MAI NỞ DƯỚI SAO

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước
Chương sau

Chương con truyện Mai nở dưới sao - Chương 121 - Chương 125

Chương 121: Món quà đầu tiên

- o-

- Mai Lang, em cảm ơn ạ.

Trên đường trở về, Sao cứ ôm chặt lấy cánh tay chàng mà xúc động nói thế. Mặc dù chàng biết là em rất vui và cũng chỉ muốn bày tỏ lòng biết ơn với chàng thôi, nhưng Mai Lang Vương thật sự rất ngượng.

Chàng làm nhiều chuyện cho em nhưng không muốn em biết, tất cả chỉ vì chàng sợ rằng bản thân sẽ trụ không vững trước sự đáng yêu của em, trước vẻ mặt ngọt ngào đầy biết ơn của em lúc này. Chàng thích chọc ghẹo em hơn, khi em dùng vẻ mặt hờn dỗi để nhìn chàng, chàng lại thấy thoải mái, từ đó có thể tự do mà bày ra những chuyện khác nữa, âm thầm cưng chiều em, khiến em hạnh phúc vui vẻ.

- Ừm. - Bất đắc dĩ chàng đành phải trưng ra vẻ nghiêm trang mà gật đầu, đón nhận lời cảm ơn của em với dáng điệu tự nhiên nhất có thể.

- Hôm nay em rất vui, em được đi chơi, được ăn ngon lại còn được xem một màn trình diễn sao băng vô cùng rực rỡ nữa. Em sẽ không bao giờ quên chuyến đi này. - Sao nhắm mắt lại, tươi cười nói.

- Nếu em thích thì ta sẽ đưa em đi nhiều hơn. - Chàng tự động nói, nói một cách u mê không hề thông qua suy nghĩ.

- Thật ạ? - Hai mắt em sáng rỡ nhìn chàng, tai thỏ trên đầu vẫy liên hồi.

- Ừm, từ nay về sau ta sẽ đưa em đi thật nhiều, sẽ tìm hiểu xem nơi nào có những trò thú vị rồi đưa em đến đó vui chơi.

- Yeah! - Sao như bắt được vàng, pháo hoa đì đùng nổ trong lòng, em càng ôm cánh tay chàng chặt hơn, chân nhảy thoăn thoắt.

Mai Lang Vương ngập ngừng bước đi, sau khi những lời mất lí trí kia thốt ra, chàng mới chậm chạp nghiệm lại. Ôi trời, chỉ trong khoảnh khắc nhìn thấy sự đáng yêu đó, chàng đã buột miệng thốt ra cơ số lời hứa như vậy.

Mai Lang Vương đỡ trán.

Đó là lí do mà chàng chẳng muốn cho em biết gì hết, tốt nhất cứ để em hờn dỗi đánh đấm chàng vẫn hơn là để em dùng ánh mắt đáng yêu chết người đó nhìn chàng.

Hai người trở về phủ thần sông khi trời đã khá muộn, Vĩnh Nghiêm thì vẫn ở lại khu dành cho quản ngục để chăm sóc Thủy Cơ. Mai Lang Vương đưa Sao vào nhà, các tiểu đồng nhìn thấy hai người về muộn như vậy, bọn chúng có chút lo lắng.

Mai Lang Vương giao lại số quà bánh mà Sao mua được cho các tiểu đồng. Em mua khá nhiều thứ và chàng đã luôn giữ chúng trong suốt chuyến đi.

- Có những thứ mua cho các em. - Sau khi tắm xong, Sao tiến đến sập bên nhà trái và chia những món quà cho các tiểu đồng. Ban sáng khi em đi cùng chàng, các tiểu đồng đã nhờ em mua về một số thứ, Sao không những mua quà chúng nhờ mà còn mua thêm những món thú vị khác cho chúng, kể cả quà dành cho các chị và anh Lãm ở nhà nữa, đó là lí do mà em mua rất rất nhiều đồ.

- Chị để Vương mang hết số này ạ? - Các tiểu đồng bàng hoàng hỏi, bọn chúng vẫn chưa thôi kinh hoàng sau khi nhận lại số vật phẩm này từ tay Mai Lang Vương ban nãy.

Sao nhún nhún vai, nói một cách bất lực - Chị đã bảo ngài ấy để mặc chị mang nhưng Mai Lang không chịu.

Em nhớ đến lúc mà mình mua được tầm hai ba món đồ, Mai Lang đứng một bên trả tiền xong lại nhìn sang em, ánh mắt đăm chiêu mãi. Sau cùng chàng cướp hết đồ mà em đang cầm rồi điềm nhiên bảo sẽ mang hộ em. Sao đuổi theo chàng và đòi lại nhưng chàng từ chối. Kết quả là những thứ khác đều được chàng giữ.

Sao và các tiểu đồng ngồi ở nhà trái vừa chơi cờ vừa ăn những món quà vặt mà em mang về. Cả bọn chơi đùa rất vui vẻ. Hồi lâu sau, có một tiểu đồng vội vàng đến gặp Sao và bảo rằng Vương muốn em đến hầu. Sao hơi ngạc nhiên, em cứ nghĩ là chàng sẽ về phòng nghỉ.

Sao mang những món quà dành cho mọi người ở nhà về phòng. Khi đi qua nhà chính, em thấy chàng đã ngồi trên sập đợi sẵn. Mai Lang Vương nhìn túi đồ mà em đang ôm trong lòng, cười ý vị. Sao dẩu môi lên, lại nữa, lại chọc ghẹo.

- Mười lăm rồi mà còn mua những món đồ chơi cho trẻ mười ba là thế nào? - Chàng tựa vào gối, nói vọng vào phòng em khi em lướt qua chàng.

- Em còn nhỏ xíu. - Sao phản bác một cách khiên cưỡng.

- Hết cách. - Mai Lang Vương chóng cằm, giả đò bất lực mà than - Ta cứ nghĩ em lớn được vài tuổi thì sẽ không cần phải chăm em như bảo mẫu nữa, rốt cuộc em vẫn nghĩ mình "nhỏ xíu" như vậy… Thật khiến ta ái ngại.

- Ngài mới khiến em ái ngại!

Sao đáp và từ phòng hùng dũng bước ra, kèm theo tiếng nện guốc của em còn có âm thanh tùng tùng chắc nịch. Mai Lang Vương hơi tò mò, hướng mắt lên. Trên tay Sao bấy giờ cầm một chiếc trống lắc tay. Mỗi khi tay em chuyển động là hai sợi dây đính gỗ treo bên hông trống lại va đập vào mặt trống và tạo nên tiếng động vui nhộn.

Em chống tay lên hông, đứng ngay cạnh chàng, lắc lắc trống.

Trông em lúc đó thật là ngốc nghếch.

Mai Lang Vương lại khổ sở nén cười, chàng cảm thấy quyết định không đi ngủ sớm của mình thật là đúng đắn.

- Nếu ngài không thích thì em không mua đồ chơi nữa. - Sao bị chàng trêu chọc như vậy, vô cùng khó chịu, hờn lẫy nói.

- Này. - Mai Lang Vương lập tức ngưng cười, vỗ tay lên sập ý bảo em ngồi xuống gần chàng, giọng dần trở nên dịu dàng đi - Ai bảo không thích chứ? Em muốn mua gì thì mua, cho dù có muốn mua ngựa gỗ của trẻ lên năm cũng được mà.

Sao ngồi xuống theo ý chàng, nhắm tịt mắt lại, khó đăm đăm thốt - Ngài đang dỗ em đấy ư? Sao em nghe như ngài đang trêu chọc em vậy?

- Ha ha. - Mai Lang Vương lại cười, mở sách ra và êm đềm nói - Không đùa em nữa, tóm lại là em muốn mua gì cũng được, chỉ cần em vui là ta đã an lòng rồi.

- Mai Lang… - Sao lại tiếp tục rưng rưng xúc động.Mai Lang Vương lần này đã chuẩn bị một cách kĩ lưỡng, lập tức dùng sách chặn tầm nhìn lại, thở phào.

Suýt nữa là tiêu đời rồi.

Sao không biết chàng đã phải lúng túng thế nào khi đối diện với ánh mắt đáng yêu đó của em. Lòng lại nhớ đến chuyến hành trình vừa này, em chợt muốn làm gì đó cho chàng. Sao suy nghĩ một chốc, đột nhiên nói - Hay là em hát cho ngài nghe nhé?

Mai Lang Vương dời quyển sách xuống, tất cả tâm trí đều hướng về em.

Sao thấy chàng đột nhiên nghiêm túc vậy, em có hơi căng thẳng, giải thích thêm - Xem như em cảm ơn ngài vì chuyến du ngoạn hôm nay vậy!

Mai Lang Vương bỏ sách xuống, chỉnh gối lại cho ngay ngắn rồi nghiêm trang ngồi thẳng dậy, hướng mắt về phía em đầy chờ đợi. Sao ngớ ra, trông chàng như chuẩn bị được xem một tiết mục cung đình vậy, có cần phải trang trọng thế không?

Đột nhiên Sao cảm thấy lòng hơi chùn lại, em hết dám hát nữa.

Mai Lang Vương đợi một chốc, thấy em không có động tĩnh gì, chàng hơi hoài nghi - Em vẫn chưa bắt đầu ư?

- Ngài muốn nghe thật đấy ạ? - Sao xấu hổ hỏi.

- Đương nhiên, em bảo sẽ hát cho ta nghe mà. - Mai Lang Vương đáp, ánh mắt chàng trở nên dịu dàng đến vô cùng, ngữ điệu cũng chậm lại, đầy chờ mong - Em xem, ta đã chuẩn bị sẵn tinh thần để thưởng thức rồi.

Sao vẫn không có can đảm, tay vẽ vẽ vòng tròn lên sập, lúng búng hỏi tiếp - Ngài thật sự muốn nghe ư? Em hát dở lắm đấy, không hay như ca nương mà ngài thích đâu.

Mai Lang Vương xoa đầu em.

Sao im lặng nhìn chàng.

Chàng cười êm đềm - Với ta, em hát hay nhất.

Sao chẳng nhớ được là mình đã phản ứng như thế nào khi nghe thấy lời đó và nhìn thấy khuôn mặt đó… Em chỉ biết rằng, khi em tỉnh táo lại thì em đã thấy mình ngồi quay lưng lại với chàng, trên tay nắm chặt chiếc trống còn Mai Lang thì khó hiểu hỏi từ đằng sau - Sao thế? Tại sao phải quay đi như vậy? Quay lại hát cho ta nghe để ta được nhìn rõ em chứ?

Em dần định thần, mơ hồ nhớ lại, mới biết là mình đã gật đầu một cách vô thức sau đó còn tự động quay lưng lại với chàng. Giờ thì em cũng bắt đầu nhớ ra tại sao mình lại chọn tư thế này. Sao hít sâu một hơi, thở ra, vẫn thấy cả người run rẩy. Em chậm chạp đáp - Là vì em ngại lắm ạ. Ngồi thế này giúp em bớt căng thẳng hơn.

Mai Lang Vương tuy hơi tiếc nuối khi chỉ có thể nhìn thấy bóng lưng và nghe thấy giọng nói của em nhưng Sao đã nói đến vậy, chàng còn ép em nữa thì tội em quá. Mai Lang Vương âm thầm nghĩ, có lẽ em thật sự xem trọng màn trình diễn này. Vì em muốn dùng nó để cảm ơn chàng cho nên em muốn trình bày nó một cách tốt nhất.

Thế là chàng không nói gì nữa, tất cả sự tập trung, tất cả tâm trí đều đặt hết nơi em.

Chàng sẽ không bao giờ quên khoảnh khắc này. Đây là món quà đầu tiên mà Sao tặng cho chàng.
Trong bầu không khí nghiêm trang và im lặng đó, Sao chậm rãi đưa trống lên. Em quỳ trên hai chân, bóng lưng vương thẳng, mắt hướng về hiên nhà, tóc dài nhẹ bay. Chiếc trống lắc tay dừng lại bên vai em, tư thế cầm trống của Sao cũng rất uyển chuyển. Mai Lang Vương say sưa ngắm nhìn, chàng chợt thấy, em thật có phong thái của một giai nhân đoan nhã.

Nếu em lớn thêm nữa hẳn là sẽ rất đằm thắm.

Nếu em lớn thêm chút nữa…

- Em hát đây. - Lời thông báo của Sao kéo chàng trở về từ những dòng suy tư mơ hồ.

- Ừm. - Mai Lang Vương gật đầu. Tập trung toàn lực.

Chiếc trống trên tay Sao đung đưa, tiếng tùng tùng vang động, gõ vào không gian tĩnh mịch những nhịp đều đặn trầm thấp.

Em cất tiếng hát.

- Một con vịt xòe ra hai cái cánh. Nó kêu rằng "cáp cáp cáp cạp cạp cạp". Gặp hồ nước nó bì bà bì bõm. Lúc lên bờ vẫy cái cánh cho khô.

- … - Mai Lang Vương đơ như phỗng. Chàng cố gắng trấn tĩnh, sợ rằng bản thân vừa bị ù tai, chắc chắn đã nghe lầm rồi.

Sao hát lại thêm một nhịp nữa, chàng nhíu mày, chú tâm nghe kĩ.

- Một con vịt xòe ra hai cái cánh. Nó kêu rằng "cáp cáp cáp cạp cạp cạp". Gặp hồ nước nó bì bà bì bõm. Lúc lên bờ vẫy cái cánh cho khô.

- …

Không gian và thời gian dường như cũng hấp hối trước màn biểu diễn của em.

Mai Lang Vương không thể tin được, Sao vừa lắc trống vừa oang oang hát, giọng hát rất trong nhưng không có vần điệu gì cả. Hơn nữa, ca từ của bài hát mà em chọn cũng vô cùng buồn cười. Hoàn toàn khác xa so với những gì mà chàng đã tưởng tượng.

Chỉ một giây sau, Sao đã nghe thấy một trận cười nghiêng ngã. Em đỏ bừng cả người, tay cầm trống run rẩy, mồ hôi tuông ướt lưng.

Phía sau, Mai Lang Vương đã không còn giữ được phong thái nghiêm trang nữa, chàng tựa cả  người lên gối và cười nắc nẻ. May mắn cho chàng là Sao chỉ hát hai nhịp, nếu em còn hát nữa, chắc chàng sẽ cười đến tắt thở mất.

- Có gì đáng cười chứ? - Sao cúi gằm mặt, ngượng chín người thốt.

Mai Lang Vương vẫn còn cười, mãi chàng mới dừng lại được một chút, hỏi một cách hài hước - Em nói xem?

Sao nắm chặt hai tay lại, vừa dỗi vừa thật thà thú nhận - Em chỉ thuộc bài đó thôi.

Trong những bài hát mà em từng được biết ở hồng trần, em chỉ thuộc bài đó là rõ nhất, còn những bài khác chỉ biết vài câu, cứ hát đi hát lại chứ chẳng bao giờ tỏ tường cả bài.

Dù sao, khi em còn nhỏ, em cũng không có nhiều thời gian để nghe những bản nhạc. Em chỉ biết rong ruổi trên đồng, cố gắng kiếm một bữa ăn rồi lại bị nhấn chìm trong đòn roi bạo lực, có bao giờ được nghe bài hát nào tử tế đâu.

Hơn nữa, dù có nghe thì em cũng không thể nhớ được. Em lúc đó không có đủ tri thức để ghi nhớ những ca từ quá phức tạp.

Mai Lang Vương thấy em dần trở nên im ắng, nụ cười của chàng cũng bình lặng đi, chàng bỗng cất tiếng gọi em. Sao quay lại, ề à đến gần chàng, ngồi một bên không nói. Mai Lang Vương xoa tóc em, ánh mắt Sao hơi run lên khi ngón tay chàng lướt qua, dù sự bối rối và xấu hổ vẫn còn đó nhưng em không quá ngượng nữa.

Chàng tươi cười, khuôn mặt bừng sáng như ánh trăng đêm rằm, chân thành bộc bạch - Ta chưa từng ấn tượng với bài hát nào như vậy. Mãi mãi sau này ta cũng sẽ không quên, cảm ơn em đã tạo cho ta một kí ức vui vẻ.

Sao dời mắt sang chàng.

Mai Lang Vương che mắt em lại.

- Mai Lang. - Sao lại sắp dỗi.

Mai Lang Vương não nề thở dài, chàng như van nài em - Đừng nhìn ta bằng ánh mắt đó nữa, ta vẫn chưa phòng bị gì cả, không thể chống đỡ được đâu.

Sao không hiểu lời chàng. Mai Lang Vương cũng không cần em hiểu. Chàng điều chỉnh lại tư thế một chút, sau khi đã sẵn sàng sách trong tay thì mới bỏ tay ra. Sao dõi mắt nhìn chàng, chàng đã giấu mặt sau sách rồi, em cau mày nghi hoặc.

Hai người im lặng hồi lâu, Mai Lang Vương lại không nhịn được, cười khùng khục - Mỗi lần nhớ đến "cáp cáp cáp cạp cạp cạp" là ta lại buồn cười.

Sao đấm vào vai chàng túi bụi.

Chương 122: Vì em là Sao của ta

- o-

- Mà này. - Khi thấy tâm trạng em đã trở nên thoải mái dễ chịu hơn, chàng lại giở giọng vòi vĩnh - Ta muốn uống trà.

Sao ngoảnh mặt đi, lắc lắc trống, khước từ - Không, bảo tiểu đồng pha cho ngài ấy!

Mai Lang Vương thở dài, u uẩn - Trà tiểu đồng pha ngon quá ta lại uống không quen. Ta đã quen uống trà do em pha rồi.

Sao cau có - Đó là cách mà ngài dỗ ngọt em để em pha trà cho ngài đấy ư?!

Chàng bỏ sách xuống, trưng ra bộ mặt chờ đợi hệt như lúc vòi em đút cho ăn tàu phớ, cười mỉm - Thế em có pha trà cho ta không?

Sao bất lực trước chàng, em suy sụp bỏ trống xuống, cảm thấy không biết nói gì hơn nữa. Dẫu vậy, chân em lại chuyển động một cách vô thức, Sao rời khỏi sập và mang khay trà ra nhà sau. Mai Lang Vương dõi theo em, nụ cười đắc ý hiện trên môi, ngoan ngoãn đợi em mang trà ra hầu.

Sau nhà có một khoảnh sân lớn, đó là nơi bố trí phòng tắm và một khu bếp nhỏ dùng để nấu nước pha trà. Sân sau cũng như sân trước, được lát gạch và trang trí một ít chậu kiểng. Giữa sân còn có một cây me, quả me chín rộp, nằm im trên những chồi cây mời gọi. Lá me thì rất nghịch ngợm, không những rơi đầy sân mà mỗi khi có người đi qua nó cũng bám lên vai lên tóc người ấy, có khi còn rơi lên cả thức ăn nước uống nữa.

Tóc và khay trà của Sao bấy giờ cũng toàn là lá me. Em đặt khay trà lên bàn gỗ dài ở bếp, nhóm bếp và bắt ấm nước lên. Trong khi đợi nước sôi, em đi ra hiên bếp và cẩn thận phủi phủi đầu tóc. Gió đêm thốc đến cuốn nhành me xao xác khua, mấy quả me bị gió thổi rụng, va vào sân đánh bộp bộp.

Tầm một khắc sau, nước cũng sôi và Sao cũng đã chuẩn bị xong khay trà. Em đổ nước vào ấm, cẩn thận pha trà cho chàng. Chuẩn bị đâu đó kĩ lưỡng, em lại lấy thêm bánh mứt mà mình thích bài trí lên đĩa sứ nhỏ rồi tung tăng mang ra. Mai Lang chẳng bao giờ ăn đồ ngọt này đâu, kể từ khi em đến, chàng chẳng bao giờ được ăn đĩa bánh trên khay trà của mình nữa.

Lúc sắp bước vào nhà thì Sao chợt vấp vào ống quần. Bộ áo mà em đang mặc là bộ áo mới, Ưu Liên may nó cho em khi em lên đường cùng chàng đến Cổ Loa. Đây là lần đầu Sao mặc nó, kích thước của nó lớn hơn người em một chút. Ưu Liên có thói quen may quần áo rộng hơn kích thước vốn có của em để em cảm thấy thoải mái.

Thói quen ấy của nàng lần này đã gây ra tai hại. Ống quần hơi dài hơn bình thường đã mắc vào mũi guốc của Sao, kết quả là khiến em bị vấp, chuẩn bị ngã úp mặt xuống đất. Khay trà trên tay em bị hất văng. Sao nuối tiếc nhìn nó rồi lại nhắm chặt mắt lại. Ngày mai trán em sẽ sưng vù cho xem.

Khi sắp tiếp đất, Sao nghe thấy ở cửa sau vang lên một tràng guốc vội vã. Em biết đó là tiếng guốc của ai, dẫu vậy, lần này chàng đã đến muộn rồi.

Em sẽ chạm đất ngay thôi.

- Cẩn thận!

Sao mở lớn mắt. Mặt em lúc này đang cách mặt đất tầm nửa mét. Hông em được ai đó giữ chặt kịp thời nên cả người không đổ xuống. Bù lại, em gần như đã vắt cả thân hình qua cánh tay của người đó, tựa như một tấm khăn vắt trên sào vậy.

Sao bàng hoàng, tim vẫn còn nảy liên hồi.

Nơi cửa sau chợt vang lên tiếng thở phào nhẽ nhõm. Sao dời mắt sang đó, em thấy Mai Lang Vương đang đứng cách em năm bước chân, chàng thậm chí còn chưa bước qua bậc cửa, vẫn còn đứng trong nhà.

Vẻ mặt chàng đã trở nên bình tĩnh hơn, dẫu vậy, đôi mắt nâu kia vẫn còn chưa thôi kinh sợ.

- Nếu Mai Lang đứng đó thì ai đang ôm mình? - Sao chợt nghĩ.

Em chậm chạp dời mắt lên, tầm mắt của em ở vị trí đó có thể thấy được khay trà. Nó đang nằm trên tay người ấy, có vẻ người ấy không chỉ cứu được mỗi một mình em.

Người đó dần buông em ra, Sao đứng vững lại và nghiêng đầu nhìn y. Chỉ thấy áo choàng màu nguyệt bạch phân phất bay trong gió đêm, đó là một chàng trai khôi ngô với đôi mắt đen mênh mông. Sao định thần nhìn kĩ thêm một lúc, trang phục của người đó gần giống như của Vĩnh Nghiêm nhưng tà áo thì dài hơn một chút. Ở góc tà có thêu một đóa hoa, dù trong đêm tối Sao không thể nhận ra đó là hoa gì nhưng em cũng đã lờ mờ đoán được thân phận của chàng.

- Vương! - Sử Quân quỳ một chân xuống.

- Ừm. - Mai Lang Vương bước ra, đi đến gần em và gật đầu với Sử Quân.

Ban nãy khi chàng đang lắng tai nghe tiếng guốc như thường lệ thì bất chợt phát hiện điều bất thường. Tiếng guốc đã bị chậm mất một nhịp. Chính vì sự bất thường đó, chàng lập tức lao ra nhà sau, vừa đến nơi thì thấy Sử Quân từ trên nhành me tức thời đáp xuống. Sử Quân thoạt tiên đỡ lấy khay trà, sau đó mới vừa nâng khay trà bằng một tay vừa lướt chân đến giữ lấy Sao. Chàng ta đã thay chàng bảo vệ được em an toàn.

- Mai Lang. - Sao nép vào vạt áo chàng, tò mò ló đầu ra nhìn Sử Quân. Mặc dù biết chàng ta là ai nhưng em vẫn rất e sợ.

- Không sao đâu. - Mai Lang Vương xoa đầu em, dù giọng nói vẫn ôn tồn như thế nhưng lồng ngực thì đang đập rất vội vã. Khi thấy em sắp té ngã mà chàng không thể làm gì, chàng đã vô cùng sợ hãi.

Đấy là lần đầu trong đời chàng biết sợ một điều gì đó.

- Cô Sao, Sử Quân xin lỗi vì đã làm người hoảng sợ. - Chàng hướng sang em, cúi đầu thật cung kính, e ngại nói.

Sao bấy giờ đã bình tĩnh trở lại, em không dám nhận thái độ tôn kính đó của chàng nên lập tức gập người, rối rít cảm tạ - Em cảm ơn ạ! Nếu không có anh thì em đã té sóng soài trên đất rồi, tại sao anh còn phải xin lỗi em chứ? Tất cả là do em bất cẩn thôi!

- Không… Là do thuộc hạ chậm trễ… - Sử Quân nhỏ giọng.

- Anh không liên quan gì đến việc này hết! - Sao lại bối rối nói.

- Được rồi. - Mai Lang Vương thấy cả hai đều cùng khó xử thì lên tiếng can thiệp. Chàng phẩy tay, ra lệnh cho Sử Quân lui đi. Chàng ta cúi người, ngại ngần trao lại khay trà cho Sao rồi lùi về sau vài bước và ẩn thân mất.Sao nhìn bóng chàng ta mất hút giữa thinh không, nhất thời không có chút phản ứng nào. Mai Lang Vương quan tâm hướng sang em, chàng lại bất ngờ đỡ lấy khay trà em đang mang và khoác vai em đưa vào nhà.

- Mai Lang… - Sao với tay về phía khay trà, những mong chàng sẽ trả nó lại cho em nhưng Mai Lang Vương đã nâng nó cao hơn tầm với của em rất nhiều.

Sao bất lực, đành để yên cho chàng mang nó, em hơi tò mò hỏi chàng - Anh ấy là hoa tiên đúng không ạ?

- Ừm.

Hoa tiên sẽ thêu loài hoa tượng trưng cho mình ở góc áo, Sao đã biết điều này từ lâu. Những bộ áo dài của Mai Lang và áo tứ thân của các chị cũng đều có một đóa hoa như thế. Khi nhìn thấy đóa hoa trên tà áo của Sử Quân, em biết chàng là hoa tiên. Nếu là hoa tiên thì chàng sẽ thuộc về sự quản lí của Khau Pạ và Mai Lang. Nói cách khác, chàng chính là thuộc hạ của Mai Lang.

- Anh ấy luôn ở đây ạ? - Sao tiếp tục hỏi.

Mai Lang Vương xoa đầu em, nhẹ nhàng đáp - Ừm, xung quanh chúng ta luôn có người bảo hộ.

Sao giật bắn người, mặc dù đó chỉ là suy đoán của em nhưng không ngờ lại là sự thật. Em chợt nhớ đến cuộc sống bình yên của mình và thế giới đầy máu me mà Mai Lang luôn đối diện, lòng rung chuyển, có lẽ nào, sự bình yên mà em vẫn thấy không phải là tự nhiên?

Thì ra từ trước đến nay em luôn nằm trong sự bảo vệ của chàng và mọi người.

Em luôn là người được bao bọc.

- Gì vậy? - Mai Lang Vương thấy em tỏ ra hoang mang buồn bã thì vô cùng lưu tâm, chàng không nhịn được, lập tức hỏi.

Sao ủ rũ cúi đầu, giọng thật nhỏ, thật chán nản - Em đúng là vô dụng, lúc nào cũng cần bảo vệ cả. Em không thể tự bảo vệ mình dù chỉ là chút ít. Em chẳng giúp gì được cho mọi người hết.

- Đừng nói vậy. - Mai Lang Vương thấy lòng nhói lên, chàng không muốn em buồn hay mất niềm tin vào chính mình - Bảo vệ em là nghĩa vụ của tất cả chúng ta. Ta, hắn và cả những thuộc hạ khác của ta đều sẵn sàng hi sinh mạng sống để bảo vệ em.

- Tại sao chứ? - Sao đột nhiên đứng hẳn lại.

Mai Lang Vương giật thót, cũng dừng bước, nhìn em chăm chăm.

Sao quệt tay qua mắt, giọng run rẩy nhưng rất dứt khoát - Tại sao mọi người phải làm vậy vì em? Vì em là "Vì sao lõi" ư? Rốt cuộc thì "Vì sao lõi" là thứ gì chứ? Tại sao có thể khiến mọi người không màng đến tính mạng của mình như vậy? Em không hề vui sướng vì được người khác hi sinh cho đâu! Em không muốn trở thành một kẻ nhu nhược hèn nhát!

- Sao… - Mai Lang Vương đau xót.

Chàng hiểu mà, hiểu rõ em thế nào nhưng trong cuộc chiến này, em không có khả năng chống chọi một mình. Kẻ thù của em và chàng là một thế lực to lớn. Bọn chúng lãnh cảm và mạnh mẽ. Em dù là "Vì sao lõi" nhưng lại yếu ớt như con người bình thường, em không thể sống sót nếu đối diện với chúng.
Đó là lí do em cần sự bảo vệ, bởi vì không được bảo vệ, em sẽ chết, rất dễ dàng.

Chàng lau tay qua mắt em, nhẹ nhàng lấy đi những giọt lệ chực chờ trào ra nơi khóe mắt. Chàng suy nghĩ thật kĩ, cố gắng lựa chọn lời nói để dỗ dành em - Em không phải là kẻ nhu nhược hèn nhát, em có sức mạnh của riêng em và khả năng của riêng em. Tuy nhiên sức mạnh và khả năng ấy không đủ để chống lại bọn xấu đang rình rập trong bóng tối kia, vì vậy chúng ta phải bảo vệ em. Nếu không thể bảo vệ được em thì chúng ta đâu còn xứng đáng là chiến binh của Lạc Việt nữa? Nếu ngay cả người yêu quý của chúng ta mà chúng ta không thể bảo vệ, thì chúng ta còn có thể bảo vệ được điều gì? Làm sao có thể chống đỡ giang sơn này?

Sao ngước nhìn chàng, nước mắt tiếp tục ứa ra, khó khăn nói - Bởi em là "Vì sao lõi" nên mọi người phải lao tâm khổ tứ vì em, nếu em biến mất thì sẽ không còn ai phải vất vả nữa!

- Em nói gì vậy? - Mai Lang Vương khổ sở thở dài.

- Chẳng phải là thế sao? - Em nức nở nói.

- Không phải thế. - Chàng ngồi xuống, nhìn em chăm chú, cười mỉm êm đềm - Ai bảo vệ em vì em là "Vì sao lõi" chứ?

- Dạ?...

Mai Lang Vương xoa đầu Sao, giờ thì chàng đã hiểu ra một vài vấn đề rồi.

- Ta bảo vệ em vì em là Sao của ta. - Chàng nói, một cách rõ ràng và chắc chắn.

Đúng là ban đầu, em đến với chàng là vì nhiệm vụ, bởi vì Cổ Loa phó thác em cho chàng nên chàng phải ở bên chăm sóc, dạy bảo và che chở cho em. Thế nhưng Mai Lang Vương chưa từng nghĩ về nhiệm vụ khi làm những điều tốt đẹp cho Sao, mỗi khi chàng làm điều gì đó cho em, thứ khiến chàng nghĩ đến chính là nụ cười mê hồn ấy.

Có bao giờ chàng nghĩ rằng vì em là "Vì sao lõi" nên chàng phải chiều chuộng em đâu?

Chàng chỉ nghĩ, vì em cười trông rất đẹp, rất đáng yêu và chàng thích em luôn vui vẻ như vậy nên mới cố hết sức làm mọi việc để em được vui.

Mỗi khi vì quá ngượng ngùng, chàng lại đổ là do nhiệm vụ nên chàng mới làm những việc đó. Tuy vậy, sâu thẳm trong lòng chàng thì biết rất rõ, chàng sớm đã không còn màng đến nhiệm vụ đó từ lâu rồi, đó chỉ là lí do bề ngoài của mối quan hệ này mà thôi.

Sau cùng thì, em không phải là "Vì sao lõi", thánh vật của cõi thần.

Em chỉ là Sao của chàng, là bảo vật của chàng.

Vì em quan trọng với chàng như thế cho nên chàng hiển nhiên phải bảo vệ em. Một người đàn ông sẽ sẵn sàng đổ máu để bảo vệ những điều mà anh ta trân trọng. Với chàng, bảo vệ em là một niềm kiêu hãnh, cũng giống như việc chàng có thể sẵn sàng hi sinh vì từng tấc đất của quê hương này vậy, em và những gì chàng yêu quý đều là một.

- Mai Lang. - Sao chực lao đến ôm chàng.

Mai Lang Vương nhanh chóng dùng khay trà chặn ở giữa để ngăn em lại.

Sao ngớ người.

Trong lúc em vô cùng khó hiểu thì chàng đã lấy lại bình tĩnh và tiếp tục đưa em vào trong. Sao dù vẫn còn ngờ ngợ nhưng không ý kiến nữa, ngoan ngoãn đi theo chàng. Mai Lang Vương len lén nhìn em, khi thấy em không biểu lộ sự khó chịu nào, chàng liền thở phào nhẹ nhõm.

Thật ra không phải vì chàng không muốn được em ôm, chỉ là em đã mười lăm rồi và chàng không thể để em cứ sà vào lòng mình mãi. Điều đó sẽ khiến người đời đánh giá không tốt về mối quan hệ này. Chàng không muốn việc ấy xảy ra, đối với chàng, em vô cùng quý giá.

- Mai Lang, ngài thật sự không đưa khay trà cho em ư? - Một lúc lâu sau, khi hai người đã sắp vào đến gian ngoài thì Sao mới lên tiếng hỏi.

Em đã lấy lại dáng vẻ bình thường, có lẽ mấy lời dỗ dành của chàng đã có tác dụng. Mai Lang Vương sẽ xem điều đó như là một "chiến công hào hùng" và lưu giữ cẩn thận.

- Không sao đâu, chỉ là khay trà thôi mà. - Chàng đáp.

- Em đúng là hậu đậu, mang khay trà cũng bị vấp ngã. - Sao tiu nghỉu thở than - May mà có anh ấy, nếu không em đã "vồ ếch" rồi.

Mai Lang Vương phì cười trước cách nói chuyện của em. Chàng lại tiếp tục vòi vĩnh - Thế em có hầu trà ta không hửm?

Sao đắn đo một lúc, mặc dù em biết là chàng chọc ghẹo em đấy nhưng nhớ lại những lời mà chàng vừa nói ban nãy, em lại không hề cảm thấy giận dỗi chút nào cả. Sao long lanh nhìn chàng, cam tâm tình nguyện gật đầu - Dạ.

Mai Lang Vương gần như hóa thành tượng gỗ.

Chàng cố tình chọc ghẹo em như vậy là để được em đấm cho vài phát, cuối cùng em lại làm bộ mặt ngoan ngoãn đó, chàng chưa chuẩn bị tinh thần gì cả.

Mai Lang Vương dự đoán, buổi hầu trà này chắc chắn sẽ là một buổi hầu trà đầy căng thẳng với chàng cho xem.

Chương 123: Gần ngay trước mặt, xa tận chân trời

- o-

Hai ngày sau, sức khỏe của Thủy Cơ ít nhiều đã chuyển biến. Nàng được điều trị dưới bàn tay của vị quân y giỏi nhất Khau Pạ, hơn nữa lúc trúng độc cũng được xử lí kịp thời, thế nên cơ thể bình phục khá nhanh chóng.

Vĩnh Nghiêm không thể để nàng ở lại nhà ngục được nữa, khu nhà dành cho quan quản ngục đã bị họ chiếm dụng quá lâu, Vĩnh Nghiêm cũng rất ái ngại về việc này nên lập tức cho người thu dọn đồ dùng cần thiết và đưa nàng về phủ thần sông.

Về tội lỗi của Thủy Cơ, tuy mọi chuyện là do Thị Hoa xếp đặt và Thủy Cơ cũng chỉ là bị hại nhưng việc nàng đã gây ra thì không thể xóa bỏ được, thực tế là nàng đã ra tay giết hại thần sông.

Khi nàng lên kế hoạch để giết chết ông, nàng không hề có chút lưu luyến và niệm tình nào. Nàng đã lợi dụng sự tín nhiệm mà ông dành cho mình để giết chết ông một cách đau đớn. Đã vậy, nàng còn cố gắng chiếm lấy sự tin tưởng của Sao để rồi kéo Mai Lang Vương vào kế hoạch, khiến Mai Lang Vương và Vĩnh Nghiêm nảy sinh hiềm khích. Sau cùng, nàng còn lan truyền thông tin sai sự thật đến những người trong gia tộc khiến họ kích động và nói ra những lời bất kính với Mai Lang Vương, mỗi tội, mỗi tội của nàng đều vô cùng nghiêm trọng.

Vì thế, Thủy Cơ đã bị tước đi thân phận quý tộc và giáng xuống làm thường dân. Khi nàng đến phủ của Vĩnh Nghiêm, nàng cũng sẽ không còn là tiểu thư Thủy Cơ nữa mà là một tì nữ thấp hèn.

Người trong gia tộc sau khi biết được những chuyện mà nàng đã làm thì vô cùng uất hận. Các con của thần sông thậm chí còn dọa giết nàng và làm phủ náo loạn cả lên, Vĩnh Nghiêm phải mất rất nhiều thời gian để trấn áp.

Hôn ước giữa Thủy Cơ và Vĩnh Nghiêm cũng bị hủy bỏ. Mối quan hệ giữa hai nhà rạn nứt từ đây. Cha mẹ Thủy Cơ không còn mặt mũi nào để đến gặp Vĩnh Nghiêm và những người trong phủ thần sông nữa, họ cũng không còn nhìn mặt nàng. Chỉ trong hai ngày chuyển về phủ mà Thủy Cơ đã đối mặt với cơ số chuyện như vậy, nàng cảm thấy rất suy sụp, nàng suýt đã cắt tay tự tử nhưng may là được phát hiện kịp thời.

Vĩnh Nghiêm thấy nàng đau đớn, chàng cũng chỉ câm lặng chăm sóc nàng mà không can thiệp vào điều gì cả.

Ngay cả chàng cũng không thể tha thứ cho nàng.

Vĩnh Nghiêm giữ nàng lại nhà trái để nàng trở thành tì nữ phục vụ cho mình, tuy vậy, chàng mãi mãi chỉ dừng mối quan hệ giữa hai người ở mức chủ tớ mà thôi. Dù trong lòng chàng, nàng là sự tồn tại vô cùng đặc biệt, Vĩnh Nghiêm muốn ở bên cạnh nàng vĩnh viễn, thế nhưng lại không có can đảm nắm lấy tay nàng.

Thủy Cơ biết rõ điều đó nên càng đau đớn hơn.

Dù mỗi ngày họ ở bên nhau nhưng lại không thể yêu nhau. Dù gần trong gang tấc nhưng lại xa xôi diệu vợi.

Lỗi lầm và nỗi đau mất mát đã chia cách họ mãi mãi.



Hôm nay trời lại mưa, Mai Lang Vương và Sao từ cổng phủ đi vào, trên tay Sao ôm một chủ thỏ nhồi bông to tròn mềm mại còn trên tay Mai Lang Vương thì mang một túi đồ to tướng cùng một chiếc ô lá.

Hai người vừa đi chơi về, suốt hai ngày qua họ đã đi chơi mải miết. Sau lần đưa em đi du ngoạn đường phố Vàm Thuật, Mai Lang Vương đâm ra nghiện việc đi chơi cùng em, công việc ở Vàm Thuật giờ đều do Vĩnh Nghiêm đảm nhiệm nên chàng rất rảnh rỗi, vì thế chàng liền nhân cơ hội đó đưa em đi tham quan la cà suốt.

Bữa nay cũng vậy, chàng đưa em đi thăm phố phường và mua cho em hàng loạt quà bánh. Trên đường đi họ còn lướt qua một sạp hàng chuyên bán những món đồ từ bên ngoài, Sao vừa nhìn đã ưng ý chú thỏ nhồi bông này, thế là chàng mua nó cho em ngay.Vẻ mặt của Sao khi nhận lấy thỏ rất là đáng yêu, rất là mãn nguyện. Mai Lang Vương suýt nữa đã mua cả sạp hàng đó cho em trong lúc mất lí trí.

Vốn dĩ hai người sẽ không quay về sớm như vậy, nào ngờ đang vui chơi giữa chừng thì trời lại đổ mưa. Mai Lang Vương biết sức đề kháng của Sao không tốt và em rất dễ bị nhiễm lạnh, vì vậy chàng buộc phải đưa em về.

Trên đường về, họ mua một chiếc ô lá để che mưa. Ô lá trông giống như một chiếc nón quai thao lớn có gắn tay cầm. Mặc dù nó không thể xếp lại như ô giấy thông thường nhưng nó là thứ duy nhất có thể đối phó với những cơn mưa dày và nặng hạt của vùng đất này. Ô giấy dầu rất mỏng mảnh, nó sẽ nhũng ra dưới trận mưa xối xả của Việt Nam ngay, vì thế người ta nghĩ ra những chiếc ô lá thay thế cho ô giấy dầu để đối phó với tiết trời mùa mưa hung hãn.

Khi họ đi ngang qua khu của Vĩnh Nghiêm, họ lại nghe thấy âm thanh ầm ĩ bên trong. Kể từ sau khi Thủy Cơ được Vĩnh Nghiêm đưa về đây, ngày nào người nhà của thần sông cũng đến để kiếm chuyện với nàng. Sao và Mai Lang Vương thật sự không thích cách cư xử của họ chút nào, họ vừa ồn ào lại vừa thô lỗ.

- Mai Lang. - Sao khẽ siết tay chàng, mong chàng làm gì đó.

Mai Lang Vương nhìn cổng vào hồi lâu. Hai người không đi vào vẫn có thể nghe được những lời chửi rủa đang vọng ra, có vẻ người gây sự lại là gã con rể thần sông lúc trước. Gã đó đúng là một tên thất phu lỗ mãng.

- Được rồi. - Mai Lang Vương gật đầu, dấn bước đi vào khu của Vĩnh Nghiêm.
Sao vui vẻ đi theo chàng, cánh tay đang quàng qua tay chàng âm thầm ôm chặt. Mai Lang Vương nghe lòng đập rộn ràng, chàng lại hướng ô về phía em nhiều hơn, cẩn thận che chắn cho em mặc kệ cả việc vai áo chàng có thể bị mưa tạt ướt.

Khi vào đến bên trong, quả nhiên họ đã nhìn thấy gã con rể đó đang hành hạ Thủy Cơ ở hoa đình. Gã ta chống tay lên hông một cách hống hách và giẫm chân lên người Thủy Cơ, nàng bấy giờ đang mềm oặt nằm dưới gót giày của gã, cả người chằng chịt thương tích.

- Chị! - Sao kêu lên, ngay khi thấy cảnh tượng đó em đã không kìm được mà suýt lao ra màn mưa.

- Này. - Mai Lang Vương vội vã giữ em lại.

- Mai Lang! - Sao sốt ruột giậm chân.

Chàng nhẹ nhàng giữ tay em, căn dặn - Em hãy yên và xem ta làm việc.

Sao ngập ngừng vâng lệnh chàng, em không dám động đậy nữa mà ngoan ngoãn đứng bên cạnh. Mai Lang Vương cũng không để em kích động, chàng giữ chặt tay em, khuôn mặt tuấn tú trở nên lạnh nhạt, từng bước tiến đến hoa đình.

- Vương…

Khi thấy chàng, con rể thần sông lập tức khựng lại. Khí thế của gã giảm đi chín phần, co rúm rời chân khỏi người Thủy Cơ, khúm núm nép qua một bên. Thủy Cơ không dám nhìn chàng và Sao, nàng chỉ cúi gằm mặt, nằm yên bất động.

Mai Lang Vương rơi mắt lên cổ tay gầy guộc đầy những vết thương kia. Chàng nghe nói rằng thời gian qua đã có rất nhiều người tìm đến gây sự với nàng. Vĩnh Nghiêm tuy mang nàng về đây nhưng lại không thể can thiệp và bảo vệ nàng. Hắn chỉ biết chờ nàng bị thương rồi chăm sóc chữa trị…

Vĩnh Nghiêm đang mâu thuẫn.

Hắn bị mắc ở giữa, một bên tình, một bên hiếu.

Mai Lang Vương hướng mắt về phía gã con rể thô lỗ, ánh mắt lạnh lẽo, chậm rãi nói - Ồn ào, điếc cả tai.

Hắn run lên một cái, sóng lưng toát mồ hôi bất chấp cả trời mưa, lập tức quỳ xuống bái lạy chàng, rối rít tạ lỗi - Xin Vương thứ tội! Con… Con không dám làm ồn nữa ạ!
Mai Lang Vương nhìn sang Sao, giọng vẫn chậm rãi như vậy, hờ hững - Tiểu đồng của ta bảo rằng không muốn nhìn thấy tì nữ kia bị bắt nạt nữa.

- Dạ… - Gã con rể run sợ ngập ngừng.

Mai Lang Vương cười nhạt - Sao hửm?

- Dạ… Đã rõ rồi ạ! - Gã con rể không dám do dự nữa, lập tức tuân lệnh chàng. Lời nói của chàng đã thể hiện ẩn ý rõ ràng, chàng sẽ che chở cho Thủy Cơ, nếu bọn họ còn bắt nạt Thủy Cơ nữa thì xem như họ không nể mặt chàng.

Chuyện họ xúc phạm chàng vẫn còn sờ sờ, người trong gia tộc trước đó đều phải đến khu lưu trú để xin lỗi Mai Lang Vương mong chàng bỏ qua. Tất nhiên Mai Lang Vương không chấp nhặt, tuy vậy, họ vẫn không thể cứ thế tha lỗi cho mình.

Người khiến họ rơi vào hoàn cảnh khó xử như vậy chính là Thủy Cơ, vì thế họ mới uất hận mà gây sự với nàng. Nhưng bấy giờ Vương lại đứng ra che chở cho nàng, lần này… Họ hiển nhiên phải nuốt cơn giận của mình vào trong.

Gã con rể cẩn thận đỡ Thủy Cơ lên rồi xin phép Mai Lang Vương và đội mưa rời đi.

Từ nay, sẽ không còn ai dám gây sự với nàng nữa.

- Chị… - Sao chạy đến xem vết thương trên người nàng. Em lấy khăn tay của mình ra lau vết bẩn trên khuôn mặt nhợt nhạt, gỡ lá và rác bám trên mái tóc mềm mại xuống.

Mai Lang Vương gác ô sang một bên, im lặng đứng đó nhìn em. Thủy Cơ bất động khi Sao chạm vào người nàng, mắt vẫn dán chặt xuống đất. Cơ thể nàng bấy giờ đau ê ẩm.

- Anh Vĩnh Nghiêm đâu ạ? Sao lại để những người đó làm thế với chị chứ? - Sao khó hiểu.

- Vĩnh Nghiêm đang ở trụ sở quản lí. - Mai Lang Vương trả lời, chàng không muốn Sao tìm hiểu quá sâu vào câu chuyện giữa Thủy Cơ và Vĩnh Nghiêm, em vẫn còn rất nhỏ và chàng cũng không muốn em bận tâm đến chuyện đó để rồi phiền lòng.

- Ra là vậy. - Sao ái ngại gật gù, em lại quay sang chàng - Mai Lang nên nói cho anh Vĩnh Nghiêm biết chuyện này! Bọn họ hẳn là đã che giấu anh ấy!

Em lại nhìn sang nàng, cẩn thận lau những vết máu đang rịn ra trên tay - Chị cũng vậy! Chị phải nói cho anh ấy biết chứ? Tại sao lại im lặng nhẫn nhịn họ như vậy?!

Thủy Cơ không nói một lời nào, vai nàng run lên mãnh liệt. Nàng chầm chậm đỡ tay Sao ra, lùi về sau hai bước rồi gập người cúi chào em.

- Chị… - Sao ngớ người.

Mai Lang Vương thở dài, đưa mắt ra khoảnh sân đỏ đang chìm trong màn mưa u uẩn.

- Cảm ơn cô, cảm ơn Vương. - Thủy Cơ khàn giọng thốt lên.

Sau câu nói đó thì nàng cũng cắm mặt chạy vụt đi, Sao chưa kịp phản ứng gì thì đã thấy bóng hình yếu ớt như lá liễu ấy băng qua màn mưa rồi. Mưa càng lúc càng dày, tiếng rào rào đổ xâm xấp lên mái hoa đình, bóng hình ấy nhanh chóng bị màn mưa nuốt chửng.

- Chị Thủy Cơ… - Sao ngỡ ngàng nhìn khoảnh sân vắng ngắt hồi lâu, em không hiểu tại sao nàng ấy lại bất chấp cả thương tích trên người mà chạy vào mưa như vậy.

Mai Lang Vương khoác tay qua vai em, Sao ngẩng nhìn chàng.

Em thấy, đôi mắt nâu tuyệt đẹp cũng in bóng cơn mưa.

Chương 124: Thời niên thiếu

- o-

Đầu giờ dậu thì Vĩnh Nghiêm trở về, vừa vào đến nhà, chàng ta đã nghe người hầu bẩm lại mọi chuyện. Khi người hầu nhắc đến sự ra mặt của Mai Lang Vương, Vĩnh Nghiêm hơi sững ra, vẻ mặt chàng trầm lặng hồi lâu.

Vĩnh Nghiêm băng băng tiến đến nhà trái mà chưa kịp dùng cơm hay tắm rửa. Chàng đi thẳng vào phòng Thủy Cơ, hiện tại nàng đang sốt li bì, nằm thiêm thiếp trên giường. Vĩnh Nghiêm ngồi xuống bên cạnh nàng, ánh mắt đau đớn. Mặc dù chàng đã hạn chế người ra vào khu vực của mình nhưng đứa cháu rể ngỗ ngược vẫn gắng lẻn vào cho bằng được và gây chuyện với nàng.

Thật ra Vĩnh Nghiêm đã cố gắng hòa giải mối hiềm khích giữa những người trong gia tộc với nàng. Tuy nhiên lời nói của chàng là chưa đủ bởi người trong gia tộc giận Thủy Cơ nhiều đến vậy cũng vì Mai Lang Vương. Vĩnh Nghiêm biết thế, nhưng lại không có mặt mũi nào đến nhờ  Mai Lang Vương nói thay. Chàng chỉ biết im lặng chịu đựng, nàng đau một thì lòng chàng đau đến mười.

May thay, Mai Lang Vương đã đứng ra nói hộ. Vậy là họ sẽ không gây sự với nàng nữa. Vĩnh Nghiêm vui mừng, sau khi cho người gọi thầy lang đến xem bệnh tình cho nàng và chăm sóc nàng kĩ càng rồi, chàng mới thay áo, dùng cơm và đi sang khu lưu trú gặp Mai Lang Vương.

Sau khi Thủy Cơ rời khỏi hoa đình vài phút, Mai Lang Vương và Sao cũng rời khỏi đó mà quay về khu lưu trú. Hai người lúc này đang ngồi ở sập nghỉ ngơi, Sao đùa nghịch chú gấu bông mới trong khi Mai Lang Vương thì uống trà, đọc sách.

- Vương! Cậu Vĩnh Nghiêm đang đến! - Một tên đầy tớ thông báo.

- Ừm. - Mai Lang Vương gật đầu, bỏ sách xuống, nhìn ra ngoài trời.

Mưa đã tạnh rồi, bóng tối đang sụp xuống. Trước khi trời chiều tới thì cơn mưa kia đã tạnh và nắng đã lên, vì vậy mặt đất và sân nhà đã được hong khô, không còn ẩm ướt như trước nữa. Mai Lang Vương nhìn sang Sao, em đang ôm thỏ bông và chơi đùa với nó. Trông em thật hồn nhiên.

- Sao, em nghe gì không? - Chàng cất tiếng.

- Dạ? - Sao quay lại.

- Vĩnh Nghiêm đang đến đấy.                

- Thì sao ạ? - Em vô cùng khó hiểu.

Mai Lang Vương nhìn ra sân nhà, cười hỏi - Ta sai tiểu đồng chuẩn bị bàn ghế, chúng ta cùng ra ngoài đó thưởng trà nhé?

Sao nhìn theo chàng, phát hiện sân nhà mát rười rượi lại có ánh trăng nhàn nhạt vát lên, nếu ra đó ngồi thì còn có thể thưởng được cả mùi hương của mai chiếu thủy nữa.

- Vâng ạ! - Nghĩ vậy Sao liền rời khỏi sập và đi ra nhà sau.

Mai Lang Vương hơi ngạc nhiên, giữ tay em lại và hỏi - Đi đâu vậy? Ta gọi tiểu đồng chuẩn bị được rồi.

Sao cười xán lạn đáp - Đi chuẩn bị đồ ngọt ạ! - Nghĩ một chút em lại nói - Hôm nay chúng ta mua được rất nhiều bánh kẹo ngon, em muốn mang ra mời anh Vĩnh Nghiêm nữa!

Mai Lang Vương phì cười, bỏ tay em ra. Chàng đã đồng ý với em rồi. Sao tung tăng chạy ra sau nhà và bày bánh kẹo ra đĩa. Mai Lang Vương thì ra bàn tròn vừa được tiểu đồng chuẩn bị, ngồi sẵn đợi Vĩnh Nghiêm.

Lúc Vĩnh Nghiêm đến, Sao vừa vặn mang các đĩa bánh ra. Trên chiếc bàn tròn bằng gỗ xoan đào bày la liệt các đĩa bánh lạ mắt và một khay trà, một cây đèn dầu. Đúng như Sao dự đoán, sân nhà lúc này nồng đượm hương hoa. Ánh trăng trên cao vằng vặc soi tỏ, đẹp mê hồn.

- Chà, chuẩn bị xong cả rồi à? - Vĩnh Nghiêm đi đến ngồi xuống ghế.

Mai Lang Vương lúc này đã kéo Sao ngồi xuống ngay bên cạnh chàng, ở vị trí cách xa Vĩnh Nghiêm. Sao không chú ý đến cuộc trò chuyện của hai chàng nữa mà chuyên tâm ăn bánh ngọt. Số bánh này có một ít là vật phẩm đến từ bên ngoài một ít là bánh trái địa phương, muôn hình vạn trạng, vô cùng sặc sỡ.

- Cảm ơn ngươi về chuyện của Thủy Cơ. - Vĩnh Nghiêm rót trà cho Mai Lang Vương, chân thành nói.

- Không có gì. - Mai Lang Vương hớp một hơi trà, nhẹ giọng.

- Ngày kia ngươi sẽ về Tây Nam ư? - Vĩnh Nghiêm hỏi lại một lần nữa cho rõ ràng, ban sáng khi chàng vẫn còn làm việc ở trụ sở quản lí thì một thuộc hạ của Mai Lang Vương đến và báo lại với chàng như vậy.

Vĩnh Nghiêm vô cùng bất ngờ và luyến tiếc…

Bây giờ từ biệt, chẳng biết đến bao giờ mới có dịp gặp lại.

- Ừm. - Mai Lang Vương nhìn ánh trăng trên cao đến mơ màng, thật thà nói - Ta cũng như ngươi, công việc luôn chất đống đợi chờ. Lần này là vì ta có tính toán trước nên mới ở lại đây lâu như thế, nếu là bình thường, đừng nói là đi mấy tuần, thậm chí đi vài canh giờ cũng không thể.

- Ừ. - Vĩnh Nghiêm hiển nhiên thấu hiểu điều này. Chàng chỉ lo mỗi vùng Vàm Thuật thôi mà đã nhiều việc như vậy, tên Mai Lang Vương đó phải lo chuyện ở Tây Nam, lo chuyện ở Khau Pạ, lo chuyện ở Cổ Loa. Đôi khi một vài vấn đề rắc rối khác nảy sinh mà không ai đảm đương xử lí thì hắn cũng phải gánh vác. Chưa kể… Xung đột ở Đông Bắc giờ đang lắng xuống nhưng có thể bùng lên bất cứ lúc nào, với tư cách là Hoa Thần, hắn sẽ phải lâm trận.

Tên Mai Lang Vương đó có phân thân cũng không giải quyết hết công việc.

- Ai bảo ngươi gánh nhiều việc quá làm gì? - Vĩnh Nghiêm cười trêu chọc.

Mai Lang Vương rót trà, mệt mỏi nói - Ta chỉ muốn kiếm một chức quan nho nhỏ để ổn định cuộc sống thôi, tự dưng càng về sau càng có nhiều trách nhiệm đổ lên vai.

Đây là lời nói thật lòng chàng. Mai Lang lúc còn là một tiểu tiên ở Khau Pạ đã mơ ước về một cuộc sống bình an và ổn định. Đối với những đứa trẻ mồ côi như chàng thì, cuộc sống bình an và ổn định đã là cuộc sống đáng mơ ước rồi.

Khi Mai Lang đủ tuổi, chàng thi tuyển vào phủ của các vị thần để làm tiểu đồng, hi vọng kiếm chút lương bổng để mua được căn nhà nhỏ và vài cuốn sách. Chắc có lẽ do chàng chuyên cần nên "điểm tự thân" cứ tăng lên mãi, cuối cùng chàng được chuyển lần lượt qua phủ của vị thần này đến vị thần khác rồi trở thành phụ việc cho Phù Đổng Thiên Vương.

Mỗi đứa trẻ ở thần giới khi sinh ra đều có hai sự lựa chọn, một là sống một cuộc sống bình dị và hai là trở thành tiên đồng. Những đứa trẻ quyết định trở thành tiên đồng thì sẽ được nhận một "ấn tích lũy". Ấn đó được đóng trực tiếp lên linh hồn, phản ánh quá trình tu luyện của tiên đồng ấy. Điểm số được ấn đó ghi nhận gọi là "Điểm tự thân".

"Điểm tự thân" đạt được khi tiểu đồng chăm chỉ rèn luyện thân tâm. Thân tâm càng trong sạch và tĩnh lặng thì điểm sẽ càng tăng lên. Tất nhiên để thân tâm trong sạch tĩnh lặng thì không phải chỉ là ngồi thiên nhập bốn định mà còn phải chăm học hỏi và làm việc cần mẫn, luôn giữ vững những quy định nghiêm ngặt mà một tiểu đồng phải tuân thủ.

Mai Lang nghĩ rằng vì chàng đã luôn nghiêm khắc với chính mình nên số điểm tự thân ấy cứ tăng lên mỗi lúc một nhiều, sau cùng khiến chàng được Phù Đổng Thiên Vương chú ý. Chàng nhận được giấy mời của ngài, cho phép chàng có tư cách thi tuyển vào phủ của ngài và làm phụ việc ở đó. Mai Lang không khiến Thiên Vương thất vọng, chàng thi đậu với số điểm ngất ngưỡng, kể từ đó, luôn được Thiên Vương yêu thích.

Khi Thiên Vương ra ngoài làm việc, một mình chàng quán xuyến trong ngoài. Thiên Vương rất hài lòng về chàng, cho đến khi chàng được phong Vương và không còn làm việc cho ngài nữa thì mối quan hệ giữa hai người vẫn rất tốt, khi rảnh rỗi, ngài vẫn thường đến thăm chàng.

Mọi chuyện rắc rối bắt đầu xảy ra với chàng khi chàng được phong Vương. Khi trở thành Vương, Mai Lang được trả lương nhiều hơn và có thể sở hữu chỉ tiêu đất cao hơn ngày xưa một chút. Vua Hùng bảo rằng chàng có thể tự xây phủ đệ cho mình ở bất cứ đâu. Mai Lang không muốn một tòa phủ rộng lớn, chàng bèn xây một căn nhà nhỏ ở núi Yên Tử.

Thật ra trước đó, Mai Lang có một căn nhà nhỏ ở Khau Pạ. Đó là căn nhà mà chàng đã tích cóp tiền sau bao năm làm tiên đồng mới mua được. Trước khi được phong Vương, vào mỗi kì nghỉ lễ chàng đều quay về đó nghỉ ngơi. Tuy nhiên, có một vài chuyện nhạy cảm đã xảy ra khiến chàng không muốn về đó nữa, cho nên mới quyết định dứt khoát xây nhà ở Yên Tử.

Tam vị Hoa Tiên sau khi biết được ý định đó của chàng, cả ba đã đòi theo chàng bằng được.

Họ sẵn sàng rời khỏi Khau Pạ để đến Yên Tử sống cùng chàng, mặc dù họ chỉ là trưởng bối của chàng và họ thậm chí còn có cả khối công việc ở Khau Pạ.

Mai Lang rất ái ngại, chàng không hiểu tại sao họ lại đi theo chàng. Ban đầu chàng không đồng ý và nhất quyết ở một mình, nhưng rồi chàng nhận ra, là Vương thì phải giải quyết công việc nhiều hơn, ấn tích lũy của chàng bị ngưng đọng và chàng không còn phải tích điểm tự thân nữa. Thay vào đó chàng phải chịu trách nhiệm quản lý những tiểu đồng khác và giúp chúng tích điểm tự thân của mình. Một căn chồi nhỏ làm sao có thể chứa chấp các tiểu tiên đồng được?

Thế là Mai Lang di chuyển xuống Trường Sơn, xây một căn nhà lớn hơn chút, nhận vài tiểu đồng. Tam vị Hoa Tiên lúc này đã dùng thân phận trưởng bối để gây sức ép lên chàng và buộc chàng phải để họ sống cùng. Mai Lang nhớ rằng, lúc đó họ nói thế này: Trở thành Vương nghĩa là phải gánh vác trọng trách trên vai. Mai Lang còn nhỏ, chưa hiểu sự đời, bướng bỉnh ít nói, chúng ta không yên tâm về ngươi, chúng ta sẽ giám sát ngươi.

Và đó là lí do họ theo chàng cho đến giờ, lúc đó chàng một trăm năm mươi tuổi.

Vì công việc đổ xuống cho chàng ngày càng nhiều và số lượng đơn xin thi tuyển làm tiểu đồng của chàng ngày càng lớn. Mai Lang Vương suy nghĩ đến việc tuyển vài người phụ việc để giúp chàng quán xuyến phần nào, thế là chàng tuyển được Lãm, được Nhuận, được Sử Quân và những người khác.

Tai nạn đã xảy ra và những tiên nữ bắt đầu tìm đến gặp chàng. Mai Lang ban đầu không hiểu họ đến vì mục đích gì, tuy nhiên, sau vài ngày họ án ngữ ở chỗ chàng thì chàng đã lờ mờ nhận ra…

… Họ muốn cùng chàng nói chuyện phong nguyệt.

Mai Lang chạy từ nơi này sang nơi khác, cuối cùng dừng chân ở lại Sam và xây dựng Mai Viện, kể từ đó vua Hùng cũng trao trách nhiệm giám sát vùng Tây Nam lại cho chàng và trước đó hơn một trăm năm, Ưu Liên cũng tự dưng ấn chức Hoa Thần lên người chàng.Rồi thì những rắc rối của thần giới cũng chẳng hiểu sao lại cứ quàng lên vai chàng.

Mai Lang ban đầu không hứng thú lắm, chàng chỉ cảm thấy bản thân bị chết chìm trong công việc. Tuy nhiên, khi chàng nhìn thấy sự yên bình của nơi này và nụ cười của những đứa trẻ, chàng lại cảm thấy yêu trách nhiệm này vô hạn.

Thứ mà chàng muốn bảo vệ đã xuất hiện, đó chính là quê hương này, từ một ước vọng nhỏ bé ban đầu chàng đã mơ một giấc mơ lớn hơn. Từ bấy đến nay, chàng luôn giữ gìn ước mơ ấy.

- Vất vả nhỉ? Làm tiểu tiên đồng luôn vất vả như vậy. - Vĩnh Nghiêm cười lớn, chàng không ngờ thanh xuân của tên Mai Lang Vương đó lại là những chuỗi ngày xúi quẩy.

Vĩnh Nghiêm không giống Mai Lang, chàng không chọn trở thành tiên đồng. Gia tộc của Vĩnh Nghiêm đã là gia tộc cai quản Vàm Thuật từ lâu đời, chàng không cần phải trải qua quá trình huấn luyện nghiêm khắc của các tiểu đồng vẫn có thể thế tập được chức thần sông.

Tất nhiên có cái này sẽ mất cái khác.

Một tiểu tiên đồng dù tu luyện gian khó nhưng sẽ có cơ hội tiến rất xa trong sự nghiệp nếu có tài, tiêu biểu như Mai Lang, giờ chàng đã là Vương. Còn Vĩnh Nghiêm, chức vị cao nhất mà chàng có thể đảm nhận chỉ có thể là thần sông thôi. Chức thần sông của Vĩnh Nghiêm cũng giống như chức quan trông coi thị trấn ở vùng Tây Nam vậy. Trên Vĩnh Nghiêm cũng có một vị thần nhận trách nhiệm giám sát chàng ta. Nếu Vĩnh Nghiêm làm sai, vị thần đó có thể biếm hoặc cắt chức của chàng ta như chơi.

Khi thần sông vừa qua đời và Vĩnh Nghiêm phải giao một phần công việc ở vùng Vàm Thuật cho Mai Lang Vương xử lí, chàng ta đã phải gửi thư xin phép vị quan giám sát đó. Mấy ngày qua, công việc đổ xuống dồn dập mà chàng ta không dám nghỉ một ngày nào cũng là vì lẽ này, vị quan giám sát vùng Vàm Thuật cũng là một vị thần nghiêm khắc.

Nếu Vĩnh Nghiêm muốn được thăng tiến như Mai Lang Vương và anh trai của chàng thì cũng không phải không có cách. Chàng trước tiên cần làm thủ tục xin nhận ấn tích lũy, sau đó sẽ được giao cho hàng loạt nhiệm vụ để rèn luyện và tích điểm. Khi đạt được những mốc điểm nhất định thì chàng sẽ có tư cách thi vào phủ của những vị thần nhất định, nếu chăm chỉ và chịu khó, ở lại đó làm việc vài trăm năm thì điểm sẽ lại tăng lên, đến một lúc nào đó chàng cũng sẽ có thể trở thành Vương.

Đó là lí do mà Thủy Cơ ghét Mai Lang Vương như vậy. Nàng cho rằng chàng đã cố tình chặn con đường thăng tiến của Vĩnh Nghiêm khi gia tăng hình phạt cho chàng ta thêm hai trăm năm.

Thủy Cơ không biết rằng, ở độ tuổi của Vĩnh Nghiêm, để nhận ấn tích lũy thì phải trải qua một cuộc khảo nghiệm khắc nghiệt. Thần sông từ lâu đã hết hi vọng về việc Vĩnh Nghiêm sẽ vượt qua được cuộc khảo nghiệm đó rồi, một người chỉ biết đến võ thuật như chàng ta không đủ sức để tham gia cuộc khảo nghiệm vừa văn vừa võ ấy.

- Cũng vất vả như nhau cả thôi. - Mai Lang Vương cười mỉm.

Vĩnh Nghiêm không nói gì nữa, chàng chỉ cảm thấy cuộc sống này thật kì diệu. Cuối cùng thì ánh sáng và bóng tối cứ luân phiên trôi chảy, con người ai cũng dần thay đổi theo thời gian.

- Còn cô nhóc đó, đến với ngươi từ lúc nào thế? - Vĩnh Nghiêm nhìn sang Sao, hỏi khẽ vào tai Mai Lang Vương.

Chàng hướng mắt nhìn em, Sao đang vô tư ăn một cái kẹo dẻo có hình múi quýt.

- Hơn một năm trước. - Mai Lang Vương xoa đầu Sao dịu dàng.

Em chú ý đến chàng, đôi mắt to tròn đáng yêu ngước lên, mỉm cười khả ái.

Mai Lang Vương hồn xiêu phách lạc.

Cả người chàng đông cứng như băng đá, Vĩnh Nghiêm gần như đã dùng toàn bộ sức mạnh để vỗ lên lưng chàng hai phát thì chàng mới tỉnh hồn lại được.

- Ngươi thật thảm hại. - Vĩnh Nghiêm khinh bỉ.

Mai Lang Vương đỡ trán, không phản bác.

Chàng là một người đã trải qua quá trình trưởng thành vô cùng khắc nghiệt, chàng có mục tiêu, có sự nghiêm khắc với bản thân và luôn hướng đến mục tiêu ấy. Chàng cứ nghĩ rằng mình sẽ mãi sống với lý tưởng và nỗi cô độc này… Vậy mà em lại đến.

Mai Lang Vương say sưa ngắm em.

Khi em đến, cuộc sống của chàng trở nên lộng gió và đầy màu sắc hơn.

- Hết trà rồi. - Trong lúc hai chàng đang nói chuyện thì Sao nhận ra ấm trà đã nguội. Em lập tức đứng lên, bê khay trà đi, chiếc kẹo đường em ăn dở bị bỏ lại vội vàng trên đĩa bánh.

Vĩnh Nghiêm nhìn theo bóng em, cười ôn hòa - Em ấy ngoan ngoãn và vô tư nhỉ? Từ nãy đến giờ chỉ chăm chú ăn kẹo.

- Ừm, em ấy là vậy. - Mai Lang Vương cười cười, chàng chú ý đến chiếc kẹo của em, sợ rằng nếu để ngoài không khí chơ vơ như vậy thì nó sẽ bị chảy và mất vị, vì thế chàng nhẹ nhàng cầm nó lên, dùng giấy gói nó lại cẩn thận và giữ cho em một lúc.

Khi Sao quay lại, trong lúc Vĩnh Nghiêm rót trà thì Mai Lang Vương đã trao lại kẹo cho em. Khuôn mặt tuấn tú tràn ngập dịu êm, Sao nhận lại kẹo từ chàng, cười tươi tít mắt.

- Có ngon không? - Mai Lang Vương hỏi.- Ngon lắm ạ! - Sao đáp, em lại trỏ vào số kẹo dẻo đủ hình dạng trên một chiếc đĩa, nói với chàng - Loại kẹo này ăn rất thú vị, dai dai mềm mềm lại thơm mùi trái cây nữa.

- Thế à? - Mai Lang Vương nhìn theo tay em, nhận ra những chiếc kẹo trên đĩa khi thì mang hình múi quýt, khi thì mang hình quả dâu, quả dứa… Vô cùng vui mắt. Hứng thú nổi lên nhất thời, chàng liền nhón lấy một chiếc và ăn thử.

- Ngon không ạ? - Sao ghé đến gần chàng, háo hức chờ đợi.

Mai Lang Vương im lặng thưởng thức, mùi dứa tan ra trong miệng, rất nồng nàn.

Vĩnh Nghiêm thấy chàng ăn đồ ngọt thì đơ ra như phỗng, nụ cười đông cứng trên môi, mắt giật giật.

Tên Mai Lang Vương đó vừa ăn kẹo. Ăn kẹo, là ăn kẹo đó.

Vĩnh Nghiêm run run nhón lấy một viên kẹo dẻo có hình dâu và ăn theo chàng.

Vĩnh nghiêm khô khốc nhai nhai, sau đó đỡ trán, sau đó lau mồ hôi rồi bụm chặt miệng.

Sao không hiểu chàng ta đang bị gì, em cứ nghĩ chàng chuẩn bị nôn, nào ngờ lại thấy vai Vĩnh Nghiêm rung chuyển dữ rội.

- HÁ HÁ HÁ HÁ HÁ!

Vĩnh Nghiêm đập bàn cười chế nhạo Mai Lang Vương.

Mai Lang Vương bị tiếng cười của chàng ta tát tới tấp vào mặt, cả người nhất thời đỏ lựng, ngồi yên bất động như tượng đá.

Vĩnh Nghiêm cố gắng nén cười hỏi Sao - Số kẹo này không phải là vật phẩm từ bên ngoài ư? Ai đã mang đến cho em vậy?

Sao vô tư trả lời - Là Mai Lang đưa em đi mua đó! - Em lướt tay qua các đĩa bánh trên bàn, hớn hở cười - Mai Lang mua cho em tất cả chỗ này. Ngài ấy đưa em đi khắp các gian hàng bán đồ ngọt và lựa chọn cùng với em.

- HÁ HÁ HÁ HÁ!

Vĩnh Nghiêm nghe xong càng được thể cười điên dại. Chàng bám lấy vai Mai Lang Vương, trận cười khiến cả người chàng ta run như cầy sấy và thậm chí còn kéo theo cả chàng. Vĩnh Nghiêm vừa bụm miệng nén cười vừa rời rạc nói - Ngươi… Dắt… Con gái… đi mua kẹo Há… Há…

Mai Lang Vương giờ đã ngượng đến nỗi không còn biết làm gì nữa rồi. Chàng chỉ có thể im lặng ngồi đó mà nghe Vĩnh Nghiêm trêu chọc.



- Ngươi bây giờ thật khác với ngươi của ngày xưa, ta không tin được rằng vị quan năm ấy đến Vàm Thuật xét xử ta và Mai Lang Vương hiện tại là cùng một người đấy. - Vĩnh Nghiêm sau một khắc liền cười như điên thì cuối cùng cũng bình tĩnh trở lại.

Mai Lang Vương rót trà cho chàng ta và cho mình, trầm ngâm nhìn chậu kiểng ở góc sân, thừa nhận.

- À, bác Tuệ Giác nói sẽ nghiên cứu số da mà ngươi đưa đến để tạo ra một loại vật liệu mới, có thể chế tạo thành áo giáp cho quân lính Vàm Thuật. - Vĩnh Nghiêm đột ngột nói.

- Thế à? - Mai Lang Vương xòe quạt - Thế thì thật hay, từ nay binh lính ở đây không còn sợ lưỡi câu nữa.

- Ừm, mọi chuyện đang dần trở nên tốt đẹp hơn. - Vĩnh Nghiêm bó tay sau đầu, ngẩng nhìn vầng trăng, nhẹ nói.

Chàng ta lại hướng sang Sao, em vẫn đang mút chiếc kẹo đường ban nãy, ánh mắt chàng ta sáng lóe.

- Gì vậy anh? - Sao hơi giật mình.

Vĩnh Nghiêm đưa tay chóng cằm, cười tươi hiền hòa nói với em - Sao, em muốn gì nào? Hãy nói cho ta nghe một điều ước của em, ta sẽ thực hiện.

- Hể? - Sao nhìn sang Mai Lang Vương, tỏ ý hỏi dò, Mai Lang Vương thì đang bận dọa nạt Vĩnh Nghiêm bằng ánh mắt.

Chàng biết, Vĩnh Nghiêm vẫn chưa quên chuyện đó, hắn vẫn muốn tặng Sao một món quà để chuộc tội. Mặc dù chàng đã nói với hắn rằng chuyện dỗ dành em sẽ do chàng lo nhưng hắn vẫn nhất quyết phỗng tay trên của chàng.

Vĩnh Nghiêm phớt lờ Mai Lang Vương và vẫn một mực hỏi Sao. Mai Lang Vương lại không thể nói rõ với Sao điều gì được nên chỉ đành để mặc mọi chuyện. Sao trông thái độ của chàng, thấy chàng không ý kiến gì nhưng cũng không được vui vẻ lắm thì rất khó xử, em xua xua tay, cười gượng trả lời Vĩnh Nghiêm rằng em không muốn gì cả.

- Không được, nếu không tặng em một món quà để tạ lỗi thì ta sẽ không yên lòng. - Vĩnh Nghiêm kiên quyết nói.

- Anh có lỗi gì đâu ạ? Anh cũng là người tổn thương mà… - Sao cảm thông, nhẹ đáp.

Vĩnh Nghiêm sững sờ, rồi lại nhắm tịt mắt hét lên - Em càng như vậy thì ta càng muốn tặng quà cho em!

Mai Lang Vương bịt mồm Vĩnh Nghiêm một cách thô bạo, kề sát ánh mắt chết chóc vào chàng ta, ý bảo rằng: Sao không thích thì đừng có ép.

Vĩnh Nghiêm trợn mắt nhìn chàng, mồm bị bịt khiến chàng ta chỉ có thể ưm ưm bất mãn nhưng bộ dạng thì tỏ ra rất cố chấp. Sao trông hai chàng như vậy, đột nhiên không nhịn được, cười khanh khách. Mai Lang Vương ngẩn ngơ, trong khi Vĩnh Nghiêm thì tỏ ra đắc ý vô cùng.

- Được thôi ạ. - Sao rạng rỡ gật đầu.

Vĩnh Nghiêm bẻ tay Mai Lang Vương xuống, đẩy chàng qua một bên, nhích đến gần Sao, tí tởn - Là gì nào?

Sao len lén nhìn sang Mai Lang Vương, chàng đang xoa xoa cổ tay vừa bị Vĩnh Nghiêm làm cho trật khớp, vẻ mặt bực dọc.

Em cười tủm tỉm.

- Em muốn chuông gió treo ở miếu Nổi ạ, chiếc chuông gió treo trên nhành cây ở tòa miếu phía sau hầm rùa đấy ạ.

Vĩnh Nghiêm mơ hồ chau mày, cố nhớ lại. Chàng chẳng biết từ lúc nào ở đó lại có chuông gió. Nhưng, Sao đã nói thì chàng sẽ đáp ứng. Vĩnh Nghiêm chắc nịch gật đầu, dõng dạc tuyên bố - Được thôi, ta sẽ tặng cho em thứ mà em muốn. Tuy nhiên đó không phải chỉ là một món quà bình thường mà trên chiếc chuông gió đó còn chứa đựng một lời hứa của ta. Sau này em muốn nhờ ta giúp đỡ điều gì thì cứ mang chuông gió đến, Vĩnh Nghiêm này quyết không từ nan.

Mai Lang Vương nghe vậy, trầm ngâm im lặng.

Sao cảm tạ Vĩnh Nghiêm chân thành, tuy chàng nói vậy nhưng Sao cũng chẳng cần lời hứa của chàng, em chỉ cần chuông gió mà thôi.

Đêm đó, Vĩnh Nghiêm ở lại khu lưu trú trò chuyện với hai người đến muộn mới về.

Hai ngày sau, Mai Lang Vương và Sao sẽ từ biệt Vàm Thuật và tiếp tục lên đường trở về Tây Nam.

Chương 125: Câu chuyện xưa cũ

- o-

Trước khi trở về Tây Nam, Mai Lang Vương và Sao cùng nhau đi viếng mộ thần sông. Mộ của ngài nằm trong khu nghĩa trang riêng của gia tộc ở bên kia bờ sông Vàm Thuật.

Đối với những vị thần có thần lực sâu rộng, mộ phần là một thứ vô nghĩa bởi vì khi họ mất đi, chỉ trong vòng chưa đầy hai canh giờ sau, thân thể của họ sẽ tự động tan biến. Thứ còn lại chỉ là kết tinh hồn phách của họ. Tùy thuộc vào thiên tính của người đó mà kết tinh hồn phách sẽ có hình dạng tương ứng.

Vì vậy, đối với những vị thần lớn, người thân thường không chôn cất, họ một là sẽ hỏa táng kết tinh hồn phách của vị thần ấy để họ hoàn toàn trở về với vũ trụ, hai là lưu giữ kết tinh hồn phách đó lại để tưởng niệm. Khu nghĩa trang của gia tộc Vĩnh Nghiêm tuy gọi là "nghĩa trang" nhưng thực chất chỉ là một ngôi nhà năm gian cỡ vừa, bên trong xếp đặt vô số bệ gỗ thẳng hàng đều tăm tắp. Trên mỗi bệ gỗ đặt một chiếc hộp, trong hộp đó chứa đựng kết tinh hồn phách của người đã khuất trong gia tộc. "Mộ phần" ý là chỉ những chiếc hộp ấy.

Mai Lang Vương và Sao nghiêm trang đứng trước "mộ" của Thần sông. Trên mỗi bệ gỗ đều đặt một bát hương nho nhỏ. Hai người cùng thắp hương cho ngài, khuôn mặt cả hai thành kính và xót xa.

Nhớ lần hội ngộ cách đây chỉ hơn một tuần trước, thần sông còn nói còn cười, còn kể biết bao chuyện cho hai người nghe, ấy vậy mà chớp mắt một cái, ngài đã ra đi rồi. Giờ đây chàng và em chỉ có thể đứng đây để tưởng nhớ ngài, lòng thật trống trải và tịch mịch biết bao.

Cũng may là cuối cùng chàng cũng đã giải quyết xong chuyện ở Vàm Thuật. Mai Lang Vương thắp hương vào bát, nhẹ nói với ngài - Xin hãy yên nghỉ.

Sau khi viếng thăm thần sông và cho ngài biết rằng cả hai sẽ quay về Tây Nam, Mai Lang Vương và Sao lại tiếp tục trở về phủ thần sông để thu xếp hành lí. Lần này Sao không phải chuẩn bị Lâu Thuyền một mình nữa, Mai Lang Vương luôn kề cận bên em và thay em xử lí những chuyện rắc rối.

Việc làm này của chàng khiến Sao rất e ngại, trước đây em thường tự giải quyết khó khăn một mình. Mai Lang luôn nói rằng em phải tự giải quyết những chuyện đó thì mới trưởng thành được nên Sao đã nỗ lực không ngừng nghỉ, dần dà em đã hình thành cho mình tính tự lập rồi. Giờ đây Mai Lang bỗng dưng làm thay cho em mọi việc, Sao thật sự cảm thấy không thoải mái, vì vậy đã bộc bạch thẳng thắn với chàng.

Mai Lang Vương thấy em có tính tự giác thì rất hài lòng, chàng bảo với em rằng vì chàng rảnh nên sẽ giúp em. Sau này trở về Tây Nam, chàng quán xuyến việc ngoài, em quán xuyến việc trong, chàng sẽ không tranh việc với em nữa.

Sao nghe vậy thì nỗi băn khoăn trong lòng cũng không còn hiện hữu, em vui vẻ tiếp nhận sự giúp đỡ của chàng.

Đến buổi chiều, khi mọi công việc đã hoàn tất và hai người đang dùng bữa cùng nhau thì Vĩnh Nghiêm sai người mang chuông gió đến. Chiếc chuông gió được chàng ta cất trong hộp gỗ rất cầu kì, bên trên còn phủ nhiễu, trông thật trang trọng.

Vĩnh Nghiêm vốn định đích thân mang chuông gió đến cho Sao thế nhưng Thủy Cơ lại ngã bệnh, vì vậy chàng phải ở bên cạnh chăm sóc nàng. Chàng gửi lời tạ lỗi đến tên đầy tớ, Sao mỉm cười lắc đầu, em cảm thấy chuyện đó chẳng có gì to tát để chàng phải xin lỗi cả.

Riêng Mai Lang Vương, chàng cảm thấy rất thoải mái vì Vĩnh Nghiêm không đến được. Bởi vì nếu chàng ta mà có đến thì hẳn sẽ lại làm trò với Sao để chọc tức chàng cho xem. Mai Lang Vương không thích Vĩnh Nghiêm trêu chọc Sao của chàng. Người có tư cách chọc ghẹo em chỉ có chàng mà thôi.

- Tại sao em lại muốn món quà này? - Mai Lang Vương hỏi khi Sao mang chuông gió đi cất.

Sao đem chiếc hộp chứa chuông gió lên thuyền rồi lại đến sập và ngồi bên cạnh chàng, em tiếp tục chơi đùa với chú gấu bông mới, cười cười không đáp.

Mai Lang Vương rất bực bội vì em không chịu trả lời. Chàng thưởng trà với bộ mặt đầy suy tư và khó chịu, tiếp tục nói - Nếu em thích chuông gió tại sao không nói với ta? Em thích loại nào ta cũng sẽ mua về cho em, thậm chí nếu em muốn một chiếc chuông độc nhất vô nhị thì ta cũng có thể làm cho em một chiếc.

Sao trông bộ dáng giận hờn đó, không nhịn được cười khúc khích. Em không trả lời vào câu hỏi của chàng mà lại nói lảng sang chuyện khác. Rốt cuộc Mai Lang Vương không thể hỏi rõ được em.

Đó là lần đầu tiên chàng thấy em tránh né mình như vậy. Sau cùng chàng không truy hỏi nữa nhưng vấn đề đó thì vẫn tồn đọng trong lòng. Mai Lang Vương sẽ không quên nó, chàng sẽ đợi một lúc nào đó thư thái hơn và hỏi lại em. Nhất định phải tìm hiểu nguyên nhân cho rõ ràng.

Sáng hôm sau, họ lên thuyền về Tây Nam sớm. Vĩnh Nghiêm bấy giờ cũng xuất hiện, chàng ta tiễn đưa họ ở cổng thông hành của vùng Vàm Thuật. Lúc ra khỏi phủ thần sông, khi đi ngang qua khu của Vĩnh Nghiêm, Mai Lang Vương và Sao đã nhìn thấy Thủy Cơ.

Nàng đứng trong sân nhà, cúi người chào cả hai khi họ lướt qua, dáng vẻ vô cùng trang trọng và hối tiếc.

- Chúng ta đi đây. - Mai Lang Vương từ biệt Vĩnh Nghiêm.

- Khi nào có thời gian thì hãy đến chơi. - Vĩnh Nghiêm luyến lưu nhắn nhủ.

Mai Lang Vương nghe lòng dập dờn, chàng cũng cảm thấy bồi hồi khi phải tàn tiệc ở đây. Tuy vậy, chàng lại không quen bộc lộ cảm xúc, vì thế chỉ có thể xòe quạt che ngang mặt, giở giọng nghiêm nghị lạnh nhạt mà nói - Ta sẽ không quay lại đây nữa.

- Gì chứ? - Vĩnh Nghiêm tức đến nổ đom đóm mắt, tên chết tiệt đó toàn phá hủy bầu không khí.

- Lần nào đến đây cũng gặp phiền phức. - Chàng phàn nàn.

Vĩnh Nghiêm nghe chàng nói vậy, cũng cảm thấy áy náy ít nhiều. Chàng ta lập tức dịu giọng xuống - Ta xin lỗi. Hứa với ngươi từ nay về sau sẽ không khiến ngươi rơi vào rắc rối nữa.

- Ta sẽ chờ xem. - Mai Lang Vương cười mỉm.

Vĩnh Nghiêm cau có ngậm miệng.

Thế rồi Mai Thần khoác vai Sao chậm rãi bước lên Lâu thuyền rời đi. Khi lên đến mạn thuyền, hai người vẫn còn đứng đó và nhìn xuống cổng thông hành, Vĩnh Nghiêm chưa quay về, chàng ta khoanh tay đứng bên dưới, tiễn đưa cả hai bằng ánh mắt.

Sao vẫy tay chào chàng ta, Vĩnh Nghiêm cười gật đầu chào em. Mai Lang Vương tuy vẫn hậm hực giám sát hai người nhưng không ngăn cản, chỉ im lặng phe phẩy quạt.

Lâu thuyền của Mai Thần dần ẩn vào mây mù. Hình ảnh của Vĩnh Nghiêm cũng thu nhỏ lại, hóa thành một chấm tí tẹo rồi mất hút.

Nửa canh giờ sau, thuyền đã đi xa khỏi vùng Vàm Thuật hoàn toàn, bao quanh Sao bấy giờ chỉ là một bầu trời đầy mây trắng xóa. Hôm nay có vẻ trời không mưa, cũng chẳng biết nữa, bầu trời nhiều mây hơn bình thường, chưa biết chừng đi thêm một chốc lại vướng mưa ngay thôi.

Sao trải chiếu hoa, bày bàn nhỏ ở mui thuyền, bên cạnh bố trí hai chiếc lộng lớn để tránh nắng, đó là loại lộng được thiết kế thêm chân đế để tự đứng được trên mặt đất mà khỏi cần người giữ. Em ngồi ở mui thuyền ngắm cảnh, trên bàn có sách và bánh trái. Các tiểu đồng đều ở khoang thuyền nghỉ ngơi và làm việc, không ai rảnh ra chơi cùng em.

Mai Lang Vương thì ngồi trên tầng lầu hướng mắt xuống mui thuyền mãi. Ban đầu Sao vốn ngồi bên cạnh chàng, thế nhưng em chợt nhớ ra phải làm việc nào đó nên lập cập rời đi, đến khi làm xong việc em lại nổi hứng mà ngồi ở dưới, chẳng chịu quay về tầng lầu ngồi cùng chàng nữa, khiến chàng rất sốt ruột.

Mai Lang Vương bứt rứt đặt chén trà xuống, đi khỏi tầng lầu. Chàng cuối cùng phải chịu thua mà xuống mui thuyền ngồi cùng em.

- Tại sao không lên trên? Ở đây nắng lắm.

- Mai Lang? - Sao quay sang, thấy chàng đang từ tốn ngồi xuống bên cạnh mình thì rất ngạc nhiên.

- Ta đợi em mãi. Em làm việc xong rồi thì ngồi luôn ở đây. - Chàng không hề giấu giếm nỗi buồn bực của mình mà thoải mái bộc bạch cho em biết.
- Ôi, em xin lỗi. - Sao vỡ lẽ, em đặt gối trái dựa ở giữa để chàng cũng được tựa tay lên đó như mình, cười xòa - Vì em thấy mây trời đẹp quá nên muốn ngồi ở đây ngắm mây ạ.

Mai Lang Vương tựa tay lên gối mà em vừa mang đến, cả hai đều tựa lên chiếc gối đó nên khuôn mặt kề sát gần nhau. Sao có thể thấy được đôi mắt nâu tuyệt đẹp thật gần, cùng với chiếc mũi cao thẳng tắp cương trực.

- Lên đó cũng có thể ngắm mây cơ mà? - Mai Lang Vương vẫn rất khó hiểu.

- Em muốn ngồi đây. - Sao ngoảnh mặt sang hướng khác, đáp một cách kiên quyết.

- Ừm. - Chàng thấy em tỏ ra dứt khoát như vậy thì chỉ còn cách chiều theo em, nhẹ đáp - Em ngồi đâu cũng được, miễn em thấy thích là được.

Dừng một chút, chàng lại nói thêm - Em ngồi đâu thì ta ngồi đó vậy.

Sao thấy chàng nói ra câu ấy với giọng điệu thỏa hiệp như vậy, em khá là bất ngờ. Lòng lan tỏa một niềm vui ngọt ngào, tự dưng em lại muốn dỗ ngọt chàng kinh khủng.

Sao gối đầu lên tay chàng, mềm giọng thì thầm - Ngài muốn lên đó ạ?

Mai Lang Vương biết em lại sắp bày mật ngọt ra để quấn lấy lòng chàng, dẫu vậy chàng không hề có cơ hội vùng thoát, tâm trí dần bị chìm vào vũng mật ấy, tựa như một chú ruồi thảm thương, dù biết sẽ chết trong mật ngọt vẫn mãn nguyện cam lòng.

- Ừm. - Chàng dịu giọng thừa nhận - Lên trên có sập và có trà, ở đây không có.

- Vậy thì ngài có thể lên đó ngồi một mình mà. - Sao cười tít mắt trêu.

Mai Lang Vương im lặng, em thật là biết cách chọc ghẹo chàng. Chẳng phải vì em ở đây nên chàng phải từ bỏ cả bộ sập yêu thích và chén trà thơm lừng để ngồi ở đây chịu nắng cùng em ư?

Sao thấy chàng không đáp, cũng không chọc chàng nữa, em lại dụ dỗ chàng - Vậy em lên đó với ngài, chịu không?

Hai mắt chàng sáng lên, Mai Lang Vương nhìn em chăm chăm, môi dần mỉm cười.

Bộ dạng như trẻ nhỏ vừa được cho kẹo đó khiến em không nhịn được phì cười. Mai Lang Vương cũng không còn xấu hổ khi bị em chọc ghẹo như vậy nữa, chàng đã quen rồi. Chàng đứng lên, di chuyển ra ngoài và đợi em. Sao cũng không làm khó chàng, em đi đến khoác tay chàng và cùng chàng trở lên lầu.

Trên đường đi, Sao không quên ra điều kiện với chàng - Em lên đó với ngài nhưng ngài phải hứa là sẽ kể chuyện cho em nghe.

- Được. - Mai Lang Vương không cần biết em yêu cầu điều gì, chàng đều không ngần ngại đáp ứng - Em muốn nghe chuyện gì nào?

- Chuyện cũ. - Sao hớn hở.

- Chuyện cũ ư? - Mai Lang Vương nhíu mày, có phải em đang muốn nói đến chuyện lịch sử hay không? Nếu là chuyện về các nhân vật lịch sử hay các triều đại quá khứ thì chàng cũng khá am hiểu, có lẽ cũng "hầu" em được một chút.

Lên đến tầng lầu, Mai Lang Vương trở lại chỗ ngồi cũ của mình còn Sao thì ngoan ngoãn nằm bên cạnh chàng. Em gối đầu lên chú thỏ bông yêu thích, vui vẻ đợi chờ.

- Ta kể cho em nghe chuyện Trịnh Nguyễn phân tranh nhé? - Mai Lang Vương hỏi ý.

- Ể? - Sao ngớ người - Đó là lịch sử cơ mà? - Em phụng phịu má - Em biết lâu rồi, còn đọc đi đọc lại hơn ba bốn lần nữa.

- Vậy em muốn nghe chuyện gì? Chẳng phải chuyện cũ mà em nói là chuyện lịch sử đấy ư?
Sao lắc lắc đầu, nhích đến gần chàng hơn, cười khúc khích - Em muốn nghe chuyện cũ của ngài cơ.

Mai Lang Vương đột nhiên chững lại, đôi mắt nâu rơi lên khuôn mặt đáng yêu của em, lòng trùng điệp sóng. Trước giờ chẳng có ai nói với chàng rằng muốn nghe chuyện cũ của chàng cả. Mai Lang là một đứa trẻ mồ côi, cuộc sống thuở nhỏ không có gì đặc biệt. Chàng tự lực lớn lên, đến khi trưởng thành thì chỉ biết làm việc và nghiên cứu văn thư võ nghệ, thật sự chẳng có gì thú vị để kể cho ai nghe.

Hơn nữa… Chàng lại luôn cô độc một mình… Vả chăng có ai muốn biết thì chàng cũng không có can đảm và sự tin tưởng để mà cởi mở.

Mai Lang Vương rót một chén trà, dùng khói trà che đi nét sâu thẳm trong đáy mắt, bình lặng hỏi em - Em muốn biết chuyện gì hửm? Chuyện cũ của ta chẳng có gì đặc biệt cả, từ lúc ta còn nhỏ cho đến khi ta trưởng thành chỉ là một mảng vô vị thôi.

- Không đâu. - Sao chóng cằm, nhìn mây trời và cười hì hì vỗ về chàng - Chuyện của Mai Lang là thú vị nhất, đối với em thì là vậy á.

- … - Mai Lang Vương ngượng ngập im bặt.

Chàng lại bị em thu phục nữa rồi.

- Lúc trước thần sông có nói với em rằng ngài và anh Vĩnh Nghiêm từng là kẻ thù. - Sao lặng lẽ nói - Ngài ấy nói rằng ngài đã cướp đi ba trăm năm thanh xuân của anh Vĩnh Nghiêm. Mặc dù đó là lời do thần sông nói ra và khiến em khá hoang mang nhưng mà…

Em nhìn chàng, ánh mắt tràn ngập yêu thương và tin tưởng - Em vẫn chờ cơ hội để nghe ngài kể rõ. Em muốn nghe ngài nói về những điều đó hơn là bất kì ai. Em tin ngài nhất.

Mai Lang Vương chăm chú nghe em nói, ánh mắt xao xuyến lay động. Càng lúc chàng càng cảm nhận rõ rệt được vị trí của Sao trong lòng chàng, em đã trở thành người quan trọng nhất với chàng từ thuở nào. Mọi điều trong lòng, chàng đều có thể chia sẻ cùng em. Chàng có thể thoải mái phơi bày hết con người thật của mình cho em thấy, bao gồm cả những ngõ ngách sâu thẳm và xấu xí nhất mà không hề sợ hãi hay e dè.

Chỉ cần em nói rằng em tin chàng thì chàng có thể làm mọi thứ cho em.

Chàng đã không còn một mình nữa, chàng đã có em bên cạnh rồi.

Mai Lang Vương rót trà ra, tựa vào gối và nhìn mây trôi. Tay chàng chậm rãi lướt qua mái tóc mềm mại của em, giữ lấy một lọn tóc trên những đầu ngón tay mà vân vê.

- Thần sông đã nói thế với em à? - Chàng cười khổ.

- Vâng ạ.

- Ngài ấy đúng là đùa dai đấy. - Chàng khó chịu nhăn nhó.

- Gì vậy ạ? Em tò mò lắm rồi! Ngài mau kể đi! - Sao nũng nịu thúc giục.

Mai Lang Vương gõ trán em dịu dàng, như thể đang trêu cái tính thiếu kiên nhẫn ấy rồi trầm ngâm kể - Năm đó ta vẫn còn là phụ việc cho Phù Đổng Thiên Vương. Tên Vĩnh Nghiêm đó sau khi biết chuyện thần sông từng chế phục được thuộc hạ của Năm Chèo thì đã nổi điên mà đi phóng thích con vật rồi chiến đấu với nó. Hắn muốn chứng minh rằng khả năng của hắn không thua kém gì anh trai.

- Oa… Ra là vậy. - Sao chợt nhớ về câu chuyện mà thần sông đã kể cho em nghe. Lúc đó câu chuyện dừng lại ở đoạn thuộc hạ Năm Chèo bị phong ấn. Em cứ nghĩ nó sẽ mãi ngủ yên ở khúc sông đó chứ? Hóa ra là sau này còn liên quan đến Mai Lang và anh Vĩnh Nghiêm nữa cơ à?

Vĩnh Nghiêm đến khúc sông từng phong ấn thuộc hạ của Năm Chèo, bất chấp lời can ngăn của người dân và quân lính mà phá vỡ phong ấn của nó. Trong tâm trí Vĩnh Nghiêm khi ấy, con vật kia chỉ là một con súc sinh tầm thường thôi. Chàng ta hiếu thắng và khinh thường con vật, nghĩ rằng bản thân sẽ chế phục được nó một cách dễ dàng.

Mọi chuyện không như suy nghĩ của Vĩnh Nghiêm, con cá sấu đó rất mạnh mẽ. Hơn nữa nó đã bị nhốt quá lâu, nỗi uất hận và đói khát khiến nó trở nên hung bạo cực điểm. Vĩnh Nghiêm trước giờ chỉ chiến đấu với binh lính và đấu sĩ, chưa từng thực chiến với những con quái thú bị phong ấn bao giờ. Mặc dù kiếm thuật của chàng ta cũng thuộc hàng tinh anh, nhưng lần đầu xung trận với một đối thủ vừa to lớn vừa hung bạo như vậy, khó tránh lộ nhiều sơ hở.

Vĩnh Nghiêm giằng co với con vật hơn ba ngày trời mà không thể kết thúc được nó. Trận chiến đó đã tác động đến cuộc sống của cư dân xung quanh, làm cho nơi ăn chốn ở của họ bị đổ sập và thậm chí còn khiến họ bị thương. Quân lính của Vàm Thuật vội vã hỗ trợ Vĩnh Nghiêm vây bắt con quái, dẫu vậy, họ càng tấn công thì nó càng hung hãn mà thôi.

Vĩnh Nghiêm trẻ người non dạ, sau khi đánh với nó nhiều ngày như vậy sức lực cũng hao mòn tương đối, cuối cùng trong một lúc bất cẩn đã bị con vật quất đuôi trúng và té xuống bờ sông nằm bất tỉnh. Thuộc hạ của Năm Chèo hạ được Vĩnh Nghiêm thì càng trở nên hung bạo hơn, nó tung hoành ngang dọc, ăn thịt biết bao người dân. Ngay cả quân lính của vùng cũng bị nó xơi tái.

Khi Mai Lang đến, khu vực quanh khúc sông đó đã tan hoang cả rồi. Trên mặt đất chỉ còn lại con cá sấu khổng lồ dài hơn mười mét đang há cái miệng rộng toạc đỏ rực ra mà dọa nạt chàng, hàm răng nhọn hoắc bê bết xác thịt.

Mai Lang khó chịu cau mày, chàng lập tức không nhân nhượng mà ra tay chế phục nó. Sau năm chiêu kiếm, con vật bị trọng thương và đổ ập xuống sông, gây ra một cơn địa chấn khủng khiếp. Mai Lang nhốt nó vào "Cội mai" của chàng. Nó biết chàng định làm gì nên cố vùng vẫy điên cuồng mà thoát ra.

"Cội mai" là một trong những chiêu thức mà chàng dùng để tóm kẻ địch. Sức mạnh của chàng sẽ triệu hồi nên một cây mai khổng lồ với những cành lá chi chít mềm mại rồi quấn chặt lấy kẻ thù. Những nhành mai dần đan vào nhau và bọc quanh con vật như một chiếc rổ mây, dù trông các nhành cây có vẻ yểu điệu nhưng kì thực vô cùng chắc chắn. Con vật đã cố dùng chút hơi tàn cắn đứt chúng, mong thoát thân nhưng vô vọng.

Mai Lang phong ấn nó cùng với "Cội mai". Sức mạnh của chàng kết hợp với "Cội mai" đã hình thành nên một phong ấn thuật mạnh mẽ. Đừng nói là con quái thú, ngay cả những vị thần gốc cũng chưa chắc phá vỡ được chiếc lồng ấy. Mai Lang cố tình tạo ra phong ấn mạnh mẽ như vậy là để đề phòng sau này lại có kẻ ngu ngốc mà phá vỡ phong ấn của chàng.

Khi chàng giải quyết xong mọi việc thì cũng là lúc Vĩnh Nghiêm tỉnh dậy. Chàng ta rất bực mình vì bị chàng hớt tay trên. Vĩnh Nghiêm điên cuồng tấn công chàng, nói rằng nếu không thể đấu với con quái thú kia thì sẽ đấu với chàng. Mai Lang thấy chàng ta ngông cuồng và điên loạn như vậy thì rất ái ngại, chàng cũng không đấu thật với chàng ta, chỉ tránh né và cản đòn. Những mong chàng ta sẽ bình tĩnh lại và bớt điên đi một chút.

Vĩnh Nghiêm đánh mãi mà chàng không chịu động thủ, chàng ta không những không bình tĩnh mà càng điên máu hơn. Trong lúc hai người đối kháng với nhau, Vĩnh Nghiêm đã vô tình hất bùn lên áo của chàng.

Mai Lang khựng lại, nhìn như thiêu đốt vào vết bùn ấy.

Nó nằm chễm chệ trên ngực áo, một vị trí vô cùng nổi bật, hơn nữa lại còn là một vết bùn vừa lớn vừa bẩn, chắc chắn sẽ rất khó giặt sạch.

Mai Lang nhớ đến lời dặn dò của Ưu Liên cách đó hai hôm, khi chàng nhận được lệnh triệu kiến của vua Hùng. Ưu Liên biết chàng sẽ được vua giao cho nhiệm vụ nên đã đích thân từ Khau Pạ đến tận phủ của Phù Đổng Thiên Vương và tặng cho chàng một bộ áo dài mới. Nàng nói rằng đã dệt vải và chuẩn bị may nó cho chàng từ lâu, vốn định tặng chàng vào đầu năm nhưng vì chàng được vua gọi nên nàng quyết định thức trắng một đêm để hoàn thành nó sớm và mang đến cho chàng. Nàng hi vọng rằng chàng sẽ mặc nó vào ngày đi làm nhiệm vụ.

Mai Lang rất biết ơn Ưu Liên, chàng chân thành cảm tạ nàng và nhận bộ áo dài đó bằng hai tay. Tuy nhiên, vẫn như thường lệ, sau khi trao trang phục cho chàng, Ưu Liên liền sầm mặt căn dặn - Hãy giữ kĩ, đừng để nó bị nhăn hay dính bẩn, nhé.

Dù ngữ điệu đó vô cùng nhẹ nhàng và có phần hiền từ, tuy nhiên, Mai Lang đã lớn lên dưới sự dạy dỗ của nàng nên biết rõ hậu quả sẽ khủng khiếp thế nào nếu chàng làm bẩn bộ áo. Vì vậy chàng lập tức thức thời tuân mệnh, không dám nói gì thêm. Chàng thậm chí đã cẩn thận cất bộ áo đi, đợi đến lúc lên đường đến Vàm Thuật mới lấy ra mặc. Trong lúc mặc thì cố gắng không làm gì khiến nó bị nhăn. Kể cả lúc chiến đấu, chàng cũng không để bùn và nước vấy lên nó.

Chàng đã cố gắng và thận trọng đến vậy chỉ vì không muốn đón nhận cơn thịnh nộ của Ưu Liên. Vậy mà tên Vĩnh Nghiêm ấy lại đạp đổ mọi cố gắng của chàng.

Mai Lang nghĩ đến bộ mặt đầy sát khí của Ưu Liên mà nghe hồn tê tái. Sau đó, chàng mặc kệ tên Vĩnh Nghiêm kia có điên hay khùng thế nào, giận dữ xông đến giáp kiếm với hắn. Chiêu thức của chàng so với lúc tấn công con quái kia hung bạo hơn trăm lần, Vĩnh Nghiêm đang đánh thư thả đột nhiên phải chống đỡ một cơn phong ba bão táp thì lập tức trở nên rối loạn, thế là nhanh chóng bị chàng đánh bại.

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước
Chương sau