng gót chân vẽ một đường trên mặt đất, đoạn gọi Yến Thiết Y đến, cả hai đứng sóng vai nhau sau đường vẽ, bảo :

- Điểm xuất phát tại đây. Khi ta hô tiếng bay! Là tức khắc chúng ta bay.

Yến Thiết Y gật đầu :

- Tốt! Chỉ cần tiên sanh hô bay là chúng ta bắt đầu.

Hùng Đạo Ngươn bước tới đề nghị :

- Tiên sanh để cho tại hạ làm trọng tài, vậy mới công bằng.

Hoàng Tiết Tháo nạt :

- Ai mượn ngươi chen vào? Ngươi mà làm trọng tài? Có xứng đáng không? Hừ!

Yến Thiết Y vẫn thản nhiên, dù cuộc thi sắp bắt đầu, điều đó càng làm cho Hoàng Tiết Tháo thêm thắc mắc.

Phải có một cái gì chàng mới biểu lộ sự tự tin vững chắc như thế?

Cái gì? Hoàng Tiết Tháo sợ cái đó là tà thuật. Và nếu chàng sử dụng tà thuật như lần trước thì tội cái túi của lão rồi.

Lão bâng quơ :

- Tiểu tử đang tưởng gì đó?

Yến Thiết Y đáp :

- Tai hạ đang tưởng đến mái nhà. Nó cao quá tiên sanh há!

Hoàng Tiết Tháo cười lớn :

- Muốn bỏ cuộc phải không? Đâu có được! Ta cho ngươi khóc luôn!

Yến Thiết Y chỉ cười, không đáp.

Hoàng Tiết Tháo hớp một hơi dài không khí. Yến Thiết Y vờ không trông thấy, chẳng những thế, hoặc vô tình, chàng lại lùi hai ba bước, nhích tới một bước.

Như vậy là chàng chấp Hoàng Tiết Tháo tới ba bốn bước.

Hoàng Tiết Tháo chừng như thấm thía sự khinh miệt đó, nên thoáng nóng mặt vội lên tiếng để khuất lấp :

- Nghe đây!

Yến Thiết Y cười nhẹ :

- Nghe.

Đột nhiên lão chớp mình.

Khi đôi chân hổng đất khá cao rồi lão mới buông :

- Bay!

Hùng Đạo Ngươn mắng :

- Hèn! Hèn quá!

Nhưng Yến Thiết Y không giận, không hấp tấp. Chàng còn đứng đó cười cười.

Chàng chờ cho Hoàng Tiết Tháo đến gần mái nhà mới khẽ nhún chân, đồng thời rút kiếm khoát ra một vòng, nương thế kiếm vút mình lên, theo thế ngự kiếm phi hành.

Mũi tên lao đi, bật kêu rẹt chàng lao mình đi, không một tiếng động, nhanh hơn sao xẹt.

Chàng đến đích, nhặt chiếc túi, trở lại nguyên vị, thế mà Hoàng Tiết Tháo vẫn chỉ tới nơi, nói gì là trở về chỗ cũ.

Lão tới nơi, nhưng vật không còn tại chỗ.

Biến sắc mặt, lão quay mình, quên mất bay trở xuống, mà chỉ giương mắt to nhìn.

Yến Thiết Y còn đứng đó, sau đường vẽ vạch trước xuất phát, an tường.

Chàng không bay lên à?

Tại sao chiếc túi mất đi?

Không, chiếc túi không mất, nó đang bi kẹp giữa hai ngón tay của Yến Thiết Y.

Chàng đang lắc chiếc túi nhè nhẹ như để trêu lão.

Phẫn nộ, tức uất, thẹn thùng, hối tiếc... Ngần ấy nỗi niềm phát sanh nơi tâm tư, làm cho Hoàng Tiết Tháo điên tiết lên.

Qua một lúc, lão trấn định được tinh thần.

Lão bắt đầu thức ngộ sự tình, và đêm nay, cái đêm mà lần đầu tiên lão mới thức ngộ một điểm, dù trẻ nít lên ba cũng hiểu được, cái điểm trên núi cao còn có mây che, và mây dù cao hơn núi, mây vẫn ở dưới nguyệt cầu, và nguyệt cầu dù cao, vẫn chưa xa bằng thái dương... Lần thứ nhất trong đời lão.

Trừng mắt nhìn Yến Thiết Y lão hỏi :

- Tiểu tử, ngươi là ai?

Yến Thiết Y khống đáp, chỉ nhắc :

- Còn một đề mục thi nữa, tiên sanh, mình nên tiếp tục hay bỏ luôn?

Hoàng Tiết Tháo hét :

- Đáp câu hỏi của ta! Ngươi là ai?

Yến Thiết Y điềm đạm nở một nụ cười :

- Hà tất phải biết tại hạ là ai hở tiên sanh.

Hoàng Tiết Tháo vẫn cao giọng :

- Ta nhất định phải hiểu rõ ngươi là ai. Ta bại, thì ta có quyền đòi hỏi kẻ thắng phải cung khai lai lịch. Để làm gì, ngươi biết chứ? Giả như số thọ của ta còn dài, thì cũng tất có ngày mình gặp lại nhau chứ?

Yến Thiết Y nhẹ bĩu môi :

- Cần đến thế à?

Hoàng Tiết Tháo gắt :

- Đừng ỡm ờ! Nói nhanh đi!

Yến Thiết Y lại cười, quay qua một bên bảo :

- Hùng Đạo Ngươn, cho lão tiên sanh biết.

Hùng Đạo Ngươn nhấn mạnh từng chữ :

- Cung lớn không cùng, rồng xanh múa lượn, núi sông bao la, áo thép phất phới.

Hoàng Tiết Tháo xám mặt. Một lúc lâu lão ú ớ :

- Kiêu... kiêu.. bá?...

Yến Thiết Y điềm nhiên :

- Họ Yến, tên Thiết Y.

Hoàng Tiết Tháo vẫn còn mở mắt trao tráo :

- Ngươi không lừa ta chứ?

Yến Thiết Y hỏi :

- Để làm gì? Lừa là khi nào mình không tài bằng kẻ nào đó, lừa để tìm tiện nghi, mà tiện nghi thì tại hạ không cần tìm, nó cũng đến với tại hạ, nó đã đến rồi, tại hạ lừa làm chi?

Hoàng Tiết Tháo thở dài :

- Chả trách ta bại cũng phải!

Yến Thiết Y lại hỏi :

- Tiên sanh cần chứng minh? Kiêu Bá vốn luyện một môn kiếm pháp tại gia bí truyền mang cái tên Minh Thiện đại thức, tiên sanh cần thấy kiếm pháp đó chăng?

Chương 5: Tia sáng dẫn đường

Hoàng Tiết Tháo kinh hãi :

- Ngươi... ngươi đừng có dùng ta làm hình nộm để thử kiếm pháp chứ?

Một vệt sáng lóe lên.

Hoàng Tiết Tháo hoảng quá, vội nhảy tung tung, bất phân phương hướng.

Bỗng, lão nghe lạnh bên má hữu. Càng kinh hãi, lão tháo lui, lại nghe lạnh bên mé tả.

Lão thét lên inh ỏi, tuy chưa biết việc gì xảy ra, song lão hiểu là bất lợi cho lão.

Rồi nhiều vệt sáng lóe nối tiếp, cuối cùng bản mặt dày lông của lão trụi lủi, gần như nhẵn bóng.

Kế đó, Yến Thiết Y chắp hai thanh kiếm Thái A và Chiếu Nhật thành chữ thập phía trước ngực, điểm một nụ cười, chàng chập hai thanh kiếm lại, cho khua lên một tiếng, rồi kiếm nào tra vào vỏ nấy.

Chàng khoanh tay lại trước ngực, chân thẳng chân dùn, mình nghiêng nghiêng, miệng nở một nụ cười, nhìn Hoàng Tiết Tháo.

Hoàng Tiết Tháo đã đứng lại, hai tay xoa xoa gương mặt, xoa tới đâu, lão kêu oai oái tới đó.

Chẳng một thương tích nào, bởi máu không chảy, lão lại không nghe đau.

Nhưng, cả ria lẫn lông mặt đều bị gọt sát chân.

Lão rít lên :

- Yến Thiết Y! Ngươi khinh người thái quá...

Yến Thiết Y cười hì hì :

- Tại hạ có hảo ý đấy. Tiên sinh, cứ để lông lá xồm xàm như vậy trong tiên sanh có vẻ man rợ quá, chẳng ai dám tiếp cận. Bây giờ thì tiên sanh biến đổi hoàn toàn, dễ thương hết sức. Đẹp lắm tiên sanh ơi! Hãy tạ ơn tại hạ một tiếng.

Hoàng Tiết Tháo giận không còn có thể nào hơn, khí uất dâng lên chận yết hầu, ngăn chặn hơi thở làm lão ta xanh dờn mặt mày.

Làm sao được, khi mà tài nghệ của mình chẳng bằng một ngón tay người ta, dù có tức thì cũng phải ráng chịu vậy thôi.

Lão rít luôn :

- Ngươi bắt buộc ta phải liều mạng với ngươi đấy nhé! Đến từng tuổi này, ta có thể chết là vừa. Lại đây, tiểu tử! Lại đây!

Yến Thiết Y lắc đầu :

- Không! Nguy lắm, nguy cho tiên sanh lắm! Trong Minh Thiên đại cửu thức, tại hạ chỉ mới thi thố một chút thôi, tiên sanh đừng bức tại hạ phải xuất phát thêm một vài thức khác. Đời còn đáng yêu lắm, tiên sanh, huống chi, tiên sanh còn cả một túi Tử Kim đơn kia! Chết rồi bỏ lại cho ai?

Chàng thọc hai ngón tay vào túi, kẹp một hoàn, đoạn thắt dây miệng túi lại, quăng sang cho Hoàng Tiết Tháo, bảo :

- Đếm lại đi, tại hạ chỉ lấy một hoàn thôi, lấy mà không có chỗ dùng, bất quá để răn tiên sanh đừng quá hung bạo, tàn nhẫn, nên ăn ở cho có đức.

Đưa tay đón bắt chiếc túi. Hoàng Tiết Tháo hết phương thốt thành lời, lão cứ nghiến răng trèo trẹo, nghe rợn người.

Yến Thiết Y tiếp :

- Con nhà võ có mấy điều cố kỵ là: cuồng, nông và quái. Cuồng loạn thì dễ sanh thù hận, nông cạn lắm lúc thiệt thân, quái đản thì chỉ khiến người lánh xa, thành ra đơn độc. Cả ba điều cố kỵ, tiên sanh điều hội đủ, thật đáng buồn cho một người thành tựu khá cao, nhưng lại vô dụng đối với giang hồ. Tuy nhiên, tiên sanh chưa hề làm một điều cực ác, thì tại hạ cũng chẳng trách làm gì. Nếu tội ác đáng chết, thì một nhát kiếm đã cứa cổ tiên sanh rồi, tại hạ đâu cần gọt lông để cảnh cáo? Mong tiên sanh từ nay sửa thái độ.

Hoàng Tiết Tháo quát :

- Ta không mượn ngươi giáo huấn...

Yến Thiết Y cười nhẹ :

- Thuốc đắng giã tật, lời thật mích lòng, danh ngôn thường nghịch nhĩ. Tại hạ hiểu, còn tùy tiên sanh chấp nạp hay không, hậu quả của tiên sanh, không mảy may liên quan đến tại hạ.

Hoàng Tiết Tháo hét oang oang :

- Yến Thiết Y! Có phải ngươi đã ngầm giở chiêu, tiếp trợ tiểu tử họ Trần chăng?

Yến Thiết Y điềm nhiên đáp :

- Tại hạ có nói rồi, tiên sanh, Hoàng Thiên ám trợ hiếu tâm nhân! Tiên sanh không thấu triệt cái đạo lý đó sao? Khi Hoàng Thiên muốn, thì có bao nhiêu người sẵn sàng tuân theo cái ý của Hoàng Thiên.

Hoàng Tiết Tháo nghiến răng :

- Được rồi! Kể như hôm nay ta gặp xui.

Yến Thiết Y nghiêng mình :

- Núi tuy cao, biển tuy rộng, sông tuy dài, thế giới bao la, song người đi mãi cũng có lúc gặp nhau. Trong tương lai có biết bao nhiêu cơ hội trùng phùng? Đừng lo không có dịp tái ngộ, tiên sanh. Tại hạ xin cáo từ.

Hoàng Tiết Tháo hét vọng theo :

- Hậu hội hữu kỳ? Dù xuống đến Âm ty ta cũng chẳng tái ngộ ngươi.

Yến Thiết Y cùng hai cận vệ Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức bỏ đi luôn, không quay đầu lại.

Ra đến bìa rừng Hùng Đạo Ngươn ngẩng mặt nhìn trời thở dài, thốt :

- Đêm nay khỏi cần phải đi tìm chỗ nghỉ ngơi, trời sắp sáng rồi kia, thật đáng hận cho lão quái vật, tại lão mà mình mất hết một giấc ngủ!

Yến Thiết Y mỉm cười :

- Oán hận làm gì, Đạo Ngươn! Tuy mệt thật. song bù lại mình đã làm được một công đức khá lớn, thì cái tâm của mình rất an, tâm an mà thân nhọc, còn hơn thân an tâm nhọc.

Hùng Đạo Ngươn gật đầu :

- Khôi Thủ có lý. Đương nhiên tâm an đáng hơn thân an.

Bỗng, một tiếng động quái dị vọng đến tai họ, phát xuất lối ven rừng gần đó.

Thôi Hậu Đức nhanh như chớp quay mình, lão vén lên hai tay chụp chuôi cặp đao, mũi đao chĩa về phía âm thanh phát xuất.

Một thân hình cao ốm đang hổn hển chạy đến.

Yến Thiết Y chớp mắt :

- Trần Phẩm Đoan chưa đi à?

Đúng vậy, người mới đến chính là Trần Phẩm Đoan.

Thu đao về, Thôi Hậu Đức thét :

- Bằng hữu còn nấn ná ở đây làm gì nữa?

Trần Phẩm Đoan tiến tới sụp mình xuống lạy liền.

Yến Thiết Y vội nhảy tránh qua một bên gấp giọng hỏi :

- Muốn nói gì cứ nói, bằng hữu làm thế chẳng sợ tại hạ tổn đức sao?

Trần Phẩm Đoan đầm đìa lệ xúc động :

- Cáo tố anh hùng, tiểu nhân ra đến bên rừng, lòng những thắc mắc về sự việc vừa qua, tự hỏi tại sao mình thắng cuộc một cách nhiệm mầu như vây. Sau đó, tiểu nhân thức ngộ, ngoài sự âm thầm tiếp trợ của anh hùng thì còn một giải thích nào hợp lý hơn? Yếu tố giúp tiểu nhân là trước tiên, anh hùng khích lệ tiểu nhân dùng võ, anh hùng biết rõ tiểu nhân không là đối thủ của lão quỷ, nhưng anh hùng khuyên tiểu nhân xuất thủ, giục tiểu nhân xuất thủ để rồi bảo đảm thắng lợi cho tiểu nhân, quá rõ ràng, thế mà lúc ấy tiểu nhân không hiểu. Cứu được gia mẫu, là do ân đức sâu dày của anh hùng, tiểu nhân không biết làm sao để biểu đạt được lòng cảm kích.

Yến Thiết Y hòa dịu đáp :

- Cũng vì chuyện nhỏ nhặt đó, mà bằng hữu quay trở lại đây chờ tại hạ bước ra?

Trần Phẩm Đoan gật đầu :

- Thọ ân mà không nói được một tiếng nào thì nhạt niềm tri ân, ngoài niềm tri ân, thì lòng nào lại an mà bỏ gia mẫu đang chờ linh dược?

Yến Thiết Y bước tới nâng hắn lên, tiếp :

- Giúp bằng hữu chẳng qua tại hạ kính cái hiếu đạo của bằng hữu, chứ đâu phải vì một sự báo đáp? Đừng nói riêng gì tại hạ, hành động đó, dù cho bất cứ ai có điểm...

(thiếu một trang)

- Nhà lão đệ cách đây độ bao xa?

Trần Phẩm Đoan đáp :

- Hơn ba trăm dặm đường.

Yến Thiết Y chớp mắt :

- Ba trăm dặm đường? Chỉ bằng với đôi chân thôi?

Trần Phẩm Đoan gật đầu :

- Nhờ tiểu nhân có đôi chân rất dài, một ngày tiểu nhân có thể vượt được bảy tám chục dặm.

Yến Thiết Y kêu trời :

- Vừa đi vừa về, suýt soát bảy trăm dặm đường, với đôi chân? Thật là không tưởng nổi.

Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức kêu lên :

- Khổ cho Trần bằng hữu quá!

Yến Thiết Y tiếp :

- Đạo hiếu có thể làm cho con người đạp than tắm lửa! Nói chi đường dài! Các ngươi nhớ đó, mài sắt nên kim cũng thế thôi!

Chàng bảo :

- Hai người cưỡi chung một ngựa, nhường một con lại cho Trần lão đệ.

Trần Phẩm Đoan vội khoát tay :

- Không được tiểu nhân không thể nhận. Ân trước chưa đền khi nào dám thọ ân sau? Tiểu nhân xin chạy theo sau các vị cũng được.

Yến Thiết Y cau mày :

- Cứ nhận đi, cho tại hạ vui, lão đệ, giữa chúng ta thành thật với nhau là hay hơn, cái gì giúp cho nhau mình cứ làm, huống chi làm mà chẳng tổn hại chi đâu.

Cuối cùng Trần Phẩm Đoan phải nhận ngựa.

Đoàn người giục vó ra đi.

Trần Phẩm Đoan chỉ dẫn :

- Tệ gia ở tại trấn Đồng Đường.

Yến Thiết Y hỏi :

- Có cách Tích Đường trấn xa lắm không?

Trần Phẩm Đoan lắc đầu :

- Không xa lắm, chỉ cách độ hai trăm dặm thôi. Từ Đồng Đường trấn đến Tích Đường trấn với ngựa hay, mình chỉ mất hai ngày một đêm hành trình thôi.

Không hy vọng lắm, Yến Thiết Y vẫn hỏi như thường :

- Trần lão đệ là con nhà võ, song chẳng hay có hiểu ít nhiều về sinh hoạt của khách giang hồ vùng Tích Đường trấn chăng?

Trần Phẩm Đoan lắc đầu :

- Tiểu nhân hoàn toàn mù tịt, ân công. Tuy có học qua võ công, song tiểu nhân không hề xuất đạo, hằng ngày chỉ lo khai thác hiệu buôn nhan đèn nho nhỏ tại Đồng Đường, phụng dưỡng mẹ già. Thỉnh thoảng có lên núi săn thú thay đổi món ăn cho mẹ thôi.

Yến Thiết Y không nói gì nữa.

Trần Phẩm Đoan nói tiếp :

- Ân công muốn biết một vài chuyện gì đó về Tích Đường? Về hoàn cảnh của giới võ lâm địa phương? Tiểu nhân rất thẹn, không giúp ích cho ân công cả.

Yến Thiết Y cười nhẹ :

- Có chi đâu, lão đệ đừng thắc mắc, trong hoàn cảnh của lão đệ ai ai cũng thế, lo việc gia đình không đủ thì giờ, còn lưu ý đến việc của đời làm sao được. Huống chi lại là việc của chốn giang hồ, một giới phức tạp, hỗn loạn nhất trong xã hội.

Trần Phẩm Đoan tiếp :

- Giả như anh hùng muốn biết qua tình hình võ lâm tại Tích Đường, thì tiểu nhân xin giới thiệu với anh hùng vị đường huynh của tiểu nhân đây, y sẽ đến đó dò xét những điều anh đang cần biết. Y là một giáo đầu tại một võ đường tọa lạc nơi địa phương đó.

Yến Thiết Y mỉm cười :

- Khỏi!

Trần Phẩm Đoan thở dài :

- Tiểu nhân vô dụng quá.

Một lúc sau, Yến Thiết Y hỏi :

- Bịnh tình của lịnh đường như thế tại sao lão đệ không tìm thuốc ngay từ lúc khi mới phát, mà phải đợi đến bây giờ mói chịu bỏ công đi tìm Hoàng Tiết Tháo cầu xin một Tử Kim đơn? Giả như lão đệ không gặp được Minh Không hòa thượng, thì làm gì được hòa thượng chỉ dẫn? Giá như đêm nay không lấy được thuốc thì có phải là nguy chăng? Thế trong vùng phụ cận quí gia hương chẳng có y sư sao?

Trần Phẩm Đoan thở dài :

- Y sư thì quanh vùng chẳng thiếu chi, tiểu nhân cũng đã mời khắp mặt. Bao nhiêu tiền dành dụm đều tiêu pha hết sạch trong việc cứu chữa cho mẹ già, song cuối cùng tiền mất tật mang, theo tiểu nhân nhận xét, số y sư đó chỉ có tiếng chứ không có thực tài, nói năng khoác lác, chữa trị thì mơ hồ, thành thử mãi thêm bệnh với cái lối đau nam chữa bắc.

Yến Thiết Y hỏi :

- Phàm danh sư thì không cần phải ở giữa nơi đông đúc, bởi dù ở chốn sơn cùng thủy tận mà có tài cải tử hoàn sinh, thì khi cần, người ta dù có xa xôi đến tận chân trời thì cũng dò thăm mà đến yêu cầu cứu chữa. Đồng Đường, Tích Đường là những nơi rất thích hợp cho những bậc danh tài quy ẩn, thế mà quanh vùng chẳng có vị nào. Thật là một điều bất hạnh cho lão đệ.

Trần Phẩm Đoan đoạn dặng hắng một tiếng, tìm cách biện hộ cho người đồng hương. Hắn suy nghĩ một chút rồi nói :

- Thực ra, tại đó cũng có một vị y sư, rất tinh thông thuật cứu chữa, có điều y chỉ giỏi về khoa ngoại thương, chứ không hay lắm về môn nội chứng, nếu ai bị gãy tay, gãy chân, đứt thịt, tét da, cứ đến y là cầm như lành mạnh. Y có tài khâu vá hơn bất cứ y sư nào, người ta dám ví y là Hoa Đà, Biển Thước đó anh hùng. Cái hay của y là ở chỗ vết thương nào qua tay y khâu vá, là dùng gân nhỏ trong thịt dê để làm chỉ khâu, thủ thuật của y cực cao, cực diệu, chẳng rõ y làm cách nào, mà những sợi gân thịt để lạo dính liền vào da thịt, bất quá ai nhìn thật kỹ, thật lâu mới nhận ra được, dạng dạng đậu đỏ.

Điều mà Trần Phẩm Đoan vừa tiết lộ suýt nữa làm cho Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức ngừng thở.

Cả hai cùng quay đầu nhìn Yến Thiết Y.

Họ cố gượng lắm mới không buột miệng kêu lên kinh hãi.

Nhưng Yến Thiết Y vẫn bình tĩnh như thường, điểm một nụ cười điềm đạm hỏi :

- Thật vậy à? Quanh vùng này có một danh y chuyên giải phẫu siêu việt đến cỡ đó à?

Trần Phẩm Đoan đáp gấp :

- Tiểu nhân có nói dối với anh hùng làm gì? Vị y sư đó tại Bạch Hà thôn, cách Tích Đường trấn không xa lắm.

Rồi hắn tiếp :
- Y đòi lấy khoản thù lao cực nặng, từ lúc nào đến giờ, cửa nhà không treo chiêu bài, bởi thế mà người ta ít biết đến y. Tiểu nhân sở dĩ biết y là nhờ vị đường huynh làm giáo đầu tại một võ đường tại Tích Đường trấn. Đường huynh của tiểu nhân có dạo bị thương vì một nhát đao, nhờ y chừa trị. Tiểu nhân có trông thấy tận mắt vết thương đó lành lặn như da thịt thường, nếu đường huynh tiểu nhân không chỉ và không giải thích, thì tiểu nhân cũng không biết nổi vị trí của thương thế. Đường huynh tiểu nhân nói là vết thương sâu lắm, lưỡi đao chạm đến xương, tình trạng cực kỳ nghiêm trọng. Thế mà y chữa trị lành lặn như thường, phải kể y rất giỏi về khoa giải phẫu vậy.

Yến Thiết Y hỏi :

- Chỉ thấy dạng dạng dấu vết đường dây khâu thôi phải không?

Trần Phẩm Đoan gật đầu :

- Phải, chỗ dạng dạng đỏ đỏ, hơi lồi lên một chút, nhưng không lộ liễu lắm.

Yến Thiết Y hỏi :

- Vị y sư đó tên họ là chi?

Trần Phẩm Đoan đáp :

- Tên họ thì tiểu nhân không rõ lắm, chỉ biết thiên hạ gọi y là Diệu Thủ Hắc Tâm. Sở dĩ có danh từ Hắc Tâm, là vì y đòi thù lao cao quá, ai không tiền, đừng mong y chiếu cố.

Yến Thiết Y mỉm cười :

- Nghĩa là ai chi ra một số tiền lớn là y lập tức hành nghề?

Trần Phẩm Đoan mỉm cười :

- Cái đó thì hẳn rồi. Y là con người vì tiền mà!

Yến Thiết Y hỏi :

- Thực sự lão đệ không biết tên họ y?

Trần Phẩm Đoan lắc đầu :

- Có một lần, đường huynh của tiểu nhân nói cho biết tên họ, song tiểu nhân lưu ý mà làm chi, bởi trường hợp của gia mẫu có cần gì đến thủ thuật của y, vả lại trong vùng, ít ai nói đến tên họ y lắm. Chừng như y họ Kha thì phải, tôn tánh mường tượng Nãi Hòa. Giả sử như anh hùng muốn biết rõ hơn, thì sau khi đến Đồng Đường, tiểu nhân sẽ tìm cách hỏi đường huynh của tiểu nhân cho... Tiểu nhân từng thấy mặt y một vài lần, có thân vóc ốm nhỏ, mặt vạng má thỏn, mắt chuột, dưới cằm lưa thưa mấy sợi râu, ngón tay cực nhỏ cực dài...

Yến Thiết Y bĩu môi :

- Giống như một con chồn?

Trần Phẩm Đoan gật đầu :

- Nhưng thủ thuật thì cao diệu! Đường huynh tiểu nhân có hỏi y về cách chế luyện loại dây gân dê đó, song y không hề tiết lộ phương pháp chế luyện. Y khoe khoang là trên đời này chỉ có mỗi một mình y biết cách chế luyện loại dây đặc biệt đó thôi. Y còn nói là khắp thiên hạ chẳng một ai nhận ra được loại dây đó.

Yến Thiết Y lẩm nhẩm :

- Đúng là không ai nhận ra, nhưng nếu một người nhận được, một người thôi cũng đủ lắm rồi.

Trần Phẩm Đoan lấy làm lạ, chẳng hiểu vị anh hùng ân nhân của hắn lẩm nhẩm như thế là có ý tứ gì.

Yến Thiết Y cũng không cần giải thích.

Từ đó đoàn người lặng lẽ giục ngựa khởi hành.

Đến ngày thứ ba, vào giờ ngọ, họ đến Đồng Đường.

Đưa Trần Phẩm Đoan đến tận của nhà, Yến Thiết Y tặng hắn một trăm lượng bạc, Trần Phẩm Đoan cảm kích đến rơi lệ.

Yến Thiết Y không buông lời từ giã, bỏ lại hắn đó với nguồn lệ tuôn tràn, dẫn hai cận vệ đi luôn đến trấn Tích Đường.

Chàng không dừng chân lại trấn, đi luôn đến thôn Bạch Hà. Khi chàng đến nơi thì vào lúc hoàng hôn hôm sau.

Bấy giờ bọn họ thấm mệt không tưởng được.

Tính ra từ lúc rời Sở Giác Lãnh, họ đi suốt năm đêm bốn ngày, ngựa không dừng vó, người chẳng ngã lưng.

Bất quá, họ cũng có nghỉ chân trong chốc lát để ăn, để uống, người ăn uống, ngựa ăn uống, và họ thay phiên nhau ngồi mà chợp mắt một lúc, cho ngựa ráo mồ hôi nhưng thời gian thỉnh thoảng nghỉ đó cộng lại trong suốt mây đêm ngày không dài bằng một đêm tròn.

Ý chí báo thù nung nấu họ cực điểm, báo thù cho bằng hữu, còn như thế ấy, nói chi là báo thù cho chính cá nhân họ?

Bạch Hà thôn là một thôn nhỏ, một thôn như thiếu sinh khí, bởi nơi đây hầu như thiếu những mầm sinh hoạt, người ta sống miễn cưỡng, dật dờ, nhà cửa thưa thớt đến tiêu điều.

Một thôn gồm không hơn năm mươi nóc nhà, thì dân cư phỏng độ mấy trăm thôi.

Hùng Đạo Ngươn trông thấy một lão nông bên bờ ruộng, bèn đi đến hỏi thăm, lão nông sẵn sàng chỉ dẫn.

Thì ra tìm Diệu Thủ Hắc Tâm chẳng phải khó khăn gì đó.

Trong thôn, chỉ có một ngôi nhà bằng đá xanh, độc nhất bằng đá trong vùng. Chỉ có Diệu Thủ Hắc Tâm thôi có đủ tiền dựng lên một ngôi nhà bằng đá, còn thôn dân chỉ ở nhà tranh, nhà cỏ.

Ngôi nhà đá ở giữa một cái gò.

Như Trần Phẩm Đoan đã nói, ở đây người ta chỉ biết cái hiệu Diệu Thủ Hắc Tâm, chứ ít ai hiểu cái tên Kha Nãi Hòa.

Bọn Yến Thiết Y cho ngựa chạy về hướng lão nông chỉ, không lâu lắm, họ đến trước cửa nhà.

Yến Thiết Y hất mặt sang Hùng Đạo Ngươn, Hùng Đạo Ngươn hiểu, bèn xuống ngựa toan gọi cửa.

Nhưng vừa lúc đó, cánh cửa vụt mở ra, một người có thân vóc ốm, nhỏ, xuất hiện.

Sắc mặt vàng vàng, bộ mặt ốm, nhỏ, dài dài, như mặt khỉ, tuổi khá cao, người đó chừng như có việc cần xuất ngoại, vừa bước ra trông thấy Hùng Đạo Ngươn, lập tức khựng lại, rồi vào trong, mở to đôi mắt chuột mà nhìn.

Dù chưa dám chắc người đó là người của mình tìm, trông thấy chiếc rương thuốc nhỏ dưới nách, Hùng Đạo Ngươn dám đoán là đúng người y tìm.

Y hỏi :

- Lão trượng là Kha y sư?

Người đó giật mình, buông giọng dè dặt :

- Hỏi làm gì? Khách nhân muốn gì?

Thái độ không được hòa thiện lắm.

Hùng Đạo Ngươn lập lại câu hỏi :

- Tôn giá có phải là Kha y sư chăng?

Người đó đáp :

- Lão phu là Kha Nãi Hòa đây. Khách nhân muốn gì?

Xoa xoa hai tay, Hùng Đạo Ngươn điểm một nụ cười :

- Bọn tại hạ muốn thỉnh giáo nơi bậc danh y một điều...

Kha Nãi Hòa vẫn vói giọng gọn lạnh, đáp :

- Không có thì giờ tiếp khách, lão phu đang bận việc, nếu muốn hỏi gì thì ít nhất ước hẹn trước nửa tháng, đồng thời phí khuôn thù lao cũng phải ứng trước đầy đủ. Chứ tìm lão phu mà tìm cách đột ngột như thế này thì sai quy củ, lão phu không thể đáp ứng đâu. Hiện tại, lão phu cần đi gấp, xem qua tình trạng của một nạn nhân gãy chân...

Hùng Đạo Ngươn cố nở một nụ cười ưa vuốt :

- Sinh ý của lão trượng có vẻ thịnh vượng quá...

Kha Nãi Hòa lạnh lùng :

- Khách nhân nói thế là có ý tứ gì? Mình có thực tài, thì tự nhiên dể kiếm cái sống, chứ có gì lạ đâu?

Hùng Đạo Ngươn gật đầu :

- Đúng vậy.

Kha Nãi Hòa khoát tay :

- Khách nhân tránh qua mọt bên đi, cho lão phu bước qua, đã trễ lắm rồi.

Hùng Đạo Ngươn nghiêm giọng :

- Tại hạ muốn thỉnh giáo nơi lão trượng.

Kha Nãi Hòa hừ một tiếng :

- Lão phu đã nói rồi, khách nhân muốn gì, cứ chờ khi lão phu trở về đây, sẽ đề cập đến.

Hùng Đạo Ngươn hỏi :

- Lão trượng đi chữa bệnh cho ai đấy?

Kha Nãi Hòa bắt buộc phải đáp :
- Con trai của Lý phú ông, ở gần đây, hắn bị gãy chân trong ngày hôm qua.

Hùng Đạo Ngươn mỉm cười :

- Mới gãy chân trong hôm qua, thì đâu có ước hạn trước nửa tháng, đóng trước tiền thì lao chữa trị được. Mà lão trượng thì tuyên bố quy củ như vậy, phải không?

Kha Nãi Hòa thẹn, tức cao giọng hỏi :

- Ngươi là cái quái gì lại dám chen vào việc của ta? Ngươi không được nói lôi thôi nữa. Tránh qua một bên cho ta đi.

Hùng Đạo Ngươn hừ một tiếng :

- Chỉ sợ con nhà đại phú ông lại chi tiền không hơn khách qua đường đó lão trượng ạ. Lão trượng quả thật là người chỉ kể có tài lợi, mà quên mất nhân đạo. Giào hay nghèo cũng là một mạng người, chẳng lẽ chỉ lo cứu giàu mà bỏ mặc nghèo trong khốn đốn?

Kha Nãi Hòa xám mặt hét :

- Ai cho phép ngươi mắng ta? Ngươi có quyền gì phê phán ta, chen vào sinh hoạt của ta?

Hùng Đạo Ngươn cười mỉa :

- Đạo lý cho phép tại hạ can thiệp, nhân nghĩa cho phép tại hạ phê bình!

Kha Nãi Hòa lùi lại mấy bước, lại hét :

- Ngươi muốn gì?

Hùng Đạo Ngươn bước tới, đủ số bước lùi lại của Kha Nãi Hòa, trầm giọng bảo :

- Giải quyết trước việc của bọn tại hạ yêu cầu, rồi hãy đi mà tâng bốc, bợ đỡ bọn lắm bạc thừa tiền.

Kha Nãi Hòa hừ một tiếng :

- Ngươi đừng mong ức hiếp ta nổi. Ta sẽ báo quan, ta sẽ đầu cáo ngươi...

Hùng Đạo Ngươn lắc đầu :

- Tại hạ xem thường, Kha sư y!

Kha Nãi Hòa chớp chớp mắt :

- Ta hỏi thật sự, ngươi muốn gì?

Hùng Đạo Ngươn cao giọng :

- Tại hạ muốn y sư quay mình, trở vào nhà ngồi xuống sau đó, tại hạ cho biết ý muốn.

Kha Nãi Hòa hừ hừ :

- Nếu không thuận lời?

Hùng Đạo Ngươn cười rợn :

- Thì bàn tay này sẽ vặn họng y sư, như vặn cổ một con gà ốm.

Y đưa cao tay lên, bàn tay to bằng chiếc quạt, y khoa khoa hai tay đánh gió.

Kha Nãi Hòa biến sắc mặt. Lão kêu lên :

- Đừng lỗ mãng. Ngươi muốn ta trở vào thì trở vào.

Hùng Đạo Ngươn gật gù :

- Vậy là biết điều đấy.

Đoạn, y bước theo Kha Nãi Hòa, đến ngưỡng cửa, day lại gọi :

- Vào đi, Khôi Thủ.

Yến Thiết Y xuống ngựa, bước tới.

Kha Nãi Hòa kinh hãi, hỏi :

- Còn người nữa sao? Ai đấy hả?

Chưa hết, Thôi Hậu Đức cũng đã vào đến nơi, lão ta trố mắt nhìn.

Đông quá! Bọn này có thái độ ngang ngạnh, hẳn là không phải những tay hiền, Kha Nãi Hòa bắt đầu run sợ.

Làm gan, lão hỏi :

- Các ngươi cùng một đoàn?

Yến Thiết Y gật đầu :

- Phải, đồng bọn với nhau.

Gian nhà thô sơ, chẳng có vật gì quý giá, dược liệu bỏ bừa bãi, rải rác khắp nơi, mùi thuốc xông lên, khó chịu vô cùng.

Mọi người vào hết trong nhà rồi, Kha Nãi Hòa bèn hỏi :

- Việc gì đây, các ngươi nói cho nghe đi.

Yến Thiết Y nhếch mép nhưng không cười, từ từ hỏi :

- Sao lại có cả da thú, chừng như là da dê thì phải?

Kha Nãi Hòa đáp :

- Y thuật là môn học biến hóa vô cùng, người hành nghề phải luôn luôn nhiên cứu, tìm phương pháp chữa trị cho người đời, những vật đó cần thiết cho công cuộc nghiên cứu của ta, thì ta phải dự trữ.

Yến Thiết Y gật đầu :

- Tốt lắm!

Chợt chàng đi ngay vào đề :

- Lão sư! Mấy tháng trước đây, lão sư có làm điều chi thất đức chăng?

Lại biến sắc lượt nữa, Kha Nãi Hòa lắc đầu :

- Không hề. Giúp người, cứu người thì có, chứ hại người thì không.

Yến Thiết Y trầm giọng :

- Lão sư dối tại hạ?

Kha Nãi Hòa lo sợ :

- Dối để làm gì? Ngươi đừng có ngậm máu phun người.

Yến Thiết Y hỏi :

- Lão sư biết Hồ Tuân chứ?

Lão biến sắc lượt thứ tư. Sự biến đổi này tố cáo cái tâm không ngay thẳng của lão một cách lộ liễu. Lão lắc đầu, thốt :

- Không! Không! Ta chẳng biết ai là Hồ Tuân!

Yến Thiết Y mỉm cười :

- Còn Bùi Vịnh? Lão sư cũng chẳng biết luôn, phải không?

Kha Nãi Hòa lắc đầu :

- Ta chẳng biết Bùi Vịnh, Bùi Ngâm nào cả hết!

Yến Thiết Y cười mỉa :

- Cái gì, lão y sư cũng chẳng biết! Lão y sư thật thà đến thế, sống thanh đạm, ít giao du, chỉ giúp đời, không hại người, đáng ngợi lắm!

Chàng thuật lại tình hình của Bùi Vịnh ngày trước cho Kha Nãi Hòa biết, cả việc dùng chân vẽ chữ Bùi Vịnh.

Kha Nãi Hòa sợ đến bay hồn bạt vía, chối nguây nguẩy :

- Vu vơ! Vu vơ! Họa đâu mà đến cho ta bất ngờ như thế này? Quỷ nào ám ngươi mà ngươi đề án cho ta một cách vu vơ như thế? Ngươi muốn làm tiền ta phai không?

Yến Thiết Y điềm nhiên thốt :

- Lão y sư không chịu thú nhận? Được rồi!

Chàng gọi :

- Hùng Đạo Ngươn, ra ngoài dìu Bùi Vịnh vào đây cho ta, để song phương đối chất. Còn Thôi Hậu Đức, chuẩn bị mấy món hình cụ, chắc chắn là ta phải tra khảo mới ra manh mối!

Biết không thể nào man trá được nừa, Kha Nãi Hòa thét lên :

- Không cần dàn cuộc, ta sẽ nói, nói những gì ta biết.

Yến Thiết Y khoát tay.

Hùng Đạo Ngươn và Thôi Hậu Đức vờ bước đi, liền đứng lại.

Kha Nãi Hòa hỏi :

- Giả như lão phu nói hết sự thật, các vị có thể giấu diếm hộ lão phu chứ? Việc này, nếu mà tiết lậu ra, thì lão phu mất mạng ngay.

Yến Thiết Y đáp :

- Tại hạ bảo chứng với tiên sanh, là ngoài bọn tại hạ ra, chẳng một ai được biết. Tiên sanh hãy nói hết cho tại hạ rõ, tại sao tiên sanh hãm hại Bùi Vịnh.

Kha Nãi Hòa kêu lên :

- Nào có phải lão phu hãm hại họ Bùi đâu!

Yến Thiết Y gật đầu :

- Tại hạ tạm thời tin như vậy. Tiên sanh cứ thông thả thuật lại, từ đầu đến cuối, nên nhớ là càng nhanh càng hay. Tại hạ cần tranh thủ thời gian đấy.

Kha Nãi Hòa thở dài :

- Thực ra, chính lão phu cũng là một nạn nhân, lão phu bị bức phải làm, chứ nào phải tự nguyện giúp kẻ hung ác!

Rồi lão kể :

- Sự tình như thế này: bốn tháng trước đây, một đêm, bên ngoài đó còn mưa. Mưa lác đác, không lớn lắm lão phu sắp sửa đi ngủ, chợt cánh cửa phòng vụt mở ra, một người xuất hiện, tay lăm lăm thanh đao, đao đè sát yết hầu lão phu. Người đó bảo lão phu phải đi theo y, làm một việc theo ý muốn của y. Tự nhiên, lão phu còn muốn sống, nên bắt buộc phải tuân lời...

Yến Thiết Y hỏi :

- Đi theo y, để đến một nơi nào đó, may miệng Bùi Vịnh?

Kha Nãi Hòa gật đầu :

- Đúng. Lão phu bị bức bách phải làm việc hại người, trong khi nghề nghiệp của lão phu là cứu người...

Yến Thiết Y hỏi :

- Tuy nhiên, trước khi may miệng, cũng phải cưa môi cho thành răng lược rồi đâu lại chứ?

Kha Nãi Hòa gật đầu :

- Phải!

Nhưng, biết là lỡ lời, lão nín lặng.

Bởi, đã nói là cứu người, sao lại cưa môi người?

Yến Thiết Y mỉm cười!

- Tại sao tiên sanh may kỹ thế? Nếu bị bức bách, bất quá tiên sanh thao thảo mà làm gấp, cho song việc thôi, chứ cần gì phải tận dụng xảo thuật của tiên sanh? Có lẽ tiên sanh sợ sau này Bùi Vịnh thoát nạn sẽ tố cáo tiên sanh, nên bít luôn cái miệng của y, cho y vĩnh viễn không nói năng được? Tiên sanh thừa hiểu, mất cả hai tay, Bùi Vịnh không thể viết chữ được kia mà?

Kha Nãi Hòa lắc đầu :

- Không, lão phu chẳng có ý tứ gì hết, chính Hồ Tuân đứng một bên giám thị, bức lão phu làm theo sự chỉ dẫn của y.

Yến Thiết Y hỏi :

- Còn cái lỗ nơi mắt, ai khoét?

Kha Nãi Hòa đáp :

- Hồ Tuân ra lịnh cho lão phu khoét.

Yến Thiết Y trầm giọng :

- Tất cả đều do chỉ thị của Hồ Tuân?

Kha Nãi Hòa gật đầu :

- Đúng vậy.

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương sau