HUYẾT SỬ VÕ LÂM

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương sau

Chương con truyện Huyết sử võ lâm - Chương 1 - Chương 5

Chương 1: Một độ tang thương

Trong bóng mát hàng cây rậm của buổi trưa nhẹ nắng, nơi hậu viên tòa trang viện, một cụ già râu tóc ngả màu tro, nhàn nhã chắp tay sau lưng, đứng xem một thiếu niên đang ngồi xếp bằng tròn trên chiếc kỷ thư sinh, một tay tì lên trang giấy, tay nọ cầm bút viết chữ.

Viết chữ đâu phải là một động tác lạ lùng, thế tại sao cụ già lại chăm chú nhìn, nhìn từ cái ngoặc tay, từ cái dao động của cán bút, từ nét chữ to, ốm, đậm, nhạt.

Đáng nhìn chăng là cây bút kỳ quặc trên tay của thiếu niên, vì nó to bằng một cườm trán đứa trẻ, dài khoảng hai trượng, hình như được chế luyện bằng một kim khí trông khá nặng nề.

Mỗi cái ngoặc tay của thiếu niên, đầu trên cán bút lại quậy vào những cành cây thấp, khua lá động lào xào.

Trên cán bút có khắc ba chữ “Thiên Quân Bút”.

Cán bút đã to, tất nhiên túm lông ngòi bút phải to, nhưng đầu ngòi được vót nhỏ, nhỏ như đầu bút thường, do đấy nét chữ viết ra vẫn nhỏ, vẫn đều. Nếu người cầm bút luyện khí đến được trầm tĩnh đến mức độ cao, thì nét bút càng đều, đều nét và đều màu, không to không ốm sai chỗ, không đậm không nhạt bất thường.

Hay nhất là những nét bút do thiếu niên viết ra, không nguệch ngoạc không run rẩy, dù cán bút quá nặng quá dài.

Có lẽ chàng làm công việc đó từ lâu rồi, bên cạnh chiếc kỷ thư sinh, có một chồng giấy chi chít những chữ, mà quyển kinh ngoài bìa có cái tên “Nam Hoa” mạ vàng, còn một trang cuối cùng.

Thiếu niên chợt hạ bút xuống, thở phào một hơi, ngẩng đầu nhìn cụ già, điểm một nụ cười, giọng nói vừa thân mật lại vừa lễ độ :

- Về cái hội “Huỳnh Trì” sắp đến, chắc hào kiệt anh hùng trong thiên hạ không một ai bỏ qua! Phụ thân có định đi không?

Lão già áo xanh cười nhẹ :

- Con chớ vội hỏi câu đó. Khi nào viết xong toàn bộ Nam Hoa chân kinh, đến lúc đó, con hãy đề cập đến những đại hội quần hùng trên giang hồ. Cha nhận ra phép dưỡng khí của con đã có phần tinh tiến quan trọng nhưng chưa đạt đến mức hữu vi. Con nên hiểu muốn được gọi là hào kiệt anh hùng, ngoài cái đức, cái nhân, còn một yếu tố tối trọng là công lực tu dưỡng.

Thiếu niên cúi đầu nhẹ giọng :

- Con xin tạc ghi lời của phụ thân dạy!

Đột nhiên ngay khi ấy, một bóng người từ một tàng cây rậm lao bắn xuống nhẹ nhàng như chiếc én.

Bóng ấy vận y phục tuyền đen, thân vóc thấp nhỏ, thần thái hết sức khẩn trương, tỏ lộ một cảnh giác được đề cao đến tột độ.

Lão nhân cũng như thiếu niên, trước sự xuất hiện đột ngột của kẻ lạ, vẫn bình thường. Cả hai cha con lặng lẽ nhìn đối phương, không hề thốt lên một tiếng.

Người áo đen vụt cười ha hả :

- Quả nhiên lời đồn không sai! Dù cho trời long đất lở trước mắt, “Lạc Sơn Lão Nhân” Du Phóng Hạc vẫn giữ được sự bình tĩnh như thường. Cha đã vậy, con cũng chẳng kém nào. Công tử mới ngần ấy tuổi, dưỡng khí trầm tĩnh được như thế. Hắc Cáp Tử tôi không thể không kính phục được.

Và đến lúc đó, hắn mới chịu vòng tay, trong ánh mắt ngời lên niềm thán phục vô biên.

Lão Nhân Lạc Sơn Du Phóng Hạc nhẹ điểm nụ cười :

- À! Thế ra các hạ đây là Hắc đại hiệp, một nhân vật trong Khinh Công thất kiệt!

Hắc Cáp Tử gật đầu :

- Chắc tiền bối thừa hiểu, trong Võ lâm Thất cầm, chỉ có Hắc Cáp Tử này là kẻ tồi tệ nhất! Không thể làm một tên cường đạo, cũng không thể đảm nhận một trách vụ trong bất cứ tiêu cục nào, chỉ cậy vào đôi chân khá khỏe làm phương tiện thông tin cho người đời, đổi lấy miếng ăn cái mặc qua ngày...

Du Phóng Hạc cười tươi :

- Bình sanh, Hắc huynh không hề tiếp nhận một món lợi nào không do công sức của mình, cái đức tính liêm khiết đó đáng được người đời noi theo, lão phu ngưỡng mộ từ lâu, không ngờ hôm nay được hân hạnh hội diện. Chẳng hay vị cố nhân nào nhờ Hắc đại hiệp mang thơ đến đây cho lão phu?

Hắc Cáp Tử cũng đáp lại bằng một nụ cười :

- Người gửi tin không muốn tiết lộ thân thế mình, thì tại hạ phải giữ sự bí mật tuyệt đối cho người ta, đó là lương tâm chức nghiệp của kẻ mang tin, mà đó cũng là một đức tin không thể xem thường! Chắc tiền bối không nỡ cưỡng ép tại hạ làm một viện không thể làm? Chẳng qua tại hạ có thể tỏ lộ cho tiền bối biết là: phong thư tại hạ sắp trao cho tiền bối đây, chưa đựng một điều bí mật liên quan hệ trọng đến tiền bối. Chính vì chỗ đó mà người gửi tin bắt buộc tại hạ phải trao tận tay tiền bối!

Dứt lời, Hắc Cáp Tử trịnh trọng lấy phong thư, hai tay trao cho Du Phóng Hạc.

Đón lấy phong thư, trầm ngâm một lúc, Du Phóng Hạc trao trả phong thư lại đối phương, chậm rãi thốt :

- Nếu vậy, nhờ các hạ mở phong thư ra, đọc hộ cho lão phu nghe!

Hắc Cáp Tử kinh ngạc :

- Nhưng... nhưng... phong thư đề cập đến một việc bí mật của tiền bối...

Du Phóng Hạc ngắt lời :

- Chính vì phong thư chứa đựng một sự bí mật mà lão phu phải nhờ các hạ đọc hộ. Lão phu bình sanh chẳng có điều gì bí mật cả, hành vi của lão phu, bất cứ trong trường hợp nào, trong thời gian nào, cũng có thể phô bày trước mắt mọi người, nói lên cho mọi người nghe, không hề giấu diếm một điều nhỏ nhặt...

Hắc Cáp Tử thoáng giật mình, giật mình vì chạm mặt với một con người có đức sáng như gương, thẳng thắn nở nụ cười trọn vẹn với niềm kính phục :

- Trong thiên hạ ngày nay, thắp đuốc mà tìm giữa ban ngày, vị tất có người như tiền bối.

Y tiếp lấy phong thư, bóc ra.

Thư dày ba trang giấy, chữ chi chít, Hắc Cáp Tử đưa ngón tay thấm nước bọt, đoạn rút mấy trang giấy ra khỏi phong bì, trải những phần gấp lại cho thẳng thớm và cao giọng đọc :

- Phóng Hạc nhân...

Chưa kịp buông tiếng huynh tiếp theo, Hắc Cáp Tử đã buông xụi phong thư, rồi buông xụi cả thân hình ngã nhào xuống đất.

Du Phóng Hạc biến sắc, vội bước tới, chụp lấy cổ tay y nghe thử mạch.

Mạch vẫn còn nhảy nhưng đã quá yếu, có thể trong giây lát, nạn nhân sẽ tắt thở.

Du Phóng Hạc hấp tấp hỏi :

- Ai đã trao phong thơ này cho các hạ? Ai?

Hắc Cáp Tử há hốc mồm nhưng không thốt được tiếng nào. Gương mặt y từ xanh biến sang trắng, từ trắng biến sang hồng, rồi từ hồng biến sang tím, cuối cùng biến thành màu xám xịt như màu xác chết.

Thiếu niên tay và trán đều rịn mồ hôi, kêu lên thất thanh :

- Độc thật! Độc thật! Lợi hại quá chừng!

Du Phóng Hạc buông tay Hắc Cáp Tử từ từ đứng lên, thở dài luôn mấy tiếng :

- Kẻ gửi thư này, bổn ý mưu hại cha, không ngờ kẻ bất hạnh lại là Hắc Cáp Tử, y đã hứng cái họa cho cha! Tuy cha không hạ thủ giết y, nhưng y đã vì cha mà chết...

Da thịt của Hắc Cáp Tử từ từ co rúm lại, thân hình của y thun nhỏ, nhỏ dần.

Thân hình càng thun nhỏ, thì những gì bao bọc quanh mình như lỏng khuông nới rộng ra. Và những vật mà y cột dính trên mình cũng tuột mối mà vuột ra ngoài.

Chiếc bao đựng tiền do dây lỏng mối rơi xuống đất. Từ nơi miệng bao nghiêng trút, có mấy đĩnh vàng lọt ra ngoài.

Mấy đĩnh vàng đó là cái giá thù lao công tác của y, cái giá của sinh mạng y!

Mạng con người rẻ rúng quá, dù con người đó là một nhân vật võ lâm, một trong số Khinh Công thất kiệt, mà giới giang hồ gọi là Võ lâm Thất cầm.

Không rõ nghĩ sao, Du Phóng Hạc nhìn thi hài Hắc Cáp Tử một lúc lâu, đột nhiên lão cúi xuống nhặt phong bì lên.

Thiếu niên kinh hoảng, hét to :

- Cha, cha định làm gì thế?

Du Phóng Hạc đã lấy lại bình tĩnh, từ từ thốt :

- Hắc Cáp Tử vì cha mà chết, cha lẽ nào không làm một cái gì báo đáp lại sự hy sinh của y? Huống hồ kẻ muốn hại cha lại có thủ đoạn tàn độc như thế. Đương nhiên hắn nhất định tiêu diệt cha, mưu thứ nhất không thành, hắn sẽ dùng mưu thứ hai, và còn dự trù mưu thứ ba, thứ tư, muôn ngàn mưu khác, cho đến khi nào bại được cha mới thôi. Cứ mỗi lần dụng mưu là hắn sát hại một vài người, hoặc nhiều hơn. Cha mà còn sống đây thì sẽ còn có nhiều người vô tội chết để lót đường cho mưu hắn đến thành tựu. Trách nhiệm tinh thần dù muốn dù không, cũng về phần cha gánh chịu...

Thiếu niên rung rung giọng :

- Cha! Ít ra cha cũng cần biết kẻ nào đã gây nên cái chết cho Hắc Cáp Tử chớ?

Bình sinh cha có gây sự với ai bao giờ? Tại sao lại có người muốn...

Bỗng mấy tiếng pháo bốp, bốp vang lên, như tiếng pháo do kẻ tinh nghịch nào đó đốt lên rồi ném vào chỗ hai cha con đang đứng.

Nhưng thực ra không phải là tiếng pháo, mà chính là mấy đĩnh vàng của Hắc Cáp Tử nổ tung.

Thì ra trong mấy đĩnh vàng đó có đặt chất nổ chậm, kẻ nào đó đã tính đúng giờ đúng khắc, nó sẽ nổ lên tạo cuộc sát hại theo dự định của hắn. Chiếc kỷ thư sinh, cán bút, nghiên mực và giấy bị mấy miểng vụn của đĩnh vàng bắn rơi tung tóe.

Nhìn lại, Du Phóng Hạc vẫn bất động tại chỗ, không việc gì. May mắn cho thiếu nên, không bị mảnh vàng nào chạm phải.

Thực sự, Du Phóng Hạc đã đoán được sự tình như thế nào, nên đúng lúc chất nổ bật ngòi bên trong đĩnh vàng, thì lão nhanh như cắt nhảy lùi về phía hậu hơn ba trượng, và khi tiếng nổ vừa dứt, lão bắn mình trở về vị trí cũ rồi!

Thân pháp của lão quá nhanh, thiếu niên vì không để ý nên không nhận kịp động tác đó, tưởng đâu phụ thân mình chỉ đứng nguyên một chỗ.

Lần này, Lạc Sơn Lão Nhân không còn trầm tĩnh được nữa. Mặt bừng sắc giận, lão cung chặt đôi tay, gằn từng tiếng :

- Con người tàn độc đến thế là cùng! Đã tặng vàng thù lao công tác truyền tin cho người ta, lại không để cho người ta thọ dụng! Đặt chất nổ bên trong, đợi cho người ta làm xong sứ mạng thì sát hại luôn mà diệt khẩu! Chẳng những hắn định giết cha mà hắn còn muốn giết luôn cả Hắc Cáp Tử.

Thiếu niên biến sắc, bằng một giọng căm hờn rít lên :

- Hắn là ai? Vừa độc lại vừa gian ngoan! Con người đó nếu không sớm trừ diệt thì...

Du Phóng Hạc thở dài, chua chát nhếch môi cười chận lời con :

- Ta cũng không nên trách hắn! Hắn đã nuôi dưỡng một mối thù độc như vậy đối với cha, tất nhiên trong dĩ vãng cha đã có làm một chuyện gì khiến cho hắn bất mãn, nên oán hận cha...

Thiếu niên lệ rớm ướt tròng, rung rung giọng :

- Con không tin là ngày trước cha có làm gì, điều gì bất nghĩa đến đỗi có kẻ nuôi hận đến ngày nay! Thậy vậy, cha ạ! Cha đối xử với đời như bao lâu nay, lòng không bao giờ dời đổi, thì còn ai có thể oán trách được cha chứ? Nếu có kẻ hồ đồ, âm mưu hãm hại cha, thì công đạo trên giang hồ gần như hủy diệt rồi!

Du Phóng Hạc khoát tay :

- Con đừng nói thế không nên! Một con người dù sao cũng là người, nào phải thánh đâu mà dám tự hào suốt đời mình không làm điều gì sai quấy! Bất quá... bất quá, thời gian trôi qua, qua lâu lắm rồi, mình không còn nhớ nổi nữa thôi!

Một tiếng quát to đột nhiên vang lên từ xa, tận ngoài cổng viện :

- Du Phóng Hạc ở đâu? Du Phóng Hạc! Ngươi ở đâu?

Tiếng quát thoạt đầu rất xa, nhưng thoáng chốc đã đến gần, kế đến có tiếng hét trả, tiếng quát mắng, tiếng rú thất thanh, lại có tiếng võ khí chạm nhau chan chát. Lại có tiếng ầm ầm, chừng như có kẻ nào phá cửa toan xông vào viện.

Sự kiện đó, chứng tỏ có người đến đây hành hung xô xát với bọn gia nhân, và người trong trang viện.

Thiếu niên biến sắc nhìn cha hỏi gấp :

- Cha! Kẻ nào đến thế? Họ đến đây để làm gì?

Du Phóng Hạc nhẹ giọng :

- Bội Ngọc, con không hiểu à? Người ta đến đây hỏi thăm cha, chúng chẳng cho người ta vào, nên mới có xô xát như thế đó. Hiện tại thì khách đã vào viện rồi, con ra đấy làm chi nữa? Khách sắp đến nơi con ạ...

Đột nhiên lão quay đầu lại cười mấy tiếng :

- Xin các vị lại đây! Lão phu đang chờ các vị!

Vừa lúc đó, năm bóng người vút qua vọng cửa vòng nguyệt bắn thẳng vào hậu viện.

Cả năm người vận y phục bằng gấm, mặt bừng sát khí, tên nào cũng có vẻ cực kỳ hung ác.

Nhưng khi nhìn thấy cha con họ Du vẫn an nhiên trầm tĩnh như không có việc gì xảy ra, cả bọn không dằn được niềm ngạc nhiên ánh ra khóe mắt.

Người đi đầu là một đại hán có bộ râu rồng, tay cầm một thanh Kim Bối Cửu Hoàn đao, sau khi trấn định tinh thần, gã buông tiếng cười điên dại :

- Du Phóng Hạc! Trước sau gì chúng ta cũng tìm được ngươi!

Lồng trong chuỗi cười đượm mùi tử khí, gã vung thanh Kim Bối Bửu Hoàn đao từ từ bên trên chém xả xuống đầu Du Phóng Hạc...

Đường đao được dốc theo với tất cả công sinh lực, quét gió ù ù, một khoảng cành lá gần đấy đều bị tốc độ của kình phong khua rung xào xạc.

Nhưng lạ làm sao, trước thế công như vũ bão của đối phương, Du Phóng Hạc vẫn bất động, không biểu lộ một phản ứng nào, tựa một người chán đời chờ chết, sẵn sàng chết mặc dù có cơ hội để thoát chết.

Nhưng người con trai của lão có khi nào chịu để cho cha chết một cách vô lý như thế?

Du Bội Ngọc dù muốn phản ứng, vẫn giữ bên ngoài thần thái bình thản như thường. Chàng không hề ngẩng đầu lên, mắt vẫn đăm đăm nhìn cha, bàn tay nhẹ nhàng đưa ra búng khẽ vào không gian.

Soạt...

Tiếng vang thật là khẽ, nếu không lưu ý tất không thể nghe lọt. Đấy là tiếng réo của chỉ phong từ ngón tay chàng cuốn đi và vút tới phía địch...

Keng...

Đạo chỉ phong chạm vào Bửu Hoàn đao, đúng lúc lưỡi đao còn cách đầu Du Phóng Hạc dộ ba tấc.

Một thanh đao nặng giáng xuống, lại giáng xuống bằng tất cả công lực của một đại hán từng tập luyện võ công, khí thế ắt phải nhanh vô tưởng, thì với ba tấc khoảng cách kia không có nghĩa lý gì. Nếu Du Bội Ngọc chậm tay một chút, chiếc đầu lâu của cha chàng sẽ bị chẻ làm đôi và chớn đao thẳng đà đi xuống cả thân hình Du lão rồi!

Chẳng qua, những người đã tu luyện võ thuật đến mức độ cao siêu, liệu đoán thời gian rất chính xác, chỉ xuất thủ đúng lúc cần, không sớm quá mà không thể chậm.

Nhờ cách liệu việc rất đúng đó mà ung dung bình thản, hóa giải dễ dàng những tử chiêu, trong khi kẻ khác lo sợ cuống cuồng.

Tiếng keng vừa vang lên, thanh Bửu Hoàn đao bị bật dội lên không, sức dội quá mạnh, đẩy thanh đao lộn vòng luôn bên trên đầu và dội ra phía sau đại hán.

Cổ tay hắn do đấy bị ngoặt theo, thành nghịch thế cầm khiến hắn phải buông luôn, thanh đao rơi xuống đất lại vang thành tiếng keng thứ hai.

Đại hán nghe nửa thân hình tê dại, lùng bùng cả lỗ tai, biến sắc, nhìn trừng trừng lấy thiếu niên.

Lão không dám tiến tới mà chẳng dám thụt lùi.

Quả là một cái khổ cho gã, vì nếu Du Bội Ngọc thừa thế thắng tiếp tục truy công, gã làm sao chống trả với hai tay không tấc sắt?

Đúng như gã đang lo sợ, Du Bội Ngọc khi ấy bỗng ngẩng phắt đầu lên nhìn thẳng và đối phương từ từ nhích tới...

Nhưng Du Phóng Hạc trầm giọng gọi :

- Bội Ngọc con! Không nên vọng động!

Thiếu niên đành dừng chân lại.

Đại hán râu rồng vụt cười lên ha hả, cất cao giọng :

- Khá lắm! Du Phóng Hạc xưa nay tự cho mình có lòng nhân, xử sự đúng với cố nhân, không hề xuất thủ làm tổn thương đến ai cả, ta khen đó! Song! Ngươi nhân với ta, ta lại không nhân với ngươi. Ngươi không làm tổn thương ngươi, ta vẫn hạ sát ngươi như thường. Ha ha! Nếu ngươi động đến chân lông ta thì cái đại danh đại nhân đại đức bại hoại mất còn gì?

Lời của gã râu rồng quả là kẻ vô lý nhất trên đời, được người tha chết đã không ơn lại còn dựa vào lòng nhân của người để khích bác, mỉa mai để rào đón hành động chống trả của người nếu có.

Gã gần như gián tiếp bảo Du Phóng Hạc ngửa cổ cho gã tự do quét qua một đường đao thật ngọt, nếu muốn bảo toàn cái thanh danh thơm nhân đức tù xưa nay.

Du Phóng Hạc thản nhiên điểm một nụ cười :

- Nếu vậy, vô luận thế nào, các vị phải giết lão phu cho bằng được?

Đại hán râu rồng gật đầu :

- Đúng như vậy!

Liền theo câu đáp, gã nhả bộ xoay người về phía hậu nhặt nhanh thanh đao lên, đoạn hướng sang đồng bọn quát to ra lệnh :

- Động thủ!

Và thanh Bửu Hoàn đao trên tay gã chớp lên trước nhất...

Tiếp theo đó, Tang Môn kiếm, Hổ Đầu câu, Phán Quan bút, Luyện Tử thương vùn vụt bủa theo...

Năm món vũ khí chớp ngời như lưới bạc, cùng chiếu thẳng vào người Du Phóng Hạc.

Giả như Du Phóng Hạc chấp thuận thì con lão, Du Bội Ngọc, đã xuất thủ rồi. Và khi chàng xuất thủ, vị tất năm tên hung đồ kia là một trở ngại đối với chàng.

Song lẽ, Hạc Sơn lão nhân chẳng những không phản ứng mà còn ngăn luôn sự phản ứng của con.

Chính vì thế mà hiện tinh của lão cầm như thập tử vô sanh... trừ phi lão mình đồng da sắt.

Tại sao lão không phản ứng? Lão vui lòng nhận cái chết vô lý như thế à? Hay lão có một sở cậy nào, chờ đến phút giây cần thiết lão mới thi thố?

Nhưng phút giây đó hình như không còn nữa. Vì năm món vũ khí đã nhanh như ánh chớp của làn điện, vi vút bọc sát mình lão, làm sao lão thi thố cái sở cậy kịp thời?

Lão vẫn một mực bất động kia mà?

Cùng trong lúc đó, một tràng cười ngạo nghễ vang lên :

- Ha ha! Lũ chuột nhắt! Đừng tưởng vậy mà hạ nổi Du lão tiền bối! Khoan đắc chí vội!

Từ tàng cây xa xa, một bóng người nương theo chuỗi cười bắn bổng tới cục trường, nhanh hơn cả làn điện chớp.

Và chẳng biết bóng đó xuất thủ bằng cách nào, trận trường đột nhiên vang lên những tiếng sắt thép chạm va đinh tai nhức óc.

Keng...

Xoảng...

Bốp bốp...

Lập tức, thanh Kim Bửu Hoàn đao bắn ngược lại sau, rơi xa mấy trượng. Đại hán râu rồng cũng lộn nhào về phía hậu nằm bất động.

Rồi thì thanh kiếm Tang môn cũng gẫy làm hai đoạn, mỗi đoạn bắn đi một phía.

Kế tiếp, đôi phán quan bút văng tút lên không, Hổ Đầu câu bị tạt ngang, móc tét bụng tên cầm Tang Môn kiếm, ngọn Luyện Tử thương lại đâm thẳng vào nách tên sử dụng Hổ Đầu câu!

Năm tên đại hán chỉ còn là năm cái xác chết nhuộm màu hồng.

Cha con Du Phóng Hạc hết sức kinh ngạc trước sự xuất hiện của bóng lạ, và kinh ngạc nhất là thủ pháp và thân pháp hết sức linh diệu của hắn.

Là một cao thủ từng trải trong giang hồ, Du Phóng Hạc cũng phải thầm công nhận bóng nọ là một tay phi phàm trong võ lâm, ít ai sánh kịp.

Sau phút giây trầm định tinh thần, Du Phóng Hạc hất mặt nhìn sang vị ân nhân vừa xuất hiện.

Chàng là một thiếu niên vóc dáng cao ráo, khuôn mặt thanh tú cân xứng với thân hình, vận chiếc áo mỏng màu tím sậm.

Đặc biệt nhất là đôi mắt chàng sáng lạ lùng, chỉ từ nơi đó cũng tỏa ra một uy vũ kinh người rồi.

Rất tiếc là da mặt chàng hơi xanh, một màu xanh lạnh lùng và nghiệt ngã, không thể tìm được một biểu lộ trên khuôn mặt lạnh như đá ấy.

Chàng đường hoàng bước đến trước mặt Du Phóng Hạc, quỳ xuống, lạy hai lạy, giọng nói cũng là cung kính :

- Dọc đường, tiểu sanh tình cờ nghe ngóng, được biết bọn chúng âm mưu kéo đến đây định hạ sát lão tiền bối. Tiểu sanh mới âm thầm theo dõi hành động của bọn chúng xem chúng hành động đến thế nào. May mà tiểu sanh đến kịp, ra sức dọn trừ bọn bạo tàn. Tuy nhiên, tiểu sanh đã gây ra máu đổ tại trang viện này, làm thương tổn đến cái đức hiếu sanh của lão tiền bối. Dám mong lão tiền bối thứ cho!

Đã xuất thủ giải nạn cho người, không kể công lại còn nhận tội, trên đời này, thử hỏi còn mấy ai khiêm nhường như chàng nữa?

Du Phóng Hạc thở dài :

- Lão đệ hành động như vậy, là vì lão phu, chứ có lợi lộc gì cho mình, mà lão phu bắt tội? Hai tiếng thứ cho xin đừng dùng đến.

Chỉ tay về phía năm chiếc xác, lão tiếp bằng một giọng bùi ngùi :

- Năm vị đó! Lão phu nghĩ mãi, không biết mình đã đắc tội với họ từ lúc nào, đã làm gì khiến họ tìm đến trả hận? Hận chưa trả được, họ đã mang mối hận xuống tuyền đài! Lão phu làm sao giải thích cho linh hồn họ vơi oán đây?

Lâu lắm, lão mới chợt nhớ đến thiếu niên còn quỳ dưới đất, lão vội bước tới một bước, đưa tay nâng thiếu niên đứng lên, điểm một nụ cười :

- Lão đệ niên thiếu, anh tuấn, lại tài cao. Nếu đúng là giọt máu của cố nhân, thì hân hạnh cho lão phu biết mấy? Cha truyền con nối, đức nghiệp còn lưu mãi trên đời, nhân loại còn hưởng thụ được sự nghiệp của hạng chân thiện, sự nghiệp cộng đồng, không mảy may vì tư lợi.

Thiếu niên không chịu đứng lên :

- Tiền bối không nhận ra tiểu sinh, nhưng tiểu sinh vẫn nhận ra tiền bối. Cái ơn cứu tử năm xưa, không phút giây nào tiểu sinh quên được.

Du Phóng Hạc nắm tay thiếu niên cười lớn :

- Và đứa bé năm nào đã được lão phu cứu nạn, hiện tại đã trở thành một thiếu hiệp đem tài cao cứu thế độ nhân. Lão phu cứu lão đệ trong trường hợp nào, lão đệ có thể nhắc rõ cho lão phu nghe chăng?

Đột nhiên, lão biến hẳn sắc mặt, buông hẳn tay chàng thiếu niên ra và sụt lùi luôn ba bước, rung rung giọng :

- Ngươi... ngươi... thật sự ngươi là ai?

Thiếu niên đang quỳ dưới đất bất thần lộn ngược người về phía sau, đảo một vòng trên hư không, đáp xuống bật cười ha hả :

- Lão Du! Lòng bàn tay ngươi đã bị Lập Địa Đoạt Hồn Vô Tĩnh trâm của ta cắm sâu vào đấy rồi, cho dù bậc thần tiên giáng phàm, cũng không cứu sống ngươi được! Ngươi muốn biết lai lịch ta? Ha... ha...! Chờ xuống Diêm đình mà biết!

Du Bội Ngọc đến bên cha, cầm bàn tay người lên xem.

Chỉ thoáng trong mắt, hai bàn tay Du Phóng Hạc sưng vù, to lên gấp đôi, đen hoắc như quét sơn, hừng hực tựa lửa nóng.

Chàng nhìn lên khuôn mặt, thấy da mặt cha đã trở lên màu xám xịt, đôi mắt đờ đờ mất thần, thân hình lẩy bẩy rung, đôi chân dường như quá yếu, không còn gượng giữ nổi chiếc xác. Môi ông mấp máy nhưng không thốt được thành tiếng.

Du Bội Ngọc quá đau đớn hét lên :

- Trời! Cha con tôi đã làm gì phi nhân bội đức, tại sao các người nuôi cừu dưỡng hận hạ độc thủ như thế này?

Thiếu niên áo lụa cười sang sảng :

- Ta không cừu hận lão họ Du! Song đó không phải là cái lý do bắt buộc ta để yên cho lão, vì ta thích giết, có thế thôi!

Du Bội Ngọc nhìn năm chiếc xác phơi trên đất nghiến răng :

- Chính ngươi dàn cảnh để lừa cha ta!

Thiếu niên áo lụa rùn vai :

- Ngươi đoán đúng! Muốn lấy tính mạng cha con ngươi không phải ta chỉ phí bao nhiêu xác chết đó mà thôi! Còn nhiều nữa kia...

Và hắn ngẩng đầu lên trời, hú vọng tiếng dài.

Từ nơi bốn đầu tường trang viện, hơn hai mươi đại hán vận y phục đen vọt bắn lên không như những chiếc pháo thăng thiên.

Chúng chỉ sà ngang đà vọt một chút, đã cùng liệng đến cục trường, đáp xuống, tạo ngay vòng vây quanh Du Bội Ngọc thật cẩn mật bằng một đợt trong và một đợt ngoài.

Chân vừa chấm đất, đợt phía trong chợt hét lên một tiếng to và hơn mười loại vũ khí cùng chớp lên, tất cả đều giáng xuống đỉnh đầu Du Bội Ngọc.

Thân pháp và thủ pháp của chúng chứng tỏ toàn là những tay hữu hạng trên giang hồ, có lẽ chúng toàn là những tay quen mặt nên đều dùng lụa bao kín mặt đầu.

Giữa lúc chúng xuất phát thế công, thiếu niên nọ bật cười rộn rã :

- Tiểu tử họ Du! Ngươi và cha ngươi nên chịu trói cho rồi! Ta đến đây chỉ sợ có một điều là môn Kim Ty cầm chưởng của Du lão nhị, một môn công vô địch trong thiên hạ. Hiện tại hai bàn tay của Du lão nhị đã trở thành vô dụng, thì ngươi còn mong gì tạo sự mầu nhiệm thay đổi tình hình?

Du Bội Ngọc đảo mắt nhìn quanh một vòng.

Lòng chàng quặn đau bao nhiêu, niềm phẫn nộ cao bấy nhiêu. Nhưng chàng cũng kinh hãi không ít. Liệu chàng có thể thắng trước số địch thủ quá đông như thế này chăng? Mà chúng lại gồm toàn những tay lợi hại!

Tuy nhiên, tập luyện cầm chiếc cám bút khổng lồ từ mấy năm qua là cốt để dưỡng khí tinh thần. Chàng đã đạt đến mức hữu vi rồi, thì trước tình cảnh này, càng không mất bình tĩnh.

Thực ra, chàng không bình tĩnh cũng thế thôi bởi nhất định chỉ có võ công mới giải quyết được trường hợp, đã nhất định rồi thì bất cứ ai cũng không hoang mang lo ngại nữa.

Chàng nắm hai vạt áo dài của Du Phóng Hạc quấn quanh người chàng, cột đứng bên mình, đoạn nhặt chiếc cán bút dưới đất, vận công tụ khí vòng quanh một vòng.

Lúc đó, bọn đại hán áo den đã đến quá gần. Thấy Du Bội Ngọc trầm tĩnh vô cùng, chúng không khỏi giật mình, hơi chột dạ. Nhưng đường dây cung đã kéo thẳng, chúng phải buông tên, không vì một phút giây sững sờ mà bỏ quên mất đấu chí.

Chúng cùng hét kên một tiếng, tăng gia nội lực, điếu động vũ khí ào ào.

Ánh thép chớp ngời, dù đang giữa ngày mà khí lạnh bốc lên rờn rợn.

Nếu nhìn kỹ, chúng vũ lộng binh khí rất có quy củ, chẳng những không rối loạn vì hỗn chiến mà mỗi món đếu hướng đúng vào cái đích riêng biệt, trên ra trên, dưới ra dưới, tả hữu đúng tả hữu, không món nào chạm vấp phải món nào, dù hơn mười món cũng đổ dồn vào người đối phương.

Do đó, thế công của chúng không ngăn trở nhau, không vướng vấp vì nhau, trái lại còn lợi hại vô tưởng bởi một người phải bảo vệ toàn thân che chở một lúc hơn mười điểm yếu trên cơ thể,không phải là một việc dễ dàng. Mà mỗi một sơ hở sẽ gây nên nguy hại khôn lường, hoặc chết ngay hoặc tàn phế suốt đời.

Nhưng cán bút to vừa chớp lên, một luồng gió lạnh bốc theo, nhiều tiếng thép chạm nhau bật thành một tiếng hỗn hợp vang dội kinh hồn.

Hơn mười món vũ khí gồm đao, thương, côn, kiếm, tiêu chùy, món nào gãy, món nào bay khỏi tay, món nào dội trở lại thì dội, còn mười mấy tên đại hán thì đồng một loạt bị chấn động mãnh liệt, cũng lùi lại, nghe thâm mình tê dại, lâu lắm mà không nâng tay lên nổi.

Chúng không tưởng tượng nổi, một thiếu niên có dáng dấp văn nhu, lại có phần lực kinh hồn như thế.

Chúng ngây người sửng sốt trong một phút, chưa nghĩ đến việc tiếp tục tấn công thì đợt thứ hai lướt tới, thay phiên.

Du Bội Ngọc lại như lần trước, bang cán bút vút quanh một vòng.

Lần này, bọn người trong đợt thứ hai rút kinh nghiệm của đợt một, biết thực lực của đối phương rồi, không dám khinh thường như đồng bọn.

Chúng không dám khinh thường thì không một tên nào dám để vũ khí chạm vào cán bút, chúng chỉ vũ lộng vù vù bên ngoài thừa một sơ hở mới dám thọc vũ khí qua màn bút ảnh.Mà cuộc đấu càng kéo dài thì bên đông có lợi hơn bên ít.

Ở đây, bọn đại hán áo đen gồm hơn hai mươi tên, phân làm hai đợt, sẵn sàng thay phiên nhau, áp dụng xa luân chiến, không kể thiếu niên đứng bên ngoài.

Còn Du Bội Ngọc thì độc lực đơn thân, muốn thủ thắng cũng phải chật vật lắm.

Tuy nhiên, đã qua một lúc lâu rồi, không một tên nào còn chọc thủng bức màn ảnh. Cán bút luôn luôn tung hoành đảo lộn, thu hẹp thì bảo vệ toàn thân, vung động thì bứt thoái địch ra xa.

Đã mấy lượt chàng suýt phá vỡ vòng vây, song địch đông quá, không trống lỗ hổng nào. Chàng nhào tới thì phía sau chúng nhào theo liền, địch thủ chỉ thay đổi vị trí vòng chiến, chứ chung quanh chàng vẫn còn bị bao vây như thường.

Sức người có hạn, mãi về sau, Du Bội Ngọc cảm thấy khí lực tiêu hao quá nhiều, mồ hôi đã điểm hai góc trán.

Thiếu niên áo lụa đứng bên ngoài vỗ tay cười lớn :

- Phải đó! Các anh em khéo áp dụng chiến pháp vô cùng hiệu nghiệm! Trước hết hãy làm cho hắn tiêu hao công lực, sau đó, sẽ hạ hắn ngã xuống bắt trói hắn như con nai tơ, hắn làm gì thoát khỏi bọn ta chứ? Ha ha! Nào cố gắng lên anh em!

Hắn mang một chiếc mặt nạ, có gương mặt già dặn, song âm thanh của hắn còn non trẻ lắm.

Tuy giao đấu với bọn đại hán áo đen, Du Bội Ngọc luôn luôn lưu ý đến thiếu niên áo lụa, đúng ra là chàng lưu ý đến hai bàn tay của hắn nhiều hơn, biết đâu trong hai bàn tay đó chẳng có một số Vô Tĩnh châm, sẵn sàng bay ra bất cứ lúc nào.

Sau lưng chàng, hơi thở của Du Phóng Hạc mỗi phút mỗi mỏi mòn dần, giờ đây thì hơi thở của lão hết sức yếu, yếu như đường tơ nhện.

Càng đau lòng, càng bối rối, càng cảm thấy sức lực quá kiệt quệ, liệu chàng còn duy trì được bao lâu nữa đây?

Chàng hét lên một tiếng tuyệt vọng :

- Xong!

Chàng biết rõ, trong trường hợp này, nếu bỏ cuộc chiến thoát đi, thì vĩnh viễn không còn dịp nào biết được lai lịch, chân tướng của kẻ thù. Nhưng chàng còn biết làm sao hơn, bởi nếu ở lại thì luôn cả chàng cũng rơi vào tay chúng.

Lâm vào tình trạng bất khả kháng, bắt buộc chàng phải nghĩ đến sinh tồn. Có sinh tồn thì có dịp trả thù, bất quá mau hay chậm tùy truy nguyên tung tích, lai lịch kẻ thùm, chóng có kết quả hay chậm mà thôi, chứ liều lĩnh để bị hại trong lúc này là coi như ôm hận vĩnh viễn nơi âm cảnh.

Do đó, cái ý định thoát đi đã quyết.

Hét lên một tiếng xong, Du Bội Ngọc đảo lộn cán bút theo chiêu thức Hoành Tảo Thích Quân một vòng, bức thoái vòng vây nới rộng ra một bước đoạn bất thình lình quật mạnh cán bút từ bên trên xuống đỉnh đầu một đại hán áo đen cầm đao.

Đại hán hoảng sợ, biết không làm sao phản công kịp, cấp tốc ngã người vọt phía hông nhảy xuống đài, lăn đi mấy vòng.

Đầu cán bút giáng xuống mặt đất, bật lên một tiếng bịch, rung chuyển cả một khoảng rộng.

Không chậm trễ, chàng ấn luôn đầu cán bút xuống đất chỏi đà, nhún chân nhảy qua đầu chúng.

Nhờ chỏi cán bút, chàng nâng bổng người lên tận cành cao, giở thuật khinh công chuyền từ cành cây này sang cành cây khác, nhẹ nhàng như con én, nhanh nhẹn như con vượn.

Thiếu niên áo lụa biến sắc, dậm chân hét :

- Đuổi theo ngay!

Chính hắn đã phóng mình vọt đi như mũi tên lao, dẫn đầu bọn đại hán áo đen.

Nhưng vô ích, hắn đã chậm mất một chút. Nội một phút ngắn ngủi đó, Du Bội Ngọc đã tạo được một khoảng cách xa rồi.

Hơn nữa, thuật khinh công của hắn còn kém Du Bội Ngọc một bậc. Du Bội Ngọc có đèo thân phụ sau lưng, hắn vẫn không tài nào theo kịp. Khi hắn lên đến đầu tường thì bên ngoài tịch mịch im lìm, không một tiếng động, không một bóng người.

Dưới ánh dương quang, bên cạnh chiếc cầu bắt ngang lạch nhỏ, một con chó vàng nằm híp mắt, chốc chốc lại vẩy vẩy chót đuôi.

* * * * *

Du Bội Ngọc chưa đi xa.

Chàng đâu dám chạy xa hơn, giữa ban ngày, để lộ hình tích, đứng trên đầu tường, thiếu niên áo lụa sẽ trông thấy chàng dễ dàng.

Chàng chỉ nấp mình trong một bụi cỏ hoang, chàng nghe rõ thiếu niên áo lụa truyền lịnh :

- Phân tán thành bốn toán, mỗi toán một phương hướng, cấp tốc đuổi theo!

Có kẻ nhắc :

- Dưới cầu!

Thiếu niên quát :

- Gã họ Du có phải là ngốc tử đâu, mà hắn dám nấp dưới cầu!

Một bóng người từ đâu tường lao xuống, rồi kế tiếp những bóng khác, tất cả bọn đại hán cùng xuống, rồi từng tên một chạy qua cầu.

Thiếu niên vượt lên cầu trước. Con chó vàng vụt hự lên một tiếng, nó đã bị hụt chân rơi xuống dòng lạch, nước bắn lên tung tóe.

Ngồi trong bụi cỏ, Du Bội Ngọc lo sợ vô cùng, chàng nín thở, ngầm vận công, sẵn sàng xuất thủ, liều mình tử chiến nếu chúng phát hiện ra chàng.

Trong khi thiếu niên vẫn chạy, bọn đại hán áo đen vẫn chạy, toán nào rẽ theo phương hướng đã định cho toán nấy, không tên nào lưu ý nhìn qua bụi cỏ ven đường.

Du Bội Ngọc căng thẳng thần kinh cực độ.

Đợi một lúc lâu, nghe ngóng bốn phía, không còn một tiếng động nhỏ, Du Bội Ngọc chắc ý là bọn chúng đã đi xa và ít nhất chúng cũng không trở lại trong lúc này, chàng rời bụi cỏ, nhưng không đi nơi nào khác, lại trở vào trang viện.

Chàng trở vào trang viện vì chàng nghĩ là không ai tưởng chàng dám trở vào, bởi sau biến cố vừa rồi, chàng phải tìm nơi nào đó lánh mặt một thời gian, chàng có gan bằng trời cũng không dám liều lĩnh bẹo hình bẹo dạng một cánh ngu xuẩn như vậy.

Biết đâu bọn kia chẳng lưu lại một vài tên thuộc hạ làm tai mắt dẫn hành tung của chàng?

Có lẽ chàng đã nhận thấy thiếu niên không có mưu lược tâm cơ gì như những tay giàu kinh nghiệm giang hồ, hành động chưa đáng sợ chăng, nên chàng mới dám trở lại nhà như vậy.

Bên trong trang viện, vẫn im vắng như thường. Nếu không có sáu xác chết còn nằm kia, không ai tưởng tượng nơi đâu vừa xảy ra một biến cố vô cùng quan trọng.

Chàng vượt qua hậu viện, vào thẳng trong nhà, mở vạt áo, đặt phụ thân lên giường, rồi lấy một chiếc bình, dốc hoàn thuốc bên trong vào miệng lão.

Loại thuốc đó do Lạc Sơn Lão Nhân tự chế luyện theo một phương pháp bí truyền, từng cứu không biết bao nhiêu mạng người.

Nhưng thuốc đó không hiệu nghiệm đối với lão. Uống xong thuốc một hồi lâu, lão vẫn y nguyên, tình trạng không thay đổi chút nào.

Du Bội Ngọc lắc đầu, lệ thảm trào ra ướt đẫm mặt.

Ánh dương quang chiếu nghiêng qua khung cửa sổ, soi rõ gương mặt Lạc Sơn Lão Nhân Du Phóng Hạc đã biến màu sạm đen, trông hết sức thê thảm. Lâu lâu, lồng ngực mới nhô lên một chút, chứng tỏ lão chưa đứt hơi hẳn, lão mở tròn đôi mắt, đôi mắt đó lờ đờ, thất thần, môi lão mấp máy. Khó khăn lắm, lão mới phều phào được mấy tiếng :

- Ta có làm điều gì sai quấy chăng? Ta đã làm gì sai quấy?

Du Bội Ngọc lại dịch thân hình, che bớt ánh dương quang cho lão không chói mắt, lệ thảm quanh tròng, chàng nức nở :

- Không! Gia gia ạ! Gia gia chẳng làm điều gì sai quấy! Bình sanh gia gia không có làm một điều gì để thẹn cho lương tâm!

Lão muốn nở một nụ cười khoan khoái, song sức lực đâu còn để lão để tròn nụ cười, dù là một nụ cười nhẹ nhàng? Lão chỉ nhếch môi, một đốm sáng lóe nhanh trong đôi mắt thay đôi môi biểu tượng một nụ cười, lão tiếp bằng từng tiếng một :

- Ta không làm điều gì sai quấy! Con phải noi gương ta nhé! Luôn luôn con phải ghi nhớ : dung, nhượng, nhẫn là ba điểm rất cần. Dung người, nhượng lợi, nhẫn việc! Con nhé! Được ba điểm đó con mới đáng làm người! Còn ra những thành bại trong cuộc tương tranh... Vô ích! Vô ích!...

Giọng nói nhỏ dần, nhỏ dần, không còn nghe được nữa.

Du Bội Ngọc quỳ tại chỗ, bên cha chàng như một pho tượng gỗ, hai bên má hai dòng nước mắt rỉ mãi rỉ mãi, không khác nào một nguồn vô tận tiếp tế cho dòng nguồn.

Chàng quỳ tại chỗ không rõ được bao lâu nữa, chàng đổ lệ không rõ được bao lâu rồi, lệ vẫn còn đó, gối vẫn còn rung.

Ánh dương quang rọi bóng song thưa, bóng rung rung, bóng di động theo ánh dương quang mỗi phút một nghiêng đầu nhếch dần về phía Tây, và cuối cùng thì bóng song đã tắt, gian phòng chìm trong vùng đen mờ.

Cùng với bóng đêm sắp về, không gian càng nặng đọng tịch mịch, một thứ tịch mịch có tử khí trùng trùng và toà trang viện biến thành nhà mồ giữa bãi tha ma.

Trong cảnh tịch mịch thê lương đó, đột nhiên có tiếng chân người vang lên.

Tiếng chân ngh chầm chậm nặng nề, tiếng chân vọng từ hành lang đến tận gian phòng, tiếng chân của một người không muốn bước nhưng bắt buộc phải đi, mà mỗi một bước đi là bỏ rơi một mảng lông nơi dấu chân.

Nghe tiếng chân cũng có thể ức độ tâm trạng của con người đó một phần nào!

Tiếng chân mỗi lúc mỗi gần, cuối cùng thì dừng nơi cửa.

Rồi cánh cửa phòng từ từ mở.

Du Bội Ngọc vẫn quỳ tại chỗ bất động.

Một bóng người từ ngoài cửa bước vào, từ từ, dè dặt, nhẹ nhàng như một bóng ma, không nặng nề như lúc đầu, bên ngoài hành lang.

Bóng đó, có thân hình thấp nhỏ, không rõ có nhận thấy sự vật gì bên trong phòng hay chăng vẫn cứ bước tới, càng phút càng gần Du Bội Ngọc.

Dù sao thì Du Bội Ngọc cũng phải đứng lên để xem cho biết người khách đột ngột ấy là ai?

Chàng đứng lên.

Động tác của chàng làm bóng đó giật mình. Nhanh như chớp, bóng đó nhảy vọt ra cửa, quát khẽ :

- Ngươi! Ngươi là ai?

Du Bội Ngọc nhếch môi điểm một nụ cười chua chát! Câu hỏi đó phải do chàng nêu lên, nhưng hiện tại thì chính kẻ đột nhập vào nhà hỏi ngược lại chủ nhân!

Nhưng chẳng sao! Bên cạnh cái đau thương ngập trời, tràn biển, có xá gì một sự oái ăm nhỏ nhặt?

Chàng bình lặng nhìn qua bóng tối lờ mờ, nhận ra một thiếu nữ, tóc buông thõng phủ vai.

Thiếu nữ lại hét lên :

- Ác tặc! Thủ đoạn tàn độc thiệt! Ngươi... ngươi còn ở đây à?

Hoành tay ra sau lưng, nàng rút ra thanh trường kiếm, ánh thép chớp lên tiếng gió rít theo liền.

Du Bội Ngọc đảo bộ tránh đủ bảy thế công mà không hề trả đòn. Chàng buột miệng kêu lên :

- Lăng Hoa kiếm!

Thiếu nữ giật mình nhưng lấy lại ngay bình tĩnh, cười lạnh :

- Ác tặc! Đã nhận ra kiếm pháp nhà họ Lâm, sao chưa...

Du Bội Ngọc lùi lại mấy bước, thở dài cất lời :

- Tại hạ là Du Bội Ngọc!

Thiếu nữ lại giật mình lần nữa, buông thõng tay kiếm, gầm đầu ấp úng :

- Du... Du đại ca! Hay là lão bá đã...

Đã quen dần với bóng tối trong căn phòng, nàng vừa thốt vừa đưa mắt nhìn lên giường...

Toàn thân vụt rung lên bần bật và cuối cùng lảo đảo nhào xuống nền nhà, suối bi thương lại được dịp trào ra hai khóe mắt.

Nàng thảm thiết kêu lên :

- Trời! Có thể như thế được sao? Không, tôi không thể tin được! Không, tôi không muốn tin! Không, không...

Du Bội Ngọc đứng lặng thinh để mặc cho nàng khóc, không hề khuyên dứt một câu.

Thiếu nữ khóc mãi, khóc khan cả hơi, chợt ngẩng đầu lên ánh mắt đỏ hoe nhìn Du Bội Ngọc :

- Đủ rồi! Tôi khóc đã nhiều rồi! Bây giờ Du đại ca hãy nói rõ mọi việc cho tiểu muội nghe đi!

Nhưng Du Bội Ngọc không vội lên tiếng, lẳng lặng tìm mồi lửa đốt đèn.

Ánh sáng của ngọn nến vừa bùng lên, một bộ tang phục trên người thiếu nữ như nổi bật hẳn, trắng toát...

Du Bội Ngọc giật bắn người, kêu lên thất thanh :

- Lâm lão bá đã... đã...

Thiếu nữ gật đầu thê thảm :

- Vâng! Còn đâu nữa! Sáng hôm trước đấy thôi! Có kẻ hạ độc thủ...

Du Bội Ngọc càng biến sắc :

- Ai? Ai?

Thiếu nữ lắc đầu :

- Không biết được... Tiểu muội không biết!

Và nàng xoay phắt người lại, đối diện với Du Bội Ngọc. Dưới ánh đèn chao chao, khuôn mặt mỹ miều của nàng giờ đây ảo não làm sao. Đôi mắt tuy đỏ bụp vì chứa đầy bi thương, nhưng vẫn thao láo mở tròn nhìn đối tượng, và tia nhìn vẫn chưa giảm đi ý quật cường, nàng dằn dằn từng tiếng :

- Du đại ca lạ lắm phải không? Cha mình chết mà lại không biết kẻ thù là ai, còn gì đáng mỉa mai hơn?

Nàng cười khẩy lên một tiếng và nói tiếp ngay :

- Cái hôm mà cha tiểu muội chết, tiểu muội có việc đi khỏi, đến lúc trở về thì xác đã lạnh, trong nhà không ai còn sống!

Du Bội Ngọc thật không ngờ, một cô gái trông bề ngoài yếu đuối uỷ mị như một tiểu thư đài các vàng son thế mà qua cơn biến thảm tày trời, còn đủ nghị lực từ ngàn dặm bươn bả đến đây, vẫn bình tĩnh khi cùng chàng đối đáp.

Trong cái thể xác yếu đuối ấy hình như chứa đựng một ý chí bằng sắt thép. Nghị lực của nàng, Du Bội Ngọc thấy mình còn kém xa, con người như nàng có khuyên lơn cũng thừa!

Chàng chỉ còn cách thở dài thay cho những gì mình muốn nói.

Thiếu nữ lại nhìn thẳng vào mắt chàng tiếp lời :

- Du đại ca vẫn còn lấy làm lạ à? Tiểu muội đã nói qua là mình khóc nhiều rồi.

Có lẽ vì khóc quá nhiều nên bây giờ tiểu muội hết muốn khóc nữa. Suốt dọc đường, tiểu muội đã khóc đến năm lần!

Du Bội Ngọc tròn mắt :

- Năm lần?

Thiếu nữ nhếch môi chua chát :

- Phải! Năm lần! Trừ hai lần khóc cho gia phụ và cha của Du đại ca ra, ba lần kia khóc cho Vương lão bá ở cạnh Thái Hồ, Trầm đại thúc ở Nghi Hưng thành và một lần ở Mâu Sơn khóc cho Tây Môn...Không kịp đợi nàng nói hết, Du Bội Ngọc hỏi cắt ngang :

- Họ đều cùng bị độc thủ, phải chăng?

Thiếu nữ đưa tia mắt nhìn lên ánh đèn, mơ màng, không đáp.

Du Bội Ngọc lại hỏi :

- Chiếc kéo vàng của Thái Hồ Vương lão bá vốn vang danh vô địch trong thiên hạ, ngân thương bạch mã của Nghi Hưng Trầm sư thúc, thủa tuổi trẻ từng ngang dọc khắp giang hồ, một thân nhuyễn công của Mâu Sơn Tây Môn đại thúc ít ai sánh kịp, thế tại sao họ lại bị giết?

Thiếu nữ không đáp mà hỏi lại :

- Vậy Lăng Hoa Thần Kiếm và Kim Ty Cẩm Chưởng thì sao?

Du Bội Ngọc gục đầu ảm đạm :

- Phải lắm! A... hay là họ cũng bị một hung thủ sát hại? Vậy hắn là ai?

Thiếu nữ chợt bổ xung thêm một câu :

- Chỉ có một điều lạ, tiểu muội không tận mắt nhìn thấy thi hài họ.

Du Bội Ngọc ngẩng phắt đầu lên hoài nghi :

- Không nhìn thấy thi hài, sao lại biết họ đã chết?

Thiếu nữ quả quyết :

- Chẳng có một người! Tuy trong nhà không thây chết nhưng không thấy dạng một người, nhà nào cũng vắng tanh như bãi tha ma... giống như nhà anh, như nhà tôi...

Du Bội Ngọc lặng người một lúc, lẩm bẩm mơ màng :

- Nhà?... Chúng ta đả trở thành kẻ vô gia đình rồi!

Thiếu nữ chăm chăm nhìn chàng :

- Du đại ca định đi đâu?

Du Bội Ngọc chậm rãi cất lời :

- Theo sự nhận xét của tôi, thì những việc đã xảy ra kia đều nằm nằm gọn trong một âm mưu thật vĩ đại, vĩ đại đến độ không ngờ được. Tuy hiện giờ tôi chưa nghĩ ra nhưng tôi hứa sẽ có một ngày khám phá ra! Nếu như nàng đứng vào địa vị chủ sử âm mưu, nàng có thái độ nào đối với tôi?

Thiếu nữ đáp không cần suy nghĩ :

- Nhổ cỏ tận gốc!

Du Bội Ngọc cười thảm não :

- Đúng thế! Nếu như nàng là tôi, nàng phải làm thế nào?

- Trốn!...

Nhưng nàng chợt thở dài, lẩm bẩm như hỏi với chính mình :

- Mà trốn đi đâu bây giờ?

Du Bội Ngọc bâng khuâng :

- Thì nơi nào là an toàn thì trốn đến nơi đấy!

Thiếu nữ nhìn chàng, thương cảm :

- An toàn được à?... Cho dù kẻ thù là ai, anh cũng chẳng biết. Dù chúng có ở bên cạnh anh, anh cũng không hay, thì thử hỏi trong khắp thiên hạ, có nơi nào gọi là an toàn với anh được?

Du Bội Ngọc mím môi :

- Nhưng phải có một nơi!

Thiếu nữ chơm chớp mắt :

- Nơi nào?

Du Bội Ngọc buông gọn :

- Huỳnh Trì!

Thiếu nữ thất thanh kêu lên :

- Huỳnh Trì?... Hiện giờ tất cả nhân vật trong võ lâm thiên hạ đều tụ tập nơi đó...

Du Bội Ngọc ngắt lời :

- Chính vì anh hùng khắp thiên hạ đều đổ dồn về đấy, nên ác tặc dù có gan to bằng trời, cũng không dám đến nơi đó ra tay hại người.

Thiếu nữ nhè nhẹ gật đầu :

- Khá lắm! Du đại ca trong giờ phút này mà còn nghĩ được chu đáo ngần ấy, nhắm không ai có thể hại nổi đại ca. Đại ca... đại ca đi ngay đi!

Du Bội Ngọc nhìn nàng :

- Còn nàng?

- Mặc kệ tôi!

Và bằng một thái độ giận dỗi, nàng phắt người lại rảo bước bỏ đi.

Du Bội Ngọc không hề ngăn trở mà lẽo đẽo theo ở phía sau.

Ra đến cửa, thiếu nữ bỗng sụm chân ngã nhào xuống, Du Bội Ngọc nhẹ nâng nàng đứng dậy, thở dài bùi ngùi :

- Hiền muội quá khổ, quá mệt rồi! Hay là nghỉ ngơi trong giây lát đã!

Thiếu nữ mím chặt vành môi, cố ngăn dòng nước mắt đang rưng trào qua hai khóe mắt :

- Đừng vờ vĩnh lo lắng cho tôi. Tôi... tôi từ ngàn dặm đến nhà anh, nào... nào anh có hỏi thăm cho một lời! Cho đến tên tôi anh cũng chẳng gọi...

Du Bội Ngọc nghe như cay cay ở mũi :

- Có hỏi thăm cũng chẳng ích gì!

Thiếu nữ gượng đứng lên, hất mạnh tay chàng ra :

- Bỏ tôi ra... bỏ tôi ra! Anh còn động lên một sợi tóc của tôi, tôi sẽ giết anh ngay!

- Tuy chưa gặp qua hiền muội lần nào nhưng tôi làm sao quên được tên của hiền muội. Cái tên mà cha tôi thường nhắc nhở khi tôi vừa hiểu biết chuyện đời!

Thiếu nữ đôi mắt liền ráo hoảnh, nhẹ nhàng gục đầu xuống, buồn buồn :

- Tiếc thay chúng ta gặp nhau chẳng nhằm lúc...

Từ ngoài ngõ chợt vang lên tiếng chân nặng nề, tiếp theo là một giọng nói khàn khàn, làm vỡ tan đi giây phút tâm sự của hai người :

- Thiếu gia ơi... thiếu gia ơi...

Du Bội Ngọc vội lướt người tới, đứng án trước mặt thiếu nữ, miệng quát khẽ :

- Ai đó?

Giọng khàn khàn nọ đáp :

- Cho đến giọng nói của lão già Du Trung mà thiếu gia không nghe ra nữa à?

Du Bội Ngọc thở phào nhẹ nhõm, thiếu nữ trái lại bám chặt vai chàng, hỏi dồn :

- Ai thế?

Du Bội Ngọc cười trấn an :

- Lão đầy tớ già đã theo hầu gia phụ từ thủa nhỏ.

Thiếu nữ nghi ngờ :

- Nhưng... nhưng lúc tôi đến đây, chẳng thấy một người nào sống cả!

Du Bội Ngọc thoáng rúng động :

- Có lẽ... có lẽ lão đã trốn kín một nơi nào đó!

Giữa sự đối đáp hai người, một lão già áo xanh, tóc râu bạc phếu, lụm cụm bước tới, vái chào người :

- Vương lão gia từ Linh Lăng đến đang đợi thiếu gia trong phòng khách.

Du Bội Ngọc đổi sắc :

- Phải “Nghĩa Bác Vân Thiên” Vương Vũ Lâu nhị thúc không?

Lão gia bộc Du Trung vội đáp :

- Trừ người ra, không lẽ còn ai nữa?

Chẳng kịp nghe câu trả lời của người nghĩa bộc, Du Bội Ngọc đã rảo bước hướng về phía sảnh đường.

Dọc hai bên của dãy hành lang khúc khuỷu, chẳng hiểu ai đã lên đèn từ lúc nào, cảnh tượng y như lúc bình thường.

Du Bội Ngọc lòng càng thêm lạ lùng, chân không dám dừng bước, bươn bả bước về đại sảnh.

Bên trong đã đèn đuốc tỏ rõ, trên chiếc gối dựa bằng gỗ lê, một cụ già áo tìm, mày rậm râu dài, mặt như táo chín, đang chễm chện ngồi, đúng là “Nghĩa Bác Vân Thiên” Vương Vũ Lâu nhị gia.

Du Bội Ngọc vội tiến lên đến trước mặt người, quỳ xuống nức nở :

- Nhị thúc... nhị thúc đến chậm mất rồi!

Vương Vũ Lâu thở dài :

- Chuyện của cháu cùng cha cháu, nhị thúc nghe qua cũng rất xót lòng.

Du Bội Ngọc càng mủi lòng :

- Tiểu điệt không may...

Nhưng chàng chợt ngẩng đầu lên kinh dị :

- Nhị thúc... làm sao mà nhị thúc biết nhanh thế?

Vương Vũ Lâu vuốt nhẹ hàm râu, cười nụ :

- Tất nhiên là nhờ cha của hiền điệt, cái ông anh Du đại ca của chú nói cho biết chứ ai!

Du Bội Ngọc kêu lên thất thanh :

- Cha của hiền điệt? Người... người từ lúc nào?

Vương Vũ Lâu vẫn híp mắt cười :

- Thì lúc nãy người hầm hầm bước ra ngoài, cho đến thấy ta cũng chẳng hỏi han. Tuy chưa rõ cha con hiền điệt cãi nhau chuyện chi nhưng bốn mươi năm nay, ta chưa từng thấy người nổi giận hung như thế, cho nên ta phải nhờ Vân tam thúc ngươi theo khuyên giải người, cùng tránh cho cha con hiền điệt...

Du Bội Ngọc càng nghĩ càng sững sờ như kẻ từ cung trăng rơi xuống, không sao chịu đựng thêm nổi, chàng hét lên cuồng điên :

- Nhưng cha của... cha của tiểu điệt lúc nãy đã... đã bị giết rồi cơ mà!

Vương Vũ Lâu liền sa sầm nét mặt :

- Trẻ con hay cãi lẫy với cha mẹ là chuyện rất thường. Nhưng không vì lẽ đó mà con đi nguyền rủa cha mẹ hay sao?

Du Bội Ngọc như không còn hơi sức, chàng phều phào chẳng trọn câu :

- Nhưng... nhưng rõ ràng cha của tiểu điệt đã... đã...

Vương Vũ Lâu tức giận :

- Câm miệng lại!

Du Bội Ngọc cắn chặt hai hàm răng để tìm lại sự bình tĩnh cho mình :

- Xác của người vẫn còn trong phòng ngủ, nếu nhị thúc không tin, xin theo chân tiểu điệt vào xem thử!

Vương Vũ Lâu hầm hầm đứng dậy :

- Được, đi ngay!

Hai người nhanh bước ra khỏi đại sảnh, nhưng chưa vượt qua khúc hành lang cuối cùng, đã nhìn thấy gian phòng ngủ khi nãy còn âm u tối mù, giờ đây đèn đuốc sáng choang.

Du Bội Ngọc hết sứt hoang mang, xồng xộc bước nhanh vào...

Trên giường, gối mền thẳng nếp, không một vết tích nhăn nheo, thi hài của Du Phóng Hạc cha chàng đã biến mất!

Vương Vũ Lâu to tiếng gạn hỏi :

- Xác chết của cha ngươi đâu?

Du Bội Ngọc toàn thân bỗng run lên bần bật, còn đâu thốt được thành lời.

Thình lình chàng hét to lên một tiếng, chạy nhào ra đình viện.

Dưới cội tàng cổ thụ rợp đen bóng lá, qua ánh đèn từ dãy hành lang hất ra ánh sáng, sáu cái xác người máu me khi nãy không những biến mất, mà cho đến lá cành tơi tả do ngọn bút của chàng quét phải vừa rồi cũng đã bị ai quét dọn sạch sẽ.

Cây Thiên Quân Bút vẫn để ở kia, nghiên mực, quặng bút cũng được sắp xếp chỉnh tề, và qua ánh sáng chao chao của những ngọn đèn, chàng còn lờ mờ nhìn thấy bản sao Nam Hoa Kinh mà mình viết khi trưa.

Du Bội Ngọc chợt nghe tay chân mình lạnh ngắt. Sàn đình, góc viện tĩnh mịch thân yêu, nơi mà chàng thường xuyên ra vào từ lúc mới lũng đũng biết đi, giờ đây chàng bỗng cảm thấy như đã biến thành một vực quỷ âm u kỳ bí.

Tay chấp sau lưng, Vương Vũ Lâu hất hàm lạnh giọng :

- Sao? Hiền điệt còn lời gì nói nữa chăng?

Du Bội Ngọc như kẻ mất hồn, lắp bắp :

- Tiểu... tiểu điệt...

Chợt thấy bóng người con gái lúc nãy thấp thoáng sau cụm hoa, Du Bội Ngọc như gặp cứu tinh, nhoài người bổ tới...

Túm chặt lấy tay nàng, chàng lớn tiếng kêu lên :

- Lúc nãy nàng cũng nhìn thấy... nàng là Lâm Diêu Bình, ái nữ của “Lăng Hoa Thần Kiếm”, chính nàng khi nãy tận mắt thấy rõ xác chết của gia phụ...

Đôi mắt sáng ngời như điện lạnh, Vương Vũ Lâu nhìn thẳng vào mặt cô gái hỏi to :

- Cô có thật thấy không?

Lâm Diêu Bình nhu bị cướp mất tinh thần :

- Tôi... tôi... lúc nãy...

- Ồ, Vương nhị ca đến hồi nào thế? Thật là vừa đúng lúc!

Nơi khúc quanh của hành lang, bỗng hiện ra bốn người cùng niềm nở tươi cười tiến lại.

Đi đầu là một vị áo gầm mão cao, lưng lủng lẳng một thanh trường kiếm chuôi nạm ngọc xanh, mái tóc tuy đã điểm hoa râm nhưng thần thái vẫn phương phi như người trẻ tuổi.

Vừa thấy bốn người xuất hiện, Lâm Diêu Bình cổ họng như nghẹn ngang và thân hình bỗng run lên bần bật.

Du Bội Ngọc cũng trợn tròn đôi mắt, thất sắc kêu lên :

- Trời! Lâm... Lâm lão bá... chẳng phải Lâm lão bá đã chết rồi sao?

Vì bốn người vừa tiến tới kia rõ ràng là Thái Hồ Kim Long Vương, Mâu Sơn Tây Môn Phong, Nghi Hưng Trầm Ngân Thương và người áo gấm mão cao đi trước nhất không ai khác hơn là “Lăng Hoa Thần Kiếm” Lâm Tẩu Các, vị đại hào phú đất Tô Châu, cha ruột của Lâm Diêu Bình.

Chẳng đợi Lâm Tẩu Các mở miệng, Tây Môn Phong đang đi cạnh bên lão liền cười to :

- Ba năm chẳng gặp nhau, người vừa thấy mặt cha vợ đã mở miệng trù ẻo là người chết đi rồi! Cái cậu bé này cũng thật nghịch ngợm hết sức!

Du Bội Ngọc xoay ngoắt người lại, ánh mắt hắn bắn thẳng vào mặt Lâm Diêu Bình :

- Đấy là tại cô nói ra, tại... tại sao cô lại nói dối tôi?

Lâm Diêu Bình chầm chậm ngước đầu lên, ánh mắt còn rươm rướm màn lệ :

- Tôi nói à? Tôi nói với Du huynh như thế hồi nào?

Du Bội Ngọc nghe như mình vừa lọt xuống một hố băng sâu lạnh ngắt, lão đảo thối lui luôn năm bước.

Ngoảnh đầu nhìn lại, năm cao thủ võ lâm ánh mắt lạnh lùng nhìn chàng như thương xót như kinh ngạc...

Lão gia bộc Du Trung chẳng biết đã đứng đó từ lúc nào, gập mình tươi cười :

- Thiếu gia sao chưa mời năm vị lão vào sảnh đường dùng trà?

Du Bội Ngọc vọt người tới, chụp cứng đầu vai người lão bộc lắc lia lịa :

- Ngươi phải nói! Nói rõ sự việc xảy ra như thế nào?

Lão bộc Du Trung sửng sốt nhìn chàng :

- Chuyện lúc nãy? Mà khi nãy có xảy ra chuyện gì đâu?

Du Bội Ngọc càng thiểu não thất sắc, Vương Vũ Lâu chầm chậm cất lời :

- Trừ năm chúng ta, hôm nay còn người nào khác đến đây không?

Du Trung vội lắc đầu :

- Không có ai cả...

Tay từ từ buông đầu vai người lão bộc ra, Du Bội Ngọc từng bước từng bước thụt lùi, rung rung giọng :

- Ngươi... ngươi tại sao cũng muốn hại ta?

Du Trung đăm đăm nhìn theo chàng, thở dài thương hại :

- Thiếu gia gần đây vì học hành nhiều quá, chỉ sợ...

Du Bội Ngọc vụt hất ngược đầu lên cười lanh lảnh :

- Chỉ sợ ta điên rồi, phải chăng? Các ngươi nhìn ta như thế, vì các ngươi đều nghĩ rằng ta đã điên lên rồi phải không? Các người đang muốn cho ta phải phát điên kia mà!

Lâm Tẩu Các bật thở dài thườn thượt :

- Thằng bé có lẽ bị cha nó bức bách quá đáng...

Du Bội Ngọc sằng sặc cười lên :

- Đúng lắm! Ta thật bị bức bách đến phát điên rồi đây!

Ngọn quyền trên tay chàng theo đó vung lên đấm mạnh vào cửa sổ thủng to một lỗ, chân thời dậm mạnh xuống nền sân khoét tròn một dấu.

Vương Vũ Lâu, Tây Môn Phong, Trầm Ngân Thương nhất tề lướt tới chụp nhanh lấy hai đầu vai chàng giữ chặt.

Lâm Tẩu Các móc vội trong người ra một lọ sứ con màu đen, dịu giọng bảo :

- Ngọc con, chịu khổ nghe lời bá bá uống viên thuốc này vào rồi ngủ đi một giấc, sáng mai thức dậy sẽ thấy dễ chịu ngay!

Nút lọ được mở ra và kề ngay vào miệng Du Bội Ngọc, một mùi thơm lạ theo đó xông lên ngây ngất.

Du Bội Ngọc mím chặt hàm răng, thà chết quyết chẳng mở miệng.

Trầm Ngân Thương nhích lại gần hơn khuyên giải :

- Hiền điệt sao đổi tánh thế? Không lẽ nhạc phụ của hiền điệt lại đi hại hiền điệt à?

Đột nhiên, Du Bội Ngọc hét to lên một tiếng, hai cánh tay vung ra với tất cả căm hờn...

Trầm Ngân Thương, Tây Môn Phong dù là bậc cao thủ hữu danh cũng không sao kham nổi với nguồn thân lực trời ban ấy, bàn tay bị hất bật trở về.

Lồng theo tiếng hét như chọc thủng màng tai, thân hình Du Bội Ngọc như chiếc pháo thăng thiên vọt xiêng xiêng lên mái nhà, biến mất sau những tàng cây rậm lá...

Tây Môn Phong hãi hùng thất sắc :

- Thằng bé thật lợi hại, dù Du Phóng Hạc lúc thiếu niên cũng vị tất được thân thủ như nó.

Vương Vũ Lâu chớp chớp ngời ánh mắt thở dài :

- Đáng tiếc là nó đã điên rồi, đáng tiếc đáng tiếc...

Lâm Diêu Bình cúi mặt khóc thầm...

--------------------------------------------------------------------------------

Truyện còn có tên Danh Kiếm Phong Lưu

Chương 2: Bóng chim tăm cá

Du Bội Ngọc nằm im lìm trên bãi cỏ đẫm sương mắt nhìn sững lên bầu không sao khuya lấp lánh, để nghe đầu óc mình nóng lên bừng bừng vì muôn ngàn ý nghĩ rối bụng.

Mỗi ánh sao trên từng mây thẳm, Du Bội Ngọc mường tượng thành từng khuôn mặt gớm ghiếc khi nãy hiện lên đang nháy mắt nhìn chàng diễu cợt.

- Mi điên rồi... mi điên rồi!

Trời sao dần dần thưa lặn, trong gió đêm chợt thoảng lên tiếng ai khóc thảm thê...

Tiếng khóc càng lúc tiến gần, để hiện ra một cụ già ốm nhỏ lưng gập tới trước, hàm râu bạc lê thê cơ hồ chấm đất.

Lão ngồi phệt xuống gốc dương già, lại buông tiếng khóc thêm một lúc, đoạn nhặt từng viên đá chất cao dưới chân, rồi mở sợi dây lưng ra, thắt thành một vòng, cuối cùng mới đưa vào cổ toan tự vận...

Du Bội Ngọc không sao dằn được, vội lướt tới đẩy lão lùi ra.

Cụ già giãy nẩy khóc to :

- Ngươi còn cứu ta làm gì? Trên đời này không còn ai khổ hơn ta nữa! Ta sống thêm cũng vô vị mà thôi! Van ngươi để ta được chết cho thoải mái hơn!

Du Bội Ngọc thở dài thiểu não :

- Trên đời thật không ai khổ hơn cụ phải không? Ôi! Chỉ một ngày hôm nay thôi, tôi bỗng trở thành một kẻ không nhà, không quyến thuộc bà con! Những lời tôi nói toàn là thật, nhưng trên đời không một ai tin, không còn ai để tôi có thể tín nhiệm được, những kẻ mà hằng ngày tôi tôn sùng hiệp nghĩa và hùng anh, bỗng dưng trong một ngày đều biến thành những con người đểu giả, đầy mưu mô xảo quyệt cho đến những kẻ thân yếu nhất bình thường, cũng trong một ngày đột nhiên xúm lại bức bách cho tôi phải phát điên, muốn giết luôn tôi! Như vậy, tôi có phải đáng khổ hơn cụ không?

Thừ người đi một lúc, cụ già lẩm nhẩm với mình :

- Quả thật so với ngươi ta thấy mình còn may hơn nhiều! Người đáng chết hơn ta, sợi dây này ta nhường cho người chết đấy!

Lão chấm câu bằng chuỗi cười khoái trá hớn hở bỏ đi.

Ánh mắt liền theo bóng lưng cụ già khuất liền trong đêm tối, Du Bội Ngọc mới thẫn thờ xoay lại đút thử đầu mình vào chiếc thòng lọng.

Một ý nghĩ từ tâm tưởng vọng theo lên :

- Thật là dễ biết mấy! Chết đi là hết mọi ưu phiền, nhưng có phải thật là người nên chết không?

Bên tai chàng bỗng văng vẳng tiếng của người cha già khi sắp chết :

- Con... nhẫn nại, bao dung, nhường nhịn... ba đức tánh ấy con phải ghi nhớ...

Như vừa bị tạt mạnh một gáo băng lạnh vào mình, Du Bội Ngọc chợt rút nhanh cổ ra khỏi vòng dây oan nghiệt, da lưng nghe được ướt mồ hôi.

Chàng vỗ vỗ đầu tự trách :

- Suýt nữa ta đã làm một chuyện điên dại, phụ công ơn sinh thành của mẹ cha, trốn tránh cả phận làm người trên nhân thế.

Tháo lấy sợi dây lưng trên cành dương xuống, Du Bội Ngọc cẩn thận cất vào túi dùng lấy làm kỷ vật để nhắc nhở chàng trong những phút thối chí nản lòng.

Lê từng bước chân nặng nề cảm nghĩ, chàng đi đi mãi cũng chẳng biềt mình đi đâu, cũng chẳng buồn tìm cái ăn cái uống...

Mỗi khi đi qua những ao đầm trồng dây ấu, những nàng thôn nữ thấy vẻ thất thần như người mất trí của chàng, thường buông tiếng cười trêu ghẹo, tinh nghịch ném ấu vào chàng, Du Bội Ngọc lượm lấy mà đỡ lòng.

Hay mỗi khi đi qua khu rừng dâu xanh bát ngát, những cô nàng dâu hái dâu không sao cầm lòng trước vẻ tuấn tú nhưng quá tiều tuỵ của chàng, ít ra cũng cho chàng bụm một trái, hoặc hơn nữa xới bớt phần cơm của mình, và Du Bội Ngọc không bao giờ từ chối.

Ăn xong, chàng lại lẳng lặng thất thểu bỏ đi, không cám ơn cũng không giã từ ai nửa tiếng.

Các cô chỉ còn cách nhìn theo chàng lắc đầu xót thương, và yên trí đấy là một chàng điên trẻ tuổi.

Du Bội Ngọc cứ thế mà đi... đi mãi...

Chàng cơ hồ không còn biết kẻ thù có đuổi theo dấu vết phía sau hay không?

Thật ra, khó ai mà nhận ra chàng lúc ấy, bộ đồ tang đã lấm lem cát đất lại thêm rách thủng nhiều nơi, đầu rối bù, mặt không hề rửa, dáng dấp không khác một kẻ ăn mày.

Nhưng chính cái xác xơ thất thểu ẩn trong khổ người tuấn tú ấy, càng gợi ở các nàng yêu thích chàng hơn.

Cũng chẳng biết mình đã đi bao nhiêu ngày, cuối cùng, chàng đặt bước vào địa giới Hà Nam.

Trên quan đạo, từng nhóm năm ba ăn mặc theo lối võ sĩ đã lũ lượt kéo nhau như đi trẩy hội.

Người nào cũng hăm hở tươi cười, bô bô trò chuyện, toàn kháo nhau về vụ Huỳnh Trì đại hội bảy năm một kỳ, sắp đến ngày mở hội.

Qua khỏi Thương Khấu, giới người võ lâm dường như giật hết mọi nẻo đường, ngựa xe tấp nập, áo mũ xênh xang. Cảnh tấp nập rộn ràng, quả đúng những ngày đại lễ.

Mỗi lúc có nhân vật anh hùng thành danh lướt qua hai bên đường, liền vang tiếng người xầm xì ngưỡng mộ :

- Nhìn kìa! Người mặc áo tím chính là Phụng Dương Thần Đao công tử, thanh đao hắn giắt bên hông chính là thanh Ngọc Long Đao chém sắt như chém bùn.

- Cái cô nàng áo đỏ, huynh có nhận ra không?

- Ồ! Cho đến Kim Yến tử ta còn không nhận ra thì còn lăn lộn trên giang hồ làm gì? Chà! Một đôi trời sanh, trai tài gái sắc!

- Ô! Thiên Ngưu quyền, Triệu đại hiệp cũng tới nữa kìa!

- Tất nhiên phải tới, Thiếu Lâm đã bảy lần liên tiếp giữ ngôi Minh chủ hội Huỳnh Trì. Năm nay cái thủ lợn tất nhiên đâu để cho kẻ khác dành đi? Triệu đại hiệp là trưởng đệ tử lục gia Thiếu Lâm phái, không đến sao được?

Mặc cho ai bàn luận xì xào, Du Bội Ngọc tai tuy nghe nhưng mắt chẳng buồn ngó đến.

Và tất nhiên không ai buồn chú ý làm gì đến chàng, một gã trả tuổi nghèo khó thất thểu bên vệ đường.

Du Bội Ngọc đi đến Phong Khấu thì đêm đã khuya, chàng không vào thành, tìm bậy mái hiên của một ngôi quán nhỏ ngả lưng tạm nghỉ.

Đêm càng khuya, mọi người đều yên giấc, riêng Du Bội Ngọc cứ trằn trọc mãi, vì ngày đại hội Huỳnh Trì sắp mở nay mai.

Chàng thao mắt nhìn lên mái hiên tự hỏi :

- Đám người Lam Tẩu Các, Thái Hồ Vương Vũ Lâu có thể đến dự không? Họ đang mưu định gì? Tại sao họ khăng khăng bảo là cha ta chưa chết? Phải chăng...

Đột nhiên có tiếng ai ư ử hát lên :

- Hoa sen hồng, hạt sen trắng, một thanh gậy trúc rảo khắp cùng!

Tiếp nối giọng hát, một gã ăn mày hiện ra với khổ người ốm tong teo, đôi mắt to như lục lạc, tay cầm chiếc roi trúc, đang mỉm cười nhìn chàng.

Du Bội Ngọc cũng đáp lại nụ cười vớ vẩn.

Gã ăn mày con chớp chớp mắt cười hỏi :

- Ngươi chẳng phải trong Cái bang chúng ta?

Du Bội Ngọc lắc đầu thay tiếng đáp.

Gã ăn mày con hỏi tiếp :

- Ngươi chẳng phải là người của Cái bang, sao lại ăn mặc như phường ăn mày, ngủ cái chỗ chỉ dành riêng cho ăn mày ngủ? Thiếu gì những cách sanh lợi khác chẳng tranh, lại đi tranh chi cái sanh lợi của phường khất thực?

Du Bội Ngọc cười thẹn đứng lên :

- Xin lỗi bạn!

Và bước ngay ra khỏi mái hiên, đứng thộn ra dưới bầu đêm sao sáng.

Đôi mắt gã ăn mày còn mở tròn nhìn chàng không nháy, hình như rất hứng thú ở thái độ bơ phờ của đối phương, gã nhịp đầu roi trúc lên vai chàng, cười nụ :

- Nghe giọng nói thì hình như người ở Giang Nam đến?

Du Bội Ngọc gật đầu :

- Phải?

Gã ăn mày lại hỏi :

- Ngươi tên chi?

Xoay ánh mắt về kẻ vừa hỏi tên mình một lúc, Du Bội Ngọc nhận thấy trong ánh mắt to kia tuy tinh ranh ngổ ngáo, nhưng không chứa đựng ác ý với mình. Chàng mỉm cười cất tiếng :

- Tôi tên Du Bội Ngọc!

Đáp trả lại cũng một nụ cười, gã ăn mày tự giới thiệu :

- Ta tên Hồng Liên Nhi, chỉ vì quần áo ta tuy rách rưới nhưng luôn luôn thích mặc màu hồng.

Du Bội Ngọc vòng tay :

- Thì ra là Liên huynh!

Hồng Liên Nhi khoái trá cười vang :

- Chú mày được đấy! Ngang nhiên cùng hạng xin cơm gọi anh em!

Du Bội Ngọc nhếch môi cười chua chát :

- Nhưng tiểu đệ cho đến xin cơm cũng chẳng ra!

Đôi mắt to của Hồng Liên Nhi ánh ngời lên theo câu hỏi :

- Xem căn cơ võ công của ngươi chẳng phải tầm thường, nếu chẳng phải đệ tử võ lâm thế gia, quyết không thể có một căn cơ thâm hậu như thế, tại sao lại giả trang thành ăn mày?

Du Bội Ngọc giật mình :

- Tiểu đệ... tiểu đệ... không có... không có... không biết võ công.

Hồng Liên Nhi sầm ngay nét mặt :

- Ngươi dám gạt ta à?

Thế roi nhanh như một làn điện xẹt, tuy điểm vào vị trì huyệt Linh Khư nhưng đầu roi rung rung đã điểm luôn ba huyệt Ưng Song, Thần Tạng, Ngọc Đường... mười tám huyệt đạo vây quanh Linh Khư huyệt.

Du Bội Ngọc liên tiếp gặp tham biến, cảm thấy bất luận là người nào trong thiên hạ cũng có thể là kẻ do tên ác ma vô danh ấy phái đến hạ chàng.

Lập tức, chàng trệ đầu vai xuống, bắn lùi ra sau bảy bước.

Nào ngờ, Hồng Liên Nhi chỉ điểm đầu roi ra giữa chừng rồi thu nhanh trở lại nhìn chàng cười lạnh nói :

- Tuổi mới chừng ấy đã học thói lừa người rồi, lớn lên còn bực nào nữa?

Du Bội Ngọc thấy đầu ủ rũ :

- Tiểu đệ... thực có điều bí ẩn không thể nói ra được!

Hồng Liên Nhi nghiêm giọng :

- Ngươi không thể nói cho ta biết?

Du Bội Ngọc không đáp mà lại hỏi :

- Nếu như Liên huynh có điều bí ẩn không thể nói ra thì có chịu đem thổ lộ với người mà mình chưa hề quen biết không?

Gật gù nhìn chàng một lúc, Hồng Liên Nhi vụt cười lên :

- Câu hỏi khéo lắm, xem bộ ngươi có văn vẻ, hình như không thích nhiều lời.

Chẳng ngờ một câu nói ra lợi hại phi thường!

Uể oải nằm xuống sàn hiên, Hồng Liên Nhi nói tiếp :

- E rằng ngươi đến đây chỉ uổng công, cuộc hội ngộ Huỳnh Trỉ ngươi đi chẳng được đâu!

Du Bội Ngọc lại lần nữa rúng động :

- Làm sao... làm sao Liên huynh biết được?

Hồng Liên Nhi cười đắc ý :

- Đôi mắt ta là chiếc kính chiếu yêu, bất luận là ai, ta chỉ cần nhìn qua ba lượt, là biết thân phận của hắn là gì.

Du Bội Ngọc nhìn sững vào đôi mắt to của gã ăn mày với niềm khâm phục và ngạc nhiên.

Hồng Liên Nhi lại tiếp :

- Đại hội Huỳnh Trì không phải ai ai đến cũng được. Nếu chẳng có thiếp mời, thì ít ra cũng là đệ tử mười ba phái môn trên giang hồ, có chân trong đại hội mới đến được. Ngươi thì sao?

Du Bội Ngọc ủ rũ cúi đầu :

- Tiểu đệ... đều không có cả!

Hồng Liên Nhi buông gọn :

- Vậy ngươi nên tức khắc trở về là hơn!

Trầm đi một lúc, Du Bội Ngọc ngước đầu lên :

- Cái bang phải là một trong mười ba môn phái đó chăng?

Hồng Liên Nhi bật cười :

- Tất nhiên! Tuy suốt bốn mươi năm hơn rồi, ngôi Minh chủ mỗi kỳ đều thuộc về phái Thiếu Lâm, nhưng nếu không có Cái bang chúng ta ngầm ủng hộ thì cái thủ lợn sớm đã bị Võ Đang, Côn Luân tranh mất rồi!

Du Bội Ngọc chớp mắt ước ao :

- Giả như tiểu đệ trà trộn theo phái Cái bang, tất sẽ không ai nhìn ra được?

Hồng Liên Nhi cao chóp mũi :

- Chà! Tính khéo thế!

Vụt quỳ thụp xuống trước mặt gã ăn mà, Du Bội Ngọc nhỏ nhẹ năn nỉ :

- Liên huynh giúp tiểu đệ một phen, năn nỉ Bang chủ quý bang cho tiểu đệ đi theo chân các vị, tiểu đệ chỉ mong được vào trong ấy, còn mọi việc khác khỏi bận lòng lo!

Hồng Liên Nhi thấp đôi mắt nhìn chàng cười hệch hạc :

- Ta với ngươi chưa từng quen biết, tại sao ta phải giúp ngươi?

Du Bội Ngọc thở dài thất vọng, chầm chậm đứng lên thất thểu rời đi, Hồng Liên Nhi cũng không gọi lại, mỉm cười nhìn theo bóng dáng ủ rũ của chàng khuất dần trong bóng tối, hệt như kẻ đang chìm dần chìm dần giữa biển sâu...

Ánh mắt người ăn mày trả tuổi bỗng ngời lên kỳ lạ...

Khó ai biết gã đang nghĩ gì.

* * * * *

Du Bội Ngọc lầm lũi đi mãi, không cần biết đi đã bao lâu.

Bóng tối mênh mông phủ trùm cả sau lưng và phía trước mặt...

Xa xa, có ánh lửa bập bùng với một đoàn người vây quanh đang vỗ tay ca hát :

- Hoa sen hồng, treo giữa không...

Kẻ ác thoạt trông bạt vía hồn.

Người hiền nhìn thấy, vỗ tay mong.

Khắp biển rộng đồng sâu ngõ cụt, Đâu đâu cũng nhắc đóa sen hồng!

Không còn muốn gặp một người nào khác, Du Bội Ngọc quay đầu đổi hướng bước...

Bỗng ngờ ba tiếng vỗ tay bôm bốp vang lên làm hiệu.

Đoàn người nọ lập tức tản ra và tạo ngay thành một vòng vây mới bao quanh chàng, nhảy nhót, vỗ tay, hát cười.

Qua ánh lửa chập chờn của những ngọn đuốc trên tay họ, Du Bội Ngọc nhận ra chúng là một lũ ăn mày đầu bù áo vá chân không, đủ cả lớn bé trẻ già.

Du Bội Ngọc sửng sốt chưa kịp nói gì, đám người như ăn mày ấy đã vỗ tay ca vang:

- Du Bội Ngọc!

Người như ngọc.

Nửa đêm giờ tý canh ba.

Đi đâu xớn xác như ma hiện hồn!

Du Bội Ngọc còn rung động hết sức :

- Các vị biết tên tại hạ?

Một lão già ăn mày trong đám bước ra, chấp tay tươi cười :

- Bang chủ tệ bang nghe tin công tử từ xa đến nơi đặc sai chúng tôi!

Du Bội Ngọc to tiếng ngắt lời :

- Nhưng tại hạ chưa hề quen biết cùng Bang chủ các người!

Gã ăn mày vẫn còn giữ nguyên nụ cười :

- Công tử tuy chưa hề quen biết với tệ Bang chủ, nhưng người ngưỡng một đại danh công tử đã lâu nên mới đặt chúng tôi ở đây chờ đợi và để tặng cho công tử một vật!

Hai bàn tay vội cung chặt dự phòng, Du Bội Ngọc nhếch môi cười lại :

- Tốt lắm! Cứ đưa đây!

Biết đối phương hiểu lầm, lão ăn mày lại cười :

- Xin công tử đừng ngộ nhận, vật mà chúng tôi tặng không phải là đao quyền cước chi đâu!

Và từ từ trong người móc ra một phong thư, lão ăn mày hai tay cung kính dâng lên :

- Công tử xem qua thì biết!

Du Bội Ngọc vừa thò tay đón lấy, một ý nghĩ khủng khiếp chợt lóe lên...

Chàng sực nhớ cánh thư chết chóc ngày nào, bàn tay chợt như điện giựt.

Bằng một thủ pháp thật nhanh, chàng túm chặt vạt áo lão ăn mày, dí sát phong thư vào mặt lão, giọng gằn gằn :

- Lão hãy bóc thư!

Lão ăn mày ném mắt nhìn chàng thật nhanh và mỉm cuời :

- Công tử thật là cẩn thận!

Không một chút ngại ngần, lão thè lưỡi rà quanh phong bì bên ngoài và cẩn thận liếm cả tấm thiếp phía trong :

- Như thế này, hẳn công tử yên lòng rồi chứ?

Du Bội Ngọc cũng cảm thấy mình hơi kỳ kỳ, vội buông vạt áo đối phương ra.

Nhìn trên bìa mảnh thiếp ghi :

“Kính mời các hạ quang lâm Huỳnh Trì đại hội”

Chàng lại thêm một phen sửng sốt phắt đầu lên, nhưng lũ người của Cái bang đã kéo đi đâu mất, chỉ còn lại mấy ánh đuốc bập bùng được cắm vào những lẽ cành lá rải rác chung quanh.

Nhìn những ánh đuốc, Du Bội Ngọc thừ người ra với dấu hỏi to tát trong đầu :

- Vị Bang chủ đó là ai ta cũng chưa biết, tại sao trao tặng cho ta cánh thiệp mời?

Bao nhiêu ngày nay, những gì chàng đã gặp nếu không hoang đường đến buồn cười, thì lại kỳ bí hiểm độc đến phát sợ, không thể tưởng tượng mà cũng không sao giải thích ra.

Nắm chặt cánh thiệp trên tay, chàng đứng trân trối chẳng biết là bao lâu, chợt nghe tiếng chân người nhẹ vang trong bóng tối.

Như được từ cơn mộng kéo về thực tế, Du Bội Ngọc vội nhỏm bước bỏ đi...

Nhưng một giọng quát vang lên khiến chàng phải khựng bước :

- Đứng lại!

Du Bội Ngọc nhè nhẹ thở dài chẳng hiểu chuyện gì lại sắp xáy ra?

Bị dồn dập mãi bao biến cố điên đầu nhức óc, trí có Du Bội Ngọc như chai hẳn với mọi suy tư. Chàng cơ hồ dửng dưng với mọi sự xắp xảy đến cho mình, hoài nghi với tất cả những kẻ mà mình đang gặp.

Bằng tia mắt bất chấp, Du Bội Ngọc nhìn thẳng về hướng vừa vang lên tiếng quát.

Từ trong bóng tối, bảy bóng người hăm hở bước ra.

Hai gã trong số mặc đạo bào, một gã khoác tăng y, ba gã vận kình trang gọn ghẽ, và sau nốt là một thiếu nữ tóc mây xập xoã bờ vai.

Trang phục tuy bất đồng nhưng người nào cũng nở nang vạm vỡ, cùng trong tuổi tác tráng niên huyết khí hung bừng, thân thủ xem ra đều mười phần linh mẫn.

Gã thiếu niên áo đen đi đầu quắc đôi mắt sao nhìn chàng quát lớn :

- Bằng hữu đứng ở đây định làm gì?

Du Bội Ngọc cười lạt :

- Ở đây đứng không được à?

Gã thiếu niên nhíu mày chưa kịp thốt, vị tăng nhân trẻ tuổi bên cạnh vội chấp tay cười :
- Có lẽ thí chủ chưa biết, vì đại hội Huỳnh Trì sắp mở nay mai, nhân vật võ lâm phần đông đều tụ tập lại đây khó tránh khỏi hạng bất lương thừa cơ làm bậy. Cho nên mười ba phái Chưởng môn nhân đang có mặt, đặt các đệ tử đêm ngày tuần hành vi phòng. Bần tăng là Thiếu Lâm Tùng Thủy, mấy vị sư huynh đây là đệ tử phái Võ Đang, Côn Lôn, Điểm Thương, Không Động trong số mười ba phái!

Du Bội Ngọc dịu ngay nét mặt :

- À thì ra chư vị là cao đồ của bảy đại kiếm phái!

Gã thiếu niên áo đen nhìn trừng trừng vào tấm thiệp trên tay chàng, chợt hỏi :

- Cánh thiệp mời đó của ngươi?

- Phải!

Du Bội Ngọc vừa buông trọn tíêng đáp, kiếm từ tay của gã áo đen đã chớp lên vào đến giữa đầu chàng.

Quả không hổ là cao đồ của một danh môn, thiếu niên chỉ trong thoáng mắt đã tuốt kiếm xuất công...

Du Bội Ngọc vì quá bất ngờ, chẳng kịp bị phòng, chàng chỉ còn cách vận tất cả sức tránh có thể được, thoắt người né ngang nửa bước.

Dù vậy, chàng cũng nghe mũi kiếm lướt sát vàng tai mình mát rượi. Du Bội Ngọc bừng bừng nổi giận :

- Tôn giá làm gì thế? Không lẽ tấm thiệp mời của tại hạ là vật giả?

Mũi kiếm trên tai thiếu niên rung thành từng đóa ngân hoa dồn tới, giọng cười gằn của gã theo đó vang lên :

- Cánh thiệp mời tuy không giả nhưng kẻ giữ nó chẳng thật!

Thế kiếm của gã xem ra tuy không liên tục, nhưng từng kiếm nối liền không hở, tựa sóng biển đợt sau đùa đợt trước!

Du Bội Ngọc phải thoăn thoắt nhảy tranh luôn bảy kiếm, tức tối quát to :

- Thế này... là thế nào?

Thiếu nữ chợt lanh lảnh cất lời :

- Đợi hỏi kỹ rồi động thủ cũng chẳng muộn!

Câu nói của cô gái hình như là một mệnh lệnh tuyệt đối với thiếu niên áo đen.

Đang hùng hổ vung kiếm, gã tức tốc thu tay và quắc tròn đôi mắt nhìn Du Bội Ngọc hét lớn :

- Nói mau! Thiệp mời đó do đâu mi có?

Du Bội Ngọc lạnh lùng :

- Một người khác tặng ta!

Thiếu niên áo đen ngửa cổ cười sàng sặc :

- Chư vị nghe rõ chưa, của người khác biếu cho hắn đấy!

Du Bội Ngọc tím mặt :

- Như thế đáng buồn cười lắm à?

Gã Thiếu Lâm tăng nhân Tùng Thuỷ cũng trầm ngay sắc mặt :

- Thí chủ vì chưa rõ, lần đại hội Huỳnh Trì này, tổng cộng có bảy mươi mốt loại thiếp mời, cánh thiệp màu vàng đó tên quý nhất, nếu không phải Chưởng môn nhân phái thì ít ra cũng là một vị tiến bối đức cao vọng trọng của võ lâm mới có thiệp vàng đó.

Ngừng lại một giây, Tùng Thuỷ đưa mắt nhìn chàng từ trên xuống dưới và nối lời :

- Chỉ có mười ba vị Chưởng môn chủ hộ mới có thể biếu được thiệp đó mà thôi! Các hạ đây...

Thiếu niên áo đen cười khẩy cướp lời :

- Các hạ đây không giống là kẻ giao du của mười ba vị Chưởng môn nhân hội chủ, thì cánh thiệp ấy nếu không phải trộm tất lừa mà có được!

Ánh kiếm trên tay gã lại lần nữa chớp lên khi vừa tròn câu nói...

Thiếu nữ hình như không còn lời lẽ gì để biện hộ cho chàng, lẳng lặng theo chân sáu người cùng nhóm lui lại và tản khai...

Lập tức một vòng đai đã tạo thành vây quanh Du Bội Ngọc vào giữa.

Trước mỗi oan ức khó thể giãi bày, Du Bội Ngọc bỗng đâm oán cái gã Bang chủ vô danh đã tặng chàng tấm thiếp, hình như muốn hại chàng.

Ngọn kiếm trên tay gã trẻ tuổi áo đen không chút nương tình, toàn những thế độc địa trong kiếm pháp Lục Ảnh Thi Hoa, một sở trường độc nhất của Điểm Thương phái.

Ánh kiếm vun vút giăng mắc khắp bốn mặt Nam Bắc Đông Tây, chặt chẽ khít khao, khiến đối phương không còn biết phương hướng đâu mà đỡ đòn hay tránh né.

Du Bội Ngọc khổ vì không tiện trả đòn, phải vất vả luồn tránh nhảy quanh, chỉ trong giây chốc đã suýt mấy lần gặp hiểm.

Thiếu nữ không khỏi nhíu mày :

- Sao ngươi chưa chịu bó tay chịu trói? Hay định chờ...

Câu nói của nàng chưa kịp tròn, một chuỗi cười lồng lộng như loãng dài qua không gian, mọi người cùng hoảng hốt ngẩng đầu nhìn...

Trong bóng tối, một bóng người nhoáng nhanh hơn cái chớp, thoắt hiện rồi biến mất tăm.

Liền theo đó, một vật chi chao theo hơi gió và rơi xuống từ từ...

Thiếu niên áo đen vội lật nghiêng cườm tay, mũi kiếm chĩa thẳng lên trên xỏ lấy vật lạ...

Nhìn kỹ là một đóa hoa sen màu đỏ, đang lủng lẳng trên đầu kiếm của mình, gã áo đen khẽ thất sắc kêu lên :

- Hồng Liên Hoa!

Thiếu Lâm tăng nhân Tùng Phong, vội hướng vào Du Bội Ngọc tươi cười xá dài:

- Thì ra thí chủ là bạn thân của Hồng Liên bang chủ, đệ tử chẳng rõ nên có chỗ thất kính!

Thiếu niên áo đen dậm chân cười khổ :

- Sao... sao tiền bối chẳng nói sớm ra?

Du Bội Ngọc sững đi một lúc mới cất lên được lời :

- Thật ra, tại hạ cũng chẳng biết vị Hồng Liên bang chủ đó.

Lời chàng tuy thật, nhưng đối với gã thiếu niên như một lời “móc họng” chua cay. Gã gầm đầu nhỏ nhẹ :

- Tiền bối còn nói như thế càng khiến vãn bối... vãn bối...

Du Bội Ngọc biết phải giải thích thế nào, thiếu nữ đã nhìn chàng với đôi mắt đầy mỹ cảm :

- Đệ tử là Chung Tịnh Hoa Sơn phái, trại tiếp tân tệ phái cũng gần đây. Công tử đã là bằng hữu của Hoa Sơn phái chúng tôi, nếu công tử chẳng chê dừng chân sang đó ngơi nghỉ!

Thiếu niên áo đen vòng tay phụ họa :

- Như thế rất hay; sáng mai tệ phái sẽ cho xe đến rước tiền bối vào dự hội!

Thoáng giây nghĩ ngợi, Du Bội Ngọc cười gượng gật đầu :

- Cũng được.

Và chàng mặc kệ cho người đẩy kẻ đưa, từ trong xó tối của một mái hiên đưa thẳng về Nghinh Tân quán huy hoàng đèn đuốc.

Trong phòng Nghinh Tân quán, sáng rực tựa ban ngày. Bốn bức tường thay vì trang trí những bức họa hay thư bút, lại treo mười bốn bức tượng to lớn hình người.

Du Bội Ngọc bắt đầu từ bức tượng bên này xem lên đến bức cuối...

Mười bốn bức tượng họa đủ cả tăng, tục, gái trai, hành khất, tuổi tác cùng thân phận tuy bất đồng, nhưng người nào cũng thần thái uy nghiêm, phong độ phi phàm.

Chung Tịnh theo sát gót giải thích :

- Đây là biểu tượng của mười bốn Chưởng môn tiền bối phát khởi đại hội Huỳnh Trì. Bảy mươi năm trước đây trong võ lâm cứ nhiễu nhương sát phạt, gần như không có một ngày yên tĩnh, nhưng từ sau độ mười bốn phái khởi xướng cuộc Huỳnh Trì liên minh, giới giang hồ mới cảm thấy được hương vị của thái bình an lạc. Công đức của mười bốn vị tiền nhân đây, quả thật không nhỏ!

Chẳng hiểu Du Bội Ngọc có phải vì lắng tai nghe lời thiếu nữ hay không. Mắt chàng đăm đăm dán lên bức tượng họa một cụ già có khuân mặt dài thanh tú thần sắc thật hiền hậu thật thảnh thơi.

Chung Tịnh môi nhoẻn nụ cười tiếp nối :

- Công tử đang lấy làm lạ phải chăng? Vì bức tượng họa chính giữa tại sao không phải là Phàn Lâm đại sư Thiếu Lâm phái, cũng chẳng phải Võ Đang Thất Kiên đạo trưởng? Có lẽ công tử không rõ, vị Du lão tiền bối đây là người thứ nhất đã phát khởi nên hội Huỳnh Trì, một nhân vật siêu việt của Tiên Thiên Vô Cực phái, địa vị cao quý của người trong võ lâm đương thời không thua chi Chưởng môn hai phái Thiếu Lâm, Võ Đang!

Du Bội Ngọc khẽ thở dài buồn bã :

- Tôi biết!

Chung Tịnh vẫn vô tình nói tiếp :

- Du lão tiền bối liên tiếp chủ minh ba kỳ đại hội Huỳnh Trì, tuy mỗi lần người đều thối thoái nhường ngôi, nhưng rốt cuộc qua sự cân nhắc đức tài nhiệm chức chủ minh đại hội. Mãi cho đến ba mươi năm trước đây, Phóng Hạc lão nhân vì chấp chưởng phái Tiên Thiên Vô Cực, mới mượn cớ ấy thoát khỏi đại hội. Gia sư cùng Thiếu Lâm, võ lâm các vị Chưởng môn tiền bối hết sức nài nỉ nhưng Phóng Hạc lão nhân tánh nhạt đường danh lợi. Ba mươi tuổi đã thối ẩn sơn lâm, chẳng muốn gánh vác thêm giang hồ đại sự. Bởi lẽ đó trên danh thiếp hiện thời chỉ đứng tên có mười ba phái!

Ánh mắt trong veo của người nữ đệ tử mỹ lệ phái Hoa Sơn, trước vẫn không rời khỏi gương mặt đượm buồn của chàng trai Du Bội Ngọc, và một cảm giác lạ lùng nhè nhẹ gợi trong tim.

Du Bội Ngọc càng bùi ngùi nhớ lại thảm cảnh đã qua, gầm đầu lặng lẽ dời qua chỗ khác.

Suốt đêm ấy, chàng trăn trở không sao yên giấc.

Cho đến gần sáng vừa chợp mắt mơ màng, tiếng trong trẻo như giọng hót chim oanh của Chung Tịnh đã bên ngoài cười gọi :

- Công tử tỉnh chưa? Điểm Thương phái Dương Quân Bích sư huynh đã đến tiếp đón công tử rồi kìa!

Vẫn ánh mắt dịu dàng, vẫn nụ cười khả ái, cô gái Hoa Sơn nép mình đợi chàng sau bệ cửa.

Gã áo đen Dương Quân Bích hôm nay thêm chiếc áo choàng màu vàng bên ngoài, thái độ đã đổi qua rất mực cung kính.

Vừa thấy Du Bội Ngọc bước ra, gã vội vòng tay cười đón :

- Xe của tệ phái đã đón ở ngoài cửa. Chưởng môn Tạ sư huynh cũng đang trên xe cung nghinh đại giá!

Du Bội Ngọc chấp tay trả lễ :

- Không dám!

Sát thềm Nghinh Tân quán, một cỗ xe tứ mã hoa lệ đang chực sẵn.

Bốn con ngựa bóng trắng tuyền, ức nở, vó cao, chứng tỏ toàn là loại tuấn mã hữu hạng.

Bên trong mui xe rộng rãi đã có chín người ngồi, Du Bội Ngọc đưa mắt phớt nhanh toàn diện...

Trong số, có vị thiếu niên áo hoa cùng thiếu nữ đeo kiếm trang là Thần Đao công tử và nàng Kim Yến Tử.

Kế bên hai người là một người đại hán mặt tím, phục sắc khá sang trọng, và cạnh đó hai vị đạo nhân cũng tuyền phục màu huyền.

Cạnh cửa song xe, một thiếu niên áo vàng, càng làm nổi hẳn cái vỏ kiếm màu lục lủng lẳng bên hông, đang thò đầu ra ngoài xầm xì bàn chuyện cùng một đại hán tử tay có dắt con ngựa.

Không ai để ý đến chàng, mà chính Du Bội Ngọc cũng chẳng buồn để ý một ai, chàng lững thững bước lên xe tìm chỗ ngồi im...

Chung Tịnh bên ngoài cửa xe ân cần từ giã :

- Công tử, gặp lại nhau nơi đại hội nhé!...

Cửa xe đóng kín, vó ngựa bắt đầu rập rềnh, vị thiếu niên áo vàng mới thụt đầu vào quay người cười hỏi :

- Vị nào là bạn của Hồng Liên bang chủ?

Trời!...

Ánh mắt ngời ngời cùng khuôn mặt trắng tái khó quên kia đúng là tên thiếu niên lang độc đã sát hại Phóng Hạc lão nhân - cha chàng!

Như một tiếng sét vừa nổ ùm giữa đỉnh đầu, Du Bội Ngọc nghe rung động cả chân thân, hơi thở chàng chợt như bế tắc...

Mọi người khi nghe chàng là cố giao của Hồng Liên bang chủ đều đổi ngay thái độ hướng sang, nhưng Du Bội Ngọc đôi mắt trực thị nhìn sững thiếu niên quên nháy!

Người thiếu niên vẫn giữ một vẻ điềm đạm tiếp lời :

- Tại hạ Tạ Thiên Bích Điểm Thương phái cùng Hồng Liên bang chủ cũng là cố giao, chẳng hay quý tánh đại danh của các hạ là chi?

Du Bội Ngọc giọng như lạc hẳn :

- Ngươi... ngươi không nhận ra ta, ta vẫn nhận ra ngươi...

Song quyền bất chợt vung lên theo câu nói, luồng tiềm lực như gió trút ào ạt túa ra, cuốn bay cả áo sống những người ngồi trên xe vang lên phần phật.

Thiếu niên áo vàng không khỏi kinh hoàng, cố sức tránh luôn hai thế quyền, thất thanh kêu lên :

- Ô! Các hạ làm gì thế?

Du Bội Ngọc song quyền vẫn khuấy động vù vù, răng nghiến lên trèo trẹo :

- Hôm nay đừng hòng trốn đi đâu! Ta đã khổ nhọc tìm mi lâu lắm rồi!Tạ Thiên Bích vừa giận vừa lạ lùng, cũng may lòng xe khá rộng, thuận tiện phát huy được thân pháp linh diệu của mình mới tránh khỏi qua thế quyền cực kỳ hùng hổ ấy. Và vị Chưởng môn trẻ tuổi họ Tạ giận dữ quát to :

- Ta và ngươi chưa từng quen biết, tại làm sao...

Đôi mắt Du Bội Ngọc long lên như tóe lửa :

- Món nợ máu sáu hôm trước nơi ngoại thành Linh Lăng, hôm nay ngươi phải trả lại cũng bằng máu...

Chưởng vừa chớp lên, quyền mặt của chàng đã bồi theo một ngọn “Thạch Phá Thiên Kinh” như hòn núi chộp tới.

Không còn có thể lẩn tránh vào đâu, Tạ Thiên Bích đành vung quyền lên đón lại...

Bùng!...

Song quyền đôi bên chạm thẳng vào nhau, vang lên một tiếng nổ đinh tai nhức óc, cỗ xe răng rắc chuyển mình, thân hình người Chưởng môn phái Điểm Thương bắn văng vào vách xe đánh ầm một tiếng.

Du Bội Ngọc như bóng đuổi hình rướn người theo, song quyền liên hoàn tung ra tựa như sao, như điện xoẹt...

Đột nhiên, tiếng quát của ba bốn người cùng lúc vang lên :

- Dừng lại!

Trước mắt Du Bội Ngọc ánh thép liên tiếp chớp ngời, ba thanh kiếm đã dí sát vào lưng, hai ngọn câu liêm kiềm chặt nơi nách, đồng thời trước ngực một mũi đoản đao lấp lánh hào quang đang chạm sát lớp áo bên ngoài, nhưng hơi lạnh đã thấu buốt qua da thịt.

Bị năm món vũ khí cùng một lúc kiềm chế quanh mình, Du Bội Ngọc hết còn nhúc nhích vào đâu.

Phía trước, bốn con kiện mã vẫn bon bon, vó kiệu chiếc xe vẫn đều đều lăn bánh tiến nhanh...

Tạ Thiên Bích da mặt tái trắng càng thêm tái, gằn gằn quát hỏi :

- Ngươi nói gì? Cái chi Linh Lăng Thành? Cái chi món nợ máu? Ta thật không biết chút nào!

Du Bội Ngọc rít lên :

- Ngươi phải biết!

Âm thanh cuối cùng vừa thoát khỏi qua vành môi, thân hình chàng bất thần ngã nhoài sang bên trái tông thẳng vào người gã đạo nhân sự dụng câu liêm...

Tuy phải đồng thời hất bật ngọn câu còn lại đánh bại đi hai mũi kiếm phía sau lưng. Mũi kiếm thứ ba vừa nhấn tới, Du Bội Ngọc thuận tay thúc ngược cánh chỏ ra sau...

Bịch!...

Gã thứ ba đang sử kiếm, vụt ôm lấy hông, gập người xuống rống lên đau đớn.

Chỉ còn thanh bảo đao ngập ngời hào quang kia là vẫn còn dí sát vào lồng ngực chàng.

Thần Đao công tử tia mắt cũng ngời ngời như ánh bảo đao, lạnh lùng cất tiếng :

- Thân thủ của thúc hạ quá cao cường. Nhưng dù có chuyện gì thì xin thư thả ngồi xuống mà nói!

Quả không hổ hùng danh Thần Đao công tử, ánh đao trên tay chớp lên, vạt áo trước của Du Bội Ngọc lập tức rách tung, lồng ngực đồng thời như kim châm buôn buốt.

Chàng mất ngay tự chủ, ngồi bịch trở xuống!

Tên kiếm thủ vừa rồi vẫn còn ôm hông nhăn nhó chưa thể đứng lên!

Tất cả những người trên xe đều rung động, nhìn sững chàng họ Du, một thiếu niên lạ hoắc chưa từng nghe tên tuổi, chỉ một chiêu đánh văng Chưởng môn nhân Điểm Thương phái : vị anh hùng trẻ tuổi của đương kim thiên hạ.

Và cũng trong một chiêu hạ ngã luôn vị kiếm thủ lừng danh : Long Du Kiếm Ngô Trừ không dậy nổi!

Dù đấy chỉ là cái thắng trong mạo hiểm bất ngờ, nhưng thành tích cũng đủ làm võ lâm thán phục!

Vị đại hán áo tím vẫn trước sau ngồi im bất động, bấy giờ mới sang sảng cất lời :

- Xem võ công của các hạ chẳng phải tầm thường, thần trí sao lại hồ đồ đến thế? Tạ huynh cùng các hạ chẳng hề quen biết nhau, vì đâu các hạ bỗng nhiên giận dữ, hay là đã nhìn lầm người?

Du Bội Ngọc đáp qua hai hàm răng nghiến chặt :

- Dù người y có cháy thành tro than, tại hạ vẫn nhận ra y được! Mới sáu ngày trước đây chính mắt tại hạ nhìn thấy y với một kế độc hèn hạ, giết chết đi gia phụ...

Tạ Thiên Bích rống lên :

- Ngươi... ngươi có lẽ đã nhìn thấy quỷ! Ta một đường từ Điểm Thương sơn đến đây. Ngựa không dừng vó, đừng nói là giết chết cha ngươi, mà cho đến năm trăm dặm ngoài châu vị Linh Lăng Thành, ta cũng chẳng hề đặt chân đến!

Du Bội Ngọc gầm lên :

- Ngươi thật không hề léo hánh đến?

Vị đạo sĩ áo đen trầm giọng xen lời :

- Bần đạo có thể làm chứng chuyện đó!

Du Bội Ngọc nhếch môi cười lạnh :

- Đạo trưởng làm chứng cũng vô ích!

Đạo sĩ áo đen nghiêm mặt :

- Thiên Hà Nhị Hữu xưa nay chưa từng nói dối một câu!

Bốn tiếng “Thiên Hà Nhị Hữu” làm Du Bội Ngọc thoáng biến sắc giật mình. Vì tên tuổi của họ, chàng có nghe nói qua khi phụ thân còn sống.

Võ vông tuy chẳng mấy cao, nhưng lòng ngay thẳng nghĩa hiệp của hai anh em họ, thiên hạ võ lâm đều biết rõ. Những lời họ nói ra còn chắc chắn còn hơn phá thạch khai sơn, có thể đặt trọn niềm tin mà không sợ một mai lầm lẫn!

Nhưng cái mục kích của chính mắt chàng lại không lẽ chẳng tin?

Thần Đao công tử cười gằn :

- Bây giờ các hạ còn gì để nói nữa chăng?

-....

Du Bội Ngọc cắn chặt hàm răng để khỏi bật lên tiếng hét uất hờn!

Gã “Du Long Kiếm” Ngô Trừ nhăn nhó cố đứng lên, tay vẫn xoa xoa chỗ hông còn đau điếng :

- Giữa khi đại hội sắp mở, tên này đến đây gây sự với Tạ huynh, tất cũng do ai chủ sử, chúng ta không nên tha gã được!

Từ nãy giờ ngồi yên một nơi, lạnh mắt bàng quan mọi diễn biến, người con gái có mỹ danh Kim Yến Tử chợt cười lạnh mỉa mai :

- Phải lắm! Nếu Ngô đại hiệp muốn báo thù một quyền thì giết ngay gã này là xong!

Ngô Trừ nghe nóng bừng da mặt, muốn tìm lời “xốc” lại, nhưng nhìn thanh kiếm lủng lẳng bên hông nàng, lại nhìn Ngọc Long đao ánh sáng trong bàn tay Thần Đao công tử, gã đành nuốt nước bọt làm thinh!

Tạ Thiên Bích trầm ngâm đi một lúc :

- Theo ý kiếm Kim cô nương thì chúng ta nên làm thế nào?

Mắt không hề liếc sang Du Bội Ngọc, Kim Yến Tử chầm chậm cất lời :

- Theo tôi thấy người này hết tám phần mười là một gã điên, đuổi gã xuống xe là xong!

Tạ Thiên Bích gật đầu :

- Vậy thì...

Nhưng Thần Đao công tử đã to tiếng phản đối :

- Không được, có muốn đuổi gã đi, cũng phải hỏi cặn kẽ trước đã.

Kim Yến Tử cười lạt ngoảnh mặt đi chỗ khác.

Ngô Trừ vỗ tay tán đồng :

- Phải như vậy mới được. Xem võ công tên này tuyệt không phải là kẻ chẳng có lai lịch, công tử định...

Thần Đao công tử lạnh lùng cắt ngang :

- Tại hạ tự mình biết liệu toan, không cần đến các hạ phải nhọc tâm!

Du Bội Ngọc môi mím chặt nhìn sững vào khoảng không, làm thinh chẳng nói.

Vả lại chàng thừa hiểu rằng có nói cũng không ai tin.

Cỗ xe từ từ chậm bánh rồi đỗ lại, bên ngoài người huyên náo xôn xao, tựa buổi chợ đang họp.

Tạ Thiên Bích tươi cười quay sang Thần Đao công tử :

- Tại hạ vì quá bận, người này xin trao lại cho Tư Mã huynh, nhưng Hồng Liên bang chủ...

Chàng chưa tìm câu nói thì bên ngoài đã có ai gọi to :

- Tạ đại hiệp có ở trong xe phải không? Có vị công tử họ Du ngồi chung xe không vậy?

Và một chiếc đầu bù thò vào qua cửa sổ bên hông xe, chính là lão ăn mày đã trao chánh thiệp cho Du Bội Ngọc.

Thiên Hà Nhị Hữu cũng sửa mặt tươi cười :

- Ồ! Mai Tứ Mảng, hèn chi lâu gặp, chẳng ngờ Mai lão huynh vẫn vô tích sự như ngày nào!

Lão ăn mày được gọi Mai Tứ Mảng chành miệng cười hệnh hạc :

- Nhưng lão hôm nay đang có việc. Bang chủ của lão sai đến đón khách, chờ việc xong, lão sẽ trở lại mời hai đạo sĩ giả hiệu cùng lão uống vài trăm chung!

Làm như không trông thấy thanh Ngọc Long đao trên tay của Thần Đao công tử, lão mở vẹt cửa xe nắm tay Du Bội Ngọc lôi ngay xuống, miệng vẫn bô bô cười nói:

- Du công tử phải biết, trong giang hồ nghèo nhứt chỉ có Cái bang, mà nhiều tiền nhứt là Điểm Thương phái. Công tử hôm nay có thể ngồi được trên cỗ xe bảnh bao này, thật là may mắn lắm đấy! Tạ đại hiệp, xin cám ơn ông nhiều, hôm nào rảnh mời đại hiệp sang chuốc chén với tệ Bang chủ!

Thần Đao công tử tuy dáng sắc có hầm hầm, nhưng cũng đành trơ mắt làm thinh, mặc cho lão kéo xệch Du Bội Ngọc xuống khỏi xe.

Tạ Thiên Bích tươi cười vòng tay đưa tiễn :

- Nhớ về bẩm lại Hồng Liên bang chủ, nói rằng tại hạ thế nào cũng đến uống chực người một chung!

Tiếng người lao xao bên ngoài, Du Bội Ngọc càng nghe lòng càng rối bung hơn tơ rối!

Gã Tạ Thiên Bích rõ ràng là kẻ thù giết hại cha chàng, tại sao lại hình như không phải?

Vị Hồng Liên bang chủ đó là ai? Vì sao lại bao lần ra tay tương trợ?

Mai Tứ Mảng chợt kề tai chàng bảo khẽ :

- Có chí mà chết sững, hãy quay đầu nhìn lại mà xem...

Ý nghĩ bỗng bị cắt ngang, Du Bội Ngọc bất giác quay đầu nhìn lại...

Nơi hông xe, nơi khung cửa nhỏ, đôi ánh mắt ai trong vắt đang dõi nhìn chàng, nửa như lạnh lùng, nửa dường như tha thiết...

Vỗ vỗ nhẹ đầu vai chàng, Mai Tứ Mảng cười khẽ thầm thì :

- Cái con yến vàng nho nhỏ đó tuy xinh đấy, nhưng coi chừng trên người đầy gai nhọn. Huống hồ bên cạnh còn có kè kè một ghè tương chua, công tử nhìn thoáng qua cho vui thôi, quay lại mà xem cảnh náo nhiệt trước mặt có lẽ yên thân hơn nhiều!

Bao nhiêu câu hỏi cứ xoắn tròn trong mắt, Du Bội Ngọc như một kẻ mất đi tự chủ, mặc cho lão ăn mày tùy nghi sai sử mình. Chàng vội quay đầu trở lại...

Trên một khoảng bình nguyên bao la trước mắt chàng không xa lắm, phương viên độ trăm dặm, một rừng người lao nhao nhúc động đủ cả tăng tục trẻ già, đủ cả sang hèn trai gái!

Du Bội Ngọc ước lượng số người ít lắm cũng bằng muôn trở lên, tuy không rõ ai với ai, nhưng mỗi chiếc đầu lâu của họ giá trị ít lắm cũng trên nghìn vàng.

Tất cả những chiếc đầu người ấy đều ngưng nhìn mười ba là cờ huy hoàng phất phới trên nền mây trắng trời xanh, vây quanh một tòa đài cao hơn bốn trượng, khói hương từ đỉnh đất nghi ngút tỏa cao, càng gieo vào lòng người thêm một ấn tượng tôn nghiêm, tưởng chừng lễ đài đang ẩn hiện trong từng mây cao thẳm...

Mai Tứ Mảng chỉ vào một cờ gấm màu vàng, treo ở chính giữa và cao nhất trong số, cười hì hì, bảo :

- Cờ của Minh chủ Huỳnh Trì đại hội đấy!

Nhích ngón tay chỉ vào là cờ tím gần đấy, lão giải thích tiếp :

- Cờ màu tím là biểu hiện của đạo gia. Mặt cờ tuyền tím ấy là của Võ Đang.

Côn Lôn có môn “Thiên Long bát thức” uy trấn giang hồ, cho nên trên cờ của họ cũng thêu một con rồng múa vuốt nhăn nanh, trông uy vũ ra phết!

Hướng mắt vào lá cờ to, chấp bằng mười mảnh vải màu khác nhau, Du Bội Ngọc cất tiếng hỏi :

- Mặt cờ nhiều màu sắc kia chắc là biểu kỳ của quý bang?

Mai Tứ Mảng xum xoa hai bàn tay :

- Cái bang chúng tôi cái chi cũng nghèo hơn thiên hạ. Lượm những mảnh cờ vụn của người ta bỏ đi, chúng tôi mới chắp vá lại thành cờ của mình, chẳng tốn một xu!

Du Bội Ngọc lại hỏi :

- Quý bang Hồng Liên bang chủ ở đâu? Tại hạ muốn bái kiến người!

Mai Tứ Mảng đáp ngay :

- Dưới mỗi lá cờ đều có lều trại của phái ấy, tệ Bang chủ hiện ở đó!

Nắm tay Du Bội Ngọc, lão chen ra khỏi rừng người, tiến vào hướng trung tâm lễ đài.

Suốt quãng đường vượt qua, ai ai gặp lão mười kể hết chín đều niềm nở vái chào.

Du Bội Ngọc lòng thầm nghĩ :

- Suốt trăm năm nay, Cái bang vẫn duy trì mãi cái thinh danh đệ nhất Bang trong thiên hạ, đệ tử họ đi đến đâu khí khái đều khác hẳn mọi người, điều đó không phải là một chuyện dễ. Vị Hồng Liên bang chủ thống lãnh dưới tay cả mấy vạn đệ tử, lại bảo trì được thanh uy địa vị của toàn phái lý ra cũng phải là bậc tài trí phi phàm, tài năng xuất chúng. Ta xưa nay chưa từng dẫm bước giang hồ, chẳng hiểu do đâu lại quen được một nhân vật thế ấy?

Du Bội Ngọc nghe đầu óc rối bung vì những câu hỏi mà mình không sao giải thích nổi, trước mắt đã hiện ra hai chiếc lều vải, chiều cao trên ba trượng.

Trên miếng đất rộng độ hai mươi trượng, nằm cách khoảng giữa hai căn lều, từng nhóm trai gái hai hoặc ba không ngớt tuần hành qua lại.

Người nào cũng thần sắc cường mãnh uy nghi, nhưng trang phục mỗi kẻ khác nhau, có lẽ đều là tinh hoa được chọn ra từ mười ba phái.

Mai Tứ Mảng chưa bước sang, một vị đạo nhân áo tím đã bước sang đón, ánh mắt soi mói nhìn Du Bội Ngọc, nhưng người lại nghiêng về phía lão ăn mày, niềm nở cười chào :

- Mai lão tiền bối mãi bây giờ mới đến! Vị này là...

Không đợi gã dứt câu, Mai Tứ Mảng đã cười lên hả hả :

- Xin giới thiệu cùng đạo huynh, vị này là khách quý của tệ Bang chủ. Du công tử, tấm thiệp đâu?

Du Bội Ngọc vội đưa tấm thiệp lên ngang ngực, gã đạo nhân áo tím cung kính lùi lại ba bước :

- Xin mời!

Cuộc giới phòng thám nghiêm của hội Huỳnh Trì, dù con kiến chui qua cũng khó lọt, Du Bội Ngọc mới cảm thấy cái may mắn của mình.

Quay nhìn lại phía ngoài, nhưng võ lâm hảo khách không hội đủ điều kiện vào tham dự đại hội, tới lui mong ngóng bên ngoài, ít nhất cũng vài mươi vạn người.

Mai Tứ Mảng bước đến cạnh lều, cung thân thi lễ bằng một thái độ cực kỳ kính cẩn :

- Trình Bang chủ, Du công tử đã đến!

Bên trong lập tức có tiếng cười đáp lại :

- Mời người vào, có lẽ khách quý của ta đợi sốt cả ruột rồi đấy!

Mà quả thật, Du Bội Ngọc đang thấp thỏm nôn nao, muốn nhìn ngay cái vị Hồng Liên bang chủ bí mật đó là ai?

Mai Tứ Mảng tay vừa vẹt hé màn lên, chàng đã xốc bước chui vào tức khắc.

Bên trong căn lều khá rộng, chỉ bày một chiếc bàn dài sứt mẻ nhiều nơi, với hai chiếc băng dài cũ kỹ thật tương phản với cái sang trọng của lều.

Trên bàn gỗ, một người đang mọp sát, không hiểu là y đang đọc hay viết chi?

Du Bội Ngọc chỉ nhìn thấy chiếc đầu bù rối, không thể trông rõ mặt mày, nhưng cũng đành phải cúi đầu làm lễ :

- Đệ tử Du Bội Ngọc xin bái kiến Hồng Liên bang chủ!

Người nọ ngẩng đầu lên nhoẻn miệng cười :

- Du huynh còn nhận ra đệ chăng?

Với khổ người loắt nhoắt, với chiếc áo màu hồng rách bươm xơ xác, và với đôi mắt ánh ngời như soi thấu lòng người kia. Du Bội Ngọc vừa ngắm qua, sững sờ lùi lại nửa bước :

- Túc... túc hạ là Hồng Liên bang chủ?

Vị Bang chủ Cái bang bật cười lên và ngâm nga :

- Hoa sen hồng, hạt sen trắng, một thanh roi trúc rảo khắp vùng!

Du Bội Ngọc quả thật không ngờ!

Vị Hồng Liên bang chủ danh rền thiên hạ, dưới tay thống lãnh muôn vạn đệ tử Cái bang, lại chính là gã trẻ tuổi Hồng Liên Nhi tinh nghịch mà chàng đã gặp đêm qua, dưới mái hiên quán ở ngoại thành.

Sự kinh ngạc tuột độ khiến chàng trố mắt đứng khựng lại một lúc, quên cả đối đáp chào hỏi.

Vẫn giữ nguyên nụ cười tinh nghịch trên môi, Hồng Liên Nhi tiếp nối :

- Du huynh lạ lắm phải không? Thật ra làm Bang chủ hay Chưởng môn đâu phải nhất định toàn là cụ già cả? Như đương kim Chưởng môn phái Điểm Thương tuổi chưa đến ba mươi và Bang chủ Bá Hoa cũng chỉ hai mươi tuổi hơn!

Sực nhớ ở thái độ khiếm nhã của mình, chàng trai họ Du vội vàng lên tiếng :

- Không phải thế! Điều mà tại hạ lạ lùng là giữa Bang chủ và tại hạ chưa từng quen biết, tại sao Bang chủ lại hết lòng giúp đỡ cho?

Hồng Liên bang chủ cười to :

- Chẳng có nguyên nhân nào cả. Mà chỉ vì ta thấy Du huynh vừa mắt mình thế thôi. Sau này rồi Du huynh sẽ hiểu, trên giang hồ rất lắm kẻ lạ lùng không căn không cớ muốn hại Du huynh, lại có kẻ không căn không cớ lại bỗng nhiên muốn giúp mình!

Du Bội Ngọc lòng thoáng rung động và bật thở dài :

- Phải lắm!

Chợt ngưng ngay nụ cười, chàng Bang chủ Cái bang nhìn thẳng vào đối tượng :

- Huống hồ qua thần sắc của Du huynh, đối với việc vào được đại hội Huỳnh Trì hay không, hình như là một vấn đề tối quan trọng?

Du Bội Ngọc chợt cúi đầu nói khẽ :

- Lòng trượng nghĩa của Bang chủ, tại hạ cảm kích vô cùng!

Hồng Liên bang chủ trở lại sắc thái tươi cười :

- Có chi mà Du huynh phải bận tâm cảm kích! Huống hồ nay mai Du huynh sẽ là Chưởng môn của Tiên Thiên Vô Cực phái, đến lúc đó chúng tôi có mời chưa chắc đã lay chuyển Du huynh!

Du Bội Ngọc vụt ngẩng phắt đầu lên, thất sắc :

- Bang... Bang chủ đã biết...

Đột nhiên...

Một tiếng nổ ầm vang động phía ngoài lều, tiếp theo là một âm thanh vi vu như tiếng sáo trỗi. Và sau đó là một giọng xướng to như chuông rền, loãng xa bốn phía...

- Đại hội Huỳnh Trì khai mạc, kính mời Chưởng môn nhân các phái vào chỗ ngồi!

Nắm tay Du Bội Ngọc, cả hai cùng sóng bước ra khỏi lều, vị Bang chủ Cái bang mỉm cười giải thích :

- Từ bao giờ người Bang chủ Cái bang, không những phải biết gánh vác việc của người mà còn phải hiểu thông vạn sự, còn tại sao đệ biết được những chuyện vừa qua, sau này Du huynh tự nhiên sẽ hiểu!

Chương 3: Rồng mây tụ hội

Mười ba ngôi lều tráng lệ, nằm vây quanh một tòa đài cao chót vót như trọc trời.

Bốn phía đài, cờ xí giăng giăng, mũ khăn lợp lợp, ban nhiêu tinh hoa của võ lâm từ bốn biển, hầu như đều đổ hết về đây, có mặt đừng quanh khắp võ trường.

Nơi chính điện của võ đài, đặt một chiếc đỉnh đồng vĩ đại, nặng ước nhìn cân, khói hương đang cuộn toả, mùi trầm thoảng ngát cả không gian.

Sắp dọc đài hai bên hông đỉnh là mười ba chiếc ỷ bằng gỗ tử đàn, lúc đó bên trên đã có bảy, tám người ngồi sẵn.

Một vị tăng nhân tóc râu bạc trắng, mặc áo cà sa vàng, đứng nghiêm trang trước đỉnh, thân hình tuy cằn cỗi, nhưng thần sắc vẫn uy nghi như sơn nhạc.

Dưới bệ đài, khoảng trượng ngoài củng có ba chiếc ghế dựa tử đan, mà những vị ngồi bên trên đều là bậc chưởng thượng trong võ lâm, khí độ phi phàm.

Dãy ghế thứ nhất vẫn còn để trống, chẳng biết để dành cho ai.

Quả là một sự kiện lạ lùng, vì nhân vật võ lâm cao ngạo tự tôn đã thành tánh, dễ đâu nhún nhặn để ghế trống nhường người. Vậy thì ghế trống danh dự đó, nhân vật ghê gớm nào sẽ ngồi trên đó?

Hồng Liên bang chủ kề sát tai chàng cười khẽ :

- Đến phiên đệ lên đài ra tuồng rồi đây! Du huynh tự tiện tìm lấy chỗ ngồi vừa ý, có thiệp hồng tức nhiên có chỗ ngồi dành sẵn! Nếu du huynh nhún nhường, thiên hạ sẽ tranh phần ghế đấy!

Du Bội Ngọc gật đầu, tự tìm lấy một chỗ ngồi. Hồng Liên bang chủ đã thống lãnh sáu tên đệ tử cao cấp của Cái bang trong tiếng lễ nhạc thổi vang lừng, đủng đỉnh bước lên thềm đó.

Giọng tựa chuông rền lúc nãy lại xướng to :

- Cái bang... Hồng Liên bang chủ...

Tên tuổi của Hồng Liên bang chủ dội lừng khắp võ lâm thiên hạ, những kẻ chưa từng diện kiến chàng chẳng nói chi, mà cho đến số người đã cùng chàng tay bắt mặt chào, cũng đổ dồn ánh mắt lên hướng lễ đài chờ xem vị Cái bang Bang chủ trẻ tuổi nhưng trí tài gồm đủ ấy uy vũ ra sao.

Cho đến lúc ấy, Du Bội Ngọc mới nhìn thấy vị “Tư Nghi” phụ trách xướng ngôn của buổi lễ, là một đại hán mặt đen như lọ chảo, đôi mắt lồi to tựa hai quả lục lạc, dáng cao to, khi Hồng Liên bang chủ đi ngang qua, chỉ lúp xúp ở dưới đầu vai gã.

Thế nhưng ánh mắt của quần hào chỉ chăm chú vào cái khổ người thấp bé của Hồng Liên bang chủ, tuyệt không để ý đến cái thân hình hùng vĩ của gã mặc dù gã cố ưỡn ngực huênh tay, để tỏ lộ cái quan trọng và sự bệ vệ của mình trên lễ đài.

Du Bội Ngọc không khỏi lặng lẽ mỉm cười...

Đột nhiên bên cạnh chàng, một người cất tiếng hỏi :

- Bằng hữu của các hạ uy phong như thế, hẳn các hạ cũng thấy đắc ý phải không?

Du Bội Ngọc giật mình quay đầu lại.

Giọng nói vừa kiêu kỳ vừa lạnh nhạt, nhưng rất êm tai kia, Du Bội Ngọc hình như không lạ lắm.

Và điểm đầu tiên mà chàng nhìn thấy là đôi ánh mắt ngời trong vừa như lạnh lùng vừa như ẩn ước nhiều thiết tha ấy.

Vô tình, chàng đã ngồi vào chiếc ghế sát cạnh nàng Kim Yến Tử.

Chàng gượng cười, chưa biết phải đáp như thế nào, Thần Đao công tử đã hầm hầm sắc mặt đứng lên :

- Yến muội! Chúng mình đổi chỗ khác đi thôi!

Kim Yến Tử lạnh giọng :

- Nhưng chỗ này đã làm sao?

Thần Đao công tử tay bụm lấy mũi :

- Bỗng nhiên đâm thúi rùm lên!

Kim Yến Tử cười lạt :

- Nếu chê thúi thì công tử cứ đi, tôi ngồi đây vậy!

Du Bội Ngọc sớm đã đứng lên, nhưng bàn tay mát rượi của Kim Yến Tử đã lòn dưới ghế, giữ chặt lấy cườm tay chàng.

Bằng đôi mắt chứa đầy thù hằn, Thần Đao công tử nhìn chàng, giọng nói bật qua hai kẽ răng :

- Được lắm! Ta đi ngay... ta đi ngay...

Miệng tuy nói thế tuy nhiên đôi mông đã gieo phịch xuống ngồi chỗ cũ.

Du Bội Ngọc không khỏi thầm buồn cười nhưng không tiện nhếch môi. Chàng bị đưa đúng trong hoàn cảnh dở khóc dở cười. Tuy chưa từng nếm qua mùi vị của thế nào là “tình yêu” nhưng bằng vào tình cảnh của Thần Đao công tử, chàng có thể nghiệm được nó pha lẫn cái ngọt cùng cá đắng, càng nếm càng đam mê và ngọt bao nhiêu cũng đắng bấy nhiêu, như một chất ma tuý bám sâu vào não tuỷ không sao gọt bỏ được.

Nhìn ở đôi mắt Kim Yến Tử, chàng bỗng nhiên nao nao đến đôi mắt của một người, con người khác mà cái tên đã khắc sâu vào ấn tượng chàng: Lâm Diêu Bình!

Ôi, đôi mắt thật dịu hiền mà cũng thật cứng cỏi làm sao! Và đôi mắt trong thăm thẳm như không chiều đáy ấy, vì sao lại gờn gợn một cái gì vừa não nùng vừa kỳ bí, khó hiểu nổi!

Ánh mắt ấy mỗi khi nhìn chàng, hình như sẵn sàng trao gởi tất cả vào chàng, thế tại sao ánh mắt ấy lại có thể lừa chàng, muốn hại chàng.

- Bá Hoa bang chủ Hải Đường Tiên Tử... Quân phu nhân đến...

Giọng xướng to của gã Tư Nghi trên lễ đài đã làm tắt ngang mọi nguồn cảm nghĩ, Du Bội Ngọc giật mình, ngước nhìn lên...

Một hương hoa ngào ngạt tản bay khắp lễ trường, mười hai thiếu nữ yêu kiều nhỏ xinh xinh kề vai khiêng một chiếc kiệu, cũng được kết bằng muôn cánh hoa tươi rực rỡ, từ hướng bên tả của đài cao, rập rềnh nhịp bước tiến ra...

Trong kiệu, một mỹ nhân dung nhan tuyệt thế với chiếc choàng bằng sa mỏng trong suốt như cánh ve khoác bên ngoài, đang vịn lấy hai đầu vai tỳ nữ chậm rãi bước xuống kiệu hoa...

Chiếc sa mỏng chập chờn, vờn bay theo tác động, thêm dáng đi lả lướt của mỹ nhân, khiến người nhìn có cảm giác như một tiên nữ đang hiện ra giữa làn mây nhẹ mỏng.

Bước đi của nàng, ôi sao mà ẻo lả tuyệt cùng, gần như không kham nổi với làn gió nhẹ lướt qua, phải tựa mình vào hai tỳ nữ, chầm chậm nhấc bước lên thềm đài...

Quần hùng chỉ nhìn vào dáng lưng ong gọn nhỏ của vị Bang chủ Bá Hoa, cũng đã cảm thấy hơi thở của mình như nghẹn mất.

Cho đến một lúc lâu sau, họ mới chợt nhớ ra một việc là chưa nhìn đến mặt nàng.

Chỉ dáng sau lưng, chỉ bước đi ẻo lả cũng đã thu hút được hầu hết hồn phách của một rừng người muôn vạn, đủ thấy sắc đẹp của nàng Bang chủ Bá Hoa bang diễm lệ đến độ nào!

Kim Yến Tử chợt nhẹ thở dài cất tiếng :

- Yêu kiều đến độ không kham gió, trong ba năm hoa đẹp nhứt chỉ Hải Đường!

Vị Hải Đường phu nhân này quả không hổ là đệ nhất tuyệt sắc của võ lâm!

Câu bình phẩm ấy, nàng cốt ý nói lên cho chàng trai bên cạnh mình nghe, nhưng Du Bội Ngọc lúc ấy ánh mắt đang sục sạo tìm quanh, còn lòng dạ đâu để nghe hay để đáp!

Chàng thầm đếm, trong mười ba vị Chưởng môn thì có đến mười vị đến rồi!

Nhưng cái kẻ mà chàng mong đợi sao vẫn chưa thấy tới?

Không lẽ chàng đã đoán sai, và họ không khi nào đến dự hội? Trong rừng người đã có tiếng xì sầm vang lên :

- Ngư chưởng môn của Hải Nam kiếm phái, sao chưa thấy đến?

- Lộ trình Hải Nam rất xa, sợ rằng lão ta làm biếng!

- Không vậy đâu! Mới hôm qua tiểu đệ thấy rõ ông ta đang uống rượu trên Duyệt Tân lầu tại Khai Phong phủ kia mà!

- Đang uống rượu tại đó? Hừ tiếc quá, lúc đi chẳng có ở Khai Phong bằng không đã xem được một trò hay rồi!

- Đại huynh nói đúng lắm!

- Vậy nạn nhân là ai?

- Kim thị Ngũ hổ! Đáng buồn cười họ đều là tay lão luyện giang hồ thế mà không biết vị đại Chưởng môn họ Ngư đó, dám ngang nhiên cãi lẫy với ông!

- Chà! Trận đấu chắc sướng mắt lắm!

- Đúng vậy! Phi Ngư kiếm quả thật là đệ nhất khoái kiếm trong thiên hạ, đệ vừa thấy kiếm quang chớp lên: năm anh em họ Kim liền...

Câu chuyện bàn luận của hai người vụt đứt ngang giữa chừng và tiếng xì xầm ồn ào trong biển người cũng vụt im phăng phắc!

Nơi bực thềm của lễ đài lúc đấy đã xuất hiện một con người áo xanh lùn tịt tròn úc núc. Chiếc bụng phệ của lão đang lắc lia theo dáng đi xiêu to chẳng lối chẳng hàng, chiếc mũ đội trên đầu sụt qua một phía, che mất nửa mắt, áo sứt khuy vạt thấp vạt cao, thanh kiếm vừa nhỏ vừa dài lủng lẳng từ hông chấm mặt đất, đầu vỏ kiếm đã rách tua để lộ ra một đoản kiếm bên trong tinh quang ngập ngời lóe mắt!

Bao nhiêu ánh mắt quần hào đều đổ dồn về phía lão, nhưng lão vẫn mặc nhiên, ngả ngả nghiêng nghiêng bước xiêu bước to tiến lên đài.

Du Bội Ngọc dù ngồi ở xa xa, cũng nghe được mùi rượu từ mình lão bốc ra.

Gã đại hán “Tư Nghi” thấy thế cũng nhíu mày, nhưng vẫn phải lớn tiếng xướng :

- Hải Nam kiếm pháp Chưởng môn nhân, Ngư Hoàng đại hiệp đến....

Cho đến lúc ấy vị kiếm khách “Phi Ngư Khoái Kiếm” uy chấn Nam Hải mười tám đảo, mới dùng hai ngón tay sửa ngay ngắn chiếc mũ trên đầu, tiến đến trung tâm lễ đài, cười toa toét :

- Có lẽ cô gia đến trễ hơn hết, xin lỗi! Xin lỗi....

Thiếu Lâm chưởng môn vẫn sắc mặt từ hòa uy nghiêm, hai tay chấp trước ngực vái chào.

Một đạo nhân mắt ưng mũi hoắm, mặc đạo bào đem ngồi chễm chệ trên dãy ghế danh dự của lễ đài gần Thiếu Lâm lại bật cười mỉa mai :

- Cũng chưa trễ lắm! Ngư huynh có uống thêm vài chung nữa cũng chưa trễ đâu!

Phi Ngư kiếm khách hấp háy đôi mắt say cười hắc hắc :

- Rượu có cái thú thanh tao riêng của rượu, những kẻ chưa nếm nổi chất cay của rượu, làm sao biết được? Huống hồ, Không Động phái các ngươi lại cấm uống rượu, Ngư mỗ còn gì để nói với lão lỗ mũi trâu ngươi chứ?

Vị đạo sĩ áo đen liền đứng phắt lên lớn tiếng :

- Huỳnh Trì hội không thể nào chứa được cái hạng người mê tửu háo sắc ấy!

Uể oải gieo mình xuống chiếc ghế danh dự dành riêng cho mình, vị Chưởng môn Hải Nam kiếm phái chẳng buồn liếc mắt nhìn sang đối tượng!

Thiên Vân đạo chưởng, vị Chưởng môn của Thiếu Lâm phái chấp tay mỉm cười hòa giải :

- Tuyệt Tình đạo huynh xin bớt giận!

Nhưng Tuyệt Tình Tử vẫn hầm hầm cất tiếng :

- Người này vì rượu mà làm hư đại sự của thiên hạ anh hùng, nếu không trừng phạt nặng nề thì làm sao lập uy được?

Thiên Vân đại sư đưa mắt nhìn sang Võ Đang Xuất Trần đạo trưởng như nhường lời.

Vị Chưởng môn Võ Đang đành phải đứng lên.

Nhưng Hồng Liên bang chủ đã vội dời ghế đứng dậy đỡ lời :

- Ngư đại hiệp tuy có chỗ đáng trách, nhưng Tuyệt Tình đạo trưởng tưởng rằng Ngư đại hiệp vì uống rượu mà đến dự lễ trễ à?

Xuất Trần đạo trưởng được lối thoát, chụp ngay cơ hội :

- Tin tức của Hồng Liên bang chủ thế nào cũng nhanh chóng hơn chúng tôi nhiều!

Quét mắt nhìn khắp mọi người một loạt, Hồng Liên bang chủ cất cao giọng :

- Đêm qua, Ngư địa hiệp đã dụ bọn Phấm Lâm Thất Phong tới tận Đồng Nghĩa Sương, trong một đêm, liên tiếp diệt sạch bảy tên, vì những bằng hữu võ lâm nào đã đem theo vợ con, gia tiếu đến đây, trừ đi một mối hoạ tâm phúc, Hồng Liên Hoa tôi trước tiên xin cảm tạ người!

Quần hào nghe xong, không một ai khỏi rúng động biến sắc.

Phấm Lâm Thất Phong, bảy tên dâm tặc khét tiếng, bẻ hoa dùi liễu, mà thành tích dâm ô của chúng ai nghe qua cũng lắc đầu khiếp tởm và hỗn danh bảy con ong rừng cũng do đó mà ra.

Thế mà chúng đã trà trộn vào đây tuyệt không một ai hay biết.

Giả như một nàng thê thiếp hay ái nữ của một vị nào đó trong số quần hào bị chúng làm nhục, thì các Chưởng môn nhân hội còn mặt mũi nào thấy ai?

Thiếu Lâm thân là Minh chủ tối cao thiên hạ, tội trách ấy càng khó tránh. Dù là một bận tu vi thâm hậu, Thiên Vân đại sư cũng không khỏi biến sắc như ai.

Vị kiếm khách Phi Ngư trái lại chỉ lừ đừ cười :

- Hồng Liên bang chủ tai mắt quả linh thông! Những chuyện nhỏ nhặt đó nhắc đến làm gì?

Thiên Vân đại sư nghiêm chỉnh chấp tay, cúi đầu niệm phật :

- A Di Đà Phật! Không thể nói là nhỏ được! Chỉ nội cái công đức đó, Ngư đại hiệp đã dư đủ ngồi vào cái ngôi vị Minh chủ võ lâm thiên hạ mà không hổ, lão tăng thoái nhượng là rất hợp lý!

Đổi vào kẻ khác thốt lên câu ấy, thì chẳng qua là một lời đẩy đưa khách sáo.

Nhưng được từ chính cửa miệng Chưởng môn Thiếu Lâm, cũng là Minh chủ võ lâm đương kim phát xuất, tất nhiên phải là một lời cân nhắc vô cùng hệ trọng. Rất có thể ngôi vị võ lâm Minh chủ vì lời nói đó mà đổi chủ!

Quần hùng do đấy xôn xao dữ dội!

Thái độ lừ đừ vụt biến mất, người anh hùng lừng danh miền Nam Hải vội đứng dậy, giọng trầm nghiêm :

- Hồng Liên bang chủ đã biết rõ chuyện ấy thì bổn toạ nếu không ra tay thì tất nhiên Hồng Liên bang chủ cũng ra tay! Bổn toạ thật chẳng dám cướp công!

Hồng Liên Hoa đáp ngay :

- Nếu để kẻ kêu cơm này lên ngôi Minh chủ võ lâm, thì thật là trò cười cho thiên hạ! Ngôi Minh chủ xin đại sư chịu nhọc tái nhiệm thêm một kỳ!

Thiên Vân đại sư thở dài :

- Mấy năm gần đây, lão tăng cảm thấy mình già yếu chẳng còn sức, tự hiểu không sao đảm đương nổi trọng nhiệm nên sớm có ý thoái nhường rồi. Dù Ngư đại hiệp chẳng có chuyện kia, lão tăng cũng phải đem việc nhường vị ra bàn luận!

Từ bao mươi năm nay, có Thiếu Lâm đứng trên tiêu biển, các môn các phái không giám có ý tranh đoạt ngôi vị Minh chủ.

Giờ đây, Thiên Vân đại sư chánh thức công bố việc nhường ngôi. Võ Đang Xuất Trần đạo trưởng, Không Động Tuyệt Tình Tử, Điểm Thương Tạ Thiên Bích, Hoa Sơn Liễu Thục Trinh... các phái Chưởng môn nhân nhất thời cùng đứng dậy...

Liễu Thục Trinh, đôi mày liễu cong cong nhíu lại, bằng một giọng thanh trong, giành nói trước tiên :

- Võ Đang được võ giới tặng xưng nội gia chánh tông, nếu quả thật Thiên Vân đại sư quyết ý thoái nhiệm, thì Hoa Sơn chúng tôi nội cử chẳng ngại quyến thân, xin đề cử Xuất Trần đạo huynh thay vào ngôi vị đó!

Xuất Trần đạo trưởng môi điểm một nụ cười khoái trá, chậm rãi ngồi trở xuống.

Tuyệt Tình Tử bật cười lạt :

- Nội cử chẳng ngại quyến thân thật là khéo! Bần đạo tiếc rằng mình không có được người em gái làm Chưởng môn!

Câu nói móc họng của Tuyệt Tình Tử khiến vị nữ Chưởng môn Hoa Sơn phải quắc ngời đôi mắt phượng, nhưng Xuất Trần đạo trưởng đã mỉm cười đáp thay cho em gái :

- Thế thì bần đạo xin đề cử Tuyệt Tình đạo huynh làm Minh chủ nhiệm kỳ này được chứ?

Tạ Thiên Bích - vị Chưởng môn nhân trẻ tuổi của Điểm Thương đột nhiên lên tiếng :

- Nếu Minh chủ là ai khác, tại hạ tuyệt không có ý chi, nhưng nếu do Không Động chủ minh, thì tại hạ cùng bổn phái bảy trăm ba mươi mốt đệ tử xin cực lực phản đối!

Điểm Thương tuy tận xa ngoài biên ải, nhưng gần đây nhân tài hùng thịnh, thế lực bành trướng chẳng kém chi Võ Đang, nên lời Thiên Bích vừa thốt lên, lập tức dưới đài rần rần tiếng người hưởng ứng!

Tuyệt Tình Tử mặt liền đổi sắc :

- Theo như lời vừa rồi thì ngôi Minh chủ năm nay, ắt phải căn cứ vào sự phân tranh cao thấp rồi mới định đoạt chăng?

Tạ Thiên Bích tay xốc chuôi kiếm cười gằn :

- Bổn toạ thật đang muốn thưởng thức tuyệt kiếm của Không Động đây!

Một cụ già áo gấm, mặt mũi thanh kỷ, râu tóc bạc trắng, từ nãy giờ ngồi im lặng, bàng quang mọi diễn biến, chợt đứng lên sang sảng cất lời :

- Âu Dương Long xin đại biểu ba mươi sáu lộ anh hùng thuỳ đạo, đệ tử Điểm Thương Tạ đại hiệp làm Minh chủ bổn hội, còn Tuyệt Tình kiếm của Tuyệt Tình đạo trưởng, bổn tọa hầu tiếp nếu cần...

Chẳng để lão dứt lời, cụ già mặt mũi khôi vĩ, đầu sói bóng, mặt mũi hồng hào như người trẻ tuổi ngồi cạnh đấy, đã hả hê cười vang :

- Tải biên lắc giang hà, nếu Tạ đại hiệp làm Bang chủ rồi thì Âu Dương bang chủ thật là trời cao vua lại ở xa, mặc tình tự do tự tại vậy!

Âu Dương Long giận giữ quắc mắt :

- Ngươi muốn thế nào? Kẻ khác sợ ám khí của Đường môn các ngươi âm độc, chứ Âu Dương mỗ biết có sợ!

Lão sói đầu cười nửa miệng :

- Âu Dương Long Bang chủ muốn thử chăng?

Bàn tay lão liền chớp lên theo sau câu nói, Âu Dương Long đã lẹ như gió bắn lùi ra sau hơn tám bước.

Chẳng ngờ, lão đầu hói lại chơi khăm, cái nhấc cao của bàn tay vừa rồi, lão đổi thành một động tác vuốt râu nhàn nhã và giọng cười đâm họng của lão lại vang lên :

- Âu Dương bang chủ thật bạo gan gớm!

Nhìn thấy cục diện đã loạn, Thiên Vân đại sư nhíu mày trầm giọng :

- Chư vị tranh nhau như thế thật làm lão tăng thất vọng vô cùng!

Thanh âm tuy trầm ấm nhưng vẫn từng tiếng từng tiếng vang rõ trong cái hỗn loạn của cục trường.

Sự ồn ào tức khắc lắng xuống!

Cũng ngay khi đó, từ dãy ghế danh dự nhảy tót ra một đại hán, mặt đen tướng lớn, dán dấp na ná như gã Tư Nghi của lễ đài, chầm chậm tiến lên đến trước chiếc đỉnh đồng ngàn cân, gã vụt khom lưng xuống dùng nước bọt thoa lên bàn tay, và trong tiếng hét xé trời, chiếc đỉnh đồng khổng lồ đã theo tay gã lơ lửng ở giữa không.

Tiếng hoan hô cổ vũ của quần hào từ bốn phía vang lên như sấm lợp, Du Bội Ngọc cũng buột miệng khen dồi :

- Đúng là một tay hảo hán!

Kim Yến Tử lật tức ứng theo :

- Y là tổng đàn chủ của quan ngoại võ lâm, được người võ giới xưng tặng ngoại hiệu Vô Địch Thiết Bá Vương, sức mạnh hai bàn tay hắn thật không sút chi Sở Bá Vương độ nọ, chỉ tiếc rằng tứ chi tuy phát đạt nhưng đầu óc lại đơn giản làm sao!

Du Bội Ngọc chỉ nghe mà không buồn đối đáp, ánh mắt vẫn nhìn thẳng lên lễ đài...

Gã đại hán Thiết Bá Vương tay vẫn giơ bổng chiếc đảnh thư thả tiến đến mép đài và lui lại đặt đảnh xuống chỗcũ.

Sắc diện vẫn bình thường, hơi thở vẫn điều hòa, gã vênh váo nhìn quanh bốn phía nói to :

- Vị nào có thể giở nổi đỉnh đồng bước đi ba bước. Thiết mỗ sẽ tôn người đó làm Minh chủ thiên hạ!

Những kẻ ngồi trên đài tuy toàn là bậc tông sư danh tiếng lẫy lừng của một thời, nhưng ganh đua bằng sức mạnh trời ban ấy, nhất định là không ai bắt chước nổi.

Cục trường vụt chốc im lìm như chết.

Thiết Bá Vương đang đương dương đắc ý, mắt đảo quanh, chợt thấy chợt thấy Bá Hoa Bang chủ-vị giai nhân tuyệt sắc nhất của buổi lễ hôm nay, bằng dáng đi tha thướt tiến lại phía mình, ánh mắt huyền láy động, đôi vành môi hồng hé nở nụ cười tươi :

- Không ngờ thần lực của Sở Bá Vương hôm nay được mục kích lại, tiện thiếp thật khâm phục sức mạnh của các hạ!

Nụ cười của nàng quả tuyệt mỹ làm sao, chẳng những được biểu lộ qua vành môi mà hình như biểu lộ qua khóe mắt đuôi mày và cả đóa hoa tươi cài trên mái tóc.Thiết Bá Vương tuy mang danh là người sắt nhưng trước vẻ khuynh thành của vị nữ vương trong trăm hoa, hồn phách không khỏi phiêu diêu khỏi thể xác.

Nuốt nước bọt đi một lúc, gã mới nặn lên một nụ cười :

- Phu... phu nhân quá khen thôi!

Ánh mắt huyền hơi ngửng lên nhìn thẳng vào mặt Thiết Bá Vương, giọng nói của Hải Đường Tiên Tử lại vang cao :

- Thần lực của các hạ từ đôi bàn tay này phát xuất à?

Mùi hương từ người nàng toả ra dù ngồi ở xa xa cũng cảm thấy ngây ngất.

Huống hồ lúc ấy Hải Đường Tiên Tử lại đứng sát trước mặt Thiết Bá Vương.

Mùi hương theo thanh âm phát xuất ngọt ngào hơn cả quế lan, hình như tất cả tinh anh của hương hoa trong thiên hạ đều kết đọng ở giữa hai cánh môi đào, Thiết Bá Vương ngất ngây đến đỗi gối như sụng, gật đầu lia lịa :

- Phải! Bằng chính hai cánh tay này!

Hải Đường Tiên Tử nói như ao ước :

- Tiện thiếp có thể sờ thử được chăng?

Khuôn mặt sắt của Thiết Bá Vương cũng đỏ bừng lên như ai khác :

- Phu... phu nhân... tại hạ...

Hải Đường Tiên Tử chẳng đợi gã hết lời, hai bàn tay thon thon như ngọc chuốt đã nhè nhẹ vuốt lên hai cánh tay gân guốc ấy.

Thiết Bá Vương nghe một cảm giác đê mê chảy luồng khắp thần kinh căn não, đứng im trân mình mà chịu đựng mà lâng lâng...

Hồng Liên Hoa chợt quát lớn :

- Thiết huynh! Lưu ý...

Thiết Bá Vương chưa trọn cái giật mình, hai bàn tay mềm êm của Hải Đường Tiên Tử vụt biến thành thép nguội và nửa thân hình gã lập tức tê cứng tựa trời hành.

Giữa chuỗi cười như ngọc chạm vàng reo của Bá Hoa Bang chủ, cái thể xác to tướng của Thiết Bá Vương đã bị đôi bàn tay mảnh mai của nàng nhấc khỏi mặt đất.

Hình ảnh trái ngược đến buồn cười, với một thân hình to xác như ngôi tháp bị nhấc bổng qua bàn tay của một dáng dấp nhỏ bé tựa liễu mềm, chắc hẳn những ai có mặt và mục kích không làm sao quên được.

Quần hùng hiện diện trước cảnh tượng ấy, không biết là nên cổ vũ hay nên cười? Cổ vũ thì không thể rồi mà cười lại chẳng đành, một dư vị kỳ lạ ở trong người họ lúc ấy, khó mà phân tách được!

Vẫn một dáng cách điệu đàng, Hải Đường Tiên Tử nhè nhẹ đặt đối phương xuống, còn giúp gã nắn ngay nếp áo, vén lại mái tóc, và vẫn một giọng nói thật dịu dàng nhưng cũng thật mỉa mai :

- Đáng là một trang thiết hán, nếu như đề cử ngôi Minh chủ bằng trọng lượng của thân mình thì tiện thiếp nhất định đề cử các hạ vậy!

Đôi môi hồng hé trao thêm một nụ cười, vị phu nhân đệ nhất Bá Hoa Bang chủ mới thướt tha xuay bước về chỗ ngồi.

Thiết Bá Vương tuy chân tay đã cử động được như thường nhưng ánh mắt gã vẫn đứng tròng nhìn sau lưng Bá Hoa Bang chủ.

Phi Ngư kiếm khách thoắt rời khỏi ghế, án ngang trước mặt Hải Đường Tiên Tử :

- Đóa hoa tươi cài trên mái tóc phu nhân quá đẹp, có thể cho tại hạ mượn giắt lên đầu mình chăng?

Hải Đường Tiên Tử chớp nhẹ đôi mắt huyền cười nụ :

- Nếu Ngư đảo chúa ốm hơn một tí, tiện thiếp sẽ đem hoa này...

Lời nàng chưa kịp tròn câu, một ánh kiếm đã ngời lên trước mắt và một hơi gió nhẹ lướt mát mái tóc mai...

Nhìn lại, mũi kiếm của vị anh hùng miền Nam Hải lủng lẳng đóa hoa tươi màu hồng thắm...

Bằng thủ pháp nào tuốt kiếm và bằng thủ pháp nào rút hoa, từ Hải Đường Tiên Tử cho đến quần hào, không một ai nhìn rõ!

Hải Đường Tiên Tử mặt biến sắc, thối lui đúng ba bước.

Hồng Liên Hoa chợt ha hả bật cười :

- Cánh Hải Đường phu nhân đã tặng cho Ngư huynh, vậy xin giắt đỡ cành hoa Hồng Liên của tại hạ.

Lồng trong tiếng cười vang dội, thân hình Hồng Liên Nhi đã nhoáng lên như dải lụa hồng.

Nhìn lại, trên mái tóc Hải Đường Tiên Tử đã được cài lại một đóa sen hồng, thay vào chỗ cánh hoa vừa mới bị mất.

Thuật khinh công tuyệt diệu ấy dù Du Long bát thức lừng danh thiên hạ của Côn Lôn phái cũng phải kém xa.

Hải Đường Tiên Tử tái mặt, giấu đôi tay vào lớp áo lụa mềm cười ấm dịu :

- Hai người đàn ông xúm lại ăn hiếp con gái đàn bà, không sợ mắc cỡ à?

Nụ cười này tuy ngọt ngào nhưng mọi người thừa hiểu, tâm sát thủ của Bá Hoa bang, Hoa Vũ Lê được nàng chuẩn bị sau lớp tay áo kia và có thể tung ra bất cứ lúc nào.

Ngoài mặt, Hồng Liên bang chủ cùng Phi Ngư kiếm khách tuy vẫn hỉ hả tươi cười, nhưng ánh mắt đang lom lóm giới bị, không ngớt nhìn những hành động của vị Bang chủ Bá Hoa.

Vì Tiên Hồn Hoa, Thích Cốt Vũ, Thiên Hương Lộ, ba món sát thủ độc đáo của Bá Hoa bang, mỗi khi thi thố ra, từ xưa nay, trên giang hồ chưa một cao thủ nào toàn vẹn thoát thân.

Nhưng Phi Ngư kiếm khách của vị đại hiệp họ Ngư miền biển rộng cũng chẳng vừa, mỗi lần vung lên là trúng đích.

Cuộc diện bỗng khẩn trương đến mức sắp nổ tung. Quần hào đều nín thở đợi chờ một cuộc xô xát kỳ thú sẽ diễn ra giữa ba nhân vật cao đẳng của võ lâm thì một tràng phật hiệu trầm ấm vang lên :

- A Di Đà Phật!

Mọi người chưa kịp xoay mắt về phía Thiên Vân đại sư, đã thấy khổ người từ tốn ấy, chẳng biết từ khi nào đã xê lên đứng ngăn giữa ba người, mặt đang quay về phía Hải Đường Tiên Tử, chấp tay trầm giọng :

- Võ chia các phái nhưng mối vốn cội nguồn. Chư vị đây, mỗi người đều một sở trường và mỗi người đều phải có sở đoản, nếu thật tính động thủ nhau, vị tất đã phân định được cao hạ, mà còn thêm làm trò cười cho thiên hạ anh hùng.

Ba vị tông sư của võ phái, một nữ hai nam, tự nhiên biết lỗi mình, làm thinh không nói.

Xuất Trần đạo trưởng chậm rãi cất lời :

- Vậy theo ý đại sư phải làm sao?

Đôi mày bạc nhíu lại như nghĩ ngợi, vị cao tăng đức độ chầm chậm nói tiếp :

- Lấy võ công mà luận, mỗi người đều có riêng sở trường và sở đoản, lấy danh vọng mà cân phân, chư vị đều là tòng sư của một phái. Bởi thế, ngôi vị này tốt hơn hết là do...

Đột nhiên một chuỗi cười lồng lộng vang lên nối tiếp :

- Ngôi Minh chủ đó tốt hơn là do Tiên Thiên Vô Cực phái chúng tôi đảm nhiệm!

Lồng theo âm ba chuỗi cười từ hướng phải của lễ đài, hơn mười người thư thả tiến ra.

Dáng đi xem chừng thật chậm, nhưng lời nói vừa buông tròn, đoàn người đã tiến sát cạnh đài.

Tất cả quần hùng dưới trên đều rúng động đổi sắc.

Du Bội Ngọc thân hình bỗng bần bật rung lên, miệng lẩm nhẩm :

- Đến rồi...! Chúng đến rồi...!

Đoàn người vừa đến phân thành hai hàng cùng một sắc áo bào xanh lụng thụng theo nhịp bước, dưới cầu râu dài phất phơ, tuổi tác đều trên khoảng năm mươi.

Tướng mạo họ tuy chẳng có gì đặc sắc, thế nhưng quần hùng vừa thấy họ đều bàng hoàng rúng động.

Họ đều là những cao thủ vào hàng tuyệt đỉnh của võ lâm. Trong quần hùng, tuy có người chưa từng thấy mặt họ, nhưng thành tích và tại nghệ họ vẫn thường nghe mọi người trầm trồ thán phục.

Hai người dẫn đầu: bên trái, vị Lăng Hoa Thần Kiếm Lâm Tẩu Các - một nhân vật trong mười đại kiếm khách đương kim võ lâm; bên phải: vị đại hiệp danh rền Giang Nam - Vương Vũ Lâu.

Theo sát sau họ, người anh hùng thương pháp vô địch thiên hạ Bảo Mã Ngân Thương; kế đó, vị vương giả của miền sông nước: Thái Hồ Vương, và kế đó nữa là Tây Môn Vô Cốt, một cao thủ đất Mân Sơn, thành danh nhờ môn nhuyễn công độc đáo trong giới võ lâm.

Tất cả mười mấy nhân vật đó tuy không là Chưởng môn Bang chủ nhưng thanh danh của họ không kém sút chi mười ba vị Chưởng môn hiện diện trên lễ đài.

Và dãy ghế danh dự ở hàng đầu dưới lễ đài là dành riêng cho họ.

Thiên Vân đại sư vội lướt tới đón lại chấp tay vái chào :

- Chư vị từ xa mới đến, xin mời ngồi tạm dưới lễ đài dự lễ trước đã!

Lâm Tẩu Các cười vang :

- Chúng tôi không phải vì dự lễ mà đến!

Vương Vũ Lâu tiếp theo :

- Tiên Thiên Vô Cực phái phát xướng nên hội này, chẳng lẽ không bước lên Minh chủ đài?

Tuy hơi biến sắc nhưng Thiên Vân đại sư vẫn chấp tay thủ lễ :

- Chư vị gia nhập Tiên Thiên Vô Cực phái từ lúc nào? Hay là định nói đùa kẻ già nua này?

Lâm Tẩu Các đỡ lời :

- Lúc chúng tôi nhập môn, không mời được đại sư dự lễ, xin đại sư chớ chấp!

Thiên Vân đại sư hoài nghi :

- Không dám! Còn Du chưởng môn của quý phái...

Một chuỗi cười từ phía sau lưng vị cao tăng Thiếu Lâm tiếp ngay câu nói :

- Bao năm chẳng gặp, đại sư vẫn mạnh chứ?

Thiên Vân đại sư quay phắt người lại...

Chẳng biết từ lúc nào, sau lưng ông, đứng sẵn một cụ già với đôi tay áo rộng phất phơ, với thần sắc thoát tục, quả đúng là Chưởng môn Tiên Thiên Vô Cực phái Du Phóng Hạc.

Thừa lúc nhãn quan mọi người đều tập trung về phía trước, cho đến họ Du đã lặng lẽ phất mình lên đài, cho đến Tuyệt Tình Tử đứng phía sau nhất cũng không sao phát giác. Thiên Vân đại sư qua phút thảng thốt, vội chấp tay cúi mình thi lễ :

- Du huynh là thế ngoại thần tiên, không ngờ hôm nay lại trùng nhập chốn trần, thật là cái phúc cho võ lâm giang hồ. Minh hội hôm nay có Du huynh đến dự, lão tăng hết còn lo rồi!

Lời lẽ vị cao tăng như ngầm nói lên rằng, ngôi vị Minh chủ nhiệm kỳ này, ngoài Du Phóng Hạc không còn ai xứng đáng hơn. Và cũng chỉ Du Phóng Hạc mới đúng là người mà mọi người sở vọng.

Tuyệt Tình Tử, Tạ Thiên Bích mọi người, tuy lòng vẫn còn tiếc rẻ ấm ức, nhưng cao thủ Tiên Thiên Vô Cực phái đã được tuyển chọn toàn là những hạt gạo cội của võ lâm như thế kia, thì có ấm ức cũng đành làm thinh mà chịu.

Xuất Trần đạo chưởng là người đầu tiên đánh tiếng :

- Phóng Hạc đạo huynh nếu bằng lòng chấp chưởng cái thủ lợn của đại hội kỳ này, Võ Đang đệ tử chúng tôi rất đỗi vui mừng!

Tuyệt Tình Tử cũng vội nói theo :

- Không Động cũng cực kỳ hoan hỉ...Du Đương Long oang oang cất lời :

- Khi gia sư còn tại thế, thường nhắc khen Du lão tiền bối là bực nhân trong thiên hạ, không ngờ hôm nay gặp được tôn dung. Nếu Du lão tiên bối bằng lòng chủ minh kỳ đại hội này, đám thuỷ đạo bằng hữu không còn gì để nói nữa!

Giọng cười trong vang như suối ngọc của Hải Đường Tiên Tử cũng cất lên :

- Du chưởng môn đại nhân đại nghĩa, tất không phải là hạng tiểu nhân húng hiếp con gái đàn bà. Bá Hoa bang của tiện thiếp, trừ Du chưởng môn ra, không còn phục một ai!

Đại cuộc kể như hoàn toàn ổn định, sự tranh giành xô xát qua phút xuất hiện của nhóm người Du Phóng Hạc tự nhiên biến mất.

Từ trên đài dưới đài, tiếng vỗ tay, tiếng hoan hô dậy đất vang trời.

Chỉ riêng Hồng Liên bang chủ, sắc mặt tràn kinh ngạc, ánh mắt láo liên xoáy khắp bốn phía dưới đài, hình như để tìm Du Bội Ngọc.

Cũng bên trên đài lúc ấy, Du Phóng Hạc mới điểm nụ cười, chấp tay xá dài :

- Lão phu lười nhác đã thành tánh, vốn chẳng có ý này nhưng...

Nghe đến giọng nói, Du Bội Ngọc không làm sao dằn thêm được nữa, như một kẻ điên cuồng, nhảy bổ lên đài hét to :

- Người này không phải là cha tôi, hắn giả mạo đấy!

Tiếng hoan hô dội đất vang trời bỗng nhiên ngừng bặt một cách kỳ lạ, thay vào đó là một không khí kinh ngạc phủ trùm khắp cục trường.

Tất cả mọi người đều sững sờ trố mắt.

Lâm Tẩu Các thét lên giận dữ :

- Bội Ngọc! Mi điên rồi phải không?

Thái Hồ Vương, Tây Môn Vô Cốt song song lướt tới nhưng cả hai đều bị Du Bội Ngọc xô bật ra sau, xửng vững luôn mấy bước.

Như một tên điên đã mất trí nặng, Du Bội Ngọc chồm tới trước mặt Du Phóng Hạc quát lên :

- Ngươi là ai? Tại sao lại mạo nhận cha ta?

Một chưởng tống ra liền theo lời nói, nhưng một luồng lực đạo âm nhu lùa tới, Du Bội Ngọc không làm sao gượng vững được, thân hình ngã xoài ra hơn năm thước xa.

Và hai cánh tay chàng lập tức bị nhóm Vương Vũ Lâu ba người túm chặt.

Thiên Vân đại sư nghiêm trầm cất giọng :

- Gã trẻ tuổi! Sao lại vô lễ như thế! Có chuyện chi đúng lời mà nói!

Xuất Trần đạo trưởng cũng nhíu mày gạn hỏi :

- Ngươi là đệ tử nhà ai?

Lệ nóng đã đầm đìa khuôn mặt, Du Bội Ngọc đáp qua kẽ nghiêng của hai hàm răng :

- Đệ tử là Du Bội Ngọc!

Thiên Vân đại sư ánh mắt dời sang Du Phóng Hạc :

- Đây có thật là lịnh lang chăng?

Du Phóng Hạc khẽ gật đầu, môi nhếch cười thảm bảo :

- Thằng nhỏ này nó... nó...

Và lão bỏ lửng câu nói, ngẩng đầu nhìn trời thở dài.

Xuất Trần đạo trưởng quắc mắt nghiêm trang :

- Tại sao mi dám đối với tôn chưởng vô lễ dường ấy?

Hai cánh tay bị bóp chặt tê rần, Du Bội Ngọc không sao vùng vẫy được chỉ gào lên :

- Hắn không phải là cha đệ tử! Cha đệ tử đã chết rồi! Chết ngay bên cạnh đệ tử!

Thiên Vân, Xuất Trần cùng đưa mắt nhìn nhau biến sắc.

Vương Vũ Lâu vội than dài :

- Thằng bé này điên thật rồi nên mới nói năng bậy bạ như vậy!

Tạ Thiên Bích bồi thêm một câu chẳng hiểu vô tình hay cố ý :

- Đúng lắm! Hắn điên thật rồi! Sáng nay cùng tại hạ ngồi chung xe, hắn quả quyết là tại hạ giết chết cha hắn! Mà hành tung của tại hạ mấy ngày trước, chắc chắn chư vị đều biết rõ! May là hôm nay Du lão tiền bối đến đây, nếu không... ôi...

Mối hoài nghi vừa nhóm lên trong lòng mọi người, qua câu nói của chưởng phái Điểm Thương đều tan biến, chỉ còn lại là cái lắc đầu cảm khái.

Bằng vào ánh mắt xót thương và bất mãn của mọi người đang đổ dồn nhìn chàng, Du Bội Ngọc hiểu lắm, hiểu nhiều lắm.

Lời của những kẻ được mệnh danh là đức cao vọng trọng, những kẻ có lực quyền uy, tất nhiên phải đáng tin, hay không tin cũng phải nẻ mà tin. Họ làm sao đi tin được lời một tên trẻ tuổi xác xơ có hành động thất thường như chàng?

Dù chàng có khóc đến máu thành nước mắt cũng khó ai tin. Cuộc đời là thế đấy!

Nước mắt không ngớt bực ra, lòng dạ chàng rối bung hơn tơ rối, nỗi oan khổ cục cùng kia, phải chăng từ đây đành chìm sâu trong ký ức?

Lâm Tẩu Các đảo mắt quanh cục trường, và khi đã nhìn rõ thần sắc mọi người, lão lanh lảnh cất lời :

- Phạm thượng làm loạn, nghịch đồ bất hiếu, tôi đó thật đáng chết, trong giang hồ không ai dung thứ được. Lâm mỗ chỉ còn cách vì nghĩa diệt thân, vì giang hồ trừ hại!

Kẻ buông lời kết tội là vị nhạc phụ tương lai của tội nhân, còn ai có thể xen lời can gián hay dèm pha?

Huống chi Lâm Tẩu Các chẳng để cho ai kịp một phản ứng nào, buông xong câu nói, ánh kiếm sau lưng đã chớp ngời khỏi vỏ và xẹt vút xuống.

- Khoan!

Cùng với tiếng thét ấy, tay cầm kiếm của Lâm Tẩu Các bị bóp chặt, tiếp theo đấy nửa bên người tê dại, tiềm lực như bị mất hết không sao động đậy.

Vị cao thủ đất Linh Lăng quát to :

- Hồng Liên bang chủ! Ngươi... ngươi còn định xin cho tên nghịch tử này sao?

Hồng Liên Hoa chẳng buồn ngoảnh lại, tay vẫn giữ cứng cườm tay lão ta, tai kia vỗ vỗ lên đầu vai Du Bội Ngọc cười to :

- Trò đùa của chúng mình tuy hơi quá quắt đấy! Nhưng kể ra cũng khá hay ho!

Quần hào trên dưới đài lại một phen sững sờ chẳng hiểu.

Lâm Tẩu Các cũng trố mắt nghi hoặc :

- Trò đùa? Mà trò đùa chi...?

Hồng Liên Hoa vẫn còn cười ròn rã :

- Mỗi kỳ đại hội Huỳnh Trì đều nghiêm trang căng thẳng đến muốn nghẹt cả thở, tiểu đệ năm nay mới nghĩ ra cách đó để chư vị sau cơn kinh dị căng thẳng quá mức, được thư thái phần nào!

Thiên Vân đại sư, Xuất Trần đạo trưởng nhìn nhau ngơ ngẩn...

Nhóm Vương Vũ Lâu, Lâm Tẩu Các cũng thôn người chết đứng một nơi...

Dùng tay vỗ khai huyệt đạo cho Du Bội Ngọc, vị Bang chủ Cái bang mỉm cười nói tiếp :

- Trò đùa như thế đã đủ, Du huynh có thể nói lên sự thực được rồi!

Du Bội Ngọc cúi đầu ủ rũ :

- Vâng... vâng...

Và chợt hất ngược đầu lên, với khóe mắt còn rưng rưng ngấn lệ, Du Bội Ngọc mỉm cười quỳ lạy dưới chân Du Phóng Hạc :

- Tội nghịch ngợm của con xin phụ thân xá tội!

Du Phóng Hạc tái xanh da mặt :

- Ngươi... ngươi...! Hừ! Lếu lắm! Thật quá sức lếu!

Hồng Liên Hoa xoa tay :

- Như vậy mới phải! Lịnh tôn đã tha tội cho Du huynh rồi, sao chưa đứng dậy đi!

Cho đến bây giờ mới có tiếng cười vang lên rải rác đó đây. Họ cũng cảm thấy trò đùa vừa qua, kể ra cũng thật thâm thuý.

Chỉ riêng đám người Vương Vũ Lâu, Lâm Tẩu Các thật dở khóc dở cười, bối rối khó toan.

Diễn tiến của cục dịên hết sức bất ngờ, bất ngờ vượt cả sự tính toán của họ.

Tạ Thiên Bích thở phào một hơi dài, cười thoải mái :

- Đáng lẽ đệ phải nghĩ ra là trò đùa của Hồng Liên huynh trước mới phải!

Hấp háy đôi mắt to, Hồng Liên Hoa mỉm cười tinh ranh :

- Phải đó! Tạ huynh lẽ ra phải sớm nghĩ ra hơn người khác! Bằng chẳng vậy, trên đời đâu có ai ngang bướng đến thế, cứ đề quyết là Tạ huynh giết chết cha hắn!

Tạ Thiên Bích càng cười vang, hình như càng nghĩ càng thấy thích thú hơn.

Hồng Liên Hoa lại tiếp :

- Trò đùa này không giám thi thố với ai mà chỉ nhằm vào Du lão tiền bối, chỉ vì tịa hạ biết rõ Du lão tiền bối đại lượng khoan hồng, tuyệt không thể vì chút đùa dai mà cả giận!

Du Phóng Hạc tay run run vuốt râu cố giữ phong thái ôn hòa :

- Hừ... hừ... thằng con như thế... hừ... hừ...!

Và lão cứ khục khặc ho khan để giấu đi bí lối của mình.

Tay đỡ Du Bội Ngọc đứng lên, Hồng Liên Hoa cười cười nói tiếp :

- Vì chuyện đùa dai của đệ hại Du huynh phải chịu phạt quỳ, đệ thật có lỗi!

Lâm Tẩu Các bất thần quát lớn :

- Khoan đã!

Hồng Liên Hoa quay lại :

- Lâm đại hiệp cũng muốn Du huynh thôi khấu đầu tạ lỗi với nhạc gia chăng?

Lâm Tẩu Các gằn gằn từng tiếng :

- Giữa đại hội Huỳnh Trì đâu phải là chốn để kẻ nít đùa giỡn với trưởng thượng, hành động hoang đàng vô lễ như thế, lẽ đâu chỉ cúi đầu chịu lỗi rồi thôi!

Hồng Liên Hoa cười lạt :

- Vậy ý túc hạ thế nào?

Lâm Tẩu Các cất cao giọng :

- Chỉ cái tội giám giỡn mặt tôn trưởng cũng đáng để phế đi võ công, đuổi ra khỏi trưởng môn rồi!

Hồng Liên Hoa cười nửa miệng :

- Các hạ phải chăng là chủ minh đại hội này?

Lâm Tẩu Các hơi sượng :

- Không... không phải!

Hồng Liên Hoa bồi thêm một câu :

- Hay các hạ là cha Du Bội Ngọc?

Lâm Tẩu Các lắc đầu :

- Cũng không phải!

Sắc diện người Bang chủ Cái bang vụt rắn lại :

- Vậy thì các hạ là người gì? Giữa đại hội Huỳnh Trì đâu phải là chốn của các hạ phát ngôn!

Tia nhìn sắc bén của chàng nhìn thẳng vào mặt Lâm Tẩu Các như đe doạ như thách thức.

Chạm phải ánh mắt ấy, Lâm Tẩu Các gầm đầu lảng tránh.

Bỗng Hồng Liên Hoa chấp tay xá quanh bốn phía :

- Trò đùa vừa rồi toàn do tiểu đệ chủ chương, nếu chư vị nhận thấy tiểu đệ có chỗ không phải, muốn đánh, tiểu đệ xin cúi, muốn phạt, tiểu đệ nhận phạt vậy!

Là một bang hội, suốt ba mươi năm hơn chiếm ngôi đệ nhất đại bang trong võ giới, môn hạ đệ tử của Cái bang không dưới vạn muôn. Hồng Liên Hoa tuy tuổi nhỏ nhưng võ công cơ trí tài ba, giang hồ đều nể mặt tán dương.

Dù chàng thốt lên câu ấy bằng thái độ nhún nhường, nhưng thử hỏi mấy ai dám mích lòng chàng để nói rằng nên đánh, nên phạt?

Tuyệt Tình Tử đối với việc không ăn nhập chi đến mình, chẳng buồn nghe cũng chẳng muốn hỏi.

Chỉ có Phi Ngư kiếm khách tay xốc lại chuôi kiếm cười khả khả :

- Theo ý bổn tạo, hành động của Hồng Liên huynh vừa qua giúp chúng ta quét tan cái bực, chẳng những không phạt mà chúng ta phải đàng hoàng mời hắn uống một buổi rượu thưởng công là khác!

Hồng Liên Hoa cười mỉm quay sang Thiên Vân đại sư :

- Còn ý đại sư thế nào?

Đôi mày bạc nhíu lại trầm tư giây khắc, vị Thiếu Lâm cao tăng chậm rãi cất lời :

- Chuyện này nên do Phóng Hạc đạo huynh định đoạt phải hơn!

Trầm mặc một lúc lâu, Du Phóng Hạc chưa viết phải nên xử trí như thế nào, từ dưới đài bỗng vang lên một giọng nói lanh lảnh :

- Hổ dữ cũng chẳng ăn thịt con, chắc Du lão tiền bối chắc cũng chẳng có gì phải nói!

Ánh mắt dưới đôi mày rậm vụt ngời lên như chớp, Du Phóng Hạc cười ngượng nhếch môi :

- Đã là Hồng Liên bang chủ đứng ra xin cho, lão phu đành tha cho nó phen này!

Tiếng hoan hô dưới đài vừa trỗi dậy, Hồng Liên Hoa bỗng xẹt tới cạnh lão ăn mày Mai Tứ Mảng kề tai bỏ khẽ :

- Mau nom theo coi gã đó là ai?

Mai Tứ Mảng nghiêng mình lách vọt xuống phía sau đài.

Hồng Liên Hoa thản nhiên như chẳng có chuyện chi xảy ra, hướng về phía Du Phóng Hạc vòng tay :

- Đa tạ Du lão tiền bối!

Và vỗ vỗ vào vai Du Bội Ngọc, chàng cười nói tiếp :

- Còn đứng thộn ra đấy làm gì? Mau đi thay đổi áo quần, dọn sẵn rượu ngon cho lệnh tôn giải giận!

Du Bội Ngọc hơi ngẩng đầu lên, trong ánh mắt đã thầm nói lên bao điều cảm kích.

Và sau khi chấp tay vái sâu bốn phương anh hùng, chàng trai mang lắm khổ oan vội vã lủi xuống dưới đài.

Nhóm Lâm Tẩu Các,Vương Vũ Lâu cùng chong mắt nhìn theo bóng lưng Du Bội Ngọc, thần sắc trên khuôn mặt họ biến đổi không ngừng.

Trái lại, quần hào dưới nhìn theo chàng bằng ánh mắt nhiều hài hước tính.

Chỉ có Thần Đao công tử trề môi châm biếm :

- Đồ lưu manh!

Kim Yến Tử cười lạt :

- Người ta bây giờ đã là công tử một vị võ lâm Minh chủ thiên hạ, bất luận thân phận hay địa vị cũng trội hơn công tử nhiều. Công tử đừng trêu vào người ta thì hơn!

Thần Đao công tử nghe tức muốn vỡ tung da bụng nhưng chỉ biết nghiến răng lơ mắt làm thinh.

Chương 4: Âm mưu vĩ đại

Du Bội Ngọc không hề quay đầu lại, cắm cổ chạy bất cần phương hướng như nào.

Bên ngoài là một biển người lớp lớp, chàng chen người mà tiến bước.

Lớp người đứng phía trước biết rõ chàng nên tránh người nhường lối. Lớp đứng sau đâu biết chàng là ai, chàng lấn qua họ liền lấn lại. Lấn riết, Du Bội Ngọc mắt đổ hào quang, mồ hôi vã ướt trán.

Vất vả một lúc mới chen ra gần tới bên ngoài, bột nhiên cảm thấy bên hông như có vật chi cứng cứng điểm vào, Du Bội Ngọc tức tốc vọt bắn tới trước.

Luồng thần lực trời ban cho chàng, mấy ai chịu đựng nổi, hơn hai mươi người bị chàng tông ngã lăn chiên.

Cùng lúc ấy, chàng nghe phía sau lưng mình hình như có tiếng gào khẽ, vừa vang lên liền tắt nghẹn, mường tượng bị ai đột nhiên bịt cứng lấy miệng không sao la tiếp được.

Chàng lúc ấy còn lòng dạ đâu mà tra cứu xem là chuyện chi, cố chen nhanh qua khỏi bức tường người, cuối cùng rảo bước chạy mãi... chạy mãi...

Bao nhiêu ý nghĩ cứ xoay vần trong óc, Du Bội Ngọc chân vẫn rảo vội bước mà chẳng biết mình đi đâu?

Gió núi lướt qua, Du Bội Ngọc cảm thấy sau lưng mình hơi lành lạnh, chàng tưởng đấy là mỗ hôi, quá tay ra sau định lau bớt, ngờ đâu lúc rút tay về mới chợt nhân ra là máu nhuộm ướt đỏ bàn tay.

Cho nên khi ấy, chàng mới biết rằng: nếu vừa rồi chàng ứng biến chẳng được nhanh tất đã bỏ mạng giữa rừng người bằng một lưỡi dao găm quái kỳ! Và hung thủ là ai sẽ vĩnh viễn không bao giờ khám phá ra?

Mồ hôi vừa mới ráo, qua ý nghĩ ấy lại lườm lượp tuôn ta!

Tâm tình chàng thật là đủ cả năm vị: chua, cay, chát, đắng, mặn bằng muôn ý niệm đập dồn, bằng bao nhiêu niềm đau chất chứa...

Mũi dao vừa rồi rõ ràng là định giết chàng, chẳng những không thể báo thù, lại còn phải nhận kẻ thù là cha, thử hỏi ai đứng trong cảnh này lại chẳng bi chẳng hận?

Nghĩ lại những diễn tiến vừa trải qua, chàng không hiểu do đâu mà mình có thể cười được một cách dễ dàng dường ấy?

Phải chăng ý chí cương quyết phục thù đã thúc đẩy, và chàng phải sống để mà báo thù, sống cho kỳ được, sống dưới mọi hình thức nào.

Chợt nghe sau lưng có tiếng chân người, Du Bội Ngọc quay phắt đầu lại...

Hai ba bóng người thoắt nhanh sau những mỏm đá lùm cây, Du Bội Ngọc vờ như chẳng thấy, và cố ý nơi chậm bước chân hơn.

Không đầy vài bước, sau lưng chợt có tiếng khí giới rít lên trong không khí, kẹp theo ba ngọn đao sáng loáng, phân thành hai trên một dưới, xả tới, khí thế cực mạnh...

Du Bội Ngọc hơi chúi người tới, chân phải đồng thời bung ngược ra sau...

Bịch!...

Một tên đại hán trong số chỉ kịp rú lên một tiếng đau đớn, thân hình đã bị lộn ngược ra phía sau, thanh dao trên tay văng bắn đi một phía.

Hai gã còn lại thấy không xong, quay người định tẩu thoát.

Nhưng ý định của chúng chỉ nhóm lên, chưa kịp thi hành, Du Bội Ngọc đã xoay nhanh nửa vòng, tống ra một quyền vào hậu tâm gã bên trái.

Bốp!...

Gã đại hán thứ hai chạy chúi tới trước thêm vài bước, nửa thân trên đột nhiên gãy gập ngược ra sau, tựa một thân tre vừa bị đốn gốc.

Gã thứ ba biết không sao chạy thoát, quay người lại vung đao chém liền...

Nhưng thế đao của gã mới khoa lên nửa vòng chưa kịp chém xuống, cườm tay đã bị Du Bội Ngọc khóa cứng không thể nhúc nhích.

Thân thủ của gã cũng đáng gọi là nhanh, tay đao vừa mất hiệu năng, tay trái còn lại liền tống ra một quyền tự cứu...

Du Bội Ngọc chỉ khẽ rướn người lên một chút, đầu quyền của đối phương đã nằm gọn trong nách chàng.

Trên giang hồ, kể ra gã cũng là một hảo thủ, nhưng trước mặt Du Bội Ngọc, võ công của gã không khác trò múa rối trẻ con, tiềm lực chàng chỉ hơi vận lên, xương tay đã gãy rôm rốp, đau đớn thấu đất đỏ mây xanh...

Du Bội Ngọc gằn gằn buông tiếng hỏi :

- Mi do ai chủ sử đến đây? Nếu chịu khia ra, ta thả mi liền!

Gã đại hán nghiến răng cười rợn lạnh :

- Ngươi muốn biết lắm à? Nhưng vô ích, ngươi sẽ không bao giờ biết được!

Tiếng cười vụt tắt nghẹn giữa chừng, da mặt gã đồng thời đổi thành tái dễ sợ.

Du Bội Ngọc giật thót mình, vội thò tay sờ thử mũi gã.

Nhưng trễ rồi, gã đã chết!...

Sắc mặt gã vẫn liên tiếp biến đổi, da mặt từ từ teo lại và hõm sâu cho đến hai mắt cũng thụt tuột và tựa một chiếc đầu lâu trong mộ lạnh.

Không cần đoán, Du Bội Ngọc cũng hiểu rằng gã sớm giấu sẵn thuốc độc trong miệng, loại thuốc độc ghê gớm mà Hắc Cáp Tử đã trúng phải hôm nào.

Và nội điểm ấy cũng đủ chứng minh là: ba gã đại hán chàng vừa giết chết, cũng do tên ác ma giết hại phụ thân chàng chủ sử.

Trở bước lại quan sát hai tên khi nãy, một gã lồng ngực bị nát bấy, một gã xương sống bị gãy ngang, xác đã lạnh từ lâu.

Du Bội Ngọc hơi hối là mình ra tay quá nặng, tiếng trách của thiện lương khiến chàng buồn bã cúi đầu...

Chợt cảm thấy đôi bàn tay mình hơi ngưa ngứa, Du Bội Ngọc cho là một việc thường nên không mấy chú ý, chỉ cung mấy ngón tay gãi sơ sơ vài cái...

Chẳng ngờ càng gãi lại càng ngứa, cái ngứa như luồn sâu tận trong tim...

Du Bội Ngọc cực kỳ khiếp hãi, tự hiểu là đã nguy, nhưng hai bàn tay vẫn cứ phải gãi vào nhau, không nhịn được.

Chỉ thoáng chốc, những ngón tay suông sẻ nhỏ nhắn của chàng đều sưng vù lên như những quả chuối cao, bàn tay từ trắng hồn đổi thành đen sậm.

Cảm giác ngứa ngáy cũng theo đó lan dần từ bàn tay lên cánh.

Vừa sợ vừa lo, Du Bội Ngọc cố gắng lượm thanh đao lên, nào ngờ năm ngón tay không còn theo sự sử khiến của mình, thanh đao cầm lên lại rớt tuột trở xuống...

Mím chặt môi cơ hồ rướm máu, Du Bội Ngọc vất vả lắm mới nhấc dược lưỡi dao lên và bỏ mạnh xuống bàn tay của mình...

Soảng!...

Một điểm sáng từ trong bụi rậm lập tức vút ra, thanh đao Du Bội Ngọc cầm trên tay theo đó bị hất văng xa lắc.

Nơi lùm tâm mà điểm sáng vừa phát xuất, hai hán tử trường bào phủ gối, khăn đen bao kín mặt, lững thững bước ra...

Gã bên trái vừa cao vừa ốm, tên bên phải vai ngực nở nang, bị thêm chiếc trường bào lụng thụng bên ngoài, trông dáng gã như xuống sức băn gốc bằng nhau.

Gã ốm cao buông tiếng cười sặc sặc :

- Ngứa ôi là ngứa! Gãi lên thấy đã làm sao!

Miệng nói, hai tay gã ra dáng gãi lia.

Du Bội Ngọc tự dưng cũng bắt chước theo cử chỉ của gã, hai tay sồn sột gãi lấy nhau.

Nhưng chàng cảnh giác ngay, bàn tay phải đập mạnh lên mu bàn tay trái, chàng rít giọng :

- Rốt cuộc ta cũng trúng phải độc thủ của các ngươi! Muốn giết ta cứ xông lên mà giết!

Gã ốm lỏng khỏng lại nham nhở cười :

- Bây giờ mi mới biết trúng kế à? Lúc nãy, mi tay đánh chân đá, trong nháy mắt đã giết chết đi ba người của bọn ta, chắc là đắc ý lắm hả?

Gã lùn to cười mũi nối lời :

- Giờ đây, ngươi tất đã hiểu, hai gã vừa rồi chẳng qua ta đưa đến để cho ngươi đánh chết, bằng không, bang chúng ta đâu phải chỉ cái hạng vô dụng ấy ra làm trò cười cho thiên hạ!

Gã ốm vênh vênh nói tiếp :

- Hai bàn tay của mi bây giờ đã xưng vù lên như cái móng heo, hết xài được rồi, có sống cũng bằng như không!

Du Bội Ngọc nghiến răng trèo trẹo :

- Để đạt mục đích hại người, các ngươi không tiếc hai mạng đồng bạn mình, hành động ấy... còn có thể đội lốt con người được sao? Thật còn dã man hơn cả hổ báo!

Gã ốm cười lạnh :

- Ba tên đó chết để tận trung với chủ, chết rất vinh quang, không những chính chúng cam lòng tự nguyện, mà cho đến gia đình chúng cũng đều cảm thấy vinh hạnh!

Gã lùn buông thêm một câu thâm độc :

- Còn ngươi! Ngươi lại chết trong lặng lẽ trong âm thầm, cho đến bạn ngươi, người thân cũng không tưởng là mi còn sống hay đã chết, mà cứ tưởng là sợ tội bỏ trốn mất tiêu!

Uất khí như xông trào lên mắt, Du Bội Ngọc cắn chặt hai hàm răng :

- Không ngờ, có người lang độc như lũ chủ tớ các ngươi!...

Vụt thấy trước mặt tối sập, thân hình Du Bội Ngọc như con vụ hết đà, ngã quay lên trên đất.

Gã ốm ha hả cười lên và quay sang đồng bọn :

- Ta chém một đao, ngươi chém một đao thử xem ai chém chết hắn nhanh hơn, thì kẻ đó thắng bằng một vò rượu ngon, chịu không?

Gã lùn gật đầu cười khoái trá :

- Trò chơi thú đấy!

Tay vung vẩy thanh đao, hai gã xồng xộc tiến hai phía chàng...

Cố mở mắt ra, Du Bội Ngọc rít từng tiếng một :

- Trước khi chết, ta chắc hẳn các ngươi chẳng lỡ hẹp lòng mà không cho ta biết rõ đây là âm mưu chi, và vị chủ sự các ngươi là ai?

Gã ốm cao bật cười :

- Định chết còn làm quỷ sáng suốt chăng? Đừng hòng con ạ! Vì số con đã định sẵn phải làm quỷ hàm hồ!

Gã lùn hình như có chút thương hại :

- Chẳng phải chúng ta không muốn cho mi chết, mà thật sự cái nguyên uỷ bên trong, chính chúng ta cũng mù tịt!

Vừa tròn câu nói, người gã bỗng nhảy dựng lên như chạm phải điện, bắp thịt trên mặt giật giật liên hồi chứng tỏ đang gặp chuỵên chi sợ hãi.

Quả nhiên, gã mấp máy môi một lúc mới thều thào lên thành tiếng :

- Rắn... rắn! Eo ôi...

Theo ngón tay gã chỉ, trên bắp đùi phải của gã rõ ràng bị hai con rắn nhỏ màu xanh biêng biếc với vảy lưng sáng ngập ngời đang bám chặt.

Trên mặt đất, hai con rắn khác đang phăng phăng phóng về phía gã ốm.

Thân pháp của gã ốm lủi nhanh không kém chi rắn thoắt người tránh tuốt ra xa, còn thuận tay vớt lại một đao vào mặt tên lùn nói vọng lại :

- Ta sẽ hết lòng bảo trợ gia quyến ngươi, ngươi yên tâm!

Tay bụm lấy mặt đầm đìa máu đỏ, gã lùn còn cố cất tiếng cười thảm não :

- Cám... cám ơn bạn! Tôi vì chủ mà hy sinh, thật vinh hạnh!

Thân hình gã theo lời nói từ từ đổ rục xuống. Gã ốm đã vọt xa hơn trượng ngoài, thân ảnh chớp lên lần cuối rồi mất hút.

Du Bội Ngọc nằm im trên mặt đất theo dõi cục diện mà mồ hôi xối ướt mình.

Trước mắt chàng lại lần nữa tối xầm, thân hình như từ từ chìm sâu xuống, sâu xuống mãi một nơi không chạm đáy. Và cuối cùng, chàng không còn biết gì nữa.

* * * * *

Ánh dương quang chìm dần về phía tây.

Sương chiều từ từ bốc lên ngự trị mặt đất. Tuy trời đã vào hạ, nhưng gió đêm vẫn lành lạnh thê lương như hơi hám của mùi chết chóc.

Khi Du Bội Ngọc tỉnh lại, cảm giác đầu tiên đối với chàng là hai bàn tay mình như bị nhiều mũi đinh đóng chặt và tri giác in hình đã phục hồi trên cánh tay tê chết vỉ chất độc.

Sự ngứa ngáy khủng khiếp tuy không còn nữa nhưng tay vào đấy là một sự nhức nhối khó tả.

Vội mở choàng mắt ra, giữa màn sương đùng đục, chàng nhìn thấy một bóng người đang đứng trước mặt chàng bất động, mái tóc trắng như cước không ngớt lay động trong gió lạnh.

Chàng mừng rỡ kêu lên :

- Mai... lão...

Nhưng miệng chàng đã bị tay lão bịt chặt lại và giọng khàn khàn ẩn nhiều trìu mến của lão vang khẽ bên vành tai :

- Đừng động đậy! Ta hiện đang chờ Tiểu Thanh, Tiểu Bạch, Tiểu Bang, Tiểu Điểm của ta hút độc cho công tử! Chỉ cần hút hết chất độc ra ngoài, công tử sẽ vô sự ngay!

Du Bội Ngọc dời ánh mắt xuống hai bàn tay mình, thấy bốn con rắn nhỏ xanh, trắng, rằn ri, và một con lấm tấm điềm hoa bạc đang chia nhau gặm chặt đôi tay mình...

Chàng hiểu ngay danh từ Tiểu Thanh, Tiểu Bạch... mà lão ăn mày vừa nêu là tên của chúng.

Mai Tứ Mảng ánh mắt nhìn chúng như một vị cha nhìn lấy bầy con và hướng sang chàng cười hỏi :

- Công tử thấy chúng có dễ thương không?

Du Bội Ngọc gật đầu với cả lòng mình.

Mục kích quá nhiều thủ đoạn đọ? ác của con người, đem so sánh với hình thù gớm nghiếc của bốn con rắn trước mắt, Du Bội Ngọc nhận thấy chúng vẫn dễ mến hơn con người nhiều.

Mai Tứ Mảng cười tiếp nói :

- Bao nhiêu năm nay, chúng không những trở thành bạn thân, là con, mà còn là đồng chí của ta nữa đấy! Tuổi già rồi, tay chân không còn nhanh nhẹn nữa, nhưng chúng đều còn trẻ lắm!

Thốt đến đây, lão không dằn được chuỗi cười của tên địch lúc nãy bị rắn cắn, khóe mắt không khỏi khẽ nhếch một nụ cười, nụ cười thật sự từ sau cơn thảm biến.

Mai Tứ Mảng nheo mắt nhìn chàng :

- Bây giờ chắc công tử cũng đã hiểu, danh hiệu của lão ăn mày cũng do chúng mà nên!

Chợt nhớ đến hai tên địch lúc nãy thân thủ đều phi phàm, một ý niệm vụt thoáng trong đầu Du Bội Ngọc...

Võ công của chúng vào bậc ấy, tất phải là hạng hữu danh trên giang hồ, Mai Tứ Mảng là tay phiêu bạt khắp cùng thiên hạ, kiến thức rất bao la, không chừng có thể hiểu chúng là ai.

Chỉ nhìn vào ánh mắt của chàng, lão cao thủ Cái bang đã hiểu chàng nói gì nên thở dài nói tiếp :

- Gã là ai, vốn ra ta có thể biết được chân tướng của gã, tiếc thay tên đồng bọn chó chết của chúng chẳng những bằng một đao chém chết đồng bọn của mình để bịt miệng, lại còn huỷ cả dung mạo, chẳng cho đối phương nhìn ra, lòng lang tay độc chừng ấy thật là ít thấy!

Du Bội Ngọc buồn bã nhắm mắt lại, tia mối manh vừa lóe lên lại vụt tắt mất.

Mai Tứ Mảng chầm chậm cất lời :

- Bọn người này chẳng những thủ đoạn lang độc, kế hoạch chu đáo mà cho đến hành sự cũng vẹn khéo khác thường! Lúc nãy ta lục soát khắp người gã, chẳng tìm ra được vật gì hòng phán đoán thân phận của gã!

Vụt khom sát người xuống, lão quan sát hai bàn tay Du Bội Ngọc một lúc và khẽ huýt sáo lên một tiếng...

Bốn con rắn nhỏ lập tức rời khỏi bàn tay của Du Bội Ngọc, nương theo ống chân của Mai Tứ Mảng bò tuốt lên đầu vai lão.

Mai Tứ Mảng cười khì khì :

- Mệt lắm hả các con? Về nhà mà ngủ nhé!

Bốn con vật dường như biết nghe tiếng người, ngoan ngoãn bò ra sau lưng chủ và chui tót vào chiếc túi vải.

Xoa hai bàn tay, lão ăn mày cười với Du Bội Ngọc :

- Cũng may! Chất độc gián tiếp từ da truyền vào cơ thể, nên độc tố dù phát tác nhưng có phần suy nhược, bây giờ không còn gì đáng ngại nữa!

Du Bội Ngọc chẳng hề hé răng một tiếng cám ơn. Chàng nghĩ rằng, một cái ơn to tát dường ấy mà chỉ cám ơn suông bằng vài lời e rằng mỏi miệng quá! Cứ lặng khắc sâu vào tâm khảm, nó quý hơn muôn vạn lời!

Mai Tứ Mảng hình như rất cao hứng, kẹp xốc chàng vào nách bô bô nói tiếp :

- Hội Huỳnh Trì hiện giờ chẳng biết đã xong chưa, nếu như đã xong, Bang chủ hẳn đang chờ công tử đấy! Chúng ta quay về xem!

Nhưng Du Bội Ngọc cương quyết lắc đầu :

- Vãn bối không đi được!

Mai Tứ Mảng tròn xoe mắt :

- Cổng tử! Công tử chẳng muốn gặp Bang chủ của lão à?

Du Bội Ngọc nhếch môi cười thảm :

- Hiện giờ, quanh người vãn bối, vô số kẻ ác đanh theo dõi, có thể hạ độc thủ vãn bố bất cứ lúc nào, nếu vãn bối quay về, e liên luỵ cho người!

Mai Tứ Mảng nhếch môi cười lạt :

- Hồng Liên bang chủ là hạng người sợ liên luỵ hay sao?

Du Bội Ngọc đành lặng lẽ thở dài nhấc bước... Mai Tứ Mảng cười hề hề vỗ nhẹ vào đầu vai chàng :

- Lúc nãy, khi ta hút độc thương cho công tử, nghe nơi hội trường tiếng vang hô vang động, có lẽ nghi lễ minh thệ đã kết thúc, giới võ lâm lại được hưởng bảy năm trong cảnh thái bình.
Du Bội Ngọc bật cười lên chua chát :

- Có thật trong cảnh thái bình không?

Lơ mắt nhìn sững chàng một giây, lão ăn mày vụt hội ý thở dài :

- Mong rằng được như thế!

Hai người đi không mấy chốc, hội trường đã xa xa hiện trước tầm mắt, đèn lửa giăng giăng khắp chốn nơi, tiếng hoan hô cứ chốc theo hơi gió vọng lại.

Du Bội Ngọc tưởng chừng như mình đang lạc lõng giữa một thế giới khác biệt, mà ánh sáng và tiếng cưới không bao giờ có trên cuộc đời mình.

Mai Tứ Mảng mắt mơ màng nhìn về phía hội trường :

- Đại hội năm nay xem ra náo nhiệt hơn năm xưa nhiều! Tham dự đại hội này đã sáu kỳ rồi nhưng chưa lần nào lão hớ mất cuộc vui rượu vui vầy sau đại hội như lần này, mà... hình như ta cũng không sao hứng nổi!

Du Bội Ngọc tò mò :

- Sau đại hội còn có tiệc liên hoan nữa à?

- Tiết mục đó tất nhiên không thể thiếu được!

- Nhưng vấn đề rượu thịt...

Mai Tứ Mảng nhoẻn miệng cười :

- Quần hào mỗi lần tham dự hội kỳ, đều có mang theo rượu thịt từ nhà đến, và khi đại lễ xong, đều ngã tiệc ngay trên đất, tìm đôi ba bạn thân, nhóm ngọn lửa hồng, cùng nhau chè chén vui say cho đến sáng!

Trên khuôn mặt khô cằn, bỗng bừng lên niềm hứng khởi, trẻ trung, lão cười nhẹ nối lời :

- Những kỳ đại hội đó thật khiến người khó mà quên được, đâu đâu cũng lửa đỏ reo vui, đâu đâu cũng tiếng hò tiếng hát, đâu đâu cũng rượu chốc mâm mời... Ôi! Ta đã già rồi! Những ngày vui tươi ấy, e rằng ta không còn dịp để hưởng nữa!

Du Bội Ngọc đáp qua tiếng thở dài cảm khái :

- Những kỷ niệm còn sót lại, bao giờ cũng đẹp!

Mai Tứ Mảng nhẹ gật đầu :

- Phải lắm! Nhờ những kỷ niệm đẹp còn giữ trong ký ức đó mà con người mới kéo dài được cái nếp sống tịch mịch của lúc về chiều, của những ngày già tuyết đơn côi!

Câu nói của lão ăn mày vô tình khơi động lại những kỷ niệm êm đềm ngày cũ của chính mình, Du Bội Ngọc mím môi để cố nuốt một cái gì cay cay vừa dâng lên cổ họng.

Mải vui câu chuyện, hai người đến căn lều Cái bang tự lúc nào cũng không hay.

Bên trong lều, ánh đèn le lói hắt ra, hai người vừa đặt bước đến hông lều, lập tức một tiếng quát khẽ từ trong ấy vang ra :

- Ai?

Thanh âm thật trầm mãnh uy nghiêm, không phải là giọng của Hồng Liên bang chủ. Mai Tứ Mảng, Du Bội Ngọc chưa tròn niềm kinh ngạc, tiếng nói của Hồng Liên bang chủ đã sang sảng cất lên :

- Phải Mai tứ gia đấy không? Có tìm được chú dê con lạc lối của chúng ta về không?

* * * * *

Trong ngôi lều rộng bát ngát, chỉ duy nhất một ánh nên bập bùng. Qua ánh nến lay động, chiếc bóng của Hồng Liên bang chủ trải dài trên nền đất...

Tiếng cười bên ngoài lều cứ chốc lát vang lên càng tương phản cái không khí vắng lạnh bên trong lều.

Ngồi bên cạnh chàng là một lão đạo, sắc phục màu huyền, mày cao mặt tía, mây chỉ tóc mai, râu năm chỏm suôn đuột, uy vũ phi phàm.

Ánh mắt ngời ngời của lão từ dưới đôi mày xếch ngược bắn thẳng vào mặt Du Bội Ngọc, khiến chàng không khỏi cúi đầu né tránh.

Hồng Liên Hoa mỉm cười cao giọng hỏi :

- Chung quy rồi Du huynh cũng trở lại, Du huynh có biết vị này chăng?

Du Bội Ngọc nhẹ gật đầu :

- Côn Lôn chưởng môn nhân!

- Nhãn lực của Du huynh ghê nhỉ! Lúc nãy, Thiên Cang đạo trưởng chẳng hề thốt một tiếng, thế mà Du huynh vẫn nhận ra!...

Và quay sang Mai Tứ Mảng, vị Bang chủ Cái bang nói tiếp :

- Du huynh đã trúng độc chi? Kẻ hạ độc là ai?

Mai Tứ Mảng kính cẩn khẽ cúi đầu :

- Kẻ hạ độc lai lịch không rõ được, và hạ bằng loại độc gì, thuộc hạ cũng không sao đoán ra, nhưng khá may là...

Chẳng kịp để lão cao thủ Cái bang dứt lời, Thiên Cang đạo trưởng chợt xê mình đến chàng họ Du, tay nhanh như thoi đưa, điểm dọc tử huyệt Đại Lăng nơi cườm tay Du Bội Ngọc lần thẳng lên các huyệt: Nội Phu, Gián Sử, Khúc Trạch...

Trong khoẳng khắc đã điểm đủ mười hai huyệt trên hai cánh tay của chàng. Tay trái Thiên Cang đạo trưởng đồng thời nhét vào miệng chàng một loại thuốc nhỏ, miệng lại bảo :

- Trong nửa giờ không được động đậy!

Thời gian điểm đủ mười hai huyệt, nhét thuốc vào miệng đối phương, buông tròn câu nói và trở về chỗ ngồi, người Chưởng môn nhân phái Côn Lôn hoàn thành không hơn một chuỗi cười vui vẻ của ai đó vang lên ngoài lều.

Du Bội Ngọc dương tròn đôi mắt với một dáng sắc thật sững sờ.

Mai Tứ Mảng cũng kinh mang lắp bắp :

- Thế... thế ra...

Hồng Liên Hoa khẽ thở dài :

- Mai tứ gia tưởng rằng chất độc đã lấy ra hết rồi chăng?

Mai Tứ Mảng thoáng rúng động :

- Thuộc hạ đã... đã có khám lại cẩn thận...

Hồng Liên Hoa lắc đầu ngắt ngang lời :

- Nếu không có Thiên Cang chỉ cùng Hóa Kim Đông của Thiên Cang đạo trưởng đây thì e rằng hai cánh tay của Du công tử từ đây sẽ bị phế mất.

Sắc mặt Du Bội Ngọc không ngớt biến đổi, cạnh đấy, Mai Tứ Mảng gầm đầu như nhận lỗi với lời trách nhẹ nhàng của vị chủ bang mình.

Hồng Liên Hoa chợt hỏi :

- Cái người mà ta sai Mai tứ gia theo dõi đó, kết quả ra sao?

Mai Tứ Mảng đến lúc ấy mới dám ngước đầu lên :

- Thuộc hạ hỏi thăm qua hơn mười người, nhưng chẳng ai lưu ý kẻ đã la to đòi tha Du công tử lúc nãy là ai, chỉ có một người bảo là mường tượng kẻ đó mặc áo đen!

Hồng Liên Hoa nhíu mày :

- Người mặc áo đen?

- Thưa phải! Mỗi kỳ đại hội, rất ít ke trang phục thuần áo đen. Nhưng kỳ đại hội này, theo sự điều tra của thuộc hạ, có hơn trăm vị khách áo đen lẫn lộn khắp bên trong hội trường, mà số ngoài hội trường lại càng đông, không ngoài số ngàn, toàn là những tay lạ mặt, về võ công, hình như chẳng tên nào yếu cả!

Ánh mắt đăm chiêu, Hồng Liên bang chủ lẩm nhầm như nói với chính mình :

- Toàn áo đen... hơn một ngàn tên...

Và day qua Thiên Cang đạo trưởng, vị Bang chủ Cái bang nói tíêp :

- Theo ý đạo trưởng thế nào?

Tay vuốt nhẹ chòm râu, người Chưởng môn Côn Lôn phái đáp sau một chút trầm ngâm :

- Chất độc không tên, người cũng không tên, kế hoạch thật chu đáo, không hở một manh mối nào!

Hồng Liên Hoa gật gù :

- Đám người áo đen đó phải chăng cũng là môn hạ Tiên Thiên Vô Cực phái?

Thiên Cang đạo trưởng khẽ cắn môi :

- Dù không là môn hạ Vô Cực, ít ra cũng liên quan!

Hồng Liên Hoa thở dài :

- Nếu bảo rằng Du Phóng Hạc, Vương Vũ Lâu, Lâm Tẩu Các, những vị tiền bối anh hùng đã nổi tiếng là đức cao vọng trọng trên giang hồ, làm lên bao nhiêu việc ác độc đó thật khó mà ai tin nổi. Hiệp danh nhân nghĩa của họ mấy mươi năm nay, nhất định không thể là giả được, nhưng qua những sự kiện, nếu bảo là họ tuyệt không có một âm mưu nào, Hồng Liên Hoa này cũng không sao tin được!

Du Bội Ngọc chợt rít lên :

- Tên tuy chẳng giả nhưng người thì giả!

Hồng Liên Hoa lắc đầu cười buồn :

- Ta đã nhìn kỹ diện mạo và thần thái họ, tuyệt nhiên không có một người nào có vết tích sửa dung cải dạng. Huống chi, dù họ có sửa mặt nhưng còn tiếng nói nét cười, dáng đi cũng không thể bắt chước tương tự được. Bằng không, Thiên Vân đại sư, Xuất Trần đạo trưởng là những người quen biết lâu năm với họ lại chẳng nhìn ra sao?

Du Bội Ngọc ủ rũ cúi đầu.

Lời của Hồng Liên bang chủ rất đúng. Cứ bằng vào cái kẻ giả dạng cha của chàng mà nói, từ hình dung vóc dáng cho đến địêu cười, đều như khuôn rập với cha chàng. Giá như không chính mắt thấy cha mình chết thì chính chàng cũng chưa hẳn đã phân biệt ra...

Hồng Liên Hoa phản đối ngay :

- Kẻ bị mê loạn thần trí, luôn luôn cái cử động của tròng mắt khác hẳn người thường. Trái lại, những người này nhãn thần không những ngời ngời trong suốt, mà cử động cũng rất tự nhiên, không giống là bi mê, càng không phải là bị bức bách!

Thiên Cang đạo trưởng chợt ngửng đầu thở dài :

- Kế hoạch thật chu mật, không một sơ lộ cỏn con!

Hồng Liên Hoa cũng bật thở dài theo :

- Nếu bảo rằng họ là giả thì không thể là giả được! Còn nếu bảo họ là thật thì bao nhiêu việc lạ kia phải giải thích làm sao, chẳng han như âm mưu ám sát Du công tử đây? Và bất luận họ do ai chủ sử, hoặc tự họ hoài dưỡng âm mưu, và chuyến này sau khi nắm được đại quyền Minh chủ võ lâm, đều là một chuyện mà hâu quả khó ai thiết tưởng nổi! Huống chi, hiên nay trong thiên hạ, trừ bốn chúng ta ra còn có ai đối với họ có ý niệm hoài nghi?

Nhếch môi cười lên chua chát, vị Bang chủ Cái bang tiếp :- Ngàn vạn năm nay, có lẽ trên giang hồ chưa bao giờ có một âm mưu vĩ đại như thế này!

Bằng sắc mặt trầm nghiêm, vị Chưởng môn phái Côn Lôn chậm rãi cất lời :

- Muốn vạch phá cái âm mưu đó, vị Du công tử đây là đầu mối duy nhất để chúng ta phân lần!

Hồng Liên Hoa gật gù :

- Chính vì thế mà tính mạng của Du huynh luôn luôn trong tình trạng hiểm nguy. Nếu Du huynh đây chết rồi...

Mai Tứ Mảng lại buột miệng xen vào :

- Lão Du Phóng Hạc giả mạo đó đã nhận Du công tử là con, viện cớ gì mà giết con chứ?

Hồng Liên Hoa cười nhẹ :

- Không giết được bằng danh chánh ngôn thuận thì giết bằng ám muội, hay tạo ra một cái chết bất ngờ nào đó, tất nhiên, những cái chết bất ngờ không ai có trách nhiệm cả!

Mai Tứ Mảng lắc đầu :

- Thảo nào, lúc thuộc hạ chữa thương cho Du công tử, không thấy một ai léo hành đến ám toán. Thì ra chỉ cần có người ở cạnh công tử, kẻ địch không tiện động thủ!

Hồng Liên Hoa tiếp nói :

- Cho nên một mình Du công tử muốn rời khỏi nơi đây thật khó hơn cả lên trời. Trừ phi chúng ta...

Thiên Cang đạo trưởng vụt hoi chắn ngang :

- Hồng Liên bang chủ có biết, hiện thời đáng sợ nhất là chuyện chi không?

Hồng Liên Hoa nhíu mày hỏi lại :

- Phải chăng đạo trưởng vừa nghĩ ra điều chi?

Thiên Cang đạo trưởng trầm giọng :

- Nếu chuyện này mà phát sinh, Du công tử khó mong còn sống!...

Bên ngoài trướng chợt có người cao giọng gọi :

- Thiên Cang đạo trưởng có trong ấy chăng? Minh chủ có việc với người!

Hơi biến sắc, vị Chưởng môn phái Côn Lôn dặn dò :

- Đừng đi đâu! Ta ra ngoài ấy một chút rồi trở lại ngay!

Nói xong, người đứng lên rảo bước ra ngoài.

Hồng Liên Hoa nhíu mày nói khẽ một mình :

- Thiên Cang đạo trưởng là người xưa nay rất cân nhắc lời lẽ, câu nói lúc nãy tất nhiên có sở kiến chi rồi. Người đã nghĩ thấy điều gì kìa? Cái chuyện mà người nói đó là chuyện chi?

Mai Tứ Mảng chợt vỗ lia chiếc đầu bù của mình lẩm bẩm :

- Đáng sợ thật! Từng bao nhiêu việc đó cũng đủ đáng sợ rồi! Không lẽ còn những việc càng đáng sợ hơn nữa sao? Du công tử thật là...

Ném tia mắt xót xa nhìn Du Bội Ngọc, lão ăn mày cúi đầu thở dài bỏ lửng câu nói.

Du Bội Ngọc thảm não nhếch môi cười :

- Tại hạ cũng hiểu đang bị người dồn vào tử lộ, dù không chết cũng đến phát điên. Nhưng phải có thế nào mà có người như Bang chủ đây hiểu được tại hạ, cảm thông trọn oan nghiêng của tại hạ, và hết lòng giúp đỡ như thế này thì dù có chết cũng khó quên!

Hồng Liên Hoa cũng chỉ biết lắc đầu than thở âm thầm...

Du Bội Ngọc chợt cất cao giọng hơn :

- Nhưng Bang chủ và tại hạ vốn không quen biết, tại làm sao lại giúp đỡ tại hạ nhường ấy? Tất cả mọi người đều cho tại hạ là nói năng bậy bạ, Bang chủ do đâu lại tin tưởng tôi?

- Nguyên nhân nó là đây...

Hồng Liên Hoa chầm chậm buông lời, và từ trong người lôi ra chiếc túi gấm thêu hoa rất khéo, hình như là đồ dùng của một thiếu nữ khuê các lầu son.

Khó ai ngờ được một vật dụng như thế lại ở trong người vị Bang chủ rách rưới chuyên ăn quán ngủ đình.

Cho đến Mai Tứ Mảng, người thân cận của chàng cũng trợn tròn đôi mắt.

Chậm rãi rút từ bên trong túi gấm ra mảnh giấy, vị Bang chủ Cái bang nối lời :

- Du huynh thử đọc xem thì biết!

Mảnh giấy đã rách rưới vàng úa nhưng vẫn ngay ngắn, chứng tỏ là được giữ gìn rất cẩn thận.

Mai Tứ Mảng không dằn được tò mò, thò đầu sang đọc ké...

Bên trên mảnh giấy viết ngắn ngủi có mấy dòng :

- Du Bội Ngọc, nên tin hắn và giúp hắn!

Nét chữ thật thảo lại lờ mờ khó đọc, nhìn kỹ thì in hình dùng kim hay một vật chi nhọn đầu chấm bùn mà viết lên.

Du Bội Ngọc miệng hỏi nhưng mắt vẫn nhìn sững vào mảnh giấy :

- Là... là ai thế?

Hồng Liên Hoa buông gọn :

- Vị hôn thê của Du huynh!

Thần sắc của vị Bang chủ chợt thoáng gợn nét buồn khi buông xong câu nói, Du Bội Ngọc vì bị khích động nên không nhìn thấy, chỉ thất thanh kêu lên :

- Lâm Diêu Bình! Bang chủ có quen biết nàng?

Hồng Liên Hoa nhẹ gật đầu :

- Ba hôm trước, nơi vùng phụ cận thương khấu, ta có gặp nàng đang đi chung với cha nàng và đám người Vương Vũ Lâu. Ta và nàng vốn đã quen nhau từ lâu, nhưng hôm đó, nàng nhìn ta dửng dưng như chưa từng quen biết.

Du Bội Ngọc chợt hỏi :

- Bang chủ cùng nàng quen... quen thân lắm phải chăng?

Hồng Liên Hoa cười lên trong ngương ngạo :

- Ngẫm lại, Du công tử quả là một công tử cửa kín lầu cao, chuyện trong giang hồ không một mảy may hay biết. Lâm Diêu Bình khi mới mười ba tuổi đã xông xáo giang hồ. Sau đó cứ mỗi năm lại trốn nhà đi một lần, làm vài ba chuyện khinh thiên động địa khắp võ lâm, tên tuổi của nàng cũng khá lừng lẫy trong võ giới đấy!

Du Bội Ngọc chợt nhớ đến đôi ánh mắt cương nghị và quả cảm của vị hôn thê, nhớ cả kiếm thuật tinh vi thần tốc, nhớ cả thân hình ẻo lả như liễu mềm nhưng chứa chất một tánh khí cương cường bất khuất, chàng bất giác thở dài, buồn buôn cất tiếng :

- Nàng với tôi khác xa, có lẽ cương nghị hơn tôi nhiều!

Hồng Liên Hoa tiếp nối :

- Ta biết rõ nàng là một thiếu nữ đàng hoàng, nhưng cái hôm ấy lại đổi khác. Ta hiểu ngay rằng bên trong phải có ẩn tình chi, nên chờ khi nàng xắp xếp xong nơi trú ngụ, ta mới sai đệ tử Cái bang ở Thương Khấu thương lượng cùng tên quản lý của khách sạn đó, cho một đệ tử Cái bang giả trang làm một nhân viên trong tiệm. Quả nhiên, nàng nhìn thoàng qua là biết ngay, thừa cơ hội không ai để ý, nàng trao vội chiếc cẩm nang này vào túi tên thuộc hạ của bổn bang.

Mai Tứ Mảng gật gù kết luận :

- Thảo nào Thương Khấu Tống lão tứ hôm ấy hấp tấp đến tìm Bang chủ dường như có việc cấp bách, té ra là để trao chiếc túi gấm lại Bang chủ!

Du Bội Ngọc ánh mắt mơ màng :

- Thì ra nàng thường hay bôn tẩu giang hồ, chả trách ngày nọ, cơn gia biến nàng không có ở nhà!

Hồng Liên Hoa biến sắc :

- Nhà nàng có biến? Hay là phụ thân nàng...

Du Bội Ngọc tiếp ngay lời :

- Lâm Tẩu Các đó tất nhiên là giả, nhưng ngày nọ...

Nhớ đến sự thay đổi thái độ bất ngờ của Lâm Diêu Bình lúc ở tại nhà mình, Du Bội Ngọc không khỏi bật thở dài giữa câu nói...

- Ngày nọ, thế mà tại hạ lầm tưởng nàng có ý hại mình, không ngờ nàng đã hiểu thấu cái lợi hại của cuộc âm mưu vĩ đại kia! Nàng tự biết rõ không còn con đường nào khác hơn là phải nhận kẻ thù làm cha mình. Và tại hạ... ngày nay phải dẫm theo bước chân nàng! Ôi! Nàng quả thật là một cô gái tuyệt thông minh!

Hồng Liên Hoa đôi mắt tư lự nhìn sâu vào khoảng tối :

- Trong những người ta quen biết, bất luận là nam hay nữ, nếu luận về trí tụê cơ biến thì khó ai mà hơn nàng!

Du Bội Ngọc chợt thoáng nghe rúng động :

- Nhưng đám người Lâm Tẩu Các lòng dạ hẳn nhiên phải có một sự tính toán, vậy tại sao họ chưa giết nàng? Tình hình ấy, rõ ràng là nàng đã bị giam lỏng, sợ rằng... sợ rằng...

Hồng Liên Hoa nhếch môi cười nhẹ :

- Một cô gái thông minh như nàng, tất nhiên khó ai hại được, chúng ta khỏi bận tâm nàng ở điểm đó. Với những việc mà tự nàng giải quyết không nổi, kẻ khác có lo cho nàng cũng bằng vô ích!

Đút mảnh giấy trở vào túi gấm và cất kỹ trong lòng, vị Bang chủ trẻ tuổi chậm rãi nói tiếp :

- Nếu chúng ta có thể bắt được giây liên lạc với nàng, nhất định...

Chàng vụt ngưng ngang câu nói vì Thiên Cang đạo trưởng đã bước quay vào và thở dài cất tiếng :

- Lại thêm một việc phiền phức nữa đây!

Mai Tứ Mảng như chim sợ ná thất thanh hót :

- Chuyện chi thế đạo trưởng?

Thiên Cang đạo trưởng không ngớt thở dài :

- Lão họ Du đó chỉ định lão đạo làm Hộ Pháp của hội kỳ này!

- Hộ Pháp?

Du Bội Ngọc không hiểu, buột miệng hỏi.

Hồng Liên Hoa vội giải thích :

- Mỗi hội kỳ, trừ một vị Minh chủ ra, còn mời thêm vị Chưởng môn của một môn phái nào đó trong số hội viên làm Hộ Pháp, địa vị dưới Minh chủ một bậc. Mấy kỳ đại hội qua, Thiếu Lâm luôn giữ ngôi Minh chủ và Hộ Pháp là Võ Đang phái!

Thiên Cang đạo trưởng cười chua chát :

- Nhưng nếu lần này đề cử Xuất Trần đạo huynh làm Hộ Pháp tất nhiên hành động họ khó tránh nổi bất tiện. Côn Lôn sơn của bần đạo nơi xa xôi, xưa nay lại không hay can dự vào chuyện thế nhân, họ Du đề cử bần đạo làm Hộ Pháp tất có ý riêng của họ.

Hồng Liên Hoa cười nụ :

- Bằng với thanh vọng của đạo trưởng, dù có đảm đương cái chức vị ấy cũng chẳng uổng, chẳng lẽ đi tìm cái gã Thiết Bá Vương nơi quan ngoại ấy mà đề cử?

Nụ cười trên môi vụt biến mất, chàng tiếp :

- Cái chuyện mà đạo trưởng vừa định lúc nãy đó là chuyện chi?

Thiên Cang đạo trưởng nghiêm ngay sắc mặt :

- Cái điều mà chúng ta sợ nhất hiện thời là nếu họ Du nhất quyết buộc Du công tử trở về thì làm thế nào?

Hồng Liên Hoa vỗ trán kêu lên :

- A! Chuyện này...

Thiên Cang đạo trưởng trầm giọng nói tiếp :

- Nếu Du công tử theo hắn trở về, cố nhiên là ở trong bàn tay của bọn chúng, có thể bị hại bất cứ lúc nào. Nhưng là cha muốn con cùng đi, đứng vào cương vị làm con đâu thể cãi lại?

Hồng Liên Hoa lắc đầu thở dài :

- Chẳng những làm con không thể chẳng vâng mà kẻ ngoài cũng không thể có lời chi chen vô được! Cha chả! Chuyện này thật nghiêm trọng, chúng ta phải có cách chi cứu vãn mới được!

Sự rối trí khiến chàng không ngớt xoa tay vào nhau, miệng lẩm bẩm :

- Làm sao đây? Làm sao đây?...

Giọng trầm ấm của Thiên Cang đạo trưởng chợt cất lên :

- Chuyện này chỉ có một con đường giải cứu thôi!

Như cũng vừa nghĩ ra được phương cách, Hồng Liên Hoa gật gù cười :

- Phải! Chỉ một cách duy nhất cứu được thôi!

Mai Tứ Mảng nôn nao hỏi :

- Bảo... công tử trốn đi phải chăng?

Thiên Cang đạo trưởng lắc đầu trầm tư thay lời đáp.

Mai Tứ Mảng vẫn cố hỏi :

- Không chạy trốn thì làm sao?

Thiên Cang đạo trưởng nhẹ nhàng nói :

- Chỉ có cách là Du công tử mau bái một vị nào đó làm sư phụ, sư quyền muốn đệ tử cùng về luyện nghề thì đủ quyền làm cha cũng không thể ngăn cản!

Mai Tứ Mảng khen ngợi :

- Hay! Phương pháp này thật là tuyệt diệu!

Hồng Liên Hoa nhướng mắt qua Du Bội Ngọc mỉm cười :

- Mừng cho Du công tử đã gặp được minh sư!

Và day qua Thiên Cang đạo trưởng, chàng tiếp nối :

- Kính mừng đạo trưởng thu được cao đồ!

Du Bội Ngọc đứng chết đi một nơi, chẳng biết phải nên thế nào, Thiên Cang đạo trưởng cười nhẹ đáp :

- Bần đạo làm sao xứng là...

Hồng Liên Hoa cắt ngang :

- Đương kim thiên hạ trừ đạo trưởng ra, còn ai xứng đáng làm sư trưởng của Du công tử nữa? Vì vận mạng mai hậu của võ lâm đồng đạo, xin đạo trưởng chớ khước từ!

Du Bội Ngọc lập tức tiến đến trước mặt Thiên Cang đạo trưởng làm lễ ra mắt.

Ngay khi đó, từ ngoài lều có tiếng gọi vọng vào :

- Minh chủ có lịnh mời Du công tử về cho người dạy việc!

Hồng Liên Hoa nhìn chàng than khẽ :

- Thấy chưa! Hành tung của Du huynh sớm đã trong vòng giám thị của chúng, bất lựan đi đến nơi nào, chúng cũng đều biết rõ!

Mai Tứ Mảng chợt nghe tay chân mình thao rịn mồ hôi, đứng lặng một nơi, hết muốn nhúc nhích.

Chương 5: Mưu sâu vô tưởng

Bên ngoài lều, lửa trại giăng giăng, đâu đâu cũng tiếng cười hoan lạc, cũng tiệc bày trên đất, rượu ngát hơi ca.

Thế nhưng Du Bội Ngọc như không hề thấy, cứ gầm đầu lầm lũi bước đi.

Một cái gì đắng cay ứ tràn trong vị giác, chàng mặc số mạng cho kẻ khác xoay vần...

Bốn phía, tiếng người ơi ới gọi lên :

- Mời Hồng Liên bang chủ ra uống với chúng tôi một chung!

- Lão ăn xin họ Mai đâu? Ngươi cữ rượu rồi à?

- À! Vị đó có phải là Du công tử không?

Giữa tiếng hoan hô của mọi người, gã áo đen trẻ tuổi lướt tới trước mặt Du Bội Ngọc khom mình thi lễ :

- Minh chủ hiện chờ trong lều của Phương trượng Thiếu Lâm!

Tuy liên tiếp bảy lần giữ ngôi Minh chủ võ lâm nhưng chiếc lều của Thiếu Lâm phái cũng không có chi đặc biệt hơn người, chỉ khác ở chỗ, quanh lều khoảng hai trương, không có ai bày thiệc chè chén trên đất.

Hình như đây là một biểu tượng tôn trọng của võ lâm bằng hữu đối với toàn phái Thiếu Lâm.

Phía trước tuy vắng vẻ chẳng người, nhưng sao lều trong bóng tối mường tượng như có dáng người không ngớt lại qua.

Du Bội Ngọc, Thiên Cang đạo trưởng, Hồng Liên bang chủ cùng Mai Tứ Mảng vừa đến phía ngoài lều, tiếng cười trầm ấm của Thiên Vân đại sư từ bên trong vọng ra :

- Đại giá của Hồng Liên bang chủ cũng đến đấy à?

Hồng Liên Hoa cười đáp :

- Công lực của đại sư hình như đã đạt đến mức Thiên Nhãn Thần Thông thì phải!

Cùng với tiếng cười cất lên, vị Bang chủ Cái bang cùng Thiên Cang đạo trưởng tiến bước vào lều.

Bên trong, trầm hương ngát toả, không khí vừa ấm cúng lại vừa nghiêm trang.

Du Bội Ngọc có cảm tuởng như mình đang lạc qua thế giới khác.

Nơi kỷ trà, lão Du Phóng Hạc đang ngồi đối diện với vị cao tăng Thiếu Lâm, bọn Lâm Tẩu Các,Vương Vũ Lâu dường như không có theo nên chẳng thấy.

Sau mọi thủ tục hỏi chào hàn huyên đến mời ngồi đâu đó xong xuôi, Du Phóng Hạc mới dời ánh mắt sang Du Bội Ngọc đang đứng cúi đầu khép nép cạnh mình và thốt lên qua nụ cười thật hiền từ trìu mến :

- Ngọc con! Trong người con đã dễ chịu phần nào chưa?

Du Bội Ngọc gập mình bằng một mức độ thật cung kính :

- Đa tạ lòng lo âu của phụ thân!

Du Phóng Hạc ngọt ngào :

- Con xưa nay chưa từng ra khỏi gia môn, từ nay mọi việc làm nên để ý một chút kẻo các bậc tiền bối giang hồ cười chê đấy nhé!

Du Bội Ngọc cúi đầu nuốt ực nước bọt :

- Thưa vâng!

Cha ôn tồn khuyên dạy, con riu ríu dạ vâng, cảnh tượng thật đúng là tấn tường cha hiền con hiếu, mấy ai biết được đấy là một màn bi kịch lâm ly, mà hai vai chính là đôi địch thủ không chung đội một trời.

Du Bội Ngọc biết rõ kẻ trước mặt là thù nhân đối đầu, uất hận như muốn tóe ra thành máu, nhưng ngoài mặt phải luôn luôn ra vẻ sợ sệt cung kính, phải xem gã thật sự như cha mình.

Tất nhiên, Du Phóng Hạc cũng biết rằng cái gã trẻ tuổi đứng trước mặt là cái hoạ to tát cho bản thân, cho bè cánh mình, chỉ muốn bung ngay cho gã một đao chết tốt, nhưng ngoài mặt phải cố cho ra sắc thái thật yêu thương, thật trìu mến.

Hồng Liên bang chủ đứng ngoài cuộc lạnh mắt bàng quang, lòng cũng chẳng rõ nên buồn, nên giận hay nên cười?

Từ bảy tuổi, chàng đã xông xáo chốn giang hồ, mắt đã từng mục kích bao nhiêu diện cuộc, nhưng chưa bao giờ gặp phải trường hợp éo le đến bực này.

Kẻ ngoài cuộc tâm tình đã thế ấy, thử hỏi người đang trong cuộc càng bầm gan tím ruột đến độ nào?

Thiên Cang đạo trưởng mỉm cười lên tiếng :

- Du công tử ngoài mềm trong cứng, trầm tịnh mà trí tuệ lộ ngầm, trong ôn nhu chứa đủ cang cương, thật là rồng phụng trong nhân thế. Nếu bần tăng đoán không lầm thì sự thanh lựa sau này chẳng kém minh chi Minh chủ bây giờ...

Thiên Cang đạo trưởng đã mở đường, Hồng Liên Hoa liền theo lối :

- Xin báo tin đại sư và Minh chủ được mừng, Du công tử trừ vị danh phụ của mình ra, giờ đây lại có thêm một vị danh sư...

Du Phóng Hạc chừng như rất kinh ngạc :

- Một vị danh sư?

Thiên Cang đạo trưởng gật đầu cười to :

- Phải! Bần đạo thấy lịnh lang mỹ chất lương tài như thế không khỏi động lòng thương mến nên chẳng ngại mạo muội, thâu lịnh lang làm môn hạ, mong Minh chủ lượng dung mà đừng trách con trẻ!

Hồng Liên Hoa nhấn thêm một câu đón rào :

- Du công tử thân kiên sở trường Tiên Thiên, Côn Lôn hai nhà, sau này ắt sẽ là đóa kỳ hoa trong võ học, Minh chủ hiển nhiên càng vui mừng chứ lý đâu lại trách tội?

Du Phóng Hạc cố nuốt đi một ngụm nước bọt :

- Điều... điều đó đương nhiên phải cảm tạ lão trưởng!

Và lão chấm câu bằng cái nhếch môi cười của người đương mang ơn nhưng vẫn ngượng ép làm sao.

Thiên Cang đạo trưởng với một câu nói gói tròn kế hoạch :

- Sáng sớm mai, bần đạo lên đường ngay! Lịnh lang...

Hồng Liên Hoa cười to tiếp nối :

- Du công tử được theo chân đạo trưởng, tất nhiên Minh chủ hết sức vui lòng. Tuyệt kỹ của Côn Lôn phái đâu tầm thường, sớm luyện một ngày, hay thêm một ngày. Huống hồ Minh chủ mới lên ngôi, đa đoan công vụ, cũng không tiện để công tử mãi quanh quẩn bên chân.

Chẳng cần đợi ai trả lời, vị Chưởng môn Cái bang đã nắm lấy tay Du Bội Ngọc cười tiếp nối :

- Mai này Du huynh phải về núi khổ luyện, đừng mong có một ngày nhàn nhã như hiện thời! Chúng mình có gặp nhau lại, ít nhất cũng ba năm sau, còn gì nữa mà chẳng cùng đệ uống vui một bữa?

Miệng nói, tay đã kéo chàng bước ra khỏi lều.

Thiên Cang đạo trưởng nhìn theo hai người, nhè nhẹ mỉm cười :

- Lịnh lang được Hồng Liên bang chủ kết tình bằng hữu, thật là phúc duyên chẳng nhỏ!

lời lẽ tuy bằng sắc thái cười tươi, nhưng bên trong ẩn ước một sự đe doạ ngầm :

có Hồng Liên bang chủ nhúng tay thì đừng ai hòng mưu sâu kế độc!

Du Phóng Hạc cố nhiên là hiểu rõ, nhưng có miệng mà khó thành lời, chỉ biết lắp bắp buông xuôi :

- Phải! Phải! Chẳng nhỏ! Chẳng nhỏ!

Tay nâng lấy chung trà uống cạn một hơi.

Vừng đông mới rựng lú chân trời, ánh dương quanh chỉ vừa hé lên một màn sữa đục ở tít rặng mây xa, nhưng quần hào nơi đây mười người hết chín, mặt mày đều đỏ lơ màu ráng chiều vì say bạn say men...

Chỉ có đệ tử Côn Lôn dù đang say hay tỉnh, từ tưng bừng sớm đã dàn hàng đứng nghiêm trước lều, đợi chờ tiễn đưa pháp gía của vị Chưởng môn nhân.

Bên trong ngôi lều của Côn Lôn phái, Du Bội Ngọc đang mọp lạy dưới đất, Du Phóng Hạc ân cần dặn dò từng tí từng ly, một màn bi kịch lâm ly của cảnh cha hiền con thảo lại diễn trên sân khấu khác.

Mọi nghi thức tiễn đưa chấm dứt...

Tám tên đạo sĩ trẻ tuổi, áo tím mão cao, tiền hô hậu ủng vây quanh Thiên Cang đạo trưởng và Du Bội Ngọc đưa ra khỏi lều.

Bên ngoài, chẳng ngựa cũng chẳng xe, từ Phong Khấu đến Côn Lôn ngàn dặm diệu vợi, nhưng đệ tử Côn Lôn khi đến cũng như khi về, hoàn toàn bằng sức mạnh của đôi chân.

Hồng Liên Hoa thân mật nắm tay Du Bội Ngọc cười giã biệt :

- Thượng lộ bình an nhé, chớ quên cái ông anh này!

Du Bội Ngọc rung rung cảm xúc :

- Tôi... tại hạ... tiểu đệ...

Và cuối cùng, tiếng nói nghẹn đi trong nức nở, gục đầu để mặc lệ nóng rưng rưng.

Đột nhiên, một người bước xốc tới, hà hà cất tiếng cười :

- Ngọc con! Lần xa biệt này khá lâu, con chẳng định gặp Lâm Diêu Bình của con à?

Du Bội Ngọc thoáng giật mình, ngẩng đầu lên và lau nhanh nước mắt.

Đứng trước mặt chàng là Lâm Tẩu Các, chiếc trường bào rộng thênh thang, phập phều tung bay trong gió sớm.

Xa xa, giữa vầng sương đục trắng, một dáng người tha thướt đứng im, đôi mắt trông ngời như hai hạt huyền châu mà muôn vạn ánh hào quang đều tụ chiếu vào nàng.

Nhìn vào ánh mắt ấy, thân hình ẻo lả như liễu mềm trước gió bay, Du Bội Ngọc không khỏi nhớ đến nỗi biệt ly không hẹn ngày trở về.

Lại nghĩ đến cảnh nàng không khác chi chàng, cha chết nhà tan, biết đó là kẻ thù sát phụ nhưng phải cắn răng nuốt hận để nhân kẻ đó làm cha. Giờ đây chàng được may mắn hơn nàng, thoát khỏi nanh vuốt kẻ thù, còn nàng phải mềm lưng uốn gói trong vòng kềm toả của địch và sự sống không biết bị cướp đi ở lúc nào.

Càng nghĩ nghe càng xót xa bùi ngùi, Du Bội Ngọc đứng trân trân một nơi như ai như dại...

Hồng Liên Hoa hết nhìn sang Du Bội Ngọc lại nhìn Lâm Diêu Bình, ánh mắt vị Bang chủ trẻ tuổi bỗng gợn lên một nét buồn thấm thía.

Thiên Cang đạo trưởng bỗng nói to :

- Chí trượng phu chớ để luỵ tình nhi nữ! Đi!

Miệng quát, chân đã cất bước lôi theo Du Bội Ngọc cùng đi.

Lâm Diêu Bình nơi xa xa, ánh mắt dõi nhìn theo, sắc mặt tuy vẫn rắn đanh như băng lạnh, nhưng dưới hàng mi cong vút, chẳng biết từ đâu, lúc nào, lệ nóng đã long lanh.

Một chuỗi cười trong vắt tựa pha lê chợt vang lên ở sau lưng :

- Mắt tiễn tình lang đi mà không thể nói một câu tạ từ, hẳn lòng mình phải chua xót lắm nhỉ?

Tiếng cười mang theo một hương hoa ngào ngạt đưa vào xúc giác nhưng Lâm Diêu Bình chẳng giám quay đầu...

Và Vương Vũ Lâu cùng Tây Môn Vô Cốt đã song song nhích đến cạnh nàng, mắt ngời ánh lạnh, sắc diện âm trầm và đồng thanh quát to :

- Diêu Bình! Đi thôi!

Chuỗi cười như suối reo lúc nãy lại vang lên :

- Là bạn gái nhau tâm tình mấy câu, đàn ông các người cũng chẳng cho nữa sao?

Vương Vũ Lâu lạnh mặt đáp lời :

- Tiên Thiên Vô Cực phái cùng Bá Hoa môn xưa nay chưa từng qua lại!

- Trước đây thì chưa! Bây giờ bắt đầu đã làm sao?

Âm thanh lồng theo một mùi hương thơm bát ngát của hương hoa, lướt mái tóc mai của người thiếu nữ họ Lâm...

Chưa kịp ngoái cổ nhìn, trước mặt nàng đã hiện ra một dáng dấp yêu kiều mà lớp sa mỏng trong suốt như màn sương còn lay động theo không khí, mường tượng một vị tiên tử đang giáng hạ giữa ùm mây.

Lâm Diêu Bình dù cũng là một trang tuyệt sắc giai nhân nhưng trước phong tư quá sức kiều diễm của nàng Bang chủ Bá Hoa môn cũng không khỏi nao nao ngây ngất, mắt nhìn sững sờ...

Vương Vũ Lâu và Tây Môn Vô Cốt bằng thân pháp cực nhanh cùng lắc mình đứng án ngữ trước Lâm Diêu Bình.

Chân họ vừa chạm đất, chợt nghe một mùi thơm ngào ngạt bốc lên, kẹp theo một vầng sương trắng mỏng toả lan trước mắt.

Biết đấy là bửu bối độc môn của Bá Hoa Bang chủ, cả hai không hẹn cùng lộn người thối lui.

Kịp khi nhấc mắt nhìn lại, người Bang chủ có mỹ danh Hải Đường tiên tử đã kéo tay Lâm Diêu Bình rời xa khỏi đấy mấy bước đang quay đầu nhìn lại phía họ, môi hé nụ cười :

- Lăng Hoa Kiếm ơi! Thiếp mang ái nữ của ông đi chuyện khảo một lúc nhé!

Thiếp cũng như đàn ông các người, thấy gái đẹp là me mệt, muốn tán chuyện cho đượm môi nghe.

Lâm Tẩu Các chỉ biết đứng làm thinh mà chịu, muốn trở ngăn nhưng lại lựa chẳng ra lời.

Nơi xa xa, Hồng Liên Hoa nhìn thấy rõ mọi việc, trên khuôn mặt thoáng hiện một nét cười.

Trên vòm trời nặng đặc màn sương, mười bốn lá cờ to ngạo nghễ tung bay trong gió, quanh đó đây, tiếng cười tiếng hát hoan lạc vẫn vang cao.

Hồng Liên Hoa ngẩng đầu nhìn lá cờ của Tiên Thiên Vô Cực phái vừa mới được trương lên không khỏi rùng mình nghĩ đến một trận kiếp sát máu võ lâm đang ngầm diễn tiến và sẽ bọ? phát nay mai...

Chàng bất giác lắc đầu buông tiếng thở dài...

Chợt một tràng cười hắc hắc sau lưng chàng vang lên :

- A! Hồng Liên bang chủ mà cũng biết buồn thì ai mà vui được!

Hồng Liên Hoa giật mình quay trở lại.

Từ trong một ngôi lều tráng lệ nhất trong mười ba lều, Tạ Thiên Bích,vị trưởng phái trẻ tuổi của Điểm Thương phái ung dung bước ra, môi tươi tắn điểm một nụ cười hỏi tiếp :

- Bang chủ phải chăng buồn vì Du công tử? Người bạn tâm giao của của Bang chủ đã theo Thiên Cang đạo trưởng đi rồi?

Hồng Liên Hoa cũng nhoẻn miệng cười đáp lại :

- Vâng! Đi rồi!

Nụ cười vụt tắt mất khỏi vành môi, Tạ Thiên Bích đấm trán kêu lên :

- Đi thật rồi? Sao mà... sớm lắm thế?

Thấy sắc diện khác thường của đối phương, Hồng Liên Hoa cũng đâm ra rúng động :

- Sớm à? Nhưng mà sớm thì có sao?

Tạ Thiên Bích bỗng cúi đầu như hối tiếc :

- Bang chủ thứ cho, đệ đã đến chậm một bước!

Linh tính như báo cho một việc bất thường, vị Bang chủ Cái bang túm chặt lấy đầu vai họ Tạ lắc lắc :

- Tạ huynh muốn nói gì?

Tạ Thiên Bích không đáp mà hỏi lại :

- Bang chủ có nghe nói đến danh hiệu của Thiên Nhai Phiêu Bình Khách chứ?

Hồng Liên Hoa gật đầu :

- Vâng có nghe chứ! Hắn là một con người bình bồng vô định, bốn biển làm nhà.

Võ Đang Xuất Trần đạo trưởng đã phải khen : thiên hạ chỉ có hắn mới xứng cho người ta gọi hai tiếng Du Hiệp. Nhưng hắn có liên quan gì đến vụ này?

Tạ Thiên Bích trịnh trọng cất lời :

- Tiểu đệ vừa rồi nhận được bồ câu đưa thơ của hắn, trong thơ nói là... là...

Hồng Liên Hoa càng nắm chặt lấy đầu cai hắn hỏi dồn :

- Y nói thế nào?

Tạ Thiên Bích chớp mắt thở dài :

- Y nói là Chưởng môn Côn Lôn Thiên Cang đạo trưởng đã tiên du trên hoa cung rồi!

Hồng Liên Hoa da mặt tái hẳn :

- Lời ấy có thật chăng?

Tạ Thiên Bích chính sắc :

- Vì muốn phối điểm tin đó cho thật chặt, y đã phí hơn thời gian nửa tháng cho đến khi nhìn thấy thi hài của Thiên Cang đạo trưởng, y mới truyền thư cho tiểu đệ. Du Hiệp Dị Ưng xưa nay không hề hành động cẩu thả, huống hồ một tin tức quan trọng nhường ấy, nếu chẳng nắm được sự thật, hắn đâu dám hồ đồ truyền tin tức.

Tay chân vụt nghe lạnh ngắt, Hồng Liên Hoa ngửa mặt thở dài :

- Như thế thì cái gã Thiên Cang đạo trưởng đó cũng giả nốt!

Tạ Thiên Bích càng buồn bã cúi đầu :

- Tiểu đệ nhìn thấy lão trên anh hùng đài cứ làm thinh không hề hé môi nửa tiếng, lòng đã có ý hoài nghi. Lại thấy lão được đề cử chức vụ Hộ pháp ở đại hội kỳ này, tiểu đệ lại càng...

Hồng Liên Hoa dậm chân than lên :

- Tại sao Tạ huynh chẳng chịu nói sớm?

Tạ Thiên Bích lắc đầu khổ sở :

- Chuyện quan trong như thế, tiểu đệ làm sao giám xác định!

Sự bìn tĩnh đã mất hẳn ở vị Bang chủ Cái bang nhiều trí tuệ, chàng nói lên như thét :

- Giờ đây, Du Bội Ngọc đi theo lão, khác nào dê đút trong miệng cọp?

Tạ Thiên Bích xuýt xoa :

- Chính vì thế mà đệ mới lo âu!

Hồng Liên Hoa trán vã ướt mồ hôi :

- Lão chỉ đem theo một mình Du Bội Ngọc lên đường, còn bao nhiêu đệ tử đều lưu lại ở đây, đúng là ra tay cho tiện! Trời! Chính ta đã hại gã... chính ta đã hại gã!

Đôi mày gãy của họ Tạ nhíu chặt trong dáng sắc đăm chiêu :

- Đây có lẽ là một nước cờ mà kẻ địch đã nghiên cứu thật kỹ, bằng chẳng vậy, tại sao Côn Lôn phái xưa nay có tiếng là chọn đệ tử rất nghiêm, Thiên Cang đạo trưởng lại tùy ý thu nhân một đệ tử ngoại môn mà không chút đắn đo lợi hại?

Hồng Liên Hoa mắt ngời ngời uất hận :

- Quả là một âm mưu cực kỳ chu đáo, khiến người không sao đề phòng! Nhưng...

Cảm kích nắm chặt bàn tay của người trưởng môn Điểm Thương, Hồng Liên Hoa trầm giọng nói tiếp :

- Nhưng may là Tạ huynh cho tin chưa muộn lắm!

Tạ Thiên Bích mắt sáng lên mừng rỡ :

- Họ chưa đi xa?Hồng Liên Hoa nói gấp :

- Bằng vào cước trình của Tạ huynh và đệ, nhất định là chúng ta đuổi kịp!

Tạ Thiên Bích mím môi hầm hầm :

- Hạng người gian ngoan âm độc như thế, đối phó với họ, chúng ta bất tất phải dùng đạo nghĩa giang hồ! Lúc gặp lão, chúng ta nên vờ chưa biết điều chi, thử xem thái độ lão thế nào rồi hẵng tính!

Hồng Liên Hoa gật đầu hăm hở :

- Phải lắm! Chúng ta đi mau!

* * * * *

Càng theo hút dấu chân người, sương càng phủ đậm.

Du Bội Ngọc lẽo đoẽ bước theo Thiên Cang đạo trưởng, nhìn bộ râu dài phất phơ theo gió cùng thân hình khổ vĩ của ông, chàng lại nghĩ đến bao nhiêu ngẫu hợp ly kỳ của mình, chẳng hiểu nên vui hay là buồn.

Côn Lôn phái xưa nay danh rền thiên hạ, sự lựa chọn đồ đệ rất nghiêm, không phái nào bì kịp, nếu chàng chẳng vì trải qua bao tai nạn dồn dập ấy, làm sao có thể một sớm một chiều trở thành đệ tử Côn Lôn?

Thiên Cang đạo trưởng chợt quay lại bảo chàng :

- Lộ trình rất xa, thầy trò ta phải đi mau mới được!

Du Bội Ngọc cung kính cúi đầu :

- Vâng!

Thiên Cang đạo trưởng lại tiếp :

- Môn quy của môn phái xưa nay rất nghiêm, nề lối sinh hoạt thường ngày cũng thanh khổ, ngươi chịu nổi chăng?

Du Bội Ngọc rắn rỏi :

- Đệ tử không sợ khổ cực!

- Ngươi nhập môn trễ nhất, sau khi về núi, những khổ định thường lệ tất nhiên ngươi phải đảm đang nhiều nhất, xem thân thể ngươi yếu đuối, chẳng hiểu ngươi có chịu nổi chăng?

Du Bội Ngọc cúi đầu nhỏ nhẹ :

- Lúc ở nhà đệ tử cũng thường làm những chuyện nặng nhọc!

Thiên Cang đạo trưởng gật đầu như vừa ý :

- Khá lắm! Phía trước có cái giếng nước, ngươi xách chút ít đến đây!

- Đệ tử tuân mạng!

Quả nhiên Du Bội Ngọc tiến về phía trước ba trượng, gặp ngay một giếng nước thật sâu.

Chàng sực nhớ đến khi còn ở nhà, cảnh xách nước mài mực, ký ức như được khơi nguồn... chàng nhớ cả khu vườn nhỏ râm mát bóng cây, nhớ cả nụ cười hiền hậu của phụ thân...

Suối lệ bỗng dưng kéo đến, từng hạt lăn rơi xuống vạt áo bạc màu, thùng nước vụt tuột khỏi tay rơi xuống...

Du Bội Ngọc giật mình vội với tay chụp lại sợi dây, thân không hiểu tại sao lại trượt chúi tới trước, cả người chàng rơi tõm xuống giếng.

Lòng giếng sâu lạ thường, Du Bội Ngọc dù một thân võ công cũng không trèo lên nổi.

Trải qua lắm chuyện hiểm nguy vào sinh ra tử, nhưng rốt cuộc vẫn thoát nạn toàn sinh, nếu giờ đây chết trong giếng nước thì quả thật tạo hóa trớ trêu.

Chàng bắt đầu luyện võ khí còn lũn đũn, công phu há bằng trầm vững hơn ai, tại làm sao chân lại bị trượt lạ lùng dường ấy?

Nước giếng lạnh ngắ như băng giá, Du Bội Ngọc toàn thân bần bật rung lên.

Tay bám, chân bường, chàng trai khốn khổ cố gắng bò lên, nhưng thành giếng được phủ một lớp rêu dày vừa trơn vừa nhớt, mò mẫm mãi vẫn không tìm đâu chỗ bíu sức để bò lên.

Chàng thắc mắc tự hỏi lấy mình: “Tại sao sư phụ chẳng đến cứu?”.

Mím môi, nín thở, Du Bội Ngọc loay hoay mò mẫm dưới lòng giếng sâu như chú chuột té trong vại nước.

Đột nhiên, có tiếng vó ngựa rầm rập bên trên và dừng lại cạnh giếng.

Tiếp theo đấy là tiếng của một người con gái vang lên :

- Ai té dưới giếng thế? A... hay là Du...

Tiếng Thiên Cang đạo trưởng đáp lại :

- Phải! Hắn đấy!

Giọng cô gái trở lên hằn hộc :

- Đạo trưởng thấy rõ y rơi xuống giếng, tại sao chẳng vớt y lên? Không lẽ định để y chết à?

Thiên Cang đạo trưởng trầm lạnh giọng :

- Hắn tưởng mình chịu nổi sự kham khổ, không ngờ rằng những gian khổ trên thế gian, vượt hẳn ngoài ý tưởng hắn. Bần đạo vì muốn cho hắn trở thành vật đại hữu dụng sau này, nên cần phải cho hắn nếm chịu một đôi mùi tân khổ!

Tiếng nói của cô gái hiền dịu trở lại :

- Xin đạo trưởng thứ cho sự lỡ lời vừa rồi! Nhưng... nhưng bây giờ hắn chịu khổ như thế đã đủ chưa?

Thiên Cang đạo trưởng cười nhẹ :

- Do đâu nữ nhân lại quan tâm vì hắn đến thế?

Thiếu nữ lặng thinh cả buổi không đáp trôi được, hình như có một ẩn tình gì đó khó thốt thành lời. Một lúc lâu sau mới nghe nàng lên tiếng :

- Đệ tử đuổi theo đến đây, cốt ý là để... để nói với hắn vài lời!

- Đã thế, bần đạo sẽ vớt hắn lên!

Sợi dây dài từ tay Thiên Cang đạo trưởng được thòng xuống...

Du Bội Ngọc theo đó lớp ngớp bò lên, hơi thẹn nóng bừng bừng sau gáy.

Áo quần ướt sũng, vừa lúng túng lại vừa sượng sùng, chàng trai họ Du chỉ còn cúi đầu xuống chẳng giám ngẩng mặt lên.

Một bàn tay trắng nõn màu sữa đục cầm chiếc khăn tay màu vàng nhạt trao đến trước mặt chàng.

Chiếc khăn thêu hình một con chim én màu vàng rực rỡ, và giọng nói dịu dàng khi nãy vang lên :

- Mau lau đi nước ở mặt mày!

Tuy câu nói nghe nhạt nhẽo, nhưng ẩn chứa bên trong lắm thân thiết âu lo, Du Bội Ngọc đầu càng gầm thêm thấp, bối rối chẳng biết nhận hay là không.

Thiên Cang đạo trưởng chợt nghiêm trang cất tiếng :

- Đường đường nam tử, tại sao chẳng giám ngước đầu lên?

Du Bội Ngọc dù chẳng muốn vạch đất để mà chung, nhưng lời của sự phụ dám đâu chẳng vâng?

Ngước đầu lên, đúng là Kim Yến Tử, và ánh mắt người con gai thẳng thắn bạo dạn ấy đang nhìn chàng biểu lộ một xót xa vô biên.

Thiên Cang đạo trưởng nghiêm trang tiếp lời :

- Nữ đàn việt muốn nói chi xin cứ nói! Vì thầy trò bần đạo còn phải lên đường!

Tuy là một vị chân tu đạo mạo, nhưng vị đạo trưởng phái Côn Lôn vẫn hiểu tình riêng của trai gái, lay vuốt nhẹ hàm râu quay người bỏ đi chỗ khác.

Hai vành môi hồng nhếch một nụ cười tươi, nàng con gái mỹ danh Kim Yến Tử nhét chiếc khăn lụa vào tay chàng trai, khuýên khích :

- Cầm đi! Sợ giống gì?

Du Bội Ngọc không hiểu trên da mặt mình ướt đẫm là nước hay là mồ hôi, rung rung đón lấy chiếc khăn tay, miệng lắp bắp :

- Cám... cám ơn cô nương!

Kim Yến Tử cười nhẹ thẳng thắn :

- Có lẽ công tử đang rất lạ vì tôi và công tử xưa nay chẳng biết quen, tại sao tôi lại đuổi theo để... chỉ nói một đôi lời cùng công tử?

Lau sơ nước trên mặt, Du Bội Ngọc đã cố lắm nhưng giọng nói vẫn run run :

- Chẳng... chẳng hay cô nương có điều chi chỉ giáo?

Dù là một cô gái bản lãnh bạo dạn, quang minh, nhưng Kim Yến Tử cụng không khỏi ngượng ngùng khi hé lộ tâm sự mình...

Cắn nhẹ môi một lúc, nàng mới từ từ cất tiếng :

- Thật ra, chính tôi cũng lấy làm lạ cho mình. Không hiểu tại sao tôi cứ cảm thấy trong lòng ray rứt khi chẳng thốt được đôi câu giã từ khi công tử rời đi. Do đó mà tôi đuổi theo đến đây, một khi lòng tôi đã nghĩ lên một sự gì, là tức khắc phải làm ngay mới được!

- Nhưng... cô nương...

Du Bội Ngọc lúng túng chẳng biết phải đáp thế nào, ánh mắt vô tình liếc quanh, bất chợt nhìn thấy xa xa giữa màn sương trắng đục, một bóng người đứng tựa vào hông thớt tuấn mã như đang buồn bã đợi chờ ai...

Chàng nhẹ thở dài nói tiếp :

- Thanh tình của cô nương, tại hạ hỉêu lắm nhưng Thần Đao công tử hình như đang đợi cô nương ở đằng kia! Cô nương... mau đi ngay! Sau này... rất có thể...

Kim Yến Tử cười lạt chặn lời :

- Mặc xác hắn! Hắn biết chịu khó đợi lắm! Công tử hà tất lo cho hắn mà chi?

Giọng nói của nàng bỗng chuyển sang dịu ấm :

- Tôi chỉ muốn hỏi công tử, sau này có còn muốn gặp lại tôi chăng?

Du Bội Ngọc cúi đầu, cắn lấy vành môi dưới :

- A... tại hạ...

Kim Yến Tử cũng mim mím hai vành môi hồng :

- Tôi là gái, dám hỏi lên, công tử lại không dám trả lời à?

Bị chạm vào tự ái, bản chất hùng của người trai bùng lên, Du Bội Ngọc ngửng phắt đầu đáp ngay :

- Tại hạ là một con người bất hạnh, tốt hơn hết là sau này... sau này đừng lên gặp nhau!

Kim Yến Tử khuôn mặt hồng tươi chợt tái nhạt, đứng lặng đi một lúc mới bật lên thành lời :

- Tốt... tốt lắm!

Và tựa như gặp phải một chuyện chi giận dữ, nàng tung mình nhảy gọn lên lưng ngựa, phóng đi một nước.

Du Bội Ngọc cầm chặt chiếc khăn mềm mại trên tay, mắt tiễn theo bóng lưng nàng mờ dần trong màn sương đục, mùi hương nhè nhẹ từ chiếc khăn lụa thoảng lên, Du Bội Ngọc chợt nghe lòng mình nao nao kỳ lạ.
Bất chợt, một con tuấn mã vượt lướt qua người, và một ánh đao như sét từ trên vụt bửa xuống đỉnh đầu...

Thế đao vừa đột ngột lại mạnh nhanh, chứng tỏ kẻ chém là một nhân vật cao đẳng trong võ lâm, chỉ nội một đường đao đó cũng dư đủ xưng hùng thiên hạ.

Du Bội Ngọc giật mình cảnh giác được thì đã không còn tránh kịp. Chàng chỉ còn cách nhoài người tới trước thật nhanh, cũng vừa lúc nghe da lưng mình một hơi gió vù quét ngang mát rượi.

Nhấc mắt nhìn lên, Thần Đao công tử đã ngất ngưởng trên lưng ngựa ở đằng xa, tay giơ cao thanh bảo đao, đầu ngoái lại cười ngạo nghễ :

- Đao vừa rồi chỉ là cảnh cáo, nếu ngươi còn chưa biết thân, lần sau ta sẽ hớt mất đỉnh đầu ngươi!

Du Bội Ngọc lồm cồm trỗi dậy mà dở khóc dở cười.

Kịp khi ấy, chàng mới nhân ra vạt áo sau lưng bị mũi đao xả rách làm đôi, chỉ xe xích thêm một đường tơ là mạng sống đã trao gửi cho lưỡi đao oan nghiệt.

Thiên Cang đạo trưởng chẳng biết từ lúc nào quay trở lại đang nhìn chàng lắc đầu than :

- Tình nghiệt buộc ràng như thế, xem sau này ngươi giải quyết cách nào?

Du Bội Ngọc gục đầu sợ hãi :

- Đệ tử... đệ tử...

Thiên Cang đạo trưởng nghiêm nghị xua tay :

- Không cần phải nói, đi thôi! Thử xem ngươi có đến nổi núi Côn Lôn chăng?

Bước chân của Thiên Cang đạo trưởng vẫn thong dong, không mau không chậm nhưng Du Bội Ngọc hình như bết bát theo chẳng kịp.

Liên tiếp bao mối bi thương oán hận dập dồn đã gặm mòn đi sức vóc, manh áo đã te tua lại ướt đẫm nước giếng sâu, cái lạnh từ từ thấm dần vào xương tuỷ, Du Bội Ngọc lẩy bẩy run lia, nhưng nghiêm sư đang ở cạnh bên mình, chàng đâu dám hé răng than khổ.

Sương dày tuy đã tan nhưng ánh ương quang vẫn cứ núp mình sau những đám mây xám xịt.

Bầu trời hôm nay sao nặng trịch âm u, giống như khuôn mặt của vị Chưởng môn Côn Lôn phái.

Một già một trẻ lăng thinh đi... đi mãi, qua chẳng biết mấy đoạn đường rồi, manh áo của Du Bội Ngọc đã khô quánh chất nước lại vì ướt đẫm mồ hôi.

Cái run lẩy bẩy được thay vào bằng tiếng thở phì phò, bước chân càng lúc cáng nặng nề chậm chạp, và trên đỉnh đầu, Du Bội Ngọc cũng nghe bưng bưng như bị từng nhát búa tạ gõ lên.Thiên Cang đạo trưởng chợt đứng lại trước một ngôi miếu hoang tàn, lắc đầu bảo chàng :

- Đồ đệ! Xem ra con đã hết chịu nổi, vào đây mà nghỉ ngơi chốc lát!

Trong điện thờ u ám, những thần tượng hoang lạnh, khói nhang như mỉm cười nhạo báng cái cay đắng của nhân gian. Đây là thần thánh của phương nào, tại sao lòng dạ từ bi chẳng có?

Hỡi các ngôi tượng đất đá vô tri kia, hình hài các vị chính do bàn tay con người tạo dựng, họ đặt các vị lên ngôi bệ quý cao, để tượng trương cho một quyền uy thần thánh, cầm cán cân phúc hoạ ban sưởi ấm no cho dân lành.

Nhưng từ khi lớp sơn bên ngoài điểm tô các vị thành bậc siêu nhân bị chuối, xôi, lương, oản lượm lượp cúng dâng, các vị hình như quên hẳn cốt cách của mình, nói chi việc nhớ đến các ước vọng mà bề dân sở cậy. Các vị cứ mỉm cười... và mỉm cười... mặc cho nhân gian đói khổ, mặc cho lũ khố rách lầm than...

Du Bội Ngọc vừa đặt bước được vào điện thờ, chàng chúi người nằm sải tay dưới tượng thần, bên ngoài gió lạnh vi vút, hình như trời đã đổ mưa.

Thiên Cang đạo trưởng đứng sững trước mặt chàng, trông ông cao vút uy nghi chẳng khác chi một thần tượng cạnh đấy, và giọng quát của ông vang lên cũng thật lạnh, thật nghiêm :

- Đứng dậy! Trước bậc thần thánh, đâu phải là nơi để ngươi tùy tiện ngả lưng!

- Vâng!

Du Bội Ngọc riu ríu đứng lên, xuôi tay đứng hầu, lòng không một chút oán hận hay trách hờn. Vì chẳng có băc thầy nghiêm uốn nắn từng chút từng chút một, làm sao dạy nên hạng đồ đệ bạt tuỵ siêu quần?

Sắc mặt Thiên Cang đạo trưởng đã có phần dịu lại :

- Người đệ tử Côn Lôn cũng phải biết chịu đựng cực khổ, thứ nhất là ngươi phải tập chịu đựng cái gian cái khổ gấp ngàn lần người khác mới phải!

Du Bội Ngọc gật đầu rắn rỏi :

- Vâng! Đệ tử đã hiểu rồi!

Thiên Cang đạo trưởng chậm rãi quay đầu, từng chiếc lá vàng lả tả rụng bay, vị Chưởng môn Côn Lôn danh rền tám cõi, lòng như cũng man mác theo ý nhu, mơ màng lẩm bẩm :

- Lại sắp mưa rồi! Trời còn có gió mưa bất trắc, huống chi lòng người sao khỏi chuyện đổi thay? Đồ đệ dù đến chết cũng đừng quên cái lẽ ấy! Trên đời không nên tin một ai trừ mình ra!

Gió lại thổi đến ù ào bên ngoài, Du Bội Ngọc chẳng hiểu tại sao rùng mình lành lạnh, hình như linh tính sắp báo một tin gì.

Thiên Cang đạo trưởng chợt bảo :

- Đồ đệ bước sang đây!

Du Bội Ngọc khép nép bước sang, Thiên Cang đạo trưởng từ trong túi nhỏ móc ra nắm cơm vắt, nhét vào tay chàng.

Trên khuôn mặt nghiêm lạnh của ông, phớt lên một nụ cười hiếm có :

- Đồ đệ ăn đi! Với tuổi tác cua sư phụ hiện thời cũng chưa dễ bị đói hơn lúc tráng niên.

Không ngờ trong cái vỏ xác đạo mạo, lạnh lùng bên ngoài của vị sư phụ già nua, ẩn một tâm tình ôn hậu. Du Bội Ngọc nắm cơm trong tay mà ánh mắt đỏ hoa :

- Nhưng còn sư phụ?

Thiên Cang đạo trưởng mỉm cười kỳ lạ :

- Nắm cơm này không phải ai ai cũng ăn được đâu! Đồ đệ ăn vào là biết ngay, sư phụ...

Chợt một giọng cười xa lạ vang lên :

- Nắm cơm quý dường ấy, chẳng hay tại hạ xin xhia một phần có được chăng?

Cùng với thanh âm vang lên, một người từ của lớn bước vào, lồng ngực phập phồng dường như đang thở gấp, nụ cười trên môi cũng cổ quái làm sao.

Nghe giọng nói, Du Bội Ngọc mừng rỡ reo lên :

- Bang chủ đến chi nơi này?

Thiên Cang đạo trưởng vuốt râu cười :

- Bang chủ hấp tấp đến đây phải chăng chia vắt cơm hẩm này?

Hồng Liên Hoa cười lớn :

- Đạo trưởng nghĩ thế oan cho tại hạ quá! Theo nhau đến đây, nào phải vì một việc nhỏ mọn ấy đâu? Tại hạ muốn cho đạo trưởng xem cái này!

Y cho tay vào mình lấy ra một vật trước mặt Thiên Cang đạo trưởng.

Vật đó rất nhỏ, gian miếu lại tối mờ mờ, đạo trưởng không thể nhận ra vật đó là vật gì. Bắt buộc đạo trưởng phải cúi đầu, vừa nhận xét vật đó vừa cười thốt :

- Bang chủ vất vả như vậy, chắc vật này phải có giá trị lắm...

Bỗng nhiên bàn tay Hồng Liên Hoa như điện chớp bật nhanh lên gương mặt đang nghiêng xuống...

Rồi đồng một lúc với làn điện chớp phía ngoài miếu, một ánh thép lóe lên, một thanh trường kiếm không rõ từ đâu bay tới, cắm phập vào xương sống của Thiên Cang đạo trưởng.

Thiên Cang đạo trưởng rú lên một tiếng lớn, át cả tiếng mưa đổ rào rào bên ngoài, vung mạnh tay với tiềm lực bản năng tự vệ phát động, đánh ra một chưởng...

Thanh trường kiếm từ phía hậu bay tới tất nhiên có vẻ định tập kích phía sau lưng, nhưng Thiên Cang đạo trưởng lại tung chưởng tấn công phía trước mặt, bắt buộc Hồng Liên Hoa phải cấp tốc rùn chân nhảy vọt lên cao, nghiêng đáp xuống xa ngoài một trượng.

Chưởng phong lướt qua bước chân Bang chủ, bay vút đến bục thờ, đánh tan chiếc bục, thần tượng mất chỗ đứng, ngã nhào.

Máu từ vết thương trào ra ướt đẫm phần dưới y phục, Thiên Cang đạo trưởng rú lên :

- Ngươi... ngươi... tại sao ngươi...

Đạo trưởng không còn khí lực dứt tròn câu, dĩ nhiên không còn khí lực tri trì thân xác. Thân xác lảo đảo rồi ngã nhào bất động...

Bên ngoài, cơn mưa đổ như thác lũ, chùm tơ kiếm màu đỏ của máu đảo lộn trước gió lộng, gió từ ngoài luồn qua của vào quét ngang thân xác đạo trưởng.

Diễn biến xảy ra dột ngột, làm Du Bội Ngọc sững sờ, chàng sững sờ quên khuấy cái nguy hiểm đang bao trùm, quên luôn sợ hãi. Nắm cơm trên tay rớt xuống thềm miếu lúc nào không rõ.

Hồng Liên Hoa lúc đó đứng nép bên vách miếu, ngực phồng lên hụp xuống với một nhịp độ thất thường, mặt biến sắc khủng khiếp.

Thiên Cang đạo trưởng chết, nhưng Du Bội Ngọc còn sống, nếu chàng còn sống,thì kẻ nào đó tìm chàng cũng chưa muộn.

Một bóng người từ ngoài cửa miếu lao vút vào trong. Bóng đó chính là Tạ Thiên Bích.

Hắn vỗ tay, giọng cất cao :

- Chết rồi! Đáng lắm...

Thì ra, chính hắn phóng kiếm hạ sát đạo trưởng và thanh kiếm còn cắm chặt nơi lưng nạn nhân, tơ kiếm phất phơ trong gió.

Hồng Liên Hoa thở dài :

- Đáng lý Tạ huynh chưa nên gấp hạ thủ đoạn!

Tạ Thiên Bích gằn giọng :

- Tại sao?

Hồng Liên Hoa mơ màng :

- Còn phải hỏi hắn mấy câu!

Tạ Thiên Bích hừ một tiếng :

- Hỏi việc gì chứ? Hỏi mãi chỉ sợ...

Du Bội Ngọc đột nhiên hét lên :

- Các ngươi muốn gì? Tại sao các ngươi giết người? Tại sao các ngươi nỡ hạ thủ đoạn tàn độc?

Tạ Thiên Bích lạnh lùng :

- Không giết lão, lão sẽ giết ngươi! Giết lão để cứu công tử, công tử còn trách ta sao?

Du Bội Ngọc giật mình thoáng biến sắc :

- Tại sao... tại sao... lão...

Tạ Thiên Bích cười mỉa :

- Đừng hỏi, sau này tự nhiên sẽ rõ!

Hắn bước tới, năm tay Du Bội Ngọc, trầm giọng hướng về Hồng Liên Hoa :

- Lũ ác thế nào cũng kéo nhau đến đây, tiểu đệ xin mạn phép đưa hắn đi trước.

Bang chủ ở lại đoạn hậu nhé! Trong chốc lát, tiểu đệ sẽ có mặt!

Hồng Liên Hoa đứng chắn tại cửa lẩm bẩm :

- Cứ đi! Ta ở đây chờ!

Mưa vẫn gào, gió vẫn thét, không gian u tối hơn.

Hồng Liên Hoa bước tới bên cạnh xác Thiên Cang đạo trưởng rồi rút thanh kiếm cắm trên lưng lão ra. Bỗng hắn biến sắc, thân hình run run...

* * * * *

Du Bội Ngọc bị Tạ Thiên Bích lôi đi trong mưa, nhanh như người chạy nạn, vì nhanh quá, chàng chập choạng qua những vũng nước tràn, qua những cành lá rơi vãi dưới cơn gió lộng.

Chàng luôn mồm hỏi :

- Tại sao... tại sao...

Thạot đầu, Tạ Thiên Bích không đáp, cố lôi chàng chạy đi thật xa, càng xa càng hay. Dò khoảng cách đúng với ý muốn rồi, hắn mới chậm chân một chút, đến lúc đó, hắn mới giải thích :

- Ngươi tưởng người đó là Thiên Cang đạo trưởng thật sự à? Lầm! Công tử lầm rồi! Đạo trưởng chính là một tên trong bọn tặc đồ giả mạo. Tên đó theo công tử, chờ một dịp thuận tiện hạ sát công tử! Trong vắt cơm có thuốc độc đấy! May mà công tử chưa kịp ăn, nếu không thì công tử đã tán mạng rồi!

Du Bội Ngọc kinh hãi rú lên thất thanh :

- Thật vậy à?

Tạ Thiên Bích hừ một tiếng :

- Dù ta lừa công tử, ngay cả Hồng Liên bang chủ cũng lừa công tử hay sao?

Du Bội Ngọc biến sắc :

- Nhưng lão... lão...

Chàng nhớ lại lúc rơi xuống giếng.

Trời! Có thể Thiên Cang đạo trưởng hại ta chăng? Một con người vừa oai nghi, vừa ôn hậu như thế, lại là một tên ác đồ giả mạo được sao?

Chàng mừa nghĩ ngợi miên man, vừa chạy chậm nhưng không ngừng.

Bỗng nhiên, chàng cảm thấy bàn tay của Tạ Thiên Bích lành lạnh. Thoạt đầu lạnh ít, dần dần lạnh như giá băng, lạnh phi thường.

Chàng run run người buột miệng hỏi :

- Tay ngươi sao kỳ quái thế này?

Tạ Thiên Bích điểm nụ cười :

- Công tử nói gì?

Du Bội Ngọc nhìn hẳn vào mặt hắn :

- Ta nói... ta nói ngươi mường tượng...

Đột nhiên chàng bật cười cuồng dại :

- Ngươi không phải là Tạ Thiên Bích! Ngươi là một tên giả mạo! Đôi mắt của ngươi...

Chàng không kịp buông dứt câu, ba huyệt đạo : Lao Cung, Thiên Phù, Ngũ Tế trên tay chàng bị Tạ Thiên Bích điểm vào.

Không chậm trễ, Tạ Thiên Bích chụp ngang hông chàng bổng lên cao, quăng tới... đồng thời, hắn bật cười. Giọng cười ác lạnh cô tưởng :

- Ngươi thông minh đấy! Nhưng càng thông minh càng chết gấp!

Hắn nhảy vút theo liền.

Vừa đến nơi, hắn ấn một ngón tay ngay ngực chàng, nhấn mạnh xuống.

Cánh tay hữu bị điểm huyệt, tê dại hẳn, không còn cử động được nữa.Du Bội Ngọc lại không thể lăn người né tránh, chàng vươn tay tả lên chụp ngay bàn chân Tạ Thiên Bích, cố dùng sức bật qua một bên.

Vô ích! Một người bị điểm huyệt, mất nửa phần kình lực, lại ở trong tư thế nằm ngửa, làm sao chống lại sức mạnh của trọn một thân hình, dồn vào gót chân, từ trên nhấn xuống.

Bất quá, chàng làm cái việc đó rất miễn cưỡng, không lẽ để cho hắn nhấn vỡ ngực?

Tạ Thiên Bích bật tràng cười hung dữ, ấn mạnh gót chân hơn, gằn từng tiếng :

- Cố gắng lên! Cố lên! Thử xem sức lực của ngươi còn chi trì được bao lâu nữa?

Du Bội Ngọc vận chuyển gân cốt, thịt nổi vầng, xương kêu răng rắc, giữ cho bàn chân Tạ Thiên Bích đừng nhích động đã là khó khăn rồi, còn xô vẹt làm sao nổi?

Khổ sở hơn là chàng ngửa mặt, nước mưa cứ xối xuống lọt vào mũi, khịt khịt như trâu xịt nước, mắt vừa mờ vừa cay, khó chịu đến chết được!

Chàng nghiến răng rít lên :

- Ngươi! Thì ra ngươi là kẻ giết cha ta! Ta tìm ngươi khắp bốn phương trời! Ngươi...

Tạ Thiên Bích cười khanh khách :

- Rồi hôm nay mới gặp ta, gặp thì quá muộn phải không? Đúng ra, gặp vẫn sớm nhưng nhận diện được là quá muộn! Gặp ta rồi, ngươi làm gì được ta chăng? Cha ngươi chết trong tay ta, còn ngươi... ngươi phải chết dưới chân ta! Ha! Ha!...

Cánh tay của Du Bội Ngọc rã rời, nhưng chàng không buông chân Tạ Thiên Bích.

Trong khi đó, gót chân của Tạ Thiên Bích càng phút càng đè mạnh xuống, làm chàng vừa đau vừa tức, lồng ngực như muốn nứt vỡ.

Trong trường hợp đó, Du Bội Ngọc còn hy vọng gì thoát chết khỏi Tạ Thiên Bích? Chàng căm hận cực độ, đỏ vì hận, đỏ vì nước mưa mà cũng đỏ vì sức ép của gót chân Tạ Thiên Bích.

Đôi mắt nhô cao, có lẽ vì chàng trợn tròn, có lẽ vì gót chân ấn mạnh ngực, hơi phồng lên.

Chàng sắp sửa buông tay, bởi bàn tay hiện nay chỉ còn bám một cách tuyệt vọng vào chân Tạ Thiên Bích, chứ không còn khí lực nào chống chọi nổi nữa.

Thống khổ, uất hận dâng tràn, hiện tại, những thứ đó giúp chàng chi trì bàn chân của Tạ Thiên Bích, chứ khí lực hoàn toàn tiêu tan mất rồi.

Chết! Chết không còn thống khổ! Nhưng linh hồn không vơi được căm hờn.

Tạ Thiên Bích chân ấn xuống, mặt ngẩng lên, bật cười trong mưa :

- Cố dùng sức! Cố lên họ Du ơi! Đừng nản chí! Có chí thì nên!

Hắn cao giọng :

- Du Bội Ngọc có chết cũng đừng oán hận ta nhé! Ta với ngươi đành rằng không oán cừu, song để ngươi sống, hẳn còn nhiều người phải khổ vì ngươi! Chết đi cho bao nhiêu kẻ khác được an thân!

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương sau