LẠN KHA KÌ DUYÊN

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước
Chương sau

Chương con truyện Lạn kha kì duyên - Chương 131 - Chương 135

Chương 131: Lời bàn tán từ chiếc lâu thuyền

Dịch: Vạn Cổ

Biên: Old_man

Dĩ nhiên Long Nữ không hề biết rõ phụ vương của mình đã gặp Kế Duyên tại đâu để rồi dẫn về thủy phủ như thế này. Do đó, nàng đưa thuyền ô bồng và Kế Duyên đến mặt sông, chỉ là cách thủy phủ tầm mười mấy dặm về phía Bắc.

Kế Duyên cứ chèo thuyền như thế, nhìn dãy núi xung quanh bằng tầm mắt mơ hồ của mình. Khi thấy cánh đồng tuyết ven sông và khu rừng mênh mông tuyết trắng kia, hắn nhận ra mình cần phải chèo một đoạn thật dài trên sông nữa để có thể quay lại vị trí câu cá ban đầu.

Trong tình hình chẳng biết lộ trình bao xa, Kế Duyên đành tăng dần tốc độ mái chèo, nhờ tăng thêm sức lực nên con thuyền bắt đầu lướt nhanh hơn.

Thật ra, mấy bác ngư dân kinh nghiệm có thể đạt đến tốc độ như Kế Duyên lúc này, cũng có thể kéo dài một hồi lâu. Chỉ là, họ không thể thong dong, ra dáng chẳng hề hao phí tí sức lực nào như Kế Duyên hiện tại.

Trong khi chèo thuyền, Kế Duyên cố gắng quan sát phong cảnh ven bờ, nhìn thấy một mảnh trắng xóa kia, hắn liền biết "trận tuyết rơi đầu mùa" cách đây ba ngày kia đã kéo dài khá lâu.

Lúc này, tốc độ của thuyền nhỏ nhanh gần bằng người thường chạy chậm. Kế Duyên phủ thêm một lớp áo tơi nữa, không hề nóng lòng tăng nhanh tốc độ con thuyền. Ngược lại, vì ăn nhiều món đại bổ và uống Long Tiên Hương tại thủy phủ, Kế Duyên cảm giác mình có đủ sức để chèo đến vị trí tận cùng của Thông Thiên Giang.

Bên cạnh đó, vì sự tồn tại của những quân cờ, Kế Duyên vẫn cứ cảm giác mơ hồ rằng Doãn phu tử có lẽ vẫn chưa đến Trạng Nguyên Độ.

Chèo đến chạng vạng, nhẩm tính đi được chừng bảy mươi, tám mươi dặm đường thủy rồi, Kế Duyên vẫn chưa đến Trạng Nguyên Độ, nhưng bất chợt hắn trông thấy một chiếc lâu thuyền đang tiến lên chầm chậm.

Lái thuyền lúc trời lạnh thế này, có lẽ chủ thuyền muốn ra sông ngắm tuyết chăng?

Mái chèo to lớn trên đuôi lâu thuyền đang chuyển động nhịp nhàng theo hai hướng trái, phải. Người hầu trên chiếc thuyền ấy bắt đầu treo đèn lồng lên. Nhìn xuyên qua ánh lửa, Kế Duyên có thể thấy mơ hồ chữ trên những chiếc đèn lồng, dù không thể thấy rõ nội dung trên đó là gì, nhưng hắn biết tất cả đều chỉ là một chữ duy nhất mà thôi.

Nếu như thế, xem ra chiếc lâu thuyền này thuộc quyền sở hữu của một gia đình giàu có nào đó, còn chữ viết trên đèn lồng chính là họ của gia đình ấy.

Thật ra, Kế Duyên đang cảm thấy khá buồn tẻ. Hắn bèn tiện tay chèo thuyền đuổi theo, vừa suy nghĩ xem họ của gia đình đó là chữ gì, vừa so sánh khoảng cách giữa hai bên.

Chèo hơn hai trăm nhịp, chiếc thuyền của hắn đã tiến gần với mục tiêu hơn. Ít ra, những con chữ đó không còn mờ nhạt rối nùi thành một cụm nữa, nhưng vẫn khó mà trông thấy rõ ràng.

Lại thêm hai trăm nhịp bấp bênh tiếp theo, Kế Duyên dần thấy được đường viền của ký tự đó, khá ngay ngắn, chỉnh tề, chứng tỏ người viết khá khéo tay.

Hắn chèo thêm ba trăm lần, rốt cuộc cũng đã có suy đoán về chữ viết trên những chiếc đèn. Nhìn tổng quan, xét theo hai bộ, trên và dưới, cùng quy cách ở giữa, có lẽ đó là chữ "Tiêu".

Thuyền ô bồng của hắn cách lâu thuyền không xa lắm. Mặc dù sắc trời tối dần, gió lạnh gào thét, Kế Duyên vẫn có thể nghe rõ tiếng nhạc du dương cùng âm thanh trò chuyện vang lên từ thuyền gỗ trước mặt.

Tại vị trí nẹp thuyền trên tầng cao nhất, vài người đứng hoặc ngồi cạnh mạn thuyền. Trong số đó, có một người đàn ông mặc áo khoác dày, đội mũ vuông trên đầu, một tên công tử trẻ tuổi hơn mặc áo choàng, đội mũ lông, và hai gã người hầu cũng ăn mặc đủ dày để kháng cự với cái lạnh.

Ngay lúc này, người đàn ông cao tuổi hơn cầm một chén rượu trong tay, nhìn xa xa về phía chiếc thuyền ô bồng đang trên đường chèo đến. Ông ta vừa uống cạn rượu, liền có người châm đầy ngay lập tức.

"Trọng Lâu, có một số việc, con không thể muốn nó như thế nào, nó liền sẽ như thế ấy. Từ nhỏ, con đã ăn ngon mặc đẹp, lớn lên dưới sự che chở của ta và mẹ con. Dù con chăm chỉ học văn, luyện võ, nhưng thử hỏi con trải qua đắng cay cuộc sống được bao nhiêu lần?"

Tên công tử đứng bên cạnh nghe thấy thế, hơi buồn:

"Phụ thân, con cũng ngậm đắng nuốt cay khi luyện tập võ công mà. Phụ thân chưa từng luyện võ, làm sao hiểu được cảm giác ấy?"Người đàn ông trung niên cười nhẹ, đưa ngón tay, chỉ về hướng chiếc thuyền ô bồng trên mặt sông sau lưng.

"Giữa tiết trời băng giá, trên dòng sông lạnh căm, ngư dân vì kế sinh nhai mà chèo thuyền liên tục. Có lẽ, hắn không hề có bất cứ thu hoạch nào trong mấy ngày này, bụng đói mốc meo, cả người tê cóng, giữa điều kiện ăn đói mặc rét như thế mà vẫn vững tay chèo, không dám nghỉ ngơi... Con từng chịu khổ như vậy chưa?"

Nhìn theo hướng cha mình chỉ tay, gã công tử này phóng tầm mắt về phía nhánh sông nhỏ, gã trông thấy người lái đò kia vẫn chèo thuyền miệt mài. Có lẽ, người lái thuyền kia đã dần không còn đủ sức lực để đuổi theo chiếc thuyền hào nhoáng này.

Chẳng hiểu vì sao, gã công tử này khó có thể nói ra một lời phản bác nào.

Trước đây, tên thiếu gia này từng nghe người hầu kể lại rằng, cá tươi cực kỳ khan hiếm tại phiên chợ lâu. Mặc dù có vài nơi bán cá, cũng là do ngư dân vận chuyển từ nơi khác đến đây. Người ta đồn rằng, dù dùng biện pháp đánh, bắt hay thả mồi câu đều không thể câu được con cá nào trên dòng Thông Thiên Giang vào mấy ngày gần đây. Chuyện này quả thật rất kỳ lạ, dù không hề ảnh hưởng đến bọn quyền quý, nhưng những ngư dân dựa vào sông nước để kiếm ăn phải sống sao đây?

"Chẳng lẽ người ngư dân đó phải chèo thuyền tới nơi rất xa để tìm nơi thả mồi hay sao?"

"Trọng Lâu, cha và con ăn mặc cỏ da dày cộm thế nà mà vẫn cảm thấy rét lạnh. Ấy thế mà, con xem người đó đi. Gã chỉ mặc một bộ áo tơi đơn chiếc, nhưng lại cố gắng chèo thuyền không ngừng nghỉ. Nếu hắn ngừng lại, có lẽ đổ mồ hôi cũng khiến gã mất mạng đấy... Cơ mà, sao gã đó chèo thuyền nhanh đến vậy nhỉ..."

Người đàn ông đang giảng dạy đạo lý cho con trai, chợt phát hiện chiếc thuyền ô bồng nhỏ bé kia đã tiếng đến gần sát lâu thuyền này. Hơn nữa, tốc độ lướt trên mặt nước của chiếc thuyền bé nhỏ kia lại có xu hướng vượt mặt cả chiếc lâu thuyền bề thế này.

Kế Duyên đứng trên thuyền ô bồng bé tí, nhìn mấy người đang đứng trên kia. Bọn họ tỏa ra một tác phong quan lại, chắc hẳn cũng thuộc dạng quyền cao chức trọng chốn kinh kỳ.

Những lời than phiền mà Kế Duyên vừa nghe chỉ có thể xuất phát từ những gia đình quyền thế.

Gã công tử kia cũng quan sát chiếc thuyền ô bồng của Kế Duyên một lát, cuối cùng quay lại phản bác phụ thân của mình.

"Nhưng con cũng không định cưới Hồng Tú làm vợ cả, hay con nạp nàng ấy làm thiếp nhé phụ thân?"

Người cha uống cạn chén rượu ấm lòng lần thứ hai, rồi cười gằn.
"Thân phận của con là gì? Thân thế của cô ta ra sao? Con muốn dẫn một cô gái lầu xanh vào nhà họ Tiêu của ta, vậy mẹ con làm cách nào để chuẩn bị hôn sự cho hai người? Liệu con có từng suy nghĩ đến ánh mắt mà bá quan văn võ trong triều đình nhìn vào Tiêu gia chúng ta? Hơn nữa, đường làm quan của con sau này chắc chắn sẽ bị ảnh hưởng."

"Phụ thân! Điều lệ nào bên trong Pháp luật Đại Trinh quy định con nhà quan không được cưới kỹ nữ? Bên cạnh đó, Hồng Tú là một cô gái bán nghệ nhưng không bán thân mà!"

Rõ ràng tên công tử này đã dần giận dữ, thậm chí bắt đầu tỏ vẻ to tiếng với phụ thân của gã.

"Hừm! Nó cũng chỉ là một cô gái đê tiện mà thôi! Còn bày đặt rêu rao là bán nghệ không bán thân à? Chẳng phải con nhỏ đó đã đồng ý buông thả váy lụa trước mặt con sao?"

"Phụ thân... người đang cãi chày cãi cối mà thôi!"

Lão gia nhà quan ấy chỉ cười gằn nhẹ, im lặng một hồi, rồi trả lời:

"Ta dẫn con ra đây, để gió lạnh trên sông dài thổi vào đầu óc con, khiến con tỉnh táo ra. Nếu con vẫn cố chấp chọn con đường này, tương lai của con sẽ khốn khổ, thậm chí khổ hơn cả người ngư dân trên chiếc thuyền ô bồng kia. Phụ thân không bao giờ dối con ở điểm này!"

Lúc thuyền nhỏ của Kế Duyên lướt ngang chiếc lâu thuyền này, hắn có thể nghe rõ từng âm thanh "răng rắc" vang lên từ nắm đấm của công tử nhà nọ. Đều này chứng tỏ gã ta đang kìm nén một cơn giận dữ và không chịu cam lòng.

"Phù... Giàu có cái khổ của giàu..."

Lắc nhẹ đầu, Kế Duyên tăng sức lực lần nữa, đẩy thuyền ô bồng lao nhanh thêm một chút, tiến qua một nửa phần còn lại của chiếc lâu thuyền.

Hai bàn tay của vị công tử đứng trên chiếc lâu thuyền kia bấu chặt vào lan can gỗ, để lại một vết hằn nhợt nhạt. Tuy vậy, gã bỗng dõi mắt nhìn chiếc thuyền ô bồng bé tí đang chuyển động kia. Dường như con thuyền nhỏ này đang giãy dụa, muốn vượt qua chiếc lâu thuyền to tướng này. Bất chợ, có lẽ gã đã hiểu ra một điều gì đó trong lòng, lực siết bàn tay ấy cũng yếu dần ngay khoảnh khắc đó.

Trong thoáng chốc, Kế Duyên bỗng cảm giác là lạ trong lòng, nghiêng đầu nhìn lại phía sau lưng, trông về hướng gã công tử kia. Tên thiếu gia trẻ tuổi ấy vẫn nhìn chằm chằm con thuyền nhỏ, gã đột nhiên cảm thấy rất sửng sốt khi thấy người ngư dân cặm cụi chèo thuyền bỗng ngoái đầu nhìn mình.

Kế Duyên gật đầu cười với gã ta một cái, rồi vui vẻ quay đầu lại, chèo thuyền tiếp tục. Hắn lẩm bẩm:

"Thú vị đấy, thú vị đấy!"

Thế nhưng mà, chuyện này chỉ giới hạn trong mức độ thú vị mà thôi. Chẳng ai có thể đảm bảo sự biến đổi khí thế trong thoáng chốc của tên công tử nhà họ Tiêu này có thể xoay chuyển một đời của gã. Có lẽ sau này, vị tiên sinh họ Kế nào đó sẽ hứng thú hỏi thăm cái kết quả phát sinh từ câu chuyện hiện tại.

Con thuyền ô bồng lại tăng tốc lần nữa, mặc dù chẳng hề nổi bật, nhưng vượt qua chiếc lâu thuyền nhanh chóng, bỏ nó lại đằng sau.

Trên chiếc thuyền lớn của Tiêu gia, gã công tử kia bèn nhíu mày, nhìn chăm chằm con thuyền nhỏ kia thật lâu.

"Trọng Lâu, con có gì muốn nói không?"

"Phụ thân, con cãi không lại người. Vì thế, trước hết con sẽ nắm lấy vị trí Trạng Nguyên rồi tính tiếp!"

Rốt cuộc vị lão gia kia đã nở nụ cười. Ông ta dùng tay trái vuốt ve chòm râu, nâng tay phải vỗ lên vai con trai mình nhè nhẹ.

"Sau khi quay về kinh thành, ta sẽ đi mời Lưu bá bá của con vài ly trà mới được."

Chương 132: Bạn hữu đã đến

Dịch: Vạn Cổ

Biên: Mèo Bụng Phệ

Thật ra, dựa vào quyền thế của Tiêu gia, nếu vị công tử kia muốn dấn thân vào quan trường, dù không cần tham gia khoa cử thì gã vẫn có thể nhận được một chức quan. Cơ mà, việc tham gia khoa cử không những để đám thư sinh và dân chúng trong cả nước tìm đến với con đường quan tước, mà còn là một phương pháp để mấy đứa con ông cháu cha chứng minh bản thân mình. Chỉ cần ngươi không phải một tên công tử bột, thì nhờ vào sự ủng hộ của một gia tộc hiếu học, cộng thêm một vài mối quan hệ riêng, cơ bản là một vị công tử sẽ có được thành tích không quá kém trên trường thi.

Trong khi chèo thuyền đi, Kế Duyên vẫn nghe được câu nói tìm người uống trà của lão gia nọ. Đây rõ ràng là bày tỏ việc kết nối mối quan hệ riêng có ảnh hưởng đến kết quả cuộc thi, nhưng vị công tử kia cũng không hề phản đối. Có lẽ đây cũng là một tập tục nào đó đã được ước định trong nội bộ tầng lớp cai trị tại vương triều thời phong kiến.

Dĩ nhiên, bọn người này cũng không dám vượt quá chức trách một cách nghiêm trọng, cao lắm là tiết lộ một phương hướng ra đề, để giảm bớt công sức học hành mà thôi. Ai mà dám đùa giỡn dưới sự uy nghiêm của Hoàng đế chứ? Biết bao tấm gương về các vị quan lại phải lãnh án cực hình vì tiết lộ đề thi trong lịch sử Đại Trinh còn rành rành ra đó cơ mà.

"Doãn phu tử ơi, chỉ trách ông xui, đối thủ cạnh tranh của ông lần này có thể ví bằng bốn từ "cường giả như mây" đấy!"

Thuyền ô bồng trôi xa dần, khuất khỏi tầm nhìn của chiếc thuyền lớn kia.

Sắc trời tối hẳn, Kế Duyên dứt khoát đẩy mạnh tay chèo. Mái chèo phổ thông ấy vạch một làn dài trùng điệp trên mặt nước phẳng lặng, đẩy thuyền nhỏ lướt đi thật xa. Bên cạnh đó, nhờ có pháp lực gia trì, nhành gỗ tầm thường này rất rắn chắc, không phải lo chịu lực mạnh hơn thông thường mà gãy ngang.

Chưa đến nửa đêm, thuyền ô bồng nho nhỏ lướt ngang qua Trạng Nguyên độ. Phía bên kia bến tàu, có đèn lửa, có quán rượu, cũng có khách sạn. Miếu Giang Thần nằm cách dòng Thông Thiên giang không xa lắm, tại đó có đèn lồng treo cao, khói hương lượn lờ.

Thế nhưng, dòng sông này lại vắng ngắt, vì hiện tại đang là đêm đông rét căm căm.

Không lâu sau, Kế Duyên chèo thuyền đến neo ở bến đỗ thường ngày, rồi thở phào nhẹ nhõm. Chẳng biết lão Trần kia có sốt ruột vì không tìm thấy mình, rồi đi báo quan hay không nữa?

Kế Duyên cũng chẳng quan tâm nhiều về việc đó. Hắn buộc chặt thuyền cạnh bờ, sập hai cánh cửa tre ở hai bên ô bồng, rồi nằm trên thuyền, đắp chăn ngủ say.

Sáng hôm sau, một tiếng kêu gọi thuộc vọng đến từ bờ sông.

"Kế tiên sinh? Kế tiên sinh, là ngài à? Kế tiên sinh ới ơi!"

Thật ra Kế Duyên đã mở mắt ra khi nghe được tiếng bước chân từ đằng xa, vì thế ngồi dậy chui ra khỏi ô bồng.

Thấy Kế Duyên đi ra, ông lão trên bờ cũng yên tâm hẳn.

"Này này, Kế tiên sinh, mấy ngày nay, ngài chèo thuyền đi đâu vậy? Trời rét như thế này, ngài muốn đi đâu cũng nên báo cho lão một tiếng chứ. Lão chỉ sợ ngài..."

Giọng nói của lão Trần đến đó bèn ngập ngừng đi, nhưng Kế Duyên cũng hiểu ý tứ mà ông ta định nói. Do đó, hắn vô cùng xấu hổ, bèn chắp tay với lão Trần.

"Do Kế mỗ không đúng, suy xét chưa được chu đáo.. Mong Trần lão bá thứ lỗi. Mấy ngày trước, ta không câu được con cá nào, lại gặp một người bạn tốt mách rằng, chỉ cần chèo thuyền đi xa một chút là sẽ câu được cá. Do ta cũng muốn chèo thuyền ngắm tuyết, vì thế liền chèo theo người kia, cũng quên nói với lão bá một tiếng."

Lão Trần lắc đầu, giơ tay ngoắc Kế Duyên vào.

"Ngài đi nhiều ngày đến thế, dọa cho thân già này phát hoảng. Mà ngài về thì tốt rồi, về được là tốt..."

Giận dỗi một hồi, lão Trần đã bình tĩnh trở lại. Thật ra cũng do Kế Duyên dễ nói chuyện, nên ông ấy mới dám lải nhải như thế.

Theo thói quen, lão Trần bèn nhìn giỏ cá treo tại đầu thuyền của Kế Duyên, quả nhiên bên trong trống rỗng.

"Kế tiên sinh, ngài và bạn mình vẫn không câu được cá ư?"

"Đúng vậy. Không câu được con nào. Bọn ta mất hết cả hứng!"

"Ai cũng như ai cả! Gần đây có chuyện quỷ quái gì ấy nhỉ? Dân làng trong thôn cũng không bắt được mẻ cá nào. Bọn cá chẳng dám ló đầu lên, cho dù chúng tôi thả lưới cũng chỉ được vài mẻ tôm tép nho nhỏ, trong khi chẳng có con cá nào mắc câu. Kế tiên sinh, ngài có nghĩ rằng chuyện này sẽ kéo dài đến đầu xuân năm sau hay không?"

Ông lão vừa nói, vừa bước đến bờ sông, đưa cho Kế Duyên một bánh bao gói lá sen* còn nóng hôi hổi.

Mũi của Kế Duyện giật nhẹ, vui vẻ tiếp nhận bánh lá sen, rồi thuận miệng nói:"Mọi người có từng khấn vái vị nương nương linh thiêng cai quản con sông này hay không?"

"Đã khấn cầu rồi, làm sao mà không cầu được chứ?"

"Vậy tình hình chắc sẽ tốt hơn nhanh thôi! Giờ ta chuẩn bị rời đi!"

"Ài... Hy vọng là như thế! À đúng rồi, Kế tiên sinh có muốn uống rượu không? Nếu ngài muốn, sau giờ Ngọ, lão sẽ chuẩn bị cho ngài một bình rượu đặc sản địa phương."

Kế Duyên ngẫm nghĩ một hồi, dường như lần trước chưa uống hết rượu đã bị lão Long cuốn cả người và thuyền mang đi.

"Không cần không cần. Ta còn lại một ít rượu, nếu cần ta sẽ lên tiếng với lão bá sau."

"Tốt tốt! Vậy Kế tiên sinh cứ từ từ mà dùng, thân già này đi trước vậy."

"Được, lão Trần đi thong thả!"

Lão Trần đã an tâm rất nhiều, bước chân đi đường có vẻ thong dong hơn. Ông ấy đúng là có quan tâm đến Kế Duyên, nhưng phần lớn sự lo lắng trong lòng ông ta xuất phát tự nỗi sợ xảy ra án mạng.

Chờ lão Trần đi xa, Kế Duyên bèn dây thừng neo thuyền ra khỏi cọc cạnh bờ, đẩy mái chèo đưa con thuyền lướt đi.

Bọn yêu tinh Thủy tộc vùng khác, đặc biệt là hàng loạt chi thứ của dòng dõi Giao Long đang dần dần rời khỏi. Không bị bọn chúng quấy nhiễu, thủy sinh vật bên trong dòng sông này sẽ khôi phục sớm thôi.

Cũng như thường ngày, Kế Duyên tìm một vị trí thích hợp rồi ngồi tại mũi thuyền, vừa dùng mấy con trùng mập làm mồi câu cá, vừa mở lớp lá sen ra để thưởng thức chiếc bánh bao bên trong. Hắn còn đặt một quyển sách mới mượn từ lão Long lên đầu gối, vừa ăn, vừa câu cá, vừa đọc.

Tên của quyển sách này là "Ngự Luận", tuy không phải là Thiên Lục Thư, nhưng cũng chẳng phải là một quyển sách tầm thường. Do đó, Kế Duyên nhận thấy rõ ràng, dường như có một loại huyền cơ nào đó bên trong những dòng chữ trên từng trang sách. Ai có định lực không đủ, nhìn chằm chằm vào nó một hồi, chắc chắn sẽ cảm giác đầu váng, mắt hoa, thậm chính gặp ảo giác.

Quyển này cũng giống những quyển mà Kế Duyên có được trước kia, không hề thấy ghi tên tác giả.

Kế Duyên từng nghĩ đến một lý do khác thú vị, nhưng khá ác ý. Cơ bản là mọi người đều sống trong một thế giới có Ma, Tiên, Đạo tồn tại. Những vị tác giả đó e sợ mình gợi tả đến một thực thể nào đó, liền bị bản thân các thực thể ấy - những vị cao nhân, hung yêu trong chính quyển sách - không vừa mắt, trực tiếp tìm đến đòi luận đạo hay quyết đấu một phen. Đó là lý do mà tác giả chẳng bao giờ dám ghi tên mình lên sách.

"Ngự Luận" không phải là một cuốn kinh thư dạy tu luyện pháp quyết. Chính xác hơn, nó là một quyển sách trợ giúp người đọc hiểu rõ hơn về pháp quyết một chút mà thôi, thuộc dạng sách "Ngự pháp". Thông thường, mấy cuốn sách dày cỡ này đều là sách hỗn tạp, tựa như "Ngoại Đạo truyện" và "Thông Minh sách."Tuy nhiên, điểm quan trọng ở đây là mấy loại sách hỗn tạp thế này có nội dung rất là thú vị!

Người người đều thừa nhận một chuyện, đó là "pháp bất khinh truyền." Nội dung của những bộ pháp quyết chân chính cũng sẽ không pha tạp nhiều đến như vậy, thường được bảo tồn trong những vật phẩm quý giá, đầy tính truyền thần, tương tự như mấy khối ngọc giản khác trong tay Kế Duyên vậy.

Ấy thế mà, Kế Duyên cho rằng, luôn luôn có một số kiến thức vĩ mô mà người ta có thể học hỏi bên trong những quyển sách dạng này. Những ý tưởng phóng túng, khoáng đạt trong đây đều rất đáng giá để hắn suy ngẫm. Từ nội dung cơ bản đến cao thâm trong quyển Ngự Luận, tác giả giấu tên đã nêu lên một số nghiên cứu của bản thân trong các pháp quyết có tác dụng điều khiển nguyên tố, ví dụ như điều khiển nước, điều khiển lửa, điều khiển gió, điều khiến sấm sét... Người đó không bàn luận về các loại Chính pháp, chỉ nêu lên những tâm đắc và suy luận của bản thân.

Căn cứ vào nội dung trung tâm trong bàn luận về pháp quyết điều khiển và các lời suy đoán, Kế Duyên có thể phân tích ra đạo hạnh và sở trường của tác giả quyển sách một cách dễ dàng. Ví dụ như điều khiển sấm sét, hắn chắc chắn tác giả không hề rành món này, vì nội dung cơ bản về sấm sét mà tác giả ghi trong sách chỉ toàn là giả thuyết, đắn đo hoặc chờ mọi người nghị luận sau.

Miệng ngậm bánh bao, tay lật sách, hắn đọc đến một đoạn khá đặc sắc. Nội dung nói về việc điều khiển nước phải chú ý tới từng chi tiết nhỏ thỏa mãn nguyên lý "trong nhu có cương", đoạn này làm Kế Duyên khá là đồng tình, không bàn mà trùng ý. Cái kiểu chạm vào chỗ ngứa trong lòng thế này khiến Kế Duyên hớn hở ra mặt.

Bỗng nhiên, cần câu mảnh khảnh nơi tay trái run nhẹ, phao nổi khẽ dập dờn. Kế Duyên bèn nhét nửa chiếc bánh bao ăn dang dở trong tay phải vào mồm, rồi nhìn chằm chằm về chiếc phao kia.

"Cá cắn câu ư?"

Kế Duyên nhìn xuống mặt nước một hồi, rồi nhếch miệng cười khẽ. Sau đó, hắn quay đầu, nhìn về phía xa xa trên đường cái, bèn thấy hai người thư sinh đang cõng hộp sách sau lưng đang kết bạn cùng đi.

"Doãn huynh, đều do ta liên lụy đến huynh. Phải chi ta nhận ra cái âm mưu ấy, đằng này khư khư không nghe lời khuyên của huynh, để rồi cả hai chúng ta đều mất đi lộ phí..."

Một trong hai người thư sinh ấy vẫn than thở không ngừng.

Dĩ nhiên Doãn Triệu Tiên cũng tức giận, nhưng lại hào hiệp với đồng bạn vô cùng.

"Được rồi, Sử huynh. Đừng tự trách mình nữa, xem như vấp ngã một lần thôi mà."

"Nói thì nói vậy, không ngờ bọn cặn bã ấy lại dám đóng giả lương thiện, tố giác chúng ta là kẻ xấu nữa chứ. Nếu không nhờ Doãn huynh có thân phận là Giải Nguyên ở Kê Châu, suýt nữa hai ta bị tống giam vào ngục rồi. Giờ nghĩ lại, thật khó mà nuốt trôi cục tức này!"

Doãn Triệu Tiên nắm chặt dây đeo hòm sách, xoa xoa hai tay tạo nhiệt giữa không gian lạnh giá, rồi quay sang nhìn kẻ đi bên cạnh mình.

"Nếu huynh muốn như thế, chúng ta càng phải vượt qua kỳ thi này, đạt được công danh. Trong tương lai, nếu được làm quan, chúng ta sẽ không bao giờ để vụ án như hôm nay xảy ra nữa. Tai họa ngày hôm nay có thể là phúc báu trong tương lai đấy!"

"Có lý có lý! Doãn huynh nói đúng!"

Hai người vừa đi vừa trò chuyện, một lát sau mới đến gần bờ Thông Thiên giang. Nội dung câu chuyện của bọn họ đa phần xoay quanh vấn đề có đủ tiền đi đò sang sông hay không, còn vài tháng nữa là cuộc thi tuyển bắt đầu, làm sao vượt qua quãng thời gian vất vả trong mấy ngày sắp tới.

"Có một bác lái đò bên kia thì phải, hay là chúng ta đế hỏi xem từ đây đến Trạng Nguyên độ còn xa hay không?"

"Cũng được, đến hỏi thử xem nào!"

Dù hai người thư sinh khá mệt mỏi, nhưng vẫn bước đi ráo riết.

Bên dưới đáy sông, có một con Dạ Xoa đang nghi hoặc, chẳng hiểu tại sao tên ngư dân này lại không kéo cần, hay do hắn ta bị mù, không biến cá đã cắn câu? Hay là mình nên đổi một con cá khác to lớn hơn để móc vào lưỡi câu nhỉ?

Long Tử điện hạ đột ngột bảo gã chờ ở đây, nếu thấy một người nọ đến thả câu, phải thỉnh thoảng bắt vài con cá mập mạp đến mắc vào lưỡi câu cho người ấy câu dính. Tuy Dạ Xoa không rõ mô tê chi cả, nhưng không dám hỏi nhiều, chỉ biết làm theo mệnh lệnh.

Vừa định đổi một con cá khác cho người ngư dân trên kia, bỗng gã đánh cá ngồi trên thuyền nhỏ ấy đột ngột kéo cần một cái.

Doãn Triệu Tiên và thư sinh họ Sử vừa đến ven bờ, còn chưa kịp thét gọi về hướng chiếc thuyền ô bồng nho nhỏ kia, bèn thấy gã lái đò kéo cần lên. Ngay lúc ấy, một con cá mè hoa** trắng toát nặng tầm hai mươi, ba mươi ký nhảy lên từ mặt sông khiến bọt nước bắn tung tóe.

(*) Bánh bao gói lá sen vừa là một loại thức ăn nhanh, cũng là món chính trong ẩm thực Trung Hoa. Bánh có lớp vỏ ngoài trắng trẻo, ăn vào sướng miệng, tốt cho người bị thiếu máu.(**) Cá mè hoa là một loài cá mè có đầu không vảy lớn, miệng lớn, và đôi mắt nằm rất thấp trên đầu. Cá trưởng thành thường có một đốm màu xám bạc, thể hình khá lớn. Cá mè hoa nguồn gốc những con sông lớn và các hồ vùng đồng bằng ngập lũ có liên quan của Đông Á.

Chương 133: Gặp lại bạn cũ

Dịch: Vạn Cổ

Biên: Mèo Bụng Phệ

Cá lớn đến thế à?

Ngay lúc này, Doãn Triệu Tiên và thư sinh họ Sử cũng kinh ngạc, sửng sốt nhìn người ngư dân đang kéo cần kia.

Con cá mè hoa ấy phải to hơn người bình thường tầm nửa cẳng chân, tạo cảm giác đập vào ánh mắt của người khác.

"Rào rào... lào xào..."

Cơ bản là Kế Duyên chẳng cần dùng đến kỹ thuật câu nhắp, con thuyền ô bồng bé xíu chập chờn dữ dội giữa làn bọt sóng. Chiếc cần câu bằng trúc xanh biếc cong lại như một vầng trăng khuyết.

"Ha ha ha... trước có cá lớn mắc câu, sau lại có bạn cũ từ phương xa đến, vui thật, vui thật!"

Mặc dù con cá lớn quẫy nước mạnh mẽ, nhưng chiếc cần cong vút lại cực kỳ dẻo dai trong tay Kế Duyên. Tay trái của hắn giật khẽ, kéo con cá to bay lên khỏi mặt nước, rơi vào trong giỏ cá tại đầu thuyền.

Thật may khi chiếc giỏ cá hở miệng nhỏ nhắn này lại có thể chứa đủ con cá to ấy. Suýt nữa thì cái đầu to tướng của con cá mè hoa kia mắc vào ngay nắp giỏ, tuy sau đó nó cũng rớt chui tọt vào trong giỏ nhưng hơn nửa thân mình lại mắc kẹt ở bên trên.

Lúc này, Doãn Triệu Tiên và thư sinh họ Sử đang đứng trên bờ, vừa vặn nghe được câu nói của gã ngư dân vừa rồi. Người lạ vẫn dửng dưng, nhưng người quen của hắn lại giật nhẹ chân mày, tựa như cảm xúc đang trong trạng thái vui vẻ.

"Là Kế tiên sinh! Kế tiên sinh!!!... Doãn Triệu Tiên đây nè!!!"

Doãn Triệu Tiên phất tay, thét to về phía chiếc thuyền ô bồng một cách kích động, trong khi thư sinh họ Sử lại khá ngạc nhiên khi đứng cạnh bên. Gã đã đồng hành với vị thư sinh họ Doãn này một thời gian, nhưng chưa bao giờ thấy ông ta kích động đến thế.

Lúc này, Kế Duyên lắc nhẹ cổ tay, làm lưỡi câu rớt ra khỏi miệng cá. Hắn đặt cần câu xuống sàn thuyền, xoay người, chắp tay chào hỏi Doãn Triệu Tiên.

"Doãn phu tử, xa cách bao năm, phu tử vẫn khỏe chứ?"

Nhìn gương mặt không hề chịu tác động của thời gian ấy, Doãn Triệu Tiên càng kích động hơn, vội vàng đáp lễ Kế Duyên. Gã thư sinh họ Sử bên cạnh cũng vô thức chắp tay chào.

"Mọi chuyện ở Doãn gia đều tốt cả! Đồng thời Doãn mỗ cũng quét tước ngôi nhà nhỏ của Kế tiên sinh. Ngài cặp bờ nhanh lên đi nào!"

Kế Duyên cũng chắp tay hời hợt với thư sinh họ Sử, vừa cười vừa thét to: "Đến liền!"

Con cá lớn vẫn còn giãy giụa trong giỏ cá. Kế Duyên ngồi trên đầu thuyền, cầm mái chèo, đảo thuyền quay lại, rồi chèo thẳng vào bờ.

Thấy dáng vẻ kích động của Doãn tiên sinh, thư sinh họ Sử đứng bên cạnh không dằn được lòng hiếu kỳ, bèn hỏi:

"Doãn huynh, huynh biết người này à?"

"Đâu chỉ là biết, Kế tiên sinh vừa là đồng hương của Doãn mỗ, vừa là tri kỷ của ta. Xa cách đã nhiều năm, chẳng ngờ hôm nay có thể gặp mặt!"

Chẳng mất bao lâu, thuyền nhỏ đã cập bến. Kế Duyên phóng một bước, vọt lên bờ.

Nếu như trường hợp này xảy ra đối với Kế Duyên ở đời trước, hắn chắc chắn sẽ ôm người bạn tốt chân chính lâu năm không gặp ấy một cái ôm thật chặt. Có điều đời này, mối quan hệ bạn bè với nhau lại súc tích hơn, không cởi mở như đời trước. Doãn Triệu Tiên chỉ kích động, bắt tay Kế Duyên, nhưng cả hai lại siết tay nhau thật chặt.

Sau một thời gian ngắn, cả hai buông tay ra. Doãn Triệu Tiên bèn giới thiệu bằng hữu mới cho Kế Duyên làm quen, gã chỉ tay về phía người còn lại:

"Kế tiên sinh, đây là bạn hữu đồng hương tại Kê Châu mà Doãn mỗ gặp được trên đường lên kinh ứng thí."

Thư sinh họ Sử vái chào Kế tiên sinh lần thứ hai, tự giới thiệu: "Tại hạ là Sử Ngọc Sinh, đến từ Xuân Huệ phủ!"

Kế Duyên cũng lịch sự chào lại một lần nữa.

"Kẻ lang bạt ta đây tên là Kế Duyên, là bạn đồng hương với Doãn phu tử."

Giới thiệu qua lại, cả hai xem như cũng quen biết nhau. Kế Duyên bèn cười nhẹ, chỉ về giỏ cá ở đầu thuyền.

"Đến sớm không bằng đến đúng lúc. Vừa hay ta câu được một con cá lớn, trưa hôm nay sẽ có món ngon để chiêu đãi Doãn phu tử và Sử công tử rồi. Lên thuyền đi nào! Chúng ta cùng đi đến thôn Trần gia."
Thuận theo lời mời mọc hiếu khách của Kế Duyên, Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh đồng loạt bước lên thuyền ô bồng, sau đó hắn cũng nhảy lên con thuyền.

Nhấc mái chèo, Kế Duyên xoay về phía hai vị hành khách ngồi sau, cười nhắc nhở:

"Nhớ ngồi cho chắc!"

Sau đó, mái chèo khua mạnh đẩy cả con thuyền vọt đi, tạo ra một cơn sóng mạnh, dập dềnh lướt nhanh. Con thuyền chòng chành khiến hai gã thư sinh trên thuyền phải bám chặt mép thuyền, không dám tùy tiện đứng dậy. Chiếc thuyền ô bồng này là do lão Trần cho Kế Duyên thuê tạm, do đó thôn Trần gia cũng thuộc vùng sông nước. Hắn chỉ cần chèo thuyền về phía Bắc, khoảng hai dặm, sau đó quẹo vào một nhánh sông nhỏ, lại chèo nửa dặm là có thể đến thôn Trần gia. Đường đi không xa lắm, nếu đứng trên bờ cũng có thể thấy bờ lũy bao quanh ngôi làng từ xa xa.

Con thuyền nhỏ lướt nhẹ trên sông. Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh sau khi đã quen, bèn không còn lo sợ cảm giác chao đảo này nữa.

"Kế tiên sinh, ngài đã đi đâu trong những năm nay? Thanh nhi nhớ ngài lắm đấy. Nó còn bảo rằng, sau này sẽ mè nheo ngài kể cho nó nghe chuyện về thế giới bên ngoài. Bên cạnh đó, cái cây táo trong vườn nhà ngài, ba năm nó mới kết quả một lần... Còn có một lão tiên sinh rất lợi hại nha... Thái độ rất hùng hổ khi ăn mấy quả táo đó..."

Kế Duyên vừa chèo thuyền, vừa nghe Doãn Triệu Tiên ngồi bên cạnh trần thuật mọi chuyện, có khi rõ ràng, có khi nói khá mơ hồ. Chờ ông ấy nói xong, hắn mở miệng cười.

"Ta đoán nhóc Thanh nhà phu tử chỉ nhớ nhung con Hồng Hồ nhỏ nhắn ấy thôi, ha ha ha ha..."

Sử Ngọc Sinh ngồi yên một bên lắng nghe. Gã chưa bao giờ thấy Doãn Triệu Tiên nói nhiều đến thế, kể chuyện luyên thuyên không ngừng nghỉ.

Cả hai người đã phải đi bộ một thời gian dài, mệt mỏi từ sớm. Lúc này, bọn họ có thể ngồi trên thuyền ô bồng, vừa thưởng thức cảnh sắc đẹp đẽ ven sông, vừa giải lao, có cảm giác rất thích thú.

"Đúng rồi, Kế tiên sinh! Ngài còn chưa kể cho mỗ nghe về hành trình của ngài trong những năm nay. Ngài từng đi đến nơi nào, gặp cảnh sắc kỳ lạ, xinh đẹp ra sao, trải nghiệm lại thú vị nhường nào? Ngài có thể kể để Doãn mỗ mở mang tầm mắt hay không?"

Nhoáng cái đã đến ngã ba sông, Kế Duyên đảo mái chèo, khiến chiếc thuyền nhỏ chuyển sang hướng khác. Vừa chèo thuyền, hắn vừa cười khẽ, nói với Doãn Triệu Tiên với giọng tếu táo:

"Những năm nay, Kế mỗ từng trảm yêu, trừ ma, lại gặp mặt phán quan nơi âm ty và thổ địa các vùng nữa. Không chỉ vậy, ta cũng nhìn thấy các Tiên phủ kín cổng cao tường, từng dự tiệc mừng thọ của Long vương, cơ bản là khá thú vị, khá thú vị đấy. Ha ha ha ha..."

Tâm tình Kế Duyên khoáng đạt, nói ra những lời rất hào hùng.

Những lời vừa nghe vô cùng chân thật khiến Doãn Triệu Tiên phải dâng trào cảm xúc. Hơn nữa, Sử Ngọc Sinh ngồi bên cạnh nghe thế, cũng nghĩ là chuyện tiếu lâm, cười vui hớn hở.

Vốn dĩ, thôn Trần gia không xa lắm, con thuyền nhỏ đã cập bờ một cách nhanh chóng. Dùng dây thừng buộc chặt thuyền, Kế Duyên mở lời chào hỏi với vài người ngư dân mà hắn nhớ mặt, rồi dẫn Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh đến nhà lão Trần.

Thấy Kế Duyên đến, cả nhà lão Trần rất nhiệt tình. Đặc biệt là khi mọi người trông thấy con cá mè hoa to lớn đến thế nằm trong giỏ, ngay cả lão Trần cũng phải tặc lưỡi khen ngợi liên tục.

Gần đến trưa, ba người Sử Ngọc Sinh, Doãn Triệu Tiên và Kế Duyên ngồi trò chuyện quanh một cái bàn nhỏ vuông vắn. Chén, đĩa đã được dọn sẵn lên bàn, trong khi mùi thức ăn thơm phưng phức ngon lành bay ra từ trong nhà bếp.

Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh đã không ăn uống ngon miệng bao đêm liền, nay ngửi thấy mùi vị đồ ăn hấp dẫn như thế, bèn nuốt ực một cái. Kế Duyên thấy thế, chợt cảm thấy hơi buồn cười.Đột nhiên, Doãn Triệu Tiên chú ý đến con mắt của Kế Duyên không còn màu xám trắng như trước nữa, bèn hỏi với một thái độ vui vẻ.

"Kế tiên sinh, con mắt của ngài khỏe rồi à?"

Kế Duyên sững sờ, rồi cười nói một câu: "Chỉ là phép che mắt, là phép che mắt mà thôi."

Rồi hắn giơ tay ra hiệu Doãn phu tử không nên hỏi thêm. Tuy Doãn Triệu Tiên không biết phép che mắt là gì, thế nhưng ý nghĩa trên mặt chữ của cụm từ ấy đã đủ để giải thích một phần nội dung nào đó.

"Đầu cá lên đây....!"

Lão Trần dùng một tấm khăn để lót bên dưới cái chậu, sau đó mang cả cái chậu đang nóng rực vì hơi lửa ra. Kế Duyên nhanh nhạy bước đến giúp đỡ, mang chậu nướng cá bằng than này đặt trên bàn. Cái chậu vừa lên đã chiếm một khoảng lớn trên bàn.

"Khà khà! Đúng là Kế tiên sinh có lộc ăn. Cá mè hoa trên Thông Thiên giang vùng này cực kỳ ngon, đặc biệt là con cá này chính là tinh hoa trong những tinh hoa. Con cá nặng hơn ba mươi cân như thế này rất hiếm thấy, suýt nữa để không vừa đầu cá vào cái chậu nướng này đấy. Dù các ngài có đến mấy quán rượu lớn ở kinh kỳ, cũng chưa chắc đã ăn được đâu!"

Lão Trần vừa cười vừa nói, sau đó đi vào nhà bếp rồi mang ra mấy món điểm tâm khác. Gồm có dưa muối, tương, và một bình rượu địa phương.

"Kế tiên sinh và hai vị thư sinh, cái ngài cứ dùng thong thả. Cả nhà của lão sẽ dùng cơm trong nhà bếp."

"Cám ơn lão! Lần này đã làm phiền lão bá rồi!"

"Đa tạ Trần lão bá!"

"Đa tạ lão bá chiêu đãi!"

Cả ba người Kế Duyên cùng nhau nói cám ơn, rồi động đũa dùng bữa. Gia đình lão Trần cũng vui vẻ hớn hở ăn cơm trong nhà bếp. Một con cá mè hoa lớn đến thế mà Kế Duyên chỉ cần đầu cá, dĩ nhiên phần còn lại thuộc về gia đình của lão Trần rồi.

Giữa hương thơm món cá nồng đậm, bữa ăn này quả thật vô cùng đậm đà. Dù là đầu cá, nhưng thịt rất nhiều, xương không có bao nhiêu. Cái chính là nước chấm khá ngon, hai gã thư sinh vốn dĩ ăn cơm không nhiều lắm nhưng cũng nhai ngấu nghiến.

Trên bàn cơm, Kế Duyên cũng kể một số chuyện phong tục ở các nơi. So với hành trình gian lao của hai người Doãn Triệu Tiên, điều mà hắn kể lại chi tiết hơn, thấm đượm ý nghĩa hơn.

Ấy là chuyện người dưng tình cờ gặp nhau, rồi tham gia lễ cưới nhà họ, sau đó đề bút viết câu chúc khiến cả sảnh đường rất vui mừng và hòa hợp. Ấy là cái gọi là chung lưng đấu cật, đoàn kết một lòng. Việc này còn làm thắm đượm sự tình nghĩa hết lòng giúp đỡ nhau giữa hai dòng họ qua mười năm hoạn nạn...

Mỗi câu chuyện đều rất sinh động qua lời kể của Kế Duyên, Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh nghe thế vừa than thở, vừa hâm mộ vô cùng.

Đến gần cuối câu chuyện, Kế Duyên tranh thủ cơ hội đề xuất để hắn chở hai người thư sinh này qua đến bờ bên kia, cũng chính là Kinh Kỳ phủ. Về phần chiếm lấy phần thưởng của Trạng Nguyên độ cũng dễ thôi, hắn chỉ cần chèo thuyền đến Trạng Nguyên độ, sau đó gọi hai người này lên thuyền.

Dĩ nhiên hai vị thư sinh này vui vẻ đồng ý.

Bữa cơm này kéo dài đến quá nửa giờ ngọ, gần một phần hai đồ ăn đều vào bụng của hai người thư sinh. Trông dáng vẻ, Kế Duyên cảm thấy cũng chẳng cần phải nấu cơm tối cho họ nữa.

Đêm xuống, hai người thi sinh ngủ cùng phòng với lão Trần, trong khi ngày mai Kế Duyên phải thức sớm để chèo thuyền đến Trạng Nguyên độ trước, nên đành ngủ riêng một phòng khác.

Sau khi tắt đèn, Sử Ngọc Sinh nằm chung một giường, gối cạnh gối với Doãn Triệu Tiên vẫn còn đang suy nghĩ về chuyện xảy ra trong ngày hôm nay.

"Doãn huynh, rốt cuộc thì Kế tiên sinh là người như thế nào? Tại sao người ấy có thể trải qua nhiều chuyện đến thế?"

Doãn Triệu Tiên cười nhẹ.

"Nghe qua là xong, đệ nên nghĩ đến chuyên khoa cử là hơn. Loại người phàm tục như chúng ta làm sao có thể hiểu rõ những chuyến dạo chơi hồng trần của Kế tiên sinh cho được."

"Đúng đúng đúng! Doãn huynh dùng cụm từ "dạo chơi hồng trần" vô cùng chính xác! Nếu chưa từng gặp qua, quả thật có một cảm giác hào hiệp giống như các vị lãng khách thần tiên. Khó trách vì sao Doãn huynh lại là bạn thân của người ấy."

"Ha ha... ngủ đi, ngủ đi."

Doãn Triệu Tiên liền trùm kín chăn, không nói chuyện nữa.

Chương 134: Kẻ mang chữ Minh, khí lành sơ hiện

Dịch: Vạn Cổ

Biên: Mèo Bụng Phệ

Sang ngày thứ hai, ngay khi Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh rời giường, họ được lão Trần chuyển lời từ Kế Duyên rằng hắn sẽ chờ bọn họ tại Trạng Nguyên độ.

Thay vì chèo thuyền chở họ qua bờ bên kia, thì việc gặp gỡ tại Trạng Nguyên độ, sau đó lên đò, chèo qua bên bờ xa lại có ý nghĩa hơn rất nhiều.

Ăn xong bữa sáng, Trần Tỉnh Hồng, con trai lão Trần liền dẫn hai vị thư sinh đến Trạng Nguyên độ. Ban đầu, ba người định lên xe bò mà đi, nhưng sau đó cảm thấy đi bộ còn nhanh hơn nhiều.

Trần Tỉnh Hồng vốn là trai tráng miền quê, trong khi hai người thư sinh đã từng trui rèn bản thân thông qua chuyến hành trải dài đằng đẵng khi lên kinh ứng thí. Do đó, bước chân của cả ba người không hề chậm chạp, chỉ mất một canh giờ đã vượt qua hơn mười mấy dặm.

Càng đến gần Trạng Nguyên độ, dòng người càng nhộn nhịp, tựa như khách nhân từ bốn phương tám hướng tụ hội lại đây. Thật ra, không phải ai cũng đi ứng thí, mà đa phần là dân cư tụ tập nơi này để cúng bái vị nương nương tại miếu Giang Thần.

Thanh niên họ Trần dừng bước khi chưa đến Trạng Nguyên độ. Gã chỉ về phía trước, rồi nói với hai người thư sinh:

"Ngôi nhà to màu trắng lợp ngói đen kia chính là miếu Giang Thần thuộc Thông Thiên giang đấy. Mặc dù đó không phải là ngôi miếu to lớn nhất trên cả con sông, nhưng lại là nơi có hương hỏa thịnh vượng thuộc hàng nhất, nhì. Đặc biệt là có rất nhiều thư sinh, tài tử đến đó đề thơ. Còn bên này chính là Trạng Nguyên độ, chắc chắn Kế tiên sinh đang ở bến tàu nhỏ tại phía Bắc để chờ hai vị, các ngài cứ đến đó tìm là được!"

Trần Tỉnh Hồng nói xong, liền chuẩn bị quay về. Gã không cần thiết phải qua tận bên kia, dẫn đường đến nơi này là đủ rồi.

"Đa tạ Trần đại ca đưa tiễn! À phải rồi, Trần đại ca, nếu Sử Ngọc Sinh ta có thể đỗ đạt làm quan, trong tương lai nhất định sẽ báo đáp cho các người!"

"Khà khà! Tốt lắm! Chúc hai vị đậu cao! Ta xin về trước, bảo trọng!"

Trần Tỉnh Hồng cười nhẹ, thấy hai người chắp tay vái chào cũng đành chắp tay đáp lễ lại, rồi mới xoay lưng bước đi. Gã đã thấy những người thư sinh thế này rất nhiều. Ai ai cũng mơ tưởng chính mình sẽ trở thành vị trạng nguyên kế tiếp sau khi bước qua Trạng Nguyên độ ấy.

Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh chờ Trần Tỉnh Hồng đi rồi, bèn tự thân xốc lên hòm sách sau lưng, thẳng tiến về Trạng Nguyên độ trong cơn gió rét. Chẳng phải hai người không muốn đi ngắm miếu Giang Thần, chỉ là họ không muốn để Kế Duyên phải chờ lâu.

Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh từng thấy qua bến tàu tại Xuân Huệ phủ. Trong mắt bọn họ, nơi Trạng Nguyên độ này dĩ nhiên không quy mô bằng bến tàu nơi kia. Tuy vậy, nếu hai người nhìn kỹ lại một chút, sẽ thấy rõ phía sau bến tàu bên kia chính là đầu mối giao thông vận tải đường thủy trọng yếu nơi kinh kỳ. Nơi đó có lẽ còn to hơn cảng ngoài của Xuân Huệ phủ một chút.

Bên cạnh đó, mật độ thuyền bè thì đông, nhưng kiểu dáng lại khác nhau. Đây là cảng vận tải then chốt, do đó chẳng có mấy thuyền hoa qua lại. Hơn nữa, hiện tại đang là ngày đông giá rét, thuyền vận tải cũng không nhiều, thỉnh thoảng mới có một chiếc cặp bến...

Thuyền ô bồng đang neo ở một bến đỗ nhỏ tại phía Bắc. Mặc dù những con thuyền xung quanh cũng nhỏ, chẳng đáng là bao so với cái bến tàu rộng lớn, nhưng lại to hơn chiếc thuyền ô bồng này rất nhiều.

Kế Duyên đang ngồi đọc quyển Ngự Luận tại mũi thuyền, tai lắng nghe những tiếng huyên náo nơi xóm cảng.

Có lẽ do bến tàu này mang cái tên Trạng Nguyên độ, nhờ đó mà cũng lất phất mang một chút cảm giác nho nhã xung quanh. Tại đây có bán văn phòng tứ bảo*, lại có những người bán tranh, viết chữ thuê mở quầy kinh doanh.

(Văn phòng tứ bảo gồm bút, mực, giấy, nghiên, bốn món không thể thiếu trong hoạt động viết chữ và vẽ tranh trong văn hóa Trung Hoa ngày xưa. Nổi bật nhất trong bốn loại văn phòng tứ bảo chính là giấy Tuyên, mực Huy, bút Hồ và nghiên Thụy.)

Đang đọc sách, Kế Duyên ngẩng đầu lên, bỗng phát hiện một làn khí lành màu tím nhợt nhạt xen lẫn những hơi thở hỗn tạp giữa đám đông ngoài kia, tựa như một con hạc lộng lẫy đan xen giữa bầy gà.

"Chẳng lẽ có một vị hoàng tử nào đó được sủng ái đang dạo chơi giữa Trạng Nguyên độ này?"

Mặc dù làn khí tím này rất mỏng, nhưng lại rất tinh khiết, không có qua nhiều tạp chất trộn lẫn vào. Điều này chứng tỏ tâm tính của kẻ đó không hề bị những thứ mốc meo chốn triều đình, hay sự xa hoa của giàu sang phú quý tiêm nhiễm. Lúc này, có thể miêu tả kẻ mang khí lành màu tím ấy bằng một chữ - “Minh”.

(ý nói làm người quang minh chính đại, lòng dạ trong sáng.)

"Xem ra Ngoại Đạo Truyện không nói sai, kẻ mang chữ Minh - khí lành sơ hiện, dẫn dắt hiền thần!"

Kế Duyên nhảy từ mũi thuyền lên bến tàu, chuẩn bị đi xem một cuộc gặp gỡ thú vị có thể sẽ xảy ra hay không...

Tại một quầy hàng văn phòng tứ bảo ở Trạng Nguyên độ, một người đàn ông trên ba mươi có vẻ ngoài khôi ngô tuấn tú hơn người đang dẫn theo một nhóm tùy tùng dạo chơi, vừa đi vừa dừng, chốc chốc lại quan sát bốn phía.

Một người tôi tớ nhìn thấy người đó xoa tay, hà hơi, bèn mở miệng thưa với một vẻ quan tâm.
"Tam công tử, nếu ngài cảm thấy lạnh, vậy chúng ta quay về thuyền đi. Bên trong có lò sưởi và chăn cừu..."

"Thôi đi! Ngươi cứ nói thế làm ta mất hứng đấy!"

Người đàn ông này phất tay, bảo người hầu im miệng, rồi rảo chân bước tiếp. Hôm nay, vốn dĩ người này đến miếu Giang Thần để xem có câu đề từ tuyệt diệu, mới mẻ nào hay không, đáng tiếc chẳng có gì bất ngờ xuất hiện cả. Thế là y dẫn nhóm người này tiện thể ghé ngang Trạng Nguyên độ một chút.

Trong số những vị thư sinh lên kinh ứng thí kia, số lượng thư sinh tập trung tại đây giữa cái mùa giá lạnh thế này đa phần là những người đã thông qua kỳ thi tại các châu, huyện địa phương bằng chính tài năng học thuật của bản thân. Nếu gã có thể nhìn ngắm vẻ mặt của những vị được tôn xưng là "tài tử" đến đây hành hương, âu cũng là một cách thức để giải trí. Hơn thế nữa, nếu có thể phát hiện ra một ai đó có cá tính thú vị, hay ít nhất làm bản thân gã cảm thấy hứng thú, thì chuyến đi này sẽ có ý nghĩa hơn.

Ngay lúc này, y trông thấy Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh đang cõng hòm sách đi đến bến tàu. Trong dáng vẻ mệt nhọc, mũi thở hồng hộc, mặt đỏ ửng thế kia, chẳng lẽ cả hai đúng thật đi bộ đến đây ư?

Khoảng cách giữa Trạng Nguyên độ đến khu chợ gần nhất cũng tầm ba mươi dặm, trong khi mấy ngôi làng gần nhất cũng khoảng hai mươi dặm hơn. Hai người này chính là hai vị thư sinh đầu tiên có thể đi một quãng đường xa xôi đến vậy giữa cơn gió lạnh căm căm như thế này.

Y bèn chỉ về hướng hai người thư sinh đó, hỏi người hầu cạnh bên rằng: "Các ngươi đoán xem, hai người đó đi bộ đến đây, hay ngồi xe ngựa đến đây?"

Người hầu bên cạnh quan sát chăm chú hai tên thư sinh một lát, rồi mở lời:

"Hồi bẩm Tam công tử, mặc dù bước chân của hai người này vững vàng, nhưng động tác đạp xuống lại mềm yếu, chứng tỏ đã đi một quãng đường rất xa, hiện tại đã thấm mệt."

Người đàn ông được gọi là Tam công tử này bèn "Ồ" nhẹ một tiếng, liền phát hiện hai người đó cũng đang tiến về hướng này. Dường như bọn họ tiện đường ngắm nhìn những bức tranh chữ này, chỉ là không dừng lại để xem, mà vẫn đi tiếp.

Ngay khi đi ngang người đàn ông này, Doãn Triệu Tiên đột ngột dừng lại, nhìn ông ta một cái. Sau đó, Doãn phu tử thất thần, tiến về trước mấy bước, dường như chạm phải một phạm vi nguy hiểm nào đó, khiến những người hầu của người đàn ông kia nhíu chặt mày lại.

Một vài tên có dáng vóc hung tợn nhìn chằm chằm đến đây, làm Sử Ngọc Sinh hoảng hốt, vội vàng nói Doãn Triệu Tiên dừng lại.

"Vị tiên sinh này, chẳng hay có thứ gì đó ngộ nghĩnh trên mặt của ta sao?"

Người đàn ông ấy liền mở lời hỏi thăm Doãn Triệu Tiên, trong khi Sử Ngọc Sinh lôi kéo, làm gã dường như giật mình từ giấc chiêm bao, xin lỗi liên tục.

"Chư vị xin thứ lỗi. Doãn mỗ vừa thất thần, bỗng thấy vị công tử đây rất quen mặt, nhưng mỗ khẳng định chưa từng gặp bao giờ. Quả thật là kỳ lạ mà..."

Doãn Triệu Tiên nói nhỏ, liền thấy hai người hầu cận của vị công tử kia bọc lót sau lưng mình và Sử Ngọc Sinh. Lại có hai người khác tiến đến, chộp lấy cánh tay của họ, trong khi hai kẻ sau lưng bắt đầu lục soát hòm sách.
"Các người định làm gì? Dừng tay! Mau dừng tay lại!"

Sử Ngọc Sinh thét lên một cách hoảng hốt, còn Doãn Triệu Tiên lại bình tĩnh hơn, nhưng sắc mặt cũng không vui vẻ gì. Ông ta chẳng rõ vì sao mình nhìn nhầm người một chút cũng bị cho là hành động gây sự, bèn liếc mắt khắp bên tàu tìm kiếm Kế Duyên. Ông ta biết rõ Kế tiên sinh đang ở gần đây, do đó chẳng hề lo sợ chi cả.

Đám thương gia và khách bộ hành xung quanh đều giữ thái độ "đây là chuyện của người ta", chỉ đứng chỉ trỏ, đoán già đoán non rằng, có lẽ hai vị thư sinh đây vừa gây xích mích với một nhà quyền thế nào đó. Chuyện thế này thường xuyên xảy ra ở Trạng Nguyên độ này ấy mà.

Sau khi bọn họ xét hòm sách xong, lại chuyển qua xét người. Vì không tìm ra bất cứ hung khí nào, có một tên hầu cận tìm ra một bản văn thư của quan phủ, lấy trình lên Tam công tử. Vị công tử này mở phần văn thư đó ra xem, rồi hỏi:

"Ai là Doãn Triệu Tiên?"

"Là tại hạ!"

Sau khi Doãn phu tử đáp xong, vị Tam công tử ấy bỗng nhìn ông ta bằng một ánh mắt khá thích thú.

"Ra là Giải nguyên tại đất Kê Châu? Thú vị.. Thả bọn họ ra!"

Người hầu vừa nghe mệnh lệnh, bèn buông bàn tay đang khóa chặt đối phương ra. Việc đầu tiên mà hai người thư sinh này làm chính là xoa xoa cẳng tay, sau đó bèn kiểm kê lại mớ sách vở, giấy tờ vừa bị lôi ra khỏi hòm sách.

Tam công tử liếc mắt xuống, bỗng thấy một vài quyển sách có tên rất lạ lẫm, bèn hiếu kỳ, ngồi xổm xuống xem xét.

"Đây là sách vở của vị học giả tiếng tăm nào? Sao ta chưa từng xem qua nhỉ?"

"Quyển Quần Điểu Luận và Vị Tri Nghĩa này chỉ là sáng tác kém cỏi của tại hạ, chẳng phải là tác phẩm của các vị học giả nổi danh nào đâu."

Vị Tam công tử ấy liền nhặt một quyển sách ở dưới đất lên, nhìn thấy nét thư pháp tinh tế trên "Quần Điểu Luận - Lời của học trò" tại bìa sách. Xem kỹ lại, ông ta còn thấy ba bản khác, lần lượt là "Quần Điểu Luận - Đêm đi muôn phương’, "Quần Điểu Luận - đạo đối xử với thanh niên" và "Quần Điểu Luận - Phượng gáy ngô đồng", xem ra đây là một bảng hệ liệt.

"Doãn Giải Nguyên ở Kê Châu, không biết ông có thể bán những quyển sách này cho ta hay không?"

Tam công tử ngỏ lời với Doãn Triệu Tiên một cách chân thành, khiến người nghe và cả Sử Ngọc Sinh cạnh bên cũng vô cùng sửng sốt.

"Ây da... Ngài định cho giá bao nhiêu?"

Mặc dù sách này là do Doãn Triệu Tiên viết, bất cứ lúc nào cũng có thể viết ra quyển khác. Nhưng do hai người đang thiếu tiền đi đường, do đó, nếu bán được thì sẽ không giả vờ đạo đức giả mà từ chối.

Tam công tử ngoắc tên người hầu bên cạnh lại, gã ta thấy thế liền hiểu ý, móc hai thỏi bạc từ trong ngực áo ra.

Nhìn độ to của thỏi bác ấy, ắt hẳn mỗi một thỏi cũng tới bốn, năm lượng.

"Nhiêu đây đủ không vậy?"

"Này là quá nhiều rồi, tại hạ không thể..."

"Được rồi, được rồi! Không sao cả!"

Doãn Triệu Tiên còn chưa nói hết, Sử Ngọc Sinh đã cướp lời. Tên thư sinh này cười rạng rỡ, cầm lấy bạc từ tay của người hầu rồi đặt gọn bên trong hòm sách của Doãn Triệu Tiên. Sau đó, gã ra hiệu cho Doãn Triệu Tiên, ông ta hiểu ý, liền mang ba quyển Quẩn Điểu Luận còn lại và quyển Vị Tri Nghĩa đưa cho người mua sách.

Chờ nhóm người này rời đi xa, Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh vẫn còn cảm giác chuyện này như một giấc mơ vậy. Chỉ vài cuốn sách lại bán được gần mười lượng bạc, xem ra mùa đông năm nay tại kinh thành không còn vất vả nữa rồi.

Kế Duyên y hệt những người đứng xem trò vui xung quanh, len lỏi giữa dòng người xa xa. Có điều, ngay khi hết tiệc người tàn, thì hắn vẫn đứng yên tại đó, trông về phía vị hoàng tử kia bước đi.

Ngay khi vị "Tam công tử" kia nhận lấy mấy quyển sách do Doãn phu tử tự sáng tác, hắn trông thấy một làn khí tím huyền ảo bốc lên từ đỉnh đầu người đàn ông quyền quý. Mặc dù luồng khí đó không hề rõ nét, nhưng lại vững chãi phi thường.

Chương 135: Chuyện lạ tại nhà họ Chu

Dịch: Vạn Cổ

Biên: Mèo Bụng Phệ

Phải mất một hồi lâu, Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh mới bình tĩnh trở lại. Người chủ tiệm văn phòng tứ bảo cười ha hả, nói với bọn họ rằng:

"Xem ra hai vị có số may mắn. Kẻ dám có hành vi ngang tàng như thế tại Trạng Nguyên độ này chắc chắn là dạng nhân vật mà người thường không dám trêu vào. Ngay cả ta còn không dám lên tiếng nhắc nhở đấy. Thôi, đi nhanh lên đi, hay hai vị có muốn xem thử bộ văn phòng tứ bảo nào không?"

Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh vẫn còn sợ hãi, mồm năm miệng mười nói "Đa tạ, không cần đâu!", rồi thu dọn hòm sách gọn gàng, đi về hướng Bắc.

Đến bến tàu gần đó, quả nhiên hai người trông thấy chiếc thuyền ô bồng quen thuộc. Kế Duyên đã cởi áo tơi, không còn đội mũ, ngồi yên đọc sách tại mũi thuyền; dáng vẻ thư sinh nhàn nhã ấy rất hòa hợp với khu vực nơi đây.

Thấy Kế Duyên rồi, Doãn Triệu Tiên mới an tâm, dẫn Sử Ngọc Sinh cõng hòm sách, chen chúc giữa đám đông, đi thẳng đến bến tàu. Ngay lúc ấy, Kế Duyên cũng đặt quyển sách xuống.

"Kế tiên sinh, vừa rồi chúng tôi..."

Kế Duyên ra hiệu cho Doãn Triệu Tiên dừng lời.

"Được rồi, hai người các vị không nên nghị luận chuyện này thêm nữa. Lên thuyền nhanh lên, chúng ta qua sông!"

Nghe hắn nói vậy, Doãn Triệu Tiên đoán rằng, Kế tiên sinh chắc chắn đã biết rõ chuyện này. Thế là, ông ta không lắm lời nữa, cùng Sử Ngọc Sinh lần lượt lên thuyền.

Vì có kinh nghiệm hôm qua, nên hai người quen với cảm giác ngồi thuyền ô bồng rất nhanh.

Thuyền nhỏ rời bến. Mọi người trông lại những chiếc thuyền còn đang neo đậu chờ khách kia, phỏng chừng chiếc thuyền nhanh nhất cũng phải mất hơn một canh giờ mới lái đến.

Thuyền trôi càng xa, tầm mắt cũng mờ dần. Hai người luôn có cảm giác hình ảnh chuyển biến thành mờ mịt như thế này có chút gì đó nhanh đến lạ.

Kế Duyên đang giữ mái chèo nơi đầu thuyền, thấy hai người vẫn cứ ngồi nhìn lại Trạng Nguyên độ, bèn cười nói:

"Doãn phu tử, Sử công tử, thuyền của chúng ta đã xuất bến đầu tiên, chiếm tiên cơ. Do đó, đừng nhìn lại nữa, nhìn phía trước kìa! Đó chính là Kinh Kỳ!"

Hai người nghe thế, bèn quay đầu lại, ngạc nhiên khi thấy bờ sông xa xa bên kia đã gần ngay trước mặt.

Thuyền ô bồng không cập hẳn vào bến, mà dừng tạm tại một bậc thang dẫn lên bến tàu. Sau khi chờ hai vị thư sinh giẫm từng bước lắc lư qua đầu thuyền, bước lên bờ, Kế Duyên mới chắp tay chào tạm biệt hai người.

"Doãn phu tử, Sử công tử. Chỉ cần đi về phía Tây, khoảng mười dặm, chính là thủ phủ đất Kinh Kỳ. Chúc hai vị có thể thành công đề tên bảng vàng, cả thi Hội và thi Đình*!"

(Thi Hội: Thi Hội là một Khoa thi Nho học thường lệ được tổ chức ba năm một lần tại Kinh đô để tuyển chọn người có tài, học rộng.Thi Đình: Sau khi thí sinh đỗ khoa thi Hội thì mới được dự thi thi Đình. Đỗ đầu thi Đình gọi là đình nguyên hay điện nguyên. Gọi là thi Đình vì thi trong cung điện của vua.)

Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh cùng nhau đáp lễ khi chia tay. Người đồng hương với Kế Duyên ấy bỗng nhớ ra một việc, lục tìm một phen, rồi lấy ra một thẻ bài bằng gỗ từ trong ngực.

"Kế tiên sinh, đây là..."

Ngừng lời ngay lúc ấy, ông ta nhìn Sử Ngọc Sinh một chút, rồi phóng lên thuyền ô bồng lần nữa, thì thầm gì đó vào tai Kế Duyên.

"Kế tiên sinh, đây là đồ vật mà Thành Hoàng đại nhân tại Xuân Huệ phủ nhờ ta chuyển cho ngài."

Kế Duyên nhíu mày, tiếp nhận đồ vật một cách trịnh trọng. Có lẽ là do Hạo Nhiên Chính Khí tác dụng đến món đồ này, khiến hắn không thể phát hiện trong lồng ngực của Doãn Triệu Tiên lại cất giấu một tấm thẻ bài có âm khí nhàn nhạt như vậy.

Chờ Kế Duyên cầm lấy thẻ bài bằng gỗ rồi, Doãn Triệu Tiên liền bước lên bờ lần nữa.

Ba người chào tạm biệt lần thứ hai. Hai vị thư sinh đi về hướng bến tàu xa xa, vì nơi đó có thể tìm được nơi thuê xe ngựa đi vào thành đô. Trong khi đó, Kế Duyên vẫn đứng yên trên thuyền ô bồng, ngắm nghĩa tấm thẻ bài nhỏ bằng gỗ này.

Đây chính là Âm mộc, dùng làm vật chứa để thi pháp ghi chép lại một sự việc gì đó. Trong mấy thẻ ngọc mà hắn mượn từ lão Long, Kế Duyên từng thấy qua phương pháp này.

"Lão Thành Hoàng tại Xuân Huệ phủ tìm ta có việc gì thế nhỉ?"

Kế Duyên ngồi xuống suy ngẫm, tập trung suy nghĩ, kích hoạt khiến tin tức trên thẻ gỗ hiện lên. Từng hình ảnh nơi Địa phủ xuất hiện; trong đó, có một linh hồn loài rắn bị trói chặt trong một phòng giam chuyên dụng để xử phạt.
Một cây roi tra tấn có màu đỏ, đen được quan Phạt Ác Ti Chủ vung mạnh, đánh vào linh hồn rắn ấy. Từng nhát vung xuống, linh hồn rắn tinh kia bèn gào lên một cách vô cùng thảm thiết. Trong lúc đó, lại có quỷ sai xung quanh dùng dao nhọn róc thịt, tách vảy, hoặc thả ra bầy côn trùng đông nghìn nghịt khiến những kẻ có hội chứng sợ lỗ phải run rẩy tâm can nhào ra cắn xé linh hồn của con rắn nọ tới suýt tan vỡ.

Ngay cả Kế Duyên nhìn thấy cảnh này cũng tê cả da đầu. Linh hồn rắn đang chịu hành hình kia vẫn thét vang thảm thiết không ngừng, chứng tỏ đau đớn không bao giờ chấm dứt. Quan Phạt Ác Ti Chủ cười lạnh, nói cho xà yêu biết, nó phải chịu một trăm hai mươi hình phạt. Chỉ có nhận tội, nó mới có thể được ân xá giảm nhẹ tội, chết một cách nhanh chóng.

Không may thay, ngay cả con xà yêu ấy nhận tội, thú nhận tất cả, nó cũng chỉ giảm được hai mươi loại hình phạt thôi. Còn đến gần nửa năm nữa, ả ta mới có thể hoàn thành tất cả các dạng hình phạt. Khi ấy, do yêu hồn không thể chịu đựng nổi nữa mà tiêu tán, hóa thành khí âm linh bổ sung cho Âm Ty.

Nhưng thông tin về yêu hồn nhận án hành hình chỉ là thứ yếu, chuyện quan trọng chính là câu chuyện được nó tiết lộ khi nhận án phạt.

Điểm kỳ lạ của phương pháp "dùng vật truyền thần" chính là có thể kể một câu chuyện dông dài đến người đọc nhưng người đó chỉ phải tiêu tốn một thời gian cực ngắn trong thế giới thực tại. Kế Duyên xem xong nội dung trong thẻ Âm mộc, ở thế giới bên ngoài chỉ vừa trôi qua vài hơi thở mà thôi.

"Hài... Sự việc bên ngoài Đại Trinh, mỗ đây có lòng, nhưng làm sao đủ lực? Triệu Thành Hoàng, ông coi trọng ta quá rồi..."

Lẩm bẩm như thế, Kế Duyên nhét thẻ gỗ vào ngực, rồi dùng mái chèo chống mạnh vào bến, đẩy thuyền ra xa. Kế tiếp, hắn chèo thuyền quay lại thôn Trần gia.

Ngày thứ hai và thứ ba, trong thủy phủ dưới lòng Thông Thiên giang, Long Tử Ứng Phong đều nhận bản báo cáo từ Dạ Xoa, rằng gã không hề thấy người ngư dân đặc biệt kia trên mặt sông qua hai ngày liên tiếp. Chuyện này khiến Ứng Phong cảm thấy vô cùng sốt ruột, đến nỗi tự thân gã ta bơi lội suốt cả một quãng đường dài gần trăm dặm trên dòng sông ấy, quả thật vẫn không thể tìm ra bạn tốt của phụ thân mình.

...

Thật ra, không phải Kế Duyên từ bỏ ý định dạo chơi tại phủ Kinh Kỳ, chỉ là hắn không định cùng Doãn Triệu Tiên và Sử Ngọc Sinh cùng đi thuê khách điếm giữa phố phường đông đúc thế này.

Hắn không hề dự định trước bất cứ cái gì, cũng không phải loại người phải nằm trên giường mới có thể chợp mắt. Kế Duyên chỉ muốn nhè vào cảm giác của bản thân mà dạo bước trong thành.

Phố lớn, ngõ nhỏ rất ngay ngắn, phân bố theo trật tự. Cửa dàng, dân cư san sát liên tục. Con đường mậu dịch rộng rãi, phồn vinh chính là ấn tượng đầu tiên đập vào mắt Kế Duyên.

Trong thành, có một số nơi vô cùng huyên náo, có lẽ đó là mấy địa phương chủ chốt giữa phố phường đan xen thế này. Giữa những tiếng ngựa hí ồn ã là tạp âm vang lên từ bánh xe thồ cùng với giọng rao bán đồ hàng liên tục. Thương nhân và du khách từ trời Nam, biển Bắc đều tụ tập về đây, nếu lấy Xuân Huệ phủ mang ra làm tiêu điểm so sánh, ờ thì, đây không phải là một cấp độ tương đương để mà so sánh khi vật đối chiếu ở phương xa kia có trình độ thua kém tít tắp.

Có tổng cộng tám mươi mốt phường lớn trong phủ Kinh Kỳ, dân số khoảng bốn mươi vạn người, là một thủ phủ xứng tầm cho cả nước Đại Trinh.

Giữa phố xá sầm uất, vốn dĩ Kế Duyên cũng chỉ dạo chơi một thoáng mà thôi, nào ngờ lại có việc xảy ra khiến hắn chú ý đến.

Trên đường phố rộng rãi, có hai vị Nhật Tuần Du đang đi ngang dò xét. Bên cạnh đó, còn có sứ giả Câu Hồn đang bung dù đi theo sau. Bọn họ không đi thẳng đến cuối đường, mà quẹo vào một con hẻm vắng.

Kế Duyên rục rịt trong lòng, đây chắc hẳn là có người đến giai đoạn cuối cùng của tuổi thọ, bị Âm Ti đến câu hồn rồi!

Đây là hình ảnh mà họ Kế chưa bao giờ trông thấy tận mắt, bèn tò mò muốn nhìn đến cuối cùng. Vì thế, dĩ nhiên là hắn lần mò theo sau.Luồn lách qua dòng người nhộn nhịp trên phố, né tránh những mấy con ngựa thồ, Kế Duyên nhanh chóng vào đến con hẻm kia. Dù đã mất dấu những vị đến từ Âm Ty, nhưng không cần phải dùng pháp nhãn, Kế Duyên vẫn có thể ngửi ra được mùi âm khí, rồi theo đó có thể lần ra dấu vết của đối phương một cách dễ dàng.

Phường này gọi là phường Kim An. Tùy không có nhà cao cửa rộng trên đường phố như mấy khu thuộc quyền sở hữu của bọn quan lại, quý tộc, nhưng nơi đây cũng được xem là khá giàu có, cao sang. Ít ra, con đường mà Kế Duyên đang đi dẫn đến nơi mà hắn muốn đến khá rộng, trong khi phủ Kinh Kỳ vẫn luôn nổi tiếng bốn chữ "tấc đất tấc vàng".

Sau thời gian độ khoảng một chén trà, Kế Duyên đã đuổi kịp quỷ sai Âm Ti. Bọn họ đang đứng trước một toà phủ đệ, bên trên ghi là "Chu phủ."

Nét chữ trên tấm bảng ấy lớn đến vậy, dù ánh mắt của Kế Duyên không rõ lắm vẫn có thể nhận rõ mặt chữ rành rành.

Dường như quỷ sai Âm Ti vẫn đang chờ đợi một điều gì đó, trong khi Kế Duyên lại đứng từ xa, trợn tròn con mắt của mình lên, nhìn chằm chằm vào bên trong tòa phủ. Nơi đó, có một luồng khí lạ từ gia đình trong phủ đang bốc lên bầu trời.

"Hả?"

Kế Duyên đột ngột nhận ra có gì đó khác thường, cố nén đau nhức, mở to mắt ra một lần nữa. Làn khí lạ bên trong Chu phủ càng sống động, rõ ràng hơn. Giữa những làn Nhân khí kia, dường như có một luồng khí đặc biệt nào đó len lỏi bên trong, chẳng biết đó có phải là yêu khí hay một loại khí nào khác.

Lúc này, có lẽ quỷ sai Âm Ti cũng quan sát đủ rồi, bèn đi xuyên qua cửa mà vào trong.

Mặc dù sổ sách của Âm Ti có thể cảm nhận được tình hình của mỗi cá nhân, nhưng đó không phải là Sinh Tử Bộ chân chính, do đó không thể báo chính xác thời điểm tử vong của một người. Nói cách khác, nó chỉ có thể nhận ra sự suy giảm tuổi thọ, cảm thụ được sự thay đổi trong yếu tố phúc, lộc, đức, nghiệp của từng người mà thôi. Vào lúc thích hợp, Âm Ti phát hiện người đó sắp sửa qua đời, na ná với hoạt động bói toán vận mệnh vậy, chỉ là trực quan hơn.

Kế Duyên ngẫm nghĩ một hồi, liền thi pháp để che mắt thế nhân, rồi nhẹ nhàng nhảy qua cổng chính Chu phủ.

Ngay phòng ngủ nằm tại sân sau bên trong Chu phủ, một người đàn ông tầm sáu mươi tuổi mang nét mặt tái nhợt đang nằm trên giường. Một nhóm người có cả nam lẫn nữ đang đứng vây quanh, bầu không khí rất nặng nề.

"Đại phu nói ta... chỉ, chỉ còn được hai ngày... Sau khi ta chết... sẽ do, do con trưởng quản lý... quản, quản lý gia nghiệp này... Phải nhớ kỹ lời dạy bảo của tổ tiên, không được..."

Người con trưởng đã đỏ hồng cả hai mắt. Gã đang quỳ cạnh giường bỗng đứng lên một cách đột ngột, đi ra cửa phòng.

"Phụ thân! Chính là con tiện nhân kia hại người! Người có lòng tốt, thu nhận, giúp đỡ ả bao năm nay! Thế nhưng mà, con mụ đó lấy oán trả ơn, con sẽ không tha cho nó đâu!"

"Diệc Thanh... khụ khụ..."

Ông lão gần đất xa trời ấy bỗng nhiên kích động, thét gọi người con trai:

"Nếu... nếu mày làm thế... thì kẻ lấy oán trả ơn chính là nhà họ Chu chúng ta!"

Bỗng nhiên, cửa phòng bật mở ra. Một người phụ nữ quấn vải nhung màu trắng trên đầu bước vào, đi thẳng đến cạnh giường, chẳng thèm liếc mắt đến gã con trai trưởng.

Đứa con trưởng nhà họ Chu vừa nổi giận ban nãy, bỗng lùi lại vài bước ngay lúc này, dường như không dám nhìn thẳng vào mặt cô gái kia.

Người phụ nữ đi thẳng đến cạnh giường của Chu lão gia, gương mặt đau xót, đưa tay vuốt ve mặt mũi ông ấy một cách dịu dàng.

"Hôm nay, vốn dĩ muội không nên đến đây. Nếu người của Âm Ti gặp muội, chắc chắn không bỏ qua, có điều... Huynh yêu thương muội một cách đau khổ trong ba mươi năm nay, hãy để muội tiễn huynh đoạn đường cuối cùng này!"

Mặc dù cô nàng nói ba mươi năm, nhưng dung mạo của cô vẫn còn trẻ đẹp, không hề già nua với số tuổi như thế.

Dường như ông lão đang hấp hối ấy lại rơi vào tình trạng hồi quang phản chiếu, sắc mặt thoáng hồng hào lên rất nhiều, vẻ mặt lại vô cùng kích động.

Có vẻ những người còn lại trong căn phòng này đều biết chuyện sẽ như thế. Họ né tránh, lại im phăng phắc, không dám hé môi lấy một lời.

Ngay lúc này, Câu Hồn sứ giả của Âm Ti điều khiển một cơn gió âm u mà lướt vào phòng, cũng chẳng để ý đến vẻ khác thường của cô gái đang ngồi bên cạnh.

Hai gã sứ giả nói với lão gia nhà họ Chu rằng: "Chu Niệm Sinh, dương thọ của ngươi đã hết, mau theo chúng ta đi thôi!"

Nếu chuyện cứ diễn ra như thế, có lẽ chẳng còn gì để kể tiếp. Đáng tiếc thay, vẫn còn hai vị Nhật Du Tuần bên ngoài phòng. Trong khi sứ giả Câu Hồn thực hiện chức trách, Nhật Du Tuần cũng bước vào phòng, dò xét theo thông lệ. Sau đó, hai vị ấy bỗng giật mình, nhìn chằm chằm vào cô gái đang ngồi cạnh giường ấy. Mà lúc này, cô ta cũng quay lại, thản nhiên nhìn thằng vào ánh mắt của hai vị Nhật Du Thần.

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước
Chương sau