HỒNG BÀO QUÁI NHÂN

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước
Chương sau

Chương con truyện Hồng bào quái nhân - Chương 21 - Chương 25

Chương 21: Thiếu nữ theo dõi du lang là ai?

Du Hữu Lượng xông vào trước mặt đại hán đang ôm thiếu phụ, chàng cướp lấy được ngay. Đại hán vung chưởng chém tới, Du Hữu Lượng trong lúc cấp vận mười thành công lực vào tay mặt vung lên gạt. Hai cổ tay đại hán liền bị gãy đứt.

Thiếu nữ tái mặt một chút rồi cười hì hì nói:

- Úi chà! Công phu của đại ca ghê gớm thiệt! Lại đây! Tiểu muội xin lĩnh giáo mấy chiêu.

Du Hữu Lượng ngẩng đầu nhìn, trống ngực đập loạn lên miệng lẩm bẩm:

- Lúc bọn giặc vây đánh Viên đại soái ta đã nhìn thấy cô này rồi.

Thiếu nữ đột nhiên phóng ra một chưởng. Du Hữu Lượng thấy trước mắt bóng chưởng mịt mờ, khôn bề né tránh. Chàng không kịp suy nghĩ gì nữa liền đặt thiếu phụ xuống, vận toàn lực chống đỡ. Hai luồng chưởng phong đụng nhau, thiếu nữ lùi lại nửa bước cười:

- Chưởng lực rất mãnh liệt! Rồi cô không tấn công nữa.

Du Hữu Lượng trong lòng kinh hãi tự hỏi:

- Cô bé này ung dung đón tiếp một chiêu, ta đã vận toàn lực mà cô chưa ra hết sức. Hiển nhiên cô có ý nhường nhịn. Sao trong thiên hạ lại có cô bé bản lĩnh cao cường đến thế?

Thiếu nữ chú ý nhìn chàng mấy lượt rồi xua tay dẫn bọn đại hán ra đi. Lúc lên đường cô nhìn Lý Đại Nhân nói:

- Nếu lão còn làm nên tội nghiệt thì hãy coi chừng cái mạng chó má của lão đó.

Dứt lời cô lật đật đi ngay.

Du Hữu Lượng cúi xuống bồng thiếu phụ lên, chàng đảo mắt nhìn quanh thấy bốn mặt ai cũng ngó chàng. Trong lúc nhất thời chàng cơ hồ không nhẫn nại được, những muốn giết người. nét mặt xám xanh, chàng lớn tiếng quát:

- Tránh ra! Mở đường cho ta đi!

Mọi người đứng yên chẳng nói gì. Du Hữu Lượng tức giận đến cùng cực, chàng lại tỉnh táo nghĩ thầm:

- Dù chúng ghét ta hay thóa mạ ta nghìn lần thì còn được, nhưng không thể để chúng làm nhục thiếu phụ này.

Rồi chàng tự nhủ:

- Nếu chẳng ra oai thì bọn ngu phu ngu phụ khi nào chịu mở đường cho ta đi?

Chàng liền lượm lấy hai khúc củi lớn bằng cánh tay trẻ con, quát lên một tiếng thật to rồi cắm phập cành cây xuống đất ngập hết không còn chìa lên chút nào.

Ở phương Bắc hoàng thổ khô ráo rắn như gang thép, Du Hữu Lượng ra chiêu này quả khiến mọi người phải chấn động tâm thần. Họ cho chàng là thiên thần giáng phàm, không dám ho he. Du Hữu Lượng vượt trùng vi đi ra, mọi người tới tấp mở đường.

Chàng ra khỏi đám đông chạy nhanh như bay về phía ngoại thành. Thiếu phụ đã bị khói lửa làm cho hôn mê. Du Hữu Lượng nhẹ nhàng đặt thiếu phụ xuống đồng cỏ. Chàng nắn bóp một lúc thiếu phụ dần tỉnh lại. Chàng cả mừng hỏi:

- Đại muội! Đại muội thử nhìn xem ta là ai?

Thiếu phụ bâng khuâng mở mắt ra nhìn hồi lâu, ngơ ngẩn hỏi lại:

- Ngươi... Ngươi là ai? Sao ta lại đến địa phương này?

Du Hữu Lượng vội đáp:

- Đại ca đây mà! Ta là đại ca của đại muội.

Thiếu phụ ngẫm nghĩ một lúc rồi lắc đầu nói:

- Ta không nhận ra ngươi.

Du Hữu Lượng sửng sốt. Chàng là người rất cẩn thận, nhìn kỹ lại thì mé bên trái trên trán thiếu phụ quả có vết thương lớn bằng đồng tiền ẩn vào trong đám tóc mai. Tuy đã lâu ngày mà vết sẹo còn rất rõ, đủ chứng tỏ lúc ban đầu miệng vết thương rất sâu.

Du Hữu Lượng ngó thấy vết sẹo không còn nghi ngờ gì nữa. Chàng chú ý nhìn thiếu phụ, ánh mắt mỗi lúc thêm ôn nhu. Hồi lâu chàng mới hỏi:

- Phải chăng đại muội ở họ Du?

Thiếu phụ bâng khuâng không nói gì. Du Hữu Lượng nét mặt ôn hòa mỉm cười nói:

- Đại muội! Đại muội còn nhớ không:

Năm đại muội mới lên năm tuổi, trong vườn có đào chín đại muội đòi lấy ăn. Đại ca bảo làm xong chút việc rồi lấy cho, đại muội không chờ được tự mình trèo lên cây bị té. Vết sẹo hãy còn kia. Đại muội ơi! Hồi còn nhỏ đại muội rất bướng bỉnh, làm phiền cho ca ca vô cùng! Ha hạ.......

Chàng nói một hồi thiếu phụ vẫn nghi hoặc không hiểu. Trong lòng nổi trận bi ai, không thốt nên lời. Hồi lâu thiếu phụ lắc đầu đáp:

- Ta vẫn không hiểu.

Du Hữu Lượng hòa hoãn nói:

- Đại muội! Đại muội đừng nóng nảy. Cứ ngẫm nghĩ thong thả.

Thiếu phụ đột nhiên lớn tiếng:

- Úi chà! Xem chừng tướng công là người đã cứu tiện thiếp. Tướng công nhận lầm rồi. Bọn họ đi đâu hết cả? Tướng công cứu tiện thiếp tất nhiên đắc tội với họ.

Tướng công có hối hận không?

Du Hữu Lượng lòng như se lại, ôn nhu đáp:

- Đại muội cứ yên lòng. Đã có đại ca đây thì bọn họ không thể làm tổn thương đến một sợi lông của đại muội.

Thiếu phụ nóng nảy đáp:

- Tiện thiếp không phải là đại muội của tướng công. Tiện thiếp là người trơ trọi, trên đời chẳng có một thân nhân nào.

Du Hữu Lượng biết nàng đã mất hết ký ức, trong lúc thảng thốt không thể khôi phục lại được. Chàng liền hỏi:

- Được rồi! Chúng ta coi nhau như bạn hữu được không?

Thiếu phụ trầm ngâm không nói gì. Du Hữu Lượng tiến lại đỡ nàng thì nàng sa sầm nét mặt sẵn giọng:

- Đừng đụng vào tiện thiếp, không thì tiện thiếp chết ngay để tướng công coi.

Du Hữu Lượng sửng sốt. Chàng chợt nhớ tới câu "Nam nữ hữu biệt".

Thiếu phụ lạnh lùng hỏi:

- Tướng công tưởng cứu tiện thiếp rồi có thể chiếm tiện nghi chăng? Hay tướng công coi tiện thiếp là hạng ty tiện, ai muốn làm gì thì làm?

Du Hữu Lượng thấy nàng lộ vẻ quật cường, tuy sắc mặt lợt lạt mà lạnh như tiền không để cho ai xâm phạm. Chàng nghĩ tới vừa rồi nàng sắp bị thiêu vẫn binh tĩnh như không. Thái độ này cũng như hồi còn nhỏ, nàng chẳng biết sợ trời sợ đất là gi, đến bây giờ vẫn chưa đổi tính.

Chàng mãi ngẫm nghĩ đứng ngẩn mặt ra.

Thiếu phụ đầu bù tóc rối băng băng chạy đi. Du Hữu Lượng hỏi giật giọng:

- Đại muội đi đâu dấy?

Thiếu phụ tưởng chàng là kẻ tiểu nhân ỷ mình đã cứu người rồi làm càn.

Nàng trợn mắt lên nhìn chàng rồi hỏi lại:

- Ta đi đâu thì việc gì đến ngươi?

Du Hữu Lượng mỉm cười nói:

- Ta biết rồi! Đại muội đi kiếm Dư công tử, có đúng thế không?

Thiếu phụ đỏ mặt lên hỏi lại:

- Đúng thì làm sao?

Du Hữu Lượng chợt động tâm cơ đáp:

- Nếu đại muội đi tìm Dư công tử thì ta biết chỗ y rồi.

Thiếu phụ hỏi ngay:

- Y ở đâu?

Du Hữu Lượng làm ra vẻ thần bí cười đáp:

- Dư công tử bảo tại hạ đến giải vây còn y đã ra ngoài quan ải rồi.

Đây là chàng nói bừa, chẳng ngờ lại đúng sự thật. Nguyên Dư công tử nguyên quán ở ngoài quan ải.

Thiếu phụ hằn học hỏi:

- Y... y về nhà làm chi? Phải chăng y sợ chết không dám ở lại trong quan ải?

Du Hữu Lượng đáp:

- Không phải đâu. Dư công tử biết tại hạ có thể giải vây được rồi nên về quan ngoại trước để khỏi bị phiền phức.

Thiếu phụ xẵng giọng:

- Hừ! Y xếp đặt khéo quá! Nếu bữa nay ngươi đến chậm một chút thì ta cháy thành cục than rồi. Cha chả! Y chẳng có chút khí khái nam tử hán chút nào. Làm việc gì cũng úy thủ úy vỹ.

Tuy nàng bất mãn về việc Dư công tử bỏ đi trước nhưng chưa nổi cơn thịnh nộ, nên trong khóe mắt vẫn lộ vẻ thương tiếc. Du Hữu Lượng nói:

- Chúng ta đừng nói chuyện không đâu nữa, nên khởi trình ra quan ngoại ngay.

Thiếu phụ dương cặp mắt đen láy lên nhìn Du Hữu Lượng. Khóe mắt nàng tỏ ra rất thông tuệ muốn nhìn thấu tâm can chàng.

Du Hữu Lượng nóng mặt lên. Hình ảnh quen thuộc làm chàng cơ hồ sa lệ. Sau một lúc, thiếu phụ đáp:

- Được rồi! Chúng ta ra ngoài quan ải. Nếu ngươi có dã tâm là ta chết ngay trước mặt ngươi.

Du Hữu Lượng khẳng khái đáp:

- Con người ở đời phải lấy điều nghĩa khí làm đầu. Tại hạ cùng Dư công tử đã kết giao sinh tử. Sao nương tử còn hoài nghi tại hạ?

Thiếu phụ mỉm cười đáp:

- Xin lỗi! Xin lỗi! Tiện thiếp đã lấy bụng kẻ tiểu nhân đo lòng dạ quân tử...

Du đại ca! Xin đại ca! Xin đại ca miễn trách!

Câu Du đại ca nàng đã quen hô hoán ý trung nhân, Du Hữu Lượng cũng trùng họ Du, lúc gọi lên tình ý triền miên. Du Hữu Lượng chấn động tâm thần miệng lẩm bẩm:

- Ta nhất định chữa khỏi cho cô em bảo bối duy nhất của ta. Ta đưa y về nhà ngoài quan ải để y từ từ nhớ lại những ký ức thuở nhỏ.

Du Hữu Lượng mua một cỗ xe lớn để thiếu phụ ngồi trong, chàng ngồi dong cho xe chạy về phía quan ngoại nhằm Liêu Đông thẳng tiến.

Dọc đường thiếu phụ chiếu cố mọi chuyện rất tinh vi, hồi nàng còn nhỏ tuổi đã tập quán làm hết mọi việc. Nàng thấy trong lời nói của Du Hữu Lượng đầy vẻ thân thiết mà hành động chẳng có chút gì khinh bạc. Dần dần nàng bỏ hết cử chỉ hoài nghi và coi chàng như ca ca vậy.

Đi hơn hai chục ngày, một hôm xe tới Sơn Hải Quan. Du Hữu Lượng nhìn quan ải hùng tráng ở phía xa xa, chàng chợt nhớ mấy năm trước đây đã phát thệ:

Không trả được thù nhà, quyết chẳng trở về cố hương.

Lòng chàng không khỏi bâng khuâng. Thiếu phụ bản tính rất vui vẻ mở rèm xe lên cười nói:

- Du đại ca! Cửa quan này khí thế hùng tráng, chẳng trách Quan Đông sản xuất được nhiều anh hùng hảo hán.

Du Hữu Lượng buột miệng nói theo:- Dư công tử của cô nương chắc là người văn nhã.

Trong lòng chàng nghĩ:

- Nếu cô chẳng phải là con gái ở ngoài quan ải thì tính tình cũng không mau lẹ thế này.

Thiếu phụ hơi đỏ mặt lên. Dọc đường cô cùng Du Hữu Lượng nói chuyện quen rồi, cô chép miệng đáp:

- Đại ca chả biết gì hết. Đại ca mới là người ôn nhu văn nhã chẳng khác gì một cô gái.

Du Hữu Lượng cười ha hả nói:

- Nếu vậy y là một hán tử vừa cao lớn vừa đen nhẻm trông như pho tượng sắt?

Thiếu phụ lắc đầu:

- Thế cũng không đúng. Này! Hôm nay không thượng lộ nữa, vào quan ải trọ một đêm được chăng?

Du Hữu Lượng đáp:

- Nương tử ban đầu chỉ muốn đi cho lẹ để gặp Dư công tử, bây giờ lại sợ đi đường nhọc mệt. Trời ơi! Hầu hạ nương tử thật là khó quá!

Thiếu phụ mỉm cười nói:

- Tiểu muội nói thế nào kịp được miệng đại ca?

Tâm sự của nàng bị Du Hữu Lượng nói huỵch tẹt ra, nàng có tật giật mình không dám nói nhiều. Du Hữu Lượng vung roi ngựa lên, cỗ xe lọc cọc ra ngoài quan ải.

Chàng quay đầu nhìn lại đoạn đường vừa qua thấy cát vàng mịt mù. Lúc này trời đã hoàng hôn, chàng cho xe chạy tới trước cửa khách sạn liền dừng lại.

Chàng vào khách sạn tắm rửa qua loa rồi cùng thiếu phụ tới một tửu quán kêu lấy rượu nhắm. Du Hữu Lượng nâng chung lên toan uống thì đột nhiên nghe đánh véo một tiếng, một vật từ ngoài cửa liệng vào. Tay chàng tê dại đánh rớt chung rượu vỡ tan.

Nét mặt vẫn thản nhiên, Du Hữu Lượng lượm vật ở dưới đất lên coi qua một lượt, miệng lẩm bẩm:

- Nguy quá! Nguy quá!

Thiếu phụ khẽ hỏi:

- Chuyện gì vậy?

Du Hữu Lượng móc trong bọc ra một viên hùng hoàng đặt xuống chỗ rượu đổ.

Viên hùng hoàng lập tức đen sạm. Chàng khẽ đáp:

- Trong rượu có chất độc.

Thiếu phụ cả kinh. Du Hữu Lượng đảo mắt nhìn quanh không thấy người nào khả nghi, chàng bật tiếng la thất thanh:

- Muội tử! Chúng ta quên mất một chuyện cần. Đi lẹ lên! Không thể ngồi lại đây ăn uống được nữa.

Thiếu phụ sửng sốt. Nàng thấy Du Hữu Lượng đưa mắt ra hiệu liền tỉnh ngộ đáp:

- Phải rồi! Chúng ta đi mau.

Hai người lật đật trả tiền cơm rượu rồi ra cửa đi ngay. Thiếu phụ khẽ hỏi:

- Phải chăng có người muốn gia hại bọn ta?

Du Hữu Lượng lắc đầu đáp:

- Ta không tìm ra được kẻ khả nghi nào. Chẳng lẽ... chẳng lẽ chủ quán nhận ra mình? Nếu vậy thì thật là kỳ?

Hai người chạy về khách sạn. Cửa vừa mở ra đã thấy trên bàn trong nhà bày một mâm rượu rất thịnh soạn. Du Hữu Lượng trầm ngâm ngồi xuống, thiếu phụ bụng đói quá rồi mà thấy trên bàn la liệt những món trân quý. Nàng mừng quá hỏi:

- Đại ca! Đại ca đã dặn họ làm cơm rồi sao?

Du Hữu Lượng lắc đầu, chàng kêu điếm tiểu nhị vào hỏi. Điếm tiểu nhị liền đáp:

- Có một vị đại gia đưa tiền cho tiểu nhân qua Đông Lai Thuận đặt một tiệc rượu để thiết hai vị.

Du Hữu Lượng vẫy tay cho điếm tiểu nhị lui ra. Chàng lại dùng trái Hùng Hoàng cầu thử qua các món ăn thấy không có chất độc, liền bảo thiếu phụ:

- Muội tử cứ phóng tâm mà ăn uống. Đừng ngại gì hết.

Thiếu phụ nguýt chàng hỏi:

- Chà! Dễ thường đại ca chưa đói chăng?

Du Hữu Lượng mỉm cười.

Hai người ăn uống thỏa thích. Suốt ngày hai người vội vã đăng trì, bây giờ đầy bàn rượu là thịt lại toàn của quí, nên ăn uống rất ngon miệng.

Thiếu phụ không uống rượu chỉ ăn đủ các món. Du Hữu Lượng thấy nàng ăn uống thỏa thích chàng cũng vui lòng, bất giác lộ vẻ tươi cười trong bụng nhủ thầm:

- Bất luận họ dùng ngụy kế gì thì Du Hữu Lượng này cũng cứ tới đâu hay tới đó.

Chàng ăn gần no rồi, bỗng nhìn thiếu phụ bảo:

- Đem nay muội tử ngủ trong phòng ta.

Thiếu phụ biến sắc liệng đũa xuống hỏi:

- Đại ca bảo sao?

Du Hữu Lượng thủng thẳng đáp:

- Chúng ta bị người theo dõi, mọi việc nên cẩn thận mới được.

Thiếu phụ đằng hắng một tiếng rồi nói:

- Tiểu muội biết tâm địa quỉ quái của đại ca rồi. Tiểu muội người lớn thế này chẳng lẽ không biết tự lo liệu cho mình?

Du Hữu Lượng hỏi bằng một giọng thành khẩn:

- Muội tử... còn chưa yên lòng ư?

Thiếu phụ lắc đầu quầy quậy đáp:

- Không được! Không được! Đại ca nói thế nào cũng không được!
Du Hữu Lượng đành chịu không biết nói sao. Thiếu phụ bụng bảo dạ:

- Ta tuy biết ngươi là người quân tử, nhưng trai tơ gái lớn cùng ở chung phòng mà Dư đại ca biết ra thì y sẽ nghĩ thế nào?

Tuy miệng nàng nói cứng mà trong lòng cũng có ý khiếp sợ. Hai người ăn no rồi, thiếu phụ cùng Du Hữu Lượng liền đem nhiều chuyện ra nói để giết thì giờ.

Nói chuyện lâu quá rồi, đêm đã sang canh ba. Thiếu phụ ra mở cửa phòng rồi lui quay trở vào. Du Hữu Lượng cười thầm nghĩ bụng:

- Cô này sợ miệng thế gian gièm pha, nửa đêm không dám ở trong phòng đàn ông. Cô ơi! Cô ơi! Thế là cô bịt tai ăn cắp nhạc ngựa, lấy tay che mặt trời.

Nhưng chàng nghĩ lại thấy chỗ dụng tâm của nàng không khỏi cảm động, miệng lẩm bẩm:

- Không hiểu gã họ Dư là nhân vật thế nào mà khiến cho cô em vô pháp vô thiên của ta phải say mê. Ta muốn coi cho biết gã.

Thiếu phụ suốt ngày đi đường, bây giờ nhọc mệt quá. Miệng nàng nói chuyện mà mí mắt nặng trĩu, không chống nổi nữa nàng thiếp đi.

Du Hữu Lượng không dám lơ là giả vờ nằm trên giường ngủ mà trong lòng cực kỳ rối loạn. Chàng ngẫm nghĩ:

- Bọn Bách Độc Giáo cực kỳ lợi hại. Lần trước ta đã ra tay, e rằng phen này không giả vờ ngớ ngẩn được nữa. Hành tung mình bị bại lộ thì thật là phiền.

Chàng vừa nghĩ vừa ngủ gà ngủ gật. Đột nhiên nghe ngoài cửa sổ có tiếng bật ngón tay, chàng ngồi nhỏm dậy thì nghe thanh âm dõng dạc nói vọng vào:

- Này! Có giỏi thì theo ta ra ngoài Đông giao tỷ thí một phen.

Du Hữu Lượng nghe âm thanh quen tai liền khẽ hỏi:

- Các hạ là ai?

Người ngoài cửa sổ đáp:

- Chà chà! Quý nhân hay quên thật. Ông bạn đừng lo cho cô em bảo bối. Ta bảo đảm cô ngủ yên giấc cho tới sáng.

Du Hữu Lượng khẽ đẩy cửa sổ, nhẹ nhàng vọt ra ngoài. Dưới ánh trăng tỏ, chàng nhìn rõ một vị cô nương xinh đẹp đứng cách đó không xa mấy.

Cô nương kia cười hỏi:

- Sao? Liệu có đảm lượng theo ta được chăng?

Du Hữu Lượng tức giận trầm giọng hỏi:

- Phải chăng ngươi đã động thủ động cước vào muội tử của ta?

Vị cô nương kia cười hì hì đáp:

- Ta thấy y mỏi mệt quá muốn giúp y ngủ yên một đêm. Ngươi là con người không biết điều, ta tiếc rằng chưa hạ độc thủ với ngươi mà lại đi đắc tội với người khác.

Du Hữu Lượng kinh hãi. Dưới ánh trăng tỏ chàng nhìn kỹ lại không khỏi giật mình. Cô nương này chính là thiếu nữ chàng đã gặp bữa trước. Bây giờ chàng thấy toàn thân nàng trắng như tuyết lại càng lộ vẻ cao sang.

Du Hữu Lượng hỏi:

- Cô nương theo dõi tại hạ có điều chi dạy bảo?

Thiếu nữ đáp:

- Thôi đi! Đừng nói nhăng? Ai theo dõi ngươi làm chi?

Du Hữu Lượng nói:

- Đa tạ cô nương đã cứu viện cho. Cái ơn sâu đó sẽ có ngày báo đáp.

Bạch y thiếu nữ đáp:

- Ngươi bất tất cám ơn ta, ta mà biết trước ngươi có trái hùng hoàng châu ngàn năm để khắc chế mọi chất độc, thì ta chẳng nhúng tay vào làm chi.

Thanh âm cô rất trong trẻo lọt tai.

Du Hữu Lượng ngấm ngầm kinh hãi nghĩ thầm:

- Cô này vẫn theo dõi ta. Nhất cử nhất động của ta đều lọt vào mắt cô. May mà cô chẳng có ác ý gì, không thì thật là đáng sợ!

Bạch y nữ đột nhiên lộ vẻ ngạc nhiên hỏi:

- Sao? Ngươi có dám đi không?

Du Hữu Lượng đáp:

- Bây giờ nửa đêm rồi. Tại hạ...

Bạch nữ ngắt lời:

- Ta nói cho ngươi hay cô em ngươi không có diều gì đáng ngại hết. Ta biết cách trị bệnh "quên" cho mọi người.

Du Hữu Lượng buột miệng hỏi:

- Cách gì? Xin cô nương chỉ bảo cho.

Bạch y nữ nhìn Du Hữu Lượng khẽ vẫy tay. Chàng đang trầm ngâm bỗng ngửi thấy mùi hương theo gió bay lại, khiến người dễ chịu vô cùng. Lòng chàng hơi cảm thấy mê hoặc, miệng chàng nói:

- Được rồi! Tại hạ đi theo cô một chuyến.

Bạch y nữ xoay mình đi ngay.

Du Hữu Lượng không dám chần chừ, chạy theo sau cô. Khinh công của Bạch y nữ rất cao minh, Du Hữu Lượng đã vận toàn lực mà chạy mới theo kịp đi song hàng với cô được.

Chạy trong khoảng thời gian chừng uống cạn tuần trà, Bạch y nữ bỗng dừng bước lại. Du Hữu Lượng đảo mắt nhìn bốn phía thấy đây là một nơi hoang dã. Dưới chân chàng cỏ mọc mềm mại như một tấm thảm.

Bạch y nữ ngồi xuống và vẫy tay bảo Du Hữu Lượng cùng ngồi xuống với cô.

Du Hữu Lượng nói:

- Cô nương vừa bảo có cách trị chứng lãng quên, tại hạ được cô nương chỉ bảo cho ơn ấy xin ghi lòng tạc dạ. Dù có phải vì cô nương mà hy sinh thì muôn thác cũng không từ chối.

Bạch y nữ hắng đặng một tiếng rồi hỏi:

- Ngươi có mấy cái mạng mà bảo muôn thác không từ? Thế là ngươi nói nhăng rồi.

Du Hữu Lượng có điều khẩn cầu cô liền cười đáp:

- Dạ! Cô nương mắng như thế là phải lắm.

Bạch y nữ bật cười hỏi:

- Ta hỏi ngươi:

Sao ngươi lại thích cô em như vậy?

Du Hữu Lượng thở dài đáp:

- Vì ở trên cõi đời này, tại hạ có mình y là thân nhân.

Bạch y nữ nói:

- Ngươi nói dối ta rồi. Ngươi đã nhận gã họ Nhan làm nghĩa đệ lại còn... lại còn vị tiểu cô nương phái Hoa Sơn đối với ngươi tha thiết hơn cả thân nhân.

Du Hữu Lượng cả kinh, miệng há hốc ra cơ hồ không ngậm lại được, vì chàng thấy từ lúc vào quan ải tới nay bao nhiêu hành vi của chàng đều không qua mắt cô này, không hiểu cô ở phe phái nào. Bây giờ dĩ nhiên chàng không dám đắc tội với cô đành nói theo chiều:

- Té ra cô nương biết hết cả rồi.

Bạch y nữ ra chiều đắc ý đáp:

- Ta cho khinh kỵ đi khắp nơi, dù những nhân vật nhỏ bé như ngươi cũng hiểu rõ gốc ngọn. Còn điều chi... điều chi...

Cô nói tới đây đột nhiên cảnh giác không nói tiếp nữa.

Bạch y nữ dừng lại một chút rồi hỏi:

- Ta hỏi ngươi:

Tại sao ngươi lại chiến đấu với bọn người phái Thiên Trì ở Trường Bạch?

Du Hữu Lượng lắc đầu đáp:

- Tại hạ mù mịt chẳng hiểu chi hết.

Bạch y nữ nói:

- Ngươi đối địch với Bách Độc Giáo chẳng kể làm chi, Bách Độc Giáo dùng độc hại người ta cũng không tán thành. Nhưng ngươi ra ngoài quan ải rồi mà còn đối địch với phái Thiên Trì thì ta lấy đầu ngươi đó.

Du Hữu Lượng đột nhiên mắt sáng lên. Chàng nghĩ bụng:

- Té ra đại hán đi theo cô này lần trước là người phái Thiên Trì, xem chừng cô có mối quan hệ sâu xa với phái đó.

Bạch y nữ thấy chàng không trả lời cho là chàng có ý bất phục liền nói:

- Võ công ngươi cũng vào hạng khá đấy, nhưng oai danh phái Thiên Trì ở ngoài quan ải chắc ngươi cũng đã nghe tiếng rồi. Nếu ngươi muốn chết thì tùy ý ngươi, đừng giả vờ ngớ ngẩn trước mặt cô nương nữa.

Du Hữu Lượng chỉ nhăn nhó cười chứ không nói gì.

Bạch y nữ lại nói tiếp:

- Ngươi chữa khỏi cho em gái ngươi rồi lại len lỏi vào đất Trung Nguyên.

Miệng ngươi nói là khảo thí mà thật ra ngươi chưa đọc sách được nửa ngày. Đúng là ngươi treo đầu dê để bán thịt chó.

Du Hữu Lượng thấy Bạch y lên giọng bà cụ để giáo huấn mình lại thấy nét mặt non choẹt, bất giác chàng nhớ tới người nghĩa đệ Nhan Bách Ba.

Du Hữu Lượng thấy trời đã khuya quá, liền xoa tay yêu cầu nàng cho phương thuốc chữa bệnh quên mà không dám mạo muội nói ra miệng, chỉ sợ khiến nàng nổi giận.

Y nữ thấy chàng không ngớt trông chiều trời, liền hiểu ngay ý chàng. Bất giác nàng ngấm ngầm thở dài rồi đột nhiên cười rất tươi hỏi:

- Này! Có phải ngươi thích Thiệu cô nương ở phái Hoa Sơn lắm không?

Chương 22: Cuộc săn bắt nhân sâm rất kỳ dị

Du Hữu Lượng chỉ cười mà không đáp.

Bạch Y Nữ đột nhiên nổi giận cặp mắt chiếu ra những tia sáng hung dữ. Nàng nói bằng một giọng gay gắt:

- Ngươi thật là một đứa hèn hạ. Ai hung dữ với ngươi thì ngươi sợ, còn tử tế với ngươi thì ngươi lại không biết điều.

Du Hữu Lượng sửng sốt. Bạch Y Nữ hằn học hỏi:

- Ta biết ngươi lúc này nóng ruột như ngồi bàn chông, chỉ muốn gạt ta để lấy phương thuốc rồi chạy đi cho lẹ phải không?

Du Hữu Lượng đáp:

- Tại hạ ngồi nói chuyện với cô nương cả ngày cũng thú. Khi nào lại mong hối hả bỏ đi?

Bạch Y Nữ ngồi gần lại bên Du Hữu Lượng vui mừng hỏi:

- Ngươi nói thật chăng?

Du Hữu Lượng gật đầu.

Bạch Y Nữ lại nói:

- Dù ngươi gạt ta, ta cũng vui lòng.

Nàng nói bằng một giọng êm dịu và xán đến bên người chàng.

Du Hữu Lượng cảm thấy mùi hương mỗi lúc một thêm sực nức khiến cho tâm thần khoan khoái, liền nghĩ thầm trong bụng:

- Cô này được trời phó cho tư chất đặc biệt, tiết ra mùi thơm như hoa tươi mới nở. Hoa tươi cũng không thơm ngát đến thế.

Chàng muốn đưa tay ra vuốt mái tóc nàng nhưng lại kinh hãi tự hỏi:

- Du Hữu Lượng hỡi Du Hữu Lượng! Đại thiền tông dạy ngươi thế nào mà định lực kém cỏi như vậy? Chưa gì đã nổi lòng hươu dạ vượn ư?

Chàng hít một hơi chân khí, miệng ấp úng:

- Cô nương! Phương thuốc... phương thuốc đó...

Bạch Y Nữ thở dài ngắt lời:

- Trong lòng ngươi chỉ lo nghĩ về phương thuốc. Được rồi! Ta nói cho ngươi hay phương thuốc này chủ ở con sâm thành hình, thêm vào hai vị là Thiên Trì ô tâm thảo và Kim xà huyết. Ba thứ dược vật này kiếm đủ rồi dùng văn hỏa luyện một trăm ngày. Nhưng lò lửa kiềm chế rất khó. Hỏa lực mạnh quá hay yếu quá đều làm mất công hiệu.

Du Hữu Lượng ghi nhớ vào lòng.

Bạch Y Nữ thấy chàng chưa có ý đứng lên thì mừng thầm trong bụng, toan mở miệng nói mấy câu, bỗng cảm thấy trong ruột quặn đau, toàn thân xúc động không kiềm chế được, la lên:

- Ngươi muốn đi thì đi, còn giả vờ làm chi nữa?

Du Hữu Lượng lấy làm kỳ hỏi:

- Tại hạ có giả vờ gì đâu?

Bạch Y Nữ đáp:

- Ngươi mà nghĩ đến ta thì sao tên họ cũng không buồn hỏi tới? Nhất định ngươi đang cười ta là một đứa con gái vô liêm sỉ, có đúng thế không?

Du Hữu Lượng vội đáp:

- Không phải đâu.

Bạch Y Nữ lại nói:

- Ngươi đang ngấm ngầm thóa mạ ta, tưởng ta không biết chăng? Sau này ngươi gặp Thiệu cô nương sẽ cùng thị hát chung một điệu:

Cô kia trên bộc trong dâu Thì con người ấy ai sầu làm chi?

- Rồi các người cười ha hả, có đúng thế không?

Câu sau cùng nàng nói như người khóc.

Du Hữu Lượng bị nàng quay đến thộn mặt ra không nói nên lời.

Vừng trăng đã xế về tây. Đêm càng khuya càng lạnh. Bạch Y Nữ chỉ mặc một tấm áo mỏng, người nàng run bần bật.

Du Hữu Lượng cởi áo ngoài ra khoác lên vai nàng.

Hồi lâu Bạch Y Nữ cất giọng ôn nhu:

- Tạ ơn ngươi.

Du Hữu Lượng hỏi:

- Đêm khuya rồi. Sao cô nương không về trọ trong khách sạn với tại hạ?

Bạch Y Nữ đáp:

- Ta đã có chỗ ở. Ta biết vừa rồi đã nói mấy điều vô lễ. Ngươi... ngươi đừng để ý.

Du Hữu Lượng đáp:

- Cô nương là người nhiệt tâm, khi nào tại hạ dám cười?

Bạch Y Nữ nói:

- Từ thuở nhỏ ta mắc bệnh đa nghi. Khi nó nổi lên là không kiềm chế được.

Thôi! Bây giờ chúng ta bàn việc chính.

Du Hữu Lượng hỏi:

- Việc gì?

Bạch Y Nữ thủng thẳng đáp:

- Ta kêu ngươi đến đây là có ý nhờ ngươi giúp ta một tay bắt cho bằng được con kim xà để hòa thuốc.

Du Hữu Lương sáng mắt lên hỏi:

- Sao? Có phải con Kim xà là một trong ba vị chủ dược mà cô nương vừa nói không?

Bạch Y Nữ cười đáp:

- Kể ra ngươi cũng hên vận. Con Kim xà này là trùng độc thứ ba của trời đất.

Ta sợ một mình không chế phục nổi nó, nên phải mời ngươi giúp sức. Ngươi đã có trái Hùng hoàng châu ngàn năm thì còn sợ gì con rắn kia?

Du Hữu Lượng cả mừng. Chàng lấy Hùng hoàng châu ở trong bọc ra.

Giữa lúc ấy Bạch Y Nữ khẽ bảo:

- Coi kìa! Coi kìa!

Du Hữu Lượng ngó theo ngón tay nàng trỏ thì thấy phía trước có chỗ động đậy. Sau một lúc trong vòng mấy trượng vuông, cỏ xanh úa đi rồi khô lại biến thành màu vàng... Mặt đất bắt đầu nứt ra như lưng rùa.

Bất thình lình nghe đến đoàng một tiếng. Bùn đất tung bay. Từ dưới lòng đất vọt ra một đạo kim quang.

Bạch Y Nữ vội hô lên:

- Mau liệng Hùng hoàng châu ra!

Du Hữu Lượng co ngón tay trỏ và ngón tay giữa lại búng ra đánh vèo một cái.

Trái Hùng hoàng châu tuột tay bay đi, trúng vào chỗ yếu hại con Kim xà dài bảy tấc.

Hùng hoàng châu là khắc tinh của Kim xà, quả nhiên thần diệu vô cùng. Con Kim xà nhũn ra nằm co quắp trên mặt đất.

Bạch Y Nữ lấy ra một tấm lưới nhỏ chụp đầu rắn rồi dùng lưỡi dao bằng ngọc cắt đầu nó, cho máu chảy vào đầy bình ngọc. Nàng cầm bình đưa cho Du Hữu Lượng nói:

- Thế này là được một vị rồi. Nhưng con sâm ngàn năm thì phải vào chốn thâm sơn tìm kiếm. Nếu có cơ duyên thì kiếm được ngay, mà vô phúc thì tìm suốt đời cũng không thấy.

Du Hữu Lượng gật đầu.

Bạch Y Nữ lại nói:

- Ngươi cũng nên về đi. Hỡi ơi! Ngươi nhớ ta là hay mà quên ta cũng được.

Nàng nói xong xoay mình vọt đi, không lưu luyến gì nữa.

Du Hữu Lượng ngơ ngác một lúc rồi uể oải trở về khách sạn.

Chàng nghe tiếng hô hấp đều đặn bất giác vững dạ trở lại.

Sáng hôm sau hai người lại đăng trình. Du Hữu Lượng ngồi dong xe chạy suốt ngày cho tới một tòa thị trấn.

Lúc này trời đã xế chiều. Trên đường ít người qua lại. Phần đông họ đã tìm nơi trú ngụ.

Du Hữu Lượng nghĩ thầm trong bụng:

- Trấn tập phía trước kia có vẻ nhiệt náo, đèn lửa như sao xa, khói bốc lên nghi ngút. Chi bằng ta cho xe chạy nhanh vào thị trấn rồi sẽ tính.

Mấy bữa nay lòng chàng sầu muộn mà người lại nhọc mệt. Chàng cho xe đi từ từ vào thị trấn. Chàng ngửng đầu lên nhìn thấy gần đó có tòa tửu lâu khá lớn.

Tòa tửu lâu này có cả khách sạn. Du Hữu Lượng mướn hai phòng. Cô em đã mỏi mệt chàng liền đưa cô vào ngủ trước. Một mình chàng từ từ trở ra đại sảnh, tìm một chỗ tĩnh mịch ngồi xuống.

Chàng gọi tiểu nhị lấy mấy món ăn. Chàng vừa cầm đũa, bỗng nghe tiếng vó ngựa dồn dập, tiếp theo là tiếng ngựa hý vang rồi im bặt. Chàng biết đoàn kỵ mã đã dừng lại ở cửa tửu lâu.

Quả nhiên có ba người tiến vào. Chàng vừa ngó thấy bất giác khen thầm trong bụng.

Ba người này tuy thân thể không cao lớn lắm, nhưng người nào cũng mặt vuông, lông mày rậm, cặp mắt sáng loáng. Họ mặc áo vải mà phong độ rất uy mãnh.

Du Hữu Lượng để ý ngó ba cái bao của ba hán tử cắp dưới nách. Bao nào cũng khá dài. Hiển nhiên là người võ lâm đem theo đồ khí giới.
Ba người mới đến đảo mắt nhìn quanh và đã trông thấy Du Hữu Lượng. Có điều chàng mi thanh mục tú như một gã thư sinh nên họ không để ý mấy.

Ba người ngồi vào một cái bàn tròn, cách chỗ Du Hữu Lượng không xa mấy.

Du Hữu Lượng bụng bảo dạ:

- Ba người này khí độ không phải tầm thường, chắc là những nhân vật nổi tiếng trong võ lâm. Chẳng hiểu họ có việc gì gấp mà ra chiều lật đật.

Chàng thấy ba người này hoàn toàn lạ mặt, không liên quan gì đến mình, liền bắt đầu ngồi vào ăn cơm.

Ba hán tử ngồi vào bàn rồi ai nấy trầm lặng không nói gì, chỉ kêu lấy ra một hồ rượu lớn để cùng nhau uống.

Du Hữu Lượng ăn gần xong bữa, bỗng nghe một trong ba hán tử thở dài nói:

- Lâu này không uống thèm quá rồi.

Thanh âm gã tuy không vang dội nhưng trung khí đầy rẫy, tiếng nào cũng như đập vào màng tai, khiến Du Hữu Lượng không khỏi ngấm ngầm kinh hãi.

Lại nghe một người khác nói:

- Tam đệ! Tam đệ hãy ráng nhịn ít ngày nữa. Từ đây theo đường lớn đi về phía đông bắc, ít ra còn mười mấy ngày nữa mới đến khu sơn dã. Chúng ta sẽ có dịp ăn uống thỏa thích.

Gã tam đệ khẽ ầm ừ một tiếng để đáp lại.

Du Hữu Lượng động tâm, từ từ hít một hơi chân khí rồi phát huy công phu "Thiên thính" của nội gia để nghe ngóng. Quả nhiên tai chàng có luồng thanh âm lọt vào rõ hơn:

- Đại ca! Lần này chúng ta quyết đừng để lỡ dịp.

Người được kêu bằng đại ca đáp:

- Cái đó đã hẳn! Đây là một cơ hội ngàn năm một thuở.

Tam đệ "Dạ" một tiếng rồi nói:

- Nhưng thứ sâm đó lúc ra khỏi mặt đất, đại ca có nắm chắc là bắt được chăng?

Du Hữu Lượng chấn động tâm thần, chàng lại nghe "đại ca" bất tiếng cười khô khan chứ không trả lời. Một người khác chưa từng cười nói chắc là lão nhị bỗng lên tiếng:

- Tam đệ! Ngươi đừng lo chuyện không đâu. Đại ca đã làm việc này hơn ba chục năm. Chẳng lẽ còn trật được ư?

"Đại ca" thở phào một cái đáp:

- Việc này rất trọng đại. Kể ra thì ta không lỡ tay đâu nhưng nếu tin tức này lọt ra ngoài thì anh em ta phải phí nhiều hơi sức hơn nữa.

"Tam đệ" hỏi:

- Dọc đường chúng ta đi đến đây dường như không phát giác ra nhân vật nào khả nghi thì phải?

"Đại ca" đáp:

- Ta chỉ mong như vậy.

Về sau họ chỉ nói những điều không quan hệ. Du Hữu Lượng từ từ nhả chân khí ra. Môn thần công này chàng phát huy chưa được thuần thục, cảm thấy hai màng tai hơi đau, nhưng trong bụng mừng thầm tự nhủ:

- Té ra ba người này muốn đi lấy sâm vương. Ta từng nghe thứ nhân sâm Dã Sơn rất linh nghiệm. Theo giọng lưỡi ba nhân vật này thì sâm vương là vật chí bảo.

Nếu mình lấy được chắc có thể chữa khỏi bệnh cho muội muội.

Trong lòng rất cao hứng, Du Hữu Lượng từ từ đứng dậy đi vào phòng, trong lòng ngấm ngầm tính toán cách hành động.

Sáng sớm hôm sau chàng tiếp tục thượng lộ. Hôm nay chàng đi rất lẹ theo đường lớn nhằm hướng đông bắc mà tiến. May ở chỗ hướng này chỉ có một đường nên không sợ lạc lối.

Vì chàng biết ba người kia hành động còn lẹ hơn mình, nhất là mình đi xe lại càng khó khăn hơn. Do đó chàng tính toán mình phải khởi hành sớm để tới đích trước. Chờ ba người kia đến nơi chàng sẽ theo dõi hành tung để tìm thứ sâm vương kia. Chàng chỉ sợ ba người khởi hành vượt lên trước thì khi chàng tới nơi họ đã đắc thủ và xuống núi rồi.

Đường càng đi lên phía đông bắc, khí hậu càng thay đổi nhiều. Cảnh sắc nơi đây khác hẳn Trung Nguyên nhưng Du Hữu Lượng mang theo tâm sự, không có thì giờ rảnh để thưởng ngoạn.

Hôm tới khu vực núi non, chàng yên trí ba người kia còn lọt lại sau, chưa thể vượt lên trước được.

Con ngựa kéo xe mấy ngày liền, nó nhọc mệt quá không chịu đựng được nữa.

Du Hữu Lượng thấy vậy cả kinh thất sắc. Lúc này trời đã xế chiều. Chàng cho là ba người kia có tới nơi thì đêm nay chắc cũng chưa động thủ.

Giải đất Liêu Đông làm gì có cảnh phồn hoa như ở Trung Nguyên, nhất là trong khu vực núi non. Đừng nói chuyện khách điếm mà ngay nhà dân cư cũng không có mấy. Du Hữu Lượng chẳng biết làm thế nào đành dắt xe ngựa dấu vào trong khu rừng rậm.

Nơi đây thế gió rất mạnh. Du Hữu Lượng tìm kiếm được một sơn động quay lưng về phía chiều gió. Trong động khá rộng rãi mà lại khô ráo.

Chàng bẻ cành cây lấy lá giải xuống đất rồi ôm thiếu phụ vào động. Quả nhiên nơi đây ấm áp hơn nhiều.

Giữa lúc ấy đột nhiên có tiếng vó ngựa dồn dập vọng lại. Du Hữu Lượng giật mình kinh hãi tự hỏi:

- Bọn nào mà bây giờ còn chạy ngựa lên núi? Chẳng lẽ họ là ba người đó?

Chàng từ từ cất bước ra khỏi động. Lúc này trăng đã mọc. Du Hữu Lượng tung mình vọt lên ngọn cây nhỏ.

Dưới ánh trăng, chàng nhìn xuống chân núi quả thấy ba con tuấn mã. Đúng là ba đại hán đó.

Du Hữu Lượng lẩm bẩm:

- Thật là nguy hiểm! Thật là nguy hiểm!

Chàng ngờ ba người kia đi thẳng đến sơn khu này. Thế là bữa nay họ không nghỉ ngơi chi hết. Suýt nữa chàng bị lỡ dịp.

Chàng không kịp suy nghĩ gì nữa, chạy vào động dặn thiếu phụ ở lại chờ đợi rồi băng mình vọt lên chạy lướt trên cành cây.

Giữa lúc ấy ba người kia tung mình xuống ngựa. Chúng lại vung tay đập vào lưng ngựa. Ba con ngựa hý lên một tiếng rồi lao mình chạy đi.

Ba bóng người chạy bộ lướt nhanh lên núi. Du Hữu Lượng biết khinh công ba người kia không phải tầm thường, nhưng chàng vốn là người thâm trầm cẩn thận, theo sau họ cách một quãng khá xa.

Vùng núi này quanh năm ít có vết chân người. Đường núi ban đầu còn dễ đi, nhưng càng lên cao càng dốc và gập ghềnh hiểm trở. Khắp nơi cây cỏ rậm um chẳng có đường lối nào hết.

Thế núi càng lên cao càng dốc. Khinh công của Du Hữu Lượng đã đến trình độ rất cao minh nên không lấy chi làm mỏi mệt. Ba đại hán kia cũng chẳng cảm thấy khó nhọc chút nào. Bốn người nhô lên hụp xuống trong khoảng thời gian chừng ăn xong bữa cơm thì đã lên được quá lưng chừng sườn núi.Du Hữu Lượng không dám mạo hiểm tới gần. Bỗng thấy ba người dừng lại, chàng vội ẩn mình vào sau gốc cây lớn.

Ba người kia đứng lại đảo mắt nhìn quanh tứ phía rồi chia ba ngả mà đi.

Dường như họ đang tìm kiếm vật gì.

Du Hữu Lượng biết thứ sâm vương chỉ ở gần đâu đây, bất giác lòng chàng rất đỗi khẩn trương.

Bỗng thấy ba người kia cùng cúi thấp xuống, dùng mũi để đánh hơi.

Vầng trăng bây giờ đã lên khá cao, tỏa ánh sáng xuống trần gian. Du Hữu Lượng coi rất rõ ba người đều lộ vẻ khẩn trương và dường như họ ra chiều mỏi mệt. Chàng không hiểu thủ pháp lấy sâm, không ngờ tìm nó cũng như tìm kiếm địch nhân. Bọn kia khẩn trương mà lòng chàng ngấm ngầm hồi hộp.

Lúc này ba người kia dần dần đi gần lại nhau dường như làm thành thế bao vây. Sáu cánh tay nhả nội kình ra cho làn cơ lướt xuống. Chung quanh họ đều phẳng như bình địa.

Đột nhiên ba người cùng dừng lại, hô lên một tiếng. Cả ba người cùng nằm phục xuống. Lúc này bọn họ cách nhau không đầy ba thước.

Du Hữu Lượng đoán chắc đây là chỗ quan hệ cuối cùng. Chàng từ từ hít một hơi chân khí lướt nhẹ mình đi còn cách bọn kia chừng hai trượng.

Chàng hành động rất cẩn thận, cả ba người kia đang lúc khẩn trương cùng cực nên không phát giác.

Du Hữu Lượng tới gần thấy ba người vây quanh một khu đất bằng. Màu đất chỗ này quả nhiên khác lạ.

Lúc này ba người khẩn trương đến cùng cực. Họ dán mình xuống đất cỏ.

Sau khoảng thời gian chừng uống cạn tuần trà, bỗng thấy đại hán mé tả từ từ vươn tay đưa lên lưng móc ra một vật đen sì.

Vật này bóng loáng như bôi dầu.

Đại hán mé hữu đứng thẳng người lên. Bỗng nghe đánh "Vù" một tiếng, một vật sắc vàng vọt lên mặt đất.

Du Hữu Lượng giật mình kinh hãi. Chàng định thần nhìn lại thì vật sắc vàng đó là một con sâm giống như người thập thò gần mặt đất.

Đại hán đang đứng bỗng lùi lại một bước, giang hai tay ra tựa hồ huy động công lực.

Du Hữu Lượng thấy vật sắc vàng dao động, lại tựa hồ không dời khỏi nguyên chỗ. Chàng chắc cái đó đã bị đại hán dùng phương pháp gì để kiềm chế cho nó đứng yên.

Thứ sâm thành hình người này ít ra đã sống ngàn năm mới có thể hành động và phát ra ánh sáng. Du Hữu Lượng tuy không hiểu rõ nhưng cũng biết chắc đây là vật trân quý phi thường.

Lúc này đại hán mé hữu dán mình xuống đất bắt đầu cử động. Vật đen sì trong tay hắn trông giống như cái túi giơ chênh chếch lên tựa hồ muốn chụp lấy cây nhân sâm nhỏ bé kia.

Du Hữu Lượng trấn tĩnh tâm thần, đột nhiên chàng hít một hơi chân khí rồi vọt đi nhanh như tên bắn.

Ba đại hán đang để hết tinh thần vào nhân sâm, không ngờ tới bên mình đã có người mai phục. Khi họ phát giác thì Du Hữu Lượng đã vọt tới nơi.

Du Hữu Lượng người đang chơi vơi trên không cong mình đi, sà xuống nhanh như điện chớp, bắt được con nhân sâm vào tay.

Chàng vẫn đề tụ chân khí đẩy gót chân xuống ở trên không. Người chàng lướt ra xa ngoài ba trượng.

Bên tai chàng đột nhiên nghe một tiếng gầm rất lớn. Bỗng chàng thấy trong lòng bàn tay trơn tuột liền hé mắt ra nhìn thì chỉ thấy bàn tay không, chẳng thấy con nhân sâm đâu nữa.

Chàng đang ngẩn người ra, bỗng thấy sau lưng như bị kình phong đè nặng.

Chàng biết đối phương đã đuổi gần tới. Chàng không nghĩ gì nữa vội để thân hình chúi về phía trước.

Lại nghe hai tiếng vù vù. Cả ba người đã bao vây chàng thành hình tam giác.

Chàng ngấm ngầm kinh hãi vì thân pháp đối phương quá mau lẹ.

Đại hán đứng trước mặt đầy vẻ giận dữ, trỏ tay vào Du Hữu Lượng run lên hỏi:

- Ngươi... ngươi là ai?

Du Hữu Lượng ngơ ngác đáp:

- Tại hạ... tại hạ họ Du.

Đại hán ngửng mặt gầm lên một tiếng vang dội cả một vùng sơn cốc.

Du Hữu Lượng tưởng chừng trái tim chìm hẳn xuống.

Đại hán lại quát hỏi:

- Sao ngươi... định hạ thủ tranh cướp?

Du Hữu Lượng ấp úng đáp:

- Tại hạ... tại hạ cần thứ thuốc này để cứu chữa cho một người bạn.

Đại hán kia nhìn chằm chặp vào Du Hữu Lượng. Đoạn gã ngửa mặt lên la lớn:

- Phải chăng đây là... Hoàng thiên có ý định như vậy?

Du Hữu Lượng thấy vẻ mặt đại hán ra chiều bi thảm, vội đáp:

- Tại hạ... tại hạ không lấy được đâu.

Đại hán sa sầm nét mặt nói:

- Ngươi... ngươi... Đây là vật chí bảo của trời đất, ngươi ngu như lừa thì làm sao mà lấy được? Con sâm vương ngoài chỗ tóc nó, ai đụng vào mình là lập tức nó độn thổ. Bây giờ không biết nó chuồn đến đâu rồi.

Du Hữu Lượng đứng ngẩn người ra đương trường, chẳng biết nói thế nào.

Đại hán đứng trước mặt đột nhiên cười rộ nói:

- Tiểu tử! Ngươi có bản lãnh theo dõi bọn ta. Bữa nay chúng ta muốn coi xem bản lãnh ngươi được bao nhiêu mà dám đến tự tìm đường chết?

Du Hữu Lượng tâm thần rối loạn, nhưng nghe gã nói câu này, chàng xịu mặt xuống, hắng dặng một tiếng rồi đáp:

- Linh vật của trời đất chẳng ai làm chủ nó được. Ai tranh cướp nổi là người đó lấy. Ngươi muốn gì thì cứ vạch đường ra ta xin bồi tiếp.

Đại hán kia mắt lộ sát khí. Đột nhiên giơ tay trái lên. Tay mặt nắm thành quyền đánh tới.

Chỉ nghe đánh vù một tiếng. Thoi quyền cực kỳ uy mãnh. Du Hữu Lượng trượt chân trái đi, nghiêng mình sang một bên rồi xoay tay mặt đánh lại.

Hai luồng lực đạo đều đánh vào quãng không. Du Hữu Lượng cảm thấy cánh tay nặng trịch. Chàng hít mạnh một hơi chân khí, xoay lòng bàn tay ra ngoài xô nội lực ra.

Đại hán lảo đảo người đi, lùi lại một bước.

Hai đại hán ở phía sau đồng thời bật tiếng la hoảng, đại hán phía trước cũng thộn mặt ra. Đột nhiên hắn vọt lên không.

Du Hữu Lượng giật mình kinh hãi. Chàng cảm thấy vạt áo phía sau bị gió thổi lạch phạch. Hiển nhiên hai người đằng sau cũng nhảy vọt lên không.

Chàng là tay võ thuật nội gia đã biết rõ nhảy vọt lên không đánh xuống là hung dữ và hiểm ác vô cùng. Chỉ một đòn là phân thắng bại, có khi một bên phải thương vong.

Ba đại hán thi triển chiêu thức này một cách đột ngột, hiển nhiên muốn đẩy chàng vào đất chết.

Trong khoảng thời gian chớp nhoáng này, chàng không rảnh để mà suy nghĩ, vội quay phắt người lại. Song chưởng một trên một dưới chênh chếch đưa lên.

Ba người kia hợp kích một chiêu thức. Chúng gầm lên một tiếng nhào lẹ xuống.

Du Hữu Lượng cũng gầm lên một tiếng phóng cả tả hữu chưởng ra thành hai luồng lực đạo trái ngược nhau.

Chàng cảm thấy trên đầu như bị vật nặng ngàn cân đè xuống. Chàng phát huy nội lực đến tột độ nhả ra. Bỗng thấy hai tay nhẹ bâng, chàng bật tiếng la hoảng:

- Nguy rồi!

Người chàng nhảy lùi lại phía sau, nhưng đã chậm mất một chút. Chàng cảm thấy vai bên trái tê chồn. Huyệt kiên tĩnh đã bị điểm trúng. Nửa người chàng run lên.

Du Hữu Lượng loạng choạng lùi lại ba bước. Chàng hít mạnh một hơi chân khí cho nội lực xông vào huyệt mạch, lập tức giải khai được huyệt đạo.

Du Hữu Lượng kinh hãi đến ngẩn người ra. Chàng lẩm bẩm:

- Chẳng lẽ đây là Thương Ưng Tam Thức?

Chàng đoán đây là người phái Thiên Trì, bỗng lòng chàng nẩy mối bi thảm, ngơ ngác ngó ba người, cơ hồ quên cả mình đang lâm vào tình trạng này.

Ba người kia dường như cũng bị thân pháp của chàng làm cho kinh hãi. Có điều chúng chưa biết chàng đã tự giải khai huyệt đạo.

Đại hán mé hữu cười lạt nói:

- Thân pháp của các hạ thật là tuyệt diệu! Bọn tại hạ khâm phục vô cùng. Có điều nếu không giải tán nội lực ở vai bên trái tất sẽ thành người tàn phế.

Du Hữu Lượng lẳng lặng không nói gì.

Đại hán kia toan nhắc lại, bỗng nghe thấy một tiếng hú dài như xé bầu không khí vọng lại.

Tiếng hú vừa dứt, tiếp theo là tiếng cười hô hố.

Ba đại hán đều biến sắc, trầm giọng nói:

- Cước trình mau lẹ quá! Họ rượt tới nơi rồi.

Câu nói vừa dứt đã thấy bóng người thấp thoáng. Bốn, năm người chạy tới nơi.

Du Hữu Lượng lúc này như người trong mộng tỉnh giấc. Chàng nhớ tới thiếu phụ nằm trong sơn động mà lại không lấy được sâm vương, liền nhảy vọt lên lướt mình ra xa ngoài mười trượng.

Chương 23: Du lang thám thính giúp quan binh

Du Hữu Lượng chạy đi một quãng không thấy người rượt theo liền hối hả xuống núi, chạy lại chỗ dấu xe, nhưng tới nơi chẳng thấy xe đâu.

Chàng hoảng hồn chạy vào trong động cũng thấy trống rỗng, không một bóng người.

Du Hữu Lượng ra ngoài động phóng tầm mắt nhìn quanh vẫn chẳng thấy cô em đâu. Lúc càng nóng nảy, chàng càng ráng trấn tĩnh tâm thần tự hỏi:

- Chẳng lẽ Bách Độc Giáo cướp em gái ta đi rồi? Chúng bắt được đại muội là muốn bức bách ta đầu hàng hay muốn sát hại ta?

Chàng nghĩ lâu lắm mà không tìm ra đáp án.

Bỗng trên không có tiếng chim kêu quang quác. Du Hữu Lượng ngửng đầu lên ngó thấy hai con quạ sa xuống rồi không nhúc nhích. Chàng động tính hiếu kỳ chạy lại, toan lượm chim bỗng chàng phát run, liền bẻ một cành cây để gẩy hai con lên coi thì thấy lông nó rụng tới tấp. Có trên mặt đất cũng vàng úa một đám.

Du Hữu Lượng lẩm bẩm:

- Ta thường nghe Bách Độc Giáo có ba mươi sáu đại pháp giết người. Vậy ta phải chú ý trong mọi trường hợp để khỏi mắc bẫy. Nếu họ thực tình muốn trừ khử ta thì thật khó nỗi đề phòng.

Rồi chàng lại nghĩ:

- Bách Độc Giáo mà không hiểu rõ thân thế ta thì họ hại ta chỉ vì trong mình ta mang trái Hùng hoàng châu, khắc tinh của muôn chất độc. Bằng họ biết rõ thân thế ta thì lại càng muốn trừ diệt ta.

Chàng tĩnh tâm suy nghĩ thì mấy bữa nay hành tàng của mình chưa bị tiết lộ mảy may. Chắc là chỉ có tội mạng Hùng hoàng châu trong mình.

Du Hữu Lượng còn đang ngẫm nghĩ bỗng thấy trên sườn núi cờ bay phất phới, cát bụi mịt mù. Nhưng địa thế quanh co chỉ trong khoảnh khắc chuyển qua một khúc là mất tích.

Du Hữu Lượng rất lấy làm kỳ. Sau một lúc đội ngũ kia lại hiện ra.

Chàng định thần nhìn lại, bất giác trái tim đập loạn lên vì đội ngũ sau cùng có một cỗ xe giống hệt cỗ xe của chàng. Từ chỗ chàng tới đó chỉ cách chừng mấy trăm thước, nhưng đường vòng vèo chạy hàng nửa ngày cũng không tới.

Du Hữu Lượng trong lòng nóng nảy, chàng tính toán một lúc rồi tìm chỗ địa thế thoai thoải hơn cướp đường nhảy xuống.

Đột nhiên một tiếng nổ đoàng như tiếng sấm làm chấn động cả trái núi. Loạn thạch tung bay. Tiếng vang ầm ầm trong sơn cốc hồi lâu không ngớt.

Du Hữu Lượng ngó thấy một chỗ có thể đứng được liền giang hai tay ra như một con chim khổng lồ sà xuống. Có lúc chạy thật nhanh có lúc gặp đá núi nhô lên chàng phải chậm lại một chút. Mười mấy cái nhô lên hụp xuống, chàng đã vọt tới con đường trên sườn núi.

Du Hữu Lượng theo sơn lộ chạy được mấy chục bước lại thấy phía trước ở đằng xa có một khối đá cản đường. Cỗ xe ngựa kia bị khối đá chặn lại và những đá nhỏ đánh trúng. Nóc xe đổ sập xuống.

Du Hữu Lượng trong lòng kinh hãi vì chàng biết đại muội không hiểu võ công. Phen này nàng khó lòng thoát ra được.

Chàng liền đề tụ chân khí vọt lại. Chân chàng vừa chấm đất bỗng có tiếng quát tháo vang lên. Mấy món binh khí nhất tề phóng tới.

Du Hữu Lượng nghiêng mình né tránh chỉ khe chừng sợi tóc là trúng phải.

Tiện tay chàng chụp lấy một cây trường thương, rung lên thành những đóa hoa gạt binh khí của địch nhân bắn đi.

Chàng định thần nhìn lại thấy bốn mặt có mười mấy tên quân sĩ mà tên nào cũng thân thể cao lớn khỏe mạnh thì chẳng hiểu người này ra làm sao.

Bọn quân sĩ thấy bản lãnh chàng cao thâm như vậy đều kinh hãi đứng thộn mặt ra.

Du Hữu Lượng tiến lại vén rèm xe lên. Tên thủ lãnh trong bọn quân sĩ lớn tiếng quát:

- Dừng tay và rút lui cho mau! Không thì bị loạn tiễn bắn chết.

Du Hữu Lượng liếc mắt nhìn qua một lượt trong lòng rất lấy làm kỳ. Nguyên trong cỗ xe có một người man di mũi cao mắt lõm, đầu rũ xuống tắt thở rồi.

Du Hữu Lượng trầm giọng hỏi:

- Vị tiểu cô nương trong cỗ xe này đâu rồi?

Tên thủ lãnh bọn quan quân lắc đầu trỏ vào chàng hỏi:

- Ngươi là ai? Đến đây làm chi?

Du Hữu Lượng lại quát:

- Ta hỏi ngươi vị tiểu cô nương trong xe này đâu?

Thanh âm chàng phát run tỏ ra trong lòng cực kỳ khẩn trương. Cặp mắt chàng dần dần đỏ lên.

Tên thủ lãnh thấy chàng dáng điệu văn nhã nhưng võ công cao cường, vội đáp:

- Ta thấy cỗ xe không ở bên đường. Lạp Đa Tư đại nhân đột nhiên đau bụng không cưỡi ngựa được, nên mượn cỗ xe này cho y ngồi. Cỗ xe này của ngươi hay sao?

Du Hữu Lượng cũng hơi yên dạ nghĩ thầm:

- Chắc là đại muội ta bị người cướp đem đi từ trước rồi.

Chàng liền nhìn tên thủ lãnh nói:

- Núi lở đường này khó đi lắm, các vị nên quay về thôi.

Tên thủ lãnh lắc đầu đáp:

- Đây là người đốt chất nổ. May mà pháo đội chạy đi trước không thì đại soái uổng một phen tâm huyết. Chao ôi! Các hạ là ai? Sao lại xuất hiện đúng lúc, không sớm mà cũng không muộn?

Giọng nói của gã mỗi lúc một gay gắt. Du Hữu Lượng biết gã đã sinh lòng ngờ vực. Chàng chợt động tâm linh hỏi lại:

- Phải chăng các hạ ở dưới trướng Tùng Liêu Viên đốc soái?

Tên thủ lãnh ngắm nghía Du Hữu Lượng một lượt thấy chàng không phải là người tồi bại, liền gật đầu đáp:

- Đúng thế.

Du Hữu Lượng nói:

- Có người toan ám hại đại soái hay sao?

Tên thủ lãnh đáp:

- Không phải thế. Bằng hữu! Đường trước mặt đã bị chặn rồi. Mé tả có đường nhỏ đi được. Bọn tại hạ ở đây còn có việc trọng yếu.

Du Hữu Lượng nói:

- Tại hạ cũng có việc khẩn cấp, phải đi ngay. Nếu các hạ ở dưới trướng đại soái mà có việc gì đưa tin thì tại hạ xin hết sức giúp.

Tên thủ lãnh ngập ngừng hỏi:

- Sao? Ông bạn có thể vượt qua được tảng đá lớn này chăng?

Du Hữu Lượng gật đầu đáp:

- Để tại hạ thử coi.

Tên thủ lãnh buột miệng nói:

- Nếu vậy tại hạ xin trân trọng ủy thác các hạ đưa tin Lạp đại nhân bị trọng thương và qua đời rồi.

Du Hữu Lượng gật đầu. Chàng vận kình nhảy lên cao ba trượng đặt chân vào điểm tựa để lấy đà rồi nhảy lên cao hai trượng nữa là đến đỉnh phiến đá.

Tên thủ lãnh chợt nhớ ra việc quân sự mật sao lại tiết lộ cho một người lạ mặt hay biết. Gã vừa nóng nảy vừa lớn tiếng gọi:

- Khoan đã! Các hạ hãy khoan!

Du Hữu Lượng biết tâm lý của gã liền quay lại nghiêm sắc mặt đáp:

- Đại soái là bức trường thành của Quốc gia. Đừng nói tại hạ tiện đường, mà dù phải đi xa muôn dặm cũng nên vì đại soái ra sức.

Chúng ta là nam tử hán, là đại trượng phu sống trước mũi đao lưỡi kiếm, sao lại không tin được người?

Thanh âm chàng dõng dạc khẳng khái, người chàng lại đứng trên cao trông chẳng khác một vị thần tiên. Bọn tướng sĩ dưới trướng Viên Sùng Hoán phần nhiều là trai Tề, Lỗ, tính tình mau lẹ thẳng thắn. Chúng thấy Du Hữu Lượng ngôn từ khẳng khái đều rất cảm động lớn tiếng hoan hô.

Bao nhiêu mối hoài nghi đều tiêu tan hết.

Du Hữu Lượng vẫy tay một cái rồi thi triển khinh công vượt qua phiến đá.

Chàng thấy những vết xe trên đường lõm xuống rất sâu, hiển nhiên đại đội trọng xa vừa vượt qua. Chàng nghĩ thầm trong bụng:

- Tên quân sĩ kia vừa nói pháo đội gì đó. Nhất định là Viên đại soái dùng để kháng cự Thanh binh. Bọn gian tế Mãn Thanh phá đường để cản trở.

Du Hữu Lượng đoán rất trúng. Chàng lại đi trong khoảng thời gian chừng uống cạn tuần trà thì thấy phía trước cát bụi tung bay. Tiếng người hô hoán cùng tiếng ngựa hý vang lên một lượt.

Du Hữu Lượng tiến về phía trước vượt qua đám đông đến trước mặt lãnh đội tướng quân cất tiếng hô:

- Tiểu tử chịu lời ủy thác đến báo tin Lạp đại nhân bị trọng thương uổng mạng rồi.

Viên tướng đứng đầu giật mình nhìn Du Hữu Lượng hỏi:

- Xin cho biết đại danh các hạ là gì?

Du Hữu Lượng đáp:

- Tiểu tử là Du Hữu Lượng qua đường gặp quân sĩ dặn đến báo cho tướng quân hay.

Viên tướng này thân thể cao lớn ngồi trên lưng ngựa coi rất oai phong.

Du Hữu Lượng ngửng đầu nhìn lên thấy phía trước giương một cây cờ lớn đề chữ "Tổ" tung bay trước gió. Chàng nghiêm nghị nhắc lại:

- Tổ tướng quân! Lạp đại nhân bị thương nặng chết rồi. Tiểu tử đến báo tin.

Viên tướng trên ngựa run lên định thần nhìn lại Du Hữu Lượng hỏi:

- Tin đó có thật chăng?

Du Hữu Lượng gật đầu không nói gì.
Tổ tướng quân thở dài:

- Phải chăng trời muốn diệt nhà Đại Minh ta, Lạp đại nhân mà chết đi thì diệu kế trong cẩm nang của đại soái tiêu tan thành bọt nước. Than ôi! Mưu sự là ở người, thành sự là ở trời.

Du Hữu Lượng ngó lại bộ cự pháo thấy màu lam phát ra ánh hàn quang ảm đạm. Chàng là con người rất cơ trí, trong lòng đã đoán ra tám, chín phần, miệng lẩm bẩm:

- E rằng trong quân không ai hiểu được cách điều khiển cây súng lớn này, chỉ trông vào Lạp đại nhân ở Tây Dương chỉ điểm.

Chàng còn đang ngẫm nghĩ thì Tổ tướng quân lại nói:

- Vừa rồi có tiếng nổ lớn. Địch nhận phá núi cản đường. May mà bọn ta thoát nạn. Không ngờ Lạp đại nhân đi sau gặp nạn. Nếu Lạp đại nhân không sinh bệnh cưỡi ngựa đi trước được thì may ra khỏi bị uổng mạng.

Du Hữu Lượng hỏi:

- Từ đây đến chỗ Viên đại nhân đóng quân còn bao nhiêu đường đất?

Tổ tướng quân ngập ngừng đáp:

- Đại khái còn độ... còn độ...

Y nói đến đây bỗng trợn mắt lên nhìn Du Hữu Lượng hỏi:

- Đường bị đá lớn cản trở làm sao mà các hạ đi qua được đến đây để báo tin?

Du Hữu Lượng biết y đã sinh lòng ngờ vực, chàng không trả lời vươn tay ra đoạt lấy một cây trường thương của võ sĩ rồi vận kình liệng ra. Cây thương cắm sâu vào vách đá chỉ còn chìa ra một đoạn ngắn. Chàng lại nắm lấy đốc thương tung mình lên cao hai trượng. Chàng chuyển mình lơ lửng trên không rồi nhẹ nhàng hạ xuống trước ngựa.

Tổ tướng quân xuất thân ở chốn lục lâm thấy Du Hữu Lượng phô trương tài nghệ liền tung mình xuống ngựa cầm tay Du Hữu Lượng nói:

- Du huynh công lực cao thâm. Tiểu đệ thất kính mất rồi.

Du Hữu Lượng không khiêm nhượng nữa, nhìn Tổ tướng quân nói:

- Đường núi chật hẹp và hiểm trở. E rằng bước tiền đồ địch nhân còn có mai phục. Xin tướng quân liệu mà bố trí.

Tổ tướng quân hỏi:

- Đi thêm hai chục dặm nữa là đồn tiền quân của ta. Du huynh võ nghệ phi thường, tiểu tướng tận tình thỉnh cầu huynh đài tận giúp cho được chăng?

Du Hữu Lượng tuy có việc gấp, nhưng chàng là người biết cân nặng nhẹ. Bây giờ chàng đã hiểu hiện Viên đại soái đang hành quân thì mình có muốn đi, Tổ tướng quân cũng chẳng cho nào. Chàng liền mỉm cười đáp:

- Viên đại nhân là trọng tướng của triều đình, tiểu nhân vì đại nhân ra sức thật lấy làm vinh hạnh. Vậy tướng quân cứ việc tiến binh. Tiểu nhân lên núi quan sát tình thế liệu cách mở đường.

Tổ tướng quân là một viên ái tướng của Viên đốc soái. Y tính tình mau lẹ, nghe Du Hữu Lượng chịu lời một cách chóng vánh, trong lòng rất cao hứng, buột miệng khen:

- Du huynh quả là một đấng hảo nam nhi. Huynh đài có cần tiểu tướng phái mấy tên dũng sĩ đi giúp việc hay không?

Du Hữu Lượng lắc đầu đáp:

- Tiểu nhân tự tin có thể liệu lý được.

Tổ tướng quân nắm tay Du Hữu Lượng nói:

- Nơi đây đường độc đạo lại chuyên chở nặng nề là một điều đại kỵ của nhà binh. Việc mở đường rất cần cho sinh mệnh của quân ta. Du huynh! Tiểu tướng đem tính mạng của ba quân trao vào tay huynh đài rồi đó.

Du Hữu Lượng ngửng đầu lên nhìn thấy Tổ tướng quân lộ vẻ thành khẩn. Bàn tay y vừa lớn vừa dày gấp rưỡi bàn tay chàng. Chàng cảm thấy ấm áp nghĩ thầm trong bụng:

- Tổ tướng quân là một hảo hán đanh thép. Y đã tin tưởng vào ta thì dù là việc gian nan đến đâu ta cũng phải đảm nhận.

Chàng liền nói:

- Bây giờ tiểu nhân xin đi trước.

Chàng vung tay nhảy lên vách đá. Chàng nhô lên hụp xuống mấy cái rồi biến vào trong rừng rậm.

Du Hữu Lượng nhìn con đường nhỏ trên sườn núi thì thấy sơn lộ chật hẹp đầy nguy hiểm, càng để ý tìm kiếm tông tích bên địch. Chàng đi được mấy dặm chưa phát giác ra địch tung.

Lúc này trăng sáng như ban ngày, Du Hữu Lượng nghĩ thầm:

- Nếu là đêm tối trời gió lộng thì tình thế càng nguy hiểm hơn.

Chàng còn đang ngẫm nghĩ bỗng thấy phía trước bóng người thấp thoáng.

Chàng liền tăng gia cước lực lướt nhanh, nhưng bóng người chỉ xuất hiện thoáng cái rồi mất hút. Trong lòng rất đỗi khẩn trương, chàng càng hành động cẩn thận.

Đột nhiên chàng ngửi thấy mùi máu tanh do luồng gió đưa lại. Chàng hít một hơi chân khí, vận chân lực ra toàn thân. Song chưởng một trước, một sau, hộ vệ nơi ngực. Chàng đi thêm mười mấy bước thì thấy trong chỗ rậm rạp trước mặt hiển nhiên nằm ngổn ngang bảy tám xác chết.

Du Hữu Lượng tiến lại coi xác chết hãy còn hơi nóng và toán là dũng sĩ võ phục. Dưới đất quẳng bừa bãi những cung cứng tên dài.

Du Hữu Lượng nhìn kỹ lại một lần nữa thì những người này đều là đại hán thân thể cao lớn. Chàng nghĩ thầm:

- Bọn người này hiển nhiên mai phục ở đây để tập kích đội trọng pháo.

Không hiểu ai đã hạ thủ giết họ. Cứ tình hình này thì diễn biến vừa xảy ra trong khoảnh khắc. Lúc ấy ta đã đến gần đây mà sao không nghe thấy động tĩnh gì?

Chàng trầm ngâm một lúc, đi thêm mấy dặm nữa, lại phát giác ra phía trước có một đống thi thể võ sĩ.

Du Hữu Lượng càng hồi hộp trong bụng nghĩ thầm:

- Nhân vật đã hạ thủ chỉ trong khoảnh khắc mà giết chết bấy nhiêu người tuyệt không lộ hình tích thì công lực của họ phải đến trình độ thần sầu quỷ khóc.

Chàng kiểm điểm thi thể thấy người bị bể đầu, kẻ bị thủng ngực, tan nát tạng phủ. Bọn võ sĩ hiển nhiên chưa kịp phát ra nửa chiêu đã gặp độc thủ.

Chàng càng nghĩ càng không hiểu. Võ công chàng đã đến mực rất cao cường mà so với thủ pháp người này thì chàng chẳng nắm được phần thắng một chút nào.

Đột nhiên trong đầu óc chàng lướt qua một tia sáng. Trống ngực đánh thình thịch, chàng tự hỏi:
- Chẳng lẽ đây là thủ đoạn của bóng đen vừa rồi? Xem chừng nhân vật này có ý trợ lực cho Viên quân.

Chàng tiếp tục tiến về phía trước và phát giác ra cả thảy năm chỗ mai phục và đều bị một thủ pháp đánh ngã. Chàng thở phào một cái miệng lẩm bẩm:

- Nếu Tổ tướng quân mà đi qua năm chỗ hiểm trở này thì e rằng đội trọng pháo sẽ bị tan tác mà chưa chắc đã qua hết được quãng đường này.

Chàng cúi xuống lượm một thanh trường kiếm thì thấy trên mặt đất hãy còn những đoạn hỏa tuyến đều bị cắt đứt từng khúc một. Phía sau đá núi có đặt một thùng hỏa dược lớn.

Du Hữu Lượng giật mình kinh hãi nghĩ thầm:

- Người này dùng kiếm đã đến trình độ thông thần. Dây hỏa dược bị cắt đứt từng khúc một đều nhau. Hiển nhiên đây là một chiêu thức làm rung động mấy chỗ.

Chàng tính toán thời gian biết chẳng còn bao lâu nữa pháo đội sẽ tới. Chàng liền từ từ ở trên sườn núi đi xuống, đứng chờ ở đầu đường một lúc. Quả nhiên đại quân của Tổ tướng quân kéo đến.

Du Hữu Lượng chạy ra nghênh tiếp. Tổ tướng quân nói:

- Đi chừng nửa dặm nữa là đến chỗ quân ta đóng trại. Đa tạ Du huynh chịu một phen tâm khổ.

Du Hữu Lượng đáp:

- Những mai phục trên quãng đường này đã bị một cao nhân trừ khử. Đó là hồng phúc của tướng quân. Tiểu nhân không giúp được việc gì cả.

Tổ tướng quân hỏi lại tình hình trên đường. Y cũng rất lấy làm kinh ngạc.

Hai người đang nói chuyện, bỗng thấy trước mặt bụi cát mịt mù. Một đại đội kỵ binh chạy tới. Người kỵ mã đi đầu lớn tiếng hô:

- Tiểu tướng là Vu Duy Tân đến tiếp ứng.

Tổ tướng quân chạy ra đón tiếp hỏi:

- Vu tướng quân phải một phen tân khổ. Tình thế tiền quân ra sao?

Vu Duy Tân đáp:

- Hôm qua La tham tướng bị thất bại. Tham tướng thoát nạn nhưng cánh quân hữu bị tổn thương nặng nề.

Tổ tướng quân lớn tiếng thóa mạ:

- La Đại Tân làm tướng đã mấy chục năm, sao còn cử động khinh suất?

Chuyến này quân ta hai mặt thụ địch, thành Ninh Viễn làm sao giữ được?

Vu Duy Tân đáp:

- La tướng quân cố chết giữ một bên, nhưng hỏa pháo của địch nhân rất lợi hại. La tướng quân dồn binh trên núi, súng bắn tới nơi đá núi vỡ lở, người bị thiệt hại vô số. Mỗi ngày bị tổn thất mấy trăm quân. Nếu không ra đánh thì e rằng lực lượng tiêu hao đến hết.

Tổ tướng quân hỏi:

- La tướng quân đánh quen trăm trận sao lại để toàn quân tan vỡ? Sự tổn thất ở bên địch ra sao?

Vu Duy Tân đáp:

- La quân vừa xuất trận liền bị Thanh binh tấn công bằng hỏa pháo. La quân tuy tinh nhuệ, nhưng những tấm thân huyết nhục không thể chống lại hỏa khí. Mình chưa tới nơi đã bị bắn rồi.

Tổ tướng quân ngửa mặt lên trời thở dài nói:

- Thế là hàng vạn quân tinh nhuệ bị chết hết. Việc đời không biết đâu mà liệu trước. Vu tướng quân! Tướng quân hạ lệnh thổi cơm ăn ngay ban đêm rồi chúng ta kéo đến Tuy Viễn.

Vu tướng quân cả mừng đáp:

- Như thế là phải! Như thế là phải! Đại soái đang mong đội trọng pháo áo đỏ như khát nước. Đã có tinh binh dưới trướng, tướng quân lại thêm mấy chục trấn thủ thần thì cuộc chiến ở Tuy Viễn có cơ vãn hồi.

Tổ tướng quân hỏi:

- Địch nhân còn cách thành chừng bao nhiêu đường đất?

Vu tướng quân đáp:

- Hôm qua còn cách mười mấy dặm. Thạch Sơn thất thủ thì Ninh Viễn ở trong tầm súng rồi. Thế mà từ đêm qua đến bây giờ chưa nghe tiếng súng nổ mới thật là kỳ!

Tổ tướng quân gật đầu.

Vu tướng quân hạ lệnh cho ba quân thổi cơm nấu ăn.

Tổ tướng quân lại nhìn Du Hữu Lượng xin lỗi rồi nói:

- Tiểu tướng còn muốn thỉnh cầu huynh đài, xin huynh đài nghĩ đến tính mạng lê dân trong thiên hạ mà giúp đỡ cho trong cơn quốc biến.

Du Hữu Lượng đáp:

- Sức tiểu nhân làm được đến đâu xin tuân lệnh đến đó.

Tổ tướng quân chú ý nhìn Du Hữu Lượng rồi sa lệ, cất giọng thê lương nói:

- Quân Thanh kéo cả nước đến, thành Tuy Viễn mà thất thủ thì khoảng giang sơn gấm vóc mặt đông bắc không còn chỗ nào giữ được. Du huynh mà ưng chịu vụ này thì tiểu tướng xin thay mặt mấy chục vạn bộ đội ở ngoài quan ải cảm ơn Du huynh.

Y nói rồi quỳ xuống khấu đầu.

Du Hữu Lượng vội đỡ Tổ tướng quân dậy, toan hỏi lại nhưng chợt nhớ tới mình đã chịu lời mà tính chàng lại ít nói, liền đáp:

- Đại trượng phu đã hứa một lời ngàn vàng khôn chuộc. Dù gặp núi đao sông kiếm tiểu nhân cũng chẳng lùi bước.

Tổ tướng quân vỗ vai Du Hữu Lượng nói:

- Hay cho con người biết trọng lời hứa. Nếu nam nhi ở Trung Nguyên mà được như Du huynh cả thì bọn Thanh cẩu không chịu nổi một trận.

Du Hữu Lượng nói:

- Đội hồng y đại pháo của ta tới nơi thì có thể kiềm chế được hỏa pháo bên địch.

Tổ tướng quân đáp:

- Tiểu tướng chỉ mong việc điều khiển hỏa pháo được dễ dàng thì có cơ giải cứu cho Tuy Viễn. Đại soái...

Y chưa dứt lời bỗng nghe những tiếng nổ đoàng đoàng làm thiên hồn địa ám.

Người đứng đối diện nói cũng không nghe tiếng.

Tổ tướng quân thở dài cất giọng thê thảm:

- Địch nhân động thủ rồi.

Du Hữu Lượng và Tổ tướng quân ăn qua loa cho xong bữa, Tổ tướng quân rút một cây lệnh tiễn liệng xuống đất đứng trên ngựa hô:

- Chúng ta phải liều mạng mà đi!

Những quân sĩ đứng gần đó reo lên:

- Chúng ta thề sống chết với bọn Thanh cẩu.

Tổ tướng quân lớn tiếng quát:

- Thượng lộ!

Rồi giật ngựa chạy trước.

Du Hữu Lượng cũng cưỡi ngựa theo sau Tổ tướng quân.

Tiếng súng vẫn nổ ầm ầm nghe rất kinh hãi.

Đoàn người ngựa chạy một mạch hơn mười dặm, vượt qua tòa núi nhỏ tiến đến cửa đông thành Tuy Viễn.

Tổ tướng quân lớn tiếng:

- Du huynh! Chúng ta đến ra mắt đại soái.

Lúc này trong thành hỏa pháo nổ rền, cát đá tung bay mù mịt.

Du Hữu Lượng nhìn quân sĩ trong thành bày trận rất uy nghiêm, rất lấy làm kính phục.

Địch quân tập trung toàn lực đánh lấy Tây thành, nên Đông thành vẫn không thấy bóng địch nhân.

Hai người chạy ngựa rất mau đến một tòa viện lớn lát gạch xanh.

Tổ tướng quân còn ở ngoài xa đã lớn tiếng:

- Tổ Đại Thọ có việc gấp cần bẩm nguyên soái.

Cổng sắt mở ra, một tiểu đội thân binh tới đón Tổ Đại Thọ và Du Hữu Lượng vào.

Chương 24: Nhan bách ba xuất hiện thình lình

Tên đội trưởng thân binh nói:

- Đại soái đang ở trên thành đốc chiến. Xin Tổ tướng quân hãy chờ một phút.

Tổ Đại Thọ dừng ngựa nói:

- Chúng ta cũng lên thành coi.

Giữa lúc ấy phía trước có đội kỵ sĩ chạy tới hộ vệ một lão già mặt mũi thanh tú đi tới. Du Hữu Lượng vừa ngó thấy đã nhận ra nhân vật mà chàng được gặp hai lần rồi. Chính là Tùng Liêu đốc soái Viên Sùng Hoán.

Viên đại soái ở đằng xa ngó thấy Tổ Đại Thọ đã reo lên:

- Đại Thọ! Tướng quân đến đây vừa may. Đội Hồng y đại pháo cũng đến cả rồi chứ?

Tổ Đại Thọ tiến lên đáp:

- Viên đại soái! May mà tiểu tướng không đến nỗi nhục mạng.

Viên Sùng Hoán nắm lấy hai tay Tổ Đại Thọ nói:

- Nếu tướng quân mà đến chậm vài ngày thì chắc là chúng ta vĩnh biệt rồi.

Bao nhiêu công trình kháng Thanh từ trước sẽ tan ra mây khói.

Lão nói rồi dẫn hai người vào trong viện.

Tổ Đại Thọ mấy lần toan báo cáo tình hình, nhưng nhìn thấy sắc mặt đại soái lại không nỡ nói ra.

Mọi người xuống ngựa vào nhà.

Tổ Đại Thọ đưa mắt ra hiệu cho Du Hữu Lượng cũng theo vào.

Mọi người an tọa rồi, Viên đại soái liếc mắt nhìn Du Hữu Lượng. Tổ Đại Thọ vội đứng lên giới thiệu:

- Vị này là Du đại hiệp dọc đường y đã giúp công bảo vệ pháo đội. Nếu không có y thì đội pháo của chúng ta mấy phen đụng phải phục binh. E rằng đêm nay khó lòng tới đây được. Dù có tới nơi cũng bị tổn thất.

Viên Sùng Hoán đứng dậy chắp tay nói:

- Sùng Hoán này xin tạ ơn các hạ.

Du Hữu Lượng tuy là người trầm tĩnh, nhưng thấy một vị đại tướng quân lừng danh thiên hạ hành lễ với mình, chàng không khỏi chân tay luống cuống. Chàng hít một hơi chân khí, đáp bằng một giọng rất thành khẩn:

- Tướng quân là một bức trường thành cho Quốc gia. Trăm họ trong thiên hạ chẳng ai là không biết. Một chút công lao có chi đáng kể? Khi nào tiểu nhân dám nhận lễ của đại soái.

Viên Sùng Hoán nói:

- Người ở trong triều hay ngoài nội, chỉ cốt sao vẹn lòng trung. nghĩa xứng đáng với một hán tử đội trời đạp đất. Du huynh bất tất phải quá khiêm.

Lão quay sang nhìn Tổ Đại Thọ nói:

- Đội Hồng y đại pháo vào thành thì lập tức khai hỏa. Bọn Mãn Thanh ỷ vào hỏa pháo lợi hại. Ha ha! Phen này chúng sẽ biết bọn ta.

Tổ Đại Thọ gật đầu không nói gì.

Viên Sùng Hoán là người rất tinh minh. Lão trầm giọng hỏi:

- Đại Thọ! Đã xảy ra chuyện gì?

Tổ Đại Thọ đứng dậy đáp:

- Tiểu tướng tội đáng muôn thác. Dọc đường gặp phục binh, Lạp đại nhân...

Lạp đại nhân...

Lúc này trong thành súng nổi như sấm sét cắt đứt câu nói của Tổ tướng quân.

Viên Sùng Hoán mặt lạnh như băng hỏi:

- Lạp đại nhân làm sao?

Tổ Đại Thọ đáp:

- Lạp đại nhân bất hạnh tuẫn chức rồi.

Viên Sùng Hoán nghe nói ngồi thừ xuống ghế, hồi lâu không nói gì.

Tiếng súng tiếp tục vang lên không ngớt làm rung động cả kỷ trà bật lên những tiếng lách cách.

Viên đại soái uể oải đứng dậy, xoay mình đến trước cửa sổ, ngửng đầu trông lên. Vòm trời cao ngất mà tối mù mịt. Hồi lâu lão trở lại cặp mắt đỏ hoe nhìn mọi người nói:

- Chẳng lẽ... chẳng lẽ bao nhiêu nam nhi ôm bầu nhiệt huyết đành để cho hỏa pháo của địch nhân sát hại? Chẳng lẽ chúng ta không còn lực lượng để phản kích? Những trai tráng đó đều là tinh anh của Quốc gia. Trời hỡi trời! Chẳng lẽ khí số nhà Minh hết rồi?

Tồ Đại Thọ tính khí thô hào không nhịn được, lên tiếng:

- Thưa đại soái! Tiểu tướng xin lên mặt thành tiếp tục cuộc phòng thủ.

Dứt lời y xông ra cửa.

Viên Sùng Hoán khẽ la lên:

- Đại Thọ! Trở lại đã!

Tổ Đại Thọ ngơ ngác đứng trước cửa.

Viên Sùng Hoán hỏi:

- Lần này ta mua súng của Pháp là một việc hỏa tốc và cơ mật. Sao địch nhân lại biết lộ trình hành quân của mình?

Tổ Đại Thọ đáp:

- Tiểu tướng ở trong kinh, biết rõ tình thế của đại soái rất cấp bách, nên hàng ngày thôi thúc bộ Hộ trích ngân khoản cho lẹ. Nếu triều đình chần chờ để lâu ngày thì cơ quan không khỏi bại lộ.

Viên Sùng Hoán chống kiếm hỏi:

- Ai dám làm lỡ việc quân cơ?

Tổ Đại Thọ trầm giọng đáp:

- Mao ngự sử còn dâng sớ tham hặc đại soái hao phí công quỹ mua đồ vô dụng của người Man di, phế bỏ việc giảng võ. Hoàng thượng rất xúc động.

Viên Sùng Hoán mắt trợn tròn xoe rút kiếm chém sạt một tiếng, cái bàn liền khuyết một góc.

Viên Sùng Hoán hằn học nói:

- Đồ vô dụng của người Man di ư? Hỏa khí của địch quân mình không chống nổi. Hoàng thượng ơi! Hoàng thượng đã ban cho lão thần thanh thượng phương bảo kiếm mà không đặt hết lòng tin ở nơi lão thần. Hỡi ơi! Đầy thành máu chảy thịt rơi, sao còn ngồi bàn việc thiên hạ với bọn đao bút lại?

Tổ Đại Thọ lại nói:

- Mao ngự sử vì lòng tư oán muốn hãm hại đại soái. Chu đô đốc dặn tiểu tướng đưa tin cho đại soái hay để đại soái liệu mà đề phòng gian mưu.

Viên Sùng Hoán nở nụ cười thê thảm nói:

- Đưa tin làm gì nữa? Đại Thọ! Trong triều còn hạng tặc tử như vậy thì ngoài mặt trận chiến đấu làm sao được. Than ơi! Ta chẳng thể bỏ mặc mấy chục vạn anh em. Hoàng thượng ơi! Hoàng thượng! Viên Sùng Hoán này chỉ còn lấy cái chết để báo đền ơn tri ngộ mà thôi.

Du Hữu Lượng ngồi một bên không nói gì. Chàng rất hiểu tâm lý người khác.

Viên đại soái là kẻ tôi trung cô đơn ở ngoài, liều mạng giữ giang sơn nhà Đại Minh mà triều đình lại nghi ngờ lão có tư tâm, xưa nay các bậc hào kiệt máu nhuộm chinh bào là chuyện dễ dàng nhưng phải chịu nỗi oan thiên tầy đình thì khó mà bộc bạch được.

Viên Sùng Hoán trầm ngâm một lúc rồi nói:

- Đại Thọ! Chúng ta hãy ra đón đội Hồng y đại pháo. Đại Tân tướng quân tâm tư rất tinh tế, không chừng có thể phát xạ được.

Mọi người vâng dạ cùng Viên Sùng Hoán ra ngoài viện, đi chưa bao xa đã gặp pháo đội tới nơi.

Viên Sùng Hoán sờ vào cây đại pháo thở dài nói:

- Hoàng Thái Cực dụng binh hung dữ đến đâu, chỉ cần Thiết tướng quân ra oai là có thể làm cho máu chảy thành sông. Đại Tân! Ta nghe Lạp đại nhân nói máy móc cây súng này rất phức tạp. Người không hiểu thì khó mà phát xạ được.

Tướng quân thử coi xem.

Tham tướng La Đại Tân là một viên mãnh tướng vào bậc nhất trong trại Viên quân. Y còn trí dũng song toàn. Đại Tân và Đại Thọ là hai cánh tay của Viên Sùng Hoán.

Đội hỏa pháo từ từ đi tới. Tất cả có mấy chục khẩu súng coi rất hùng tráng.

Viên Sùng Hoán coi rồi lui ra.

La Đại Tân tay giữ cơ quan, coi đi coi lại để nghiên cứu mong tìm ra chỗ bí mật bên trong.

Ngoài thành súng nổ mỗi lúc một vang rền. Tổ Đại Thọ không nhẫn nại được mấy lần toan dẫn quân ra ngoài thành để đi phá hủy trọng pháo, nhưng Viên Sùng Hoán cản lại.

Trong nhà đại sảnh yên lặng như tờ. Bầu không khí cơ hồ nghẹt thở.

Hồi lâu Viên Sùng Hoán lại lên tiếng:

- Binh lực bên địch hùng hậu gấp mấy bên ta. Nếu mở cửa thành nghênh chiến tất bị hãm vào trùng vi và bộ đội bị tiêu diệt. Bằng mình đóng cửa thành cố thủ thì tướng quân liệu xem chống được mấy ngày?

Tổ Đại Thọ đáp:

- Thành Ninh Viễn tường dầy và kiên cố. Trong vòng nửa tháng chắc địch nhân không phá vỡ được.

Viên Sùng Hoán lại hỏi:

- Còn ngoài nửa tháng thì sao?

Tổ Đại Thọ ngẫm nghĩ rồi đáp:

- Quân đội chúng ta mỗi ngày bị hao mòn vì hỏa pháo của địch nhân, mà bên địch chẳng thương tổn chi hết. Tiểu tướng e rằng quân đội của ta sẽ cùng một số phận với La quân.

Viên Sùng Hoán gật đầu nói:

- Ta có ý dùng uy lực của đội Hồng y đại pháo này để phá quân Thanh một trận làm cho thương tổn nguyên khí. Trong vòng mười năm chúng không thể làm loạn được nữa. Nếu biết thế này thì chi bằng liều chết ra ngoài đồng nội quyết chiến một trận.
Đại Thọ nói bằng một giọng kiên quyết:

- Theo nhận xét của tiểu tướng thì nếu đội Hồng y đại pháo mà không phát huy được uy lực thì chẳng thà ra ngoài thành sớm đi. Dù có phải hy sinh nặng nề cũng còn hơn ngồi đây đợi chết.

Viên Sùng Hoán đáp:

- Đến lúc tối hậu đành phải dùng hạ sách này. Ta mong rằng Đại Tân nghiên cứu cơ quan bắn được một phát phá hủy dàn hỏa pháo quân Thanh làm rối loạn trận địch. Khi đó Ngải Văn Khôi ở núi Tiểu Tiêm giáp công mặt sau thì còn có cơ đại thắng.

Tổ Đại Thọ nói:

- Nguyên soái quả là Thần cơ diệu toán. Cánh quân của Ngải Văn Khôi quả thiên binh xuống trần, nhất định lập được kỳ công. Khi đó dù đại pháo không phát huy được thì chúng ta hai mặt giáp công cũng có hy vọng chiếm được phần thắng.

Viên Sùng Hoán lẳng lặng không nói gì. Lão mở cửa sổ nhìn ra ngoài thấy quân sĩ đi lại nhộn nhịp để chuyển vận người bị thương. Bất giác lão đau lòng miệng lẩm bẩm:

- Tại sao những người kia phải bỏ quê hương ra đi, đem tấm thân huyết nhục cản ngăn hỏa pháo? Phải chăng chúng vì vinh hoa phú quý? Hay vì dương danh trong thiên hạ? Không phải đâu. Họ đáp tiếng gọi của Viên Sùng Hoán này mà cầm gươm đi bảo vệ quốc thổ, chẳng nghĩ gì đến sống chết. Chẳng lẽ ta nhìn bọn chúng bị tàn sát mà không động tâm?

Trong lòng đau xót, lão cơ hồ sa lệ, miệng than thầm:

- Viên Sùng Hoán hỡi Viên Sùng Hoán! Chẳng lẽ ngươi đã lâm vào bước anh hùng mạt lộ?

Lão ngửng đầu nhìn ra thấy La Đại Tân nét mặt buồn thiu chạy lại. Hai người cùng vào nhà đại sảnh, La Đại Tân nói:

- Cơ quan phát xạ của Pháp Lan Tây rất phức tạp. Tiểu tướng đành chịu bất lực.

Viên Sùng Hoán lại nhìn ra thấy toàn bộ mặt quen thuộc. Họ đều là anh em đồng sinh cộng tử với mình. Mục quang lão chợt ngó tới Du Hữu Lượng. Hồi lâu không nói câu gì.

Bóng cửa nhà đại sảnh mở ra. Một vị tướng quân đầy mình cát bụi, mặt mũi đen nhẻm lật đật chạy vào, chưa dừng bước đã nói:

- Bẩm đại soái! Bộ đội của Lý tướng quân ở cửa Tây bỏ đi rồi.

Viên Sùng Hoán run lên hỏi:

- Còn Hoàng Long Phi làm sao?

Viên tướng kia vẻ mặt thê thảm đáp:

- Hoàng tướng quân bị trọng thương chết mất rồi.

Viên Sùng Hoán bỗng nhiên lợm giọng, thổ ra một búng máu tươi.

Chúng tướng giật mình kinh hãi, tới tấp chạy lại nâng đỡ.

Viên Sùng Hoán lắc đầu nói:

- Không hề gì! Không hề gì! Ta mắc chứng thổ huyết từ lâu...

Tổ Đại Thọ nói:

- Đại soái thân trọng thiên kim. Đêm nay đại soái hãy nghỉ ngơi để sáng mai sẽ bàn tính.

Viên đại soái lớn tiếng:

- Ta không thể để cho mười mấy vạn anh em hy sinh trước họng súng của Hoàng Thái Cực. Đại Thọ! Không thể chậm trễ được nữa. Tướng quân truyền lệnh cho ba quân chuẩn bị. Chúng ta mở cửa thành quyết một trận tử chiến với Hoàng Thái Cực.

Lão mấy lần ngăn cản Tổ Đại Thọ, nhưng lúc này tâm tình bị kích thích quá độ, lão không nhịn được nữa liền hạ lệnh ra quân.

La Đại Tân cản lại nói:

- Đại soái! Chúng ta muốn liều mạng không phải trong một giờ hay nửa khắc.

Hơn nữa hiện giờ hỏa pháo của bên địch đang lúc mãnh liệt. Nếu mở cửa thành thì chẳng khác đưa dê vào miệng cọp.

Viên Sùng Hoán trợn mắt lên hỏi:

- Đại Tân! Tướng quân có cao kiến gì?

La Đại Tân đáp:

- Địch nhân pháo kích đã nửa đêm, sắp đến lúc mệt mỏi. Lúc trời sáng nhất định chúng phải nghỉ ngơi. Khi đó chúng ta sẽ ra mới là thượng sách.

Viên đại soái hỏi:

- Đại Tân! Có lẽ nào ta không hiểu như vậy, nhưng quân sĩ đầy thành bị thương thì ta yên tâm thế nào được?

Tổ Đại Thọ vội nói:

- Thưa đại soái! Ngày thường đại soái vẫn khuyên bọn tiểu tướng phải lấy chữ nhẫn làm đầu...

Viên Sùng Hoán ngắt lời:

- Đại Thọ! Tướng quân theo ta đã bao lâu?

Tổ Đại Thọ kính cẩn đáp:

- Tiểu tướng tùy tùng dưới trướng nguyên soái đã hơn sáu năm.

Viên Sùng Hoán hỏi:

- Mấy năm nay tướng quân cùng ta liên thủ hiệp lực trong mấy chục chục trận đánh đâu được đấy là tại làm sao?

Tổ Đại Thọ đáp:

- Vì nguyên soái thần dũng không ai địch nổi:

Viên Sùng Hoán nói:

- Nếu nói về võ công thì Hùng kinh lược còn hơn ta nhiều. Sở dĩ quân ta vượt qua những thành trì kiên cố là vì quân tâm đoàn kết nhất trí, trên dưới như một. Ai cũng tin cậy vào Viên Sùng Hoán này.

Chúng tướng không hiểu đại soái có dụng ý gì đều lẩm nhẩm gật đầu.

- Nếu quân đội thấy Đại soái thúc thủ vô sách, để xương thịt chúng làm mồi cho súng đạn thì các vị thử nghĩ coi chúng sẽ cảm giác thế nào?Tổ Đại Thọ đáp:

- Toàn thể quân đội chúng ta ai cũng vì nguyên soái liều chết, tuyệt không nghĩ gì hết.

Viên Sùng Hoán lắc đầu nói:

- Ba quân không còn hy vọng gì rất dễ sinh lòng ly tán. Ta thống lãnh binh mã mấy chục năm, chưa bao giờ lâm vào cục diện như ngày nay.

La Đại Tân lên tiếng:

- Chúng ta còn mười mấy vạn quân tinh nhuệ. Sao đại soái lại thốt lời chán nản như vậy?

Viên Sùng Hoán thở dài đáp:

- Trước kia triều đình hạ sát Hùng Đỉnh Vận mà ba quân trấn ngoài quan ải bị mất hết. Ngày nay Viên Sùng Hoán chết đi, Ninh Viễn thất thủ thì làm sao giữ được Sơn Hải Quan? Sơn Hải Quan không giữ được thì nguy đến Kinh Sư. Tình thế hiện giờ không thể đắn đo được nữa. Đại Thọ! Tướng quân hạ lệnh đi!

Tổ Đại Thọ lẳng lặng không cử động.

Viên Sùng Hoán rũ áo rảo bước đi ra.

Tổ Đại Thọ vội chạy tới ôm lưng đại soái cất giọng bi ai:

- Đại soái! Xin đại soái hãy nghe tiểu tướng một lời được không?

Viên Sùng Hoán vung hai tay lên hỏi:

- Đại Thọ! Ngày trước ta cứu tướng quân một phen, chẳng lẽ để coi tướng quân làm trò nhi nữ?

Tổ Đại Thọ quỳ xuống, sa nước mắt không nói nên lời. Y phải dằn mối bi phẫn, cất tiếng run run:

- Nguyên soái!... Chúng ta đã lâm vào lúc tối hậu quan đầu. Xin nguyên soái nhất định nghe theo bọn tiểu tướng một lời...

Y đưa mắt ra hiệu cho chúng tướng. Các tướng lật đật quỳ xuống.

Tổ Đại Thọ nói:

- Hiện giờ Đông Lô hãy còn ở trong tay quân ta. Xin đại soái thống lãnh thân binh đi về phía đông. Còn công việc ở đây xin giao cho bọn tiểu tướng.

Trong lòng y đã sắp đặt kế hoạch nên nói câu này. Chúng tướng cùng đồng thanh:

- Tổ tướng quân nói phải lắm! Nguyên soái mau mau rời khỏi nơi nguy hiểm này mới là thượng sách.

Viên Sùng Hoán cả giận trợn mắt lên hỏi:

- Đại Thọ! Quân lệnh là kỷ luật thép. Ngươi muốn bức bách ta chăng?

Tổ Đại Thọ không ngớt khấu đầu. La Đại Tân cất giọng bi thương:

- Thưa đại soái! Dù chúng ta có thất bại ở đây, nhưng oai danh của đại soái lẫy lừng ngoài quan ải. Đại soái hiệu triệu một tiếng có cả hàng ngàn hàng vạn dũng sĩ chạy đến phò tá. Bước tiền đồ đâu đã đến nỗi tuyệt vọng?

Tổ Đại Thọ nói theo:

- Tiểu tướng xin Du huynh đây hộ giá. Nguyên soái lên đường sớm đi. Bọn tiểu tướng cúc cung tận tụy bảo thủ nơi đây, quyết chẳng dám để uy vọng của đại soái phải tổn thương.

La Đại Tân lại nói:

- Đại soái mình mang trọng nhiệm kháng Thanh bảo quốc. Bọn tiểu tướng có thua trận cũng không sao. Đại soái mà không chịu đi thì lấy ai hiệu triệu nhân sĩ ở ngoài quan ải? Bọn tiểu tướng sẽ có ngày quét đất trở lại, hay có chết cũng chẳng đáng tiếc. Nếu đại soái không đi thì bọn tiểu tướng chết cũng không nhắm mắt.

Câu nói sau cùng đã bật lên tiếng khóc. Các tướng đều nổi lòng bi phẫn, ai cũng sa lệ.

Du Hữu Lượng là người rất thâm trầm. Chàng nghĩ rằng Tổ Đại Thọ đã tính toán vụ này từ trước. Y thỉnh cầu chàng giúp đỡ chính là việc này. Lòng chàng se lại lệ nhỏ âm thầm, tự nhủ:

- Ngày trước Đông Tấn Vương nói một câu mà cử tọa đều sa lệ liền biết rằng sĩ khí hãy còn, sau phá được trăm vạn đại quân của nhà Tần. Bản triều còn nhiều chí sĩ như vậy, quân Thanh quyết chẳng làm gì được.

Bỗng thấy Viên Sùng Hoán tay cầm đốc kiếm nhìn Đại Thọ hỏi:

- Đại Thọ! Nếu bản soái không nghe lời ngươi thì sao?

Tổ Đại Thọ khấu đầu kêu lên:

- Tiểu tướng xin lấy cái chết để năn nỉ...

Viên Sùng Hoán rút thanh Thượng phương bảo kiếm đánh "Soạt" một tiếng, miệng lẩm bẩm:

- Ta biết thế này thì chẳng cứu ngươi làm chi.

Rồi vung kiếm chém xuống.

Du Hữu Lượng vẫn theo dõi từ trước, chàng vội lạng người thi triển tiểu cầm nã thủ pháp đoạt lấy bảo kiếm.

Nguyên Tổ Đại Thọ hồi còn trẻ tuổi hành động quật cường đáng phải xử tử.

Viên Sùng Hoán cùng Binh Bộ Thượng Thư là Tôn Thừa Tông thương y có lòng trung dũng mới cứu mạng y. Từ đó Tổ Đại Thọ thông cảm ơn đức, tùy tùng Sùng Hoán đánh được nhiều trận trở nên một viên đại tướng hồi cuối nhà Minh.

Viên Sùng Hoán giậm chân toan quát mắng, bỗng một tên thân binh từ ngoài chạy vào hoang mang thi lễ nói:

- Đại soái! Có một tên... binh sĩ... muốn ra mắt đại soái. Gã nói... có thể sắp đặt cơ quan trong Hồng y đại pháo...

Viên Sùng Hoán chấn động tâm thần, cất giọng run run nói:

- Mau kêu gã vào đây!

Tên thân binh đi ra một lát dẫn một tên quân vào. Tên quân này vừa thấy đại soái lạy phục xuống đất.

Viên Sùng Hoán trị quân rất nghiêm, nhưng ngày thường bản tính ôn hòa, để cho tướng sĩ dưới trướng được trình bày những điều lợi hại mà không sợ gì.

Lão vươn tay ra kéo tên quân sĩ đứng dậy hỏi:

- Nghe nói ngươi biết điều khiển đại pháo phải không?

Tên quân ngửng đầu lên lộ vẻ tự tin đáp:

- Xin đại soái cho tiểu nhân thử coi.

Du Hữu Lượng liếc mắt nhìn tên quân sĩ thấy vẻ mặt rất quen thuộc. Tên quân kia ngó thấy chàng cũng giật mình. Hai người cùng lẩm bẩm:

- Té ra là y.

Viên Sùng Hoán không ngần ngừ gì nữa nói ngay:

- Ngươi hãy đi theo chúng ta.

Tên quân đứng dậy thi lễ lần nữa.

Viên Sùng Hoán thống lãnh chúng tướng ra ngoài đại sảnh.

Du Hữu Lượng mừng như người phát điên bụng bảo dạ:

- Té ra gã họ Lam không phải là kẻ vô lại. Nghe nói gã là người khéo tay nhất thiên hạ. Vụ này có nhiều hy vọng đây.

Mọi người đến trước đội Hồng y đại pháo. Tên quân sĩ kia dòm ngó đại pháo thận trọng một lúc rồi dùng mũi trủy thủ tháo cơ quan phát xạ. Động tác rất mau lẹ.

Viên Sùng Hoán trống ngực đánh thình lình. Lão cầm binh phù tướng ấn trong tay mà lúc này không tự chủ được, miệng lầm rầm khấn khứa:

- Nếu Hoàng Thiên chưa tuyệt đường bản soái thì người này có thể thành công.

Tên quân sĩ tháo máy rồi lại lắp vào. Gã lắp xong cơ quan tối hậu bỗng nhảy lên cả mừng nói:

- Thật là xảo diệu! Thật là xảo diệu!

Viên Sùng Hoán vội hỏi:

- Sao?

Tên quân sĩ nét mặt tươi hơn hớn tự nói một mình:

- Còn vấn đề gì nữa không?

Viên Sùng Hoán thấy gã mừng rỡ như điên khùng, trong lòng cũng tăng thêm phần tin cậy. Tên quân sĩ lại vỗ về then máy như vỗ về người yêu.

Đột nhiên gã nhớ tới câu nói của mình có điều thất lễ với nguyên soái, liền xin lỗi:

- Tiểu nhân trong lúc cao hứng, quên cả lễ nghi thật là đáng chết. Mong nguyên soái tha tội cho.

Viên Sùng Hoán vỗ vai gã hỏi:

- Tên họ ngươi là chi? Nguyên soái cũng cao hứng hơn ngươi còn trách ngươi sao được?

Tên quân sĩ chú ý nhìn vị thượng tướng quân oai danh lừng lẫy một phương, thấy lão cặp mắt oai nghiêm lại có vẻ thân thiết. Gã thường bị người coi tầm thường mà được nguyên soái ra chiều ưu ái, lòng gã không khỏi kích động. Vành mắt đỏ hoe, gã nói một cách quả quyết:

- Bẩm nguyên soái! Tiểu nhân tên gọi Lam Quân Võ, có thể điều khiển được đội Hồng y đại pháo này.

Viên Sùng Hoán nghe tiếng nói của gã như những lời châu ngọc, lão đảo mắt nhìn chúng tướng nói:

- Không ngờ tuyệt xứ phùng sinh. Đại Tân! Tướng quân kêu mọi người khiêng đại pháo lên mặt thành sắp đặt cho cẩn thận. Đến lúc bình minh sẽ cho Hoàng Thái Cực nếm oai phong của Thiết tướng quân.

Chương 25: Thành ninh viễn đại phá quân thanh

La Đại Tân dạ một tiếng rồi nói:

- Xin nguyên soái yên tâm. Nơi đặt trọng pháo đã chuẩn bị cả rồi.

Y dứt lời liền rảo bước chạy ra phát lệnh. Các tướng lúc này đều phấn khởi tinh thần. Từ lúc khai chiến chỉ chịu đòn chứ không có sức phản kích khiến lòng người ai cũng thất vọng. Tin này truyền ra rất mau chóng. Chỉ trong khoảnh khắc tướng sĩ toàn thành đều biết hết. Ai nấy tinh thần hăng hái. Sĩ khí lên cao rất nhiều.

Viên Sùng Hoán quay lại nhìn tên quân sĩ họ Lam nói:

- Lam Tiên Phong! Việc này ngươi đứng đầu công.

Tên quân họ Lam cả kinh thi lễ đáp:

- Tiểu nhân không dám lãnh thụ ơn to này.

Viên Sùng Hoán cười khanh khách nói:

- Mười vạn hùng binh do ngươi cứu thoát thì chức Du kích tiên phong kể ra hãy còn chưa đủ.

Viên Sùng Hoán thưởng phạt nghiêm minh. Gã họ Lam trong khoảnh khắc từ một tên lính thăng lên chức Tiên phong du kích được các tướng tới tấp đưa lời chúc hạ. Ai cũng cho là xứng đáng, tuyệt không ganh tỵ hay bất mãn với gã.

Du Hữu Lượng nghĩ thầm:

- Các tướng dưới cờ Viên đại soái đồng tâm nhất trí. Thật là đại phước cho Quốc gia.

Viên Sùng Hoán xoa tay nói:

- Chúng ta hãy vào đây chờ đợi. Đại Tân đặt súng xong thì chắc trời đã sáng rồi.

Lão quay lại nhìn gã họ Lam nói:

- Lam Tiên Phong cũng vào đi.

Các tướng theo đại soái vào đại sảnh. Tâm tình mọi người lúc này không giống nhau. Tổ Đại Thọ hý hửng đụng đầu vào cửa trượt chân đi. May ngày thường mã bộ của y vững vàng nên đứng vững lại ngay. Chúng tướng không nhịn cười được.

Viên Sùng Hoán đưa mắt nhìn Du Hữu Lượng. Hai người đều lộ vẻ thân thiết.

Đêm dài đã hết. Phương đông vừa dạng hoa lê. Viên Sùng Hoán nhìn các tướng nói:

- Một đêm qua, chúng ta nếm đủ mùi bi hoan cam khổ, tưởng chừng trải qua mười năm.

Lão cười ha hả bảo Lam Tiên Phong:

- Quân Võ! Ngươi coi Hồng y đại pháo so với uy lực thổ pháo thứ nào mạnh hơn?

Lam Quân Võ cung kính đáp:

- Thứ súng này có thể phát xạ theo cách liên hoàn lại bắn rất xa. Chỉ vài phát là pháo trận của quân Thanh bị tan vỡ.

Viên Sùng Hoán nói:

- Khi phá hủy pháo trận của địch nhân rồi, đại quân của chúng ta rượt theo.

Bọn chúng không kịp phòng bị tất phải thua to.

Lam Quân Võ khép nép nói:

- Tiểu nhân có một lời, chẳng hiểu có thể nói ra được chăng?

Viên Sùng Hoán đáp:

- Quân Võ cứ nói đi.

Lam Quân Võ nói:

- Ngày trước tiểu nhân đã bôn tẩu nhiều nơi. Phía trước về mé tả thành Ninh Viễn là cửa núi Tiểu Tiêm. Địa thế hiểm trở vô cùng. Nếu có thể... bố trí mai phục ở đó thì địch quân bị chặn phía sau, lâm vào tình trạng như cá trong lưới.

Viên Sùng Hoán hơi kinh ngạc hỏi lại:

- Quân Võ nắm chắc Thanh binh sẽ rút lui đường đó ư?

Lam Quân Võ đáp:

- Tiểu nhân từng nghe Hoàng Thái Cực chuyển vận quân đội rất giỏi. Cử động của y ra ngoài sự tính toán của mọi người. Lúc bại binh ai cũng tránh tử lộ, thì hắn quyết đi vào. Mặt khác hắn chắc tại đó không có trọng binh, có thể dùng làm căn cứ để chờ tiếp viện. Đại soái...

Gã nói tới đây chợt nghĩ thầm:

- Ta hoan hỷ buột miệng nói ra, nhưng như vậy thì ra cách dụng binh của mình còn cao minh hơn Viên đại soái.

Gã nói tới đó rồi dừng lại.

Viên Sùng Hoán không ngớt gật đầu. Bỗng lão đảo mắt nhìn quanh hỏi:

- Các vị nghĩ sao?

Chúng tướng đều khâm phục và coi anh chàng nhỏ tuổi bằng con mắt khác trước.

Viên Sùng Hoán thấy các tướng có vẻ khâm phục Lam Quân Võ cũng xoa tay ra chiều đắc ý, nhìn mọi người nói:

- Xem chừng cánh quân Ngải Văn Khôi không cần bao vây, cứ ngồi chờ địch nhân tự chui đầu vào lưới.

Đoạn lão hỏi Quân Võ:

- Quân Võ! Trước khi chưa đầu quân ở đây, ngươi là đương sai tại địa phương nào?

Lam Quân Võ đáp:

- Tiểu nhân phiêu lưu khắp chốn, có khi dính vào việc phi pháp nữa. Du công tử đây cũng biết.

Viên Sùng Hoán thở dài nói:

- Những nhân tài như thế này mà không được nhà nước sử dụng. Thật là đáng tiếc!

Lam Quân Võ lại nói:

- Tiểu nhân có tính thích bố trí cơ quan cùng coi địa hình địa lý. Tiểu nhân đã trắc nghiệm và vẽ những địa hình địa thế căn cứ của quân Thanh.

Viên Sùng Hoán hỏi:

- Địa thế Kiến Châu ra sao?

Lam Quân Võ đáp:

- Kiến Châu trước mặt có sông, sau lưng có núi dễ giữ mà khó đánh. Binh lực bên ta không nhiều gấp bội thì khó lòng đoạt được.

Viên Sùng Hoán gật đầu toan nói, bỗng nghe tiếng vó ngựa từ đằng xa đi tới.

Rồi thanh âm dõng dạc cất lên:

- Bẩm đại soái! Các đại pháo đã đặt yên vị rồi.

Viên Sùng Hoán từ từ đứng dậy mở rèm cửa sổ thấy trời đã bình minh. Tiếng súng bên địch thưa dần.

Lam Quân Võ nhìn Viên Sùng Hoán thi lễ rồi chắp tay xá chúng tướng, rảo bước đi ra.

Viên Sùng Hoán thấy các tướng đều hăm hở muốn đi liền nói:

- Quân Võ lên phát pháo. Chúng ta cùng lên mặt thành trợ oai.

Trong khoảng thời gian chừng uống cạn tuần trà, trời sáng rõ hơn. Đột nhiên một tiếng nổ kinh thiên động địa vang lên:

Viên Sùng Hoán lớn tiếng reo:

- Thành công rồi! Thành công rồi!

Lão rảo bước rời khỏi nhà đại sảnh, thống lãnh chúng tướng lên ngựa vừa ra tới cửa thành đã thấy trong thành lửa cháy rực trời. Chân thành cũng bị chấn động.

Những con chiến mã tuy đã trải qua rất nhiều trận mạc mà nghe tiếng súng cũng sợ hãi nghển cổ lên tung vó chạy đi.

Viên Sùng Hoán xuống ngựa lên thành. Du Hữu Lượng theo các tướng trèo lên mặt thành.

Lam Quân Võ chạy đi chạy lại tự mình phát pháo.

Lúc này quân Thanh công kích suốt đêm đều đã mỏi mệt. Uy lực của đoàn Hồng y đại pháo lợi hại kinh người. Ban đầu địch nhân thỉnh thoảng còn tiếng nổ phản kích, nhưng sau chịu bỏ.

Súng nổ chừng nửa giờ. Quân sĩ ở dưới chân thành chuyển vận thuốc súng không ngớt.

Mặt trời từ từ tiến lên cao Đông, nội ở ngoài thành khói lửa mù mịt không trông rõ gì nữa.

Viên Sùng Hoán nhìn chúng tướng vẫy tay ra hiệu. Tổ Đại Thọ xuống thành trước tiên tập hợp bộ đội. Các tướng cùng tới tấp nhảy xuống chuẩn bị truy kích.Súng nổ chừng nửa giờ nữa, Viên Sùng Hoán vẫy tay ra hiệu cho ngừng lại.

Cửa thành mở rộng. Tổ Đại Thọ cưỡi ngựa ra ngoài. Phía sau kỵ binh và bộ binh lớn tiếng reo hò ào ạt kéo đi.

Khói mù hồi lâu dần dần tan đi. Viên Sùng Hoán trông ra ngoài nội thấy cỏ cây xơ xác, cát đá bừa bãi. Khắp nơi thây chết ngổn ngang, cờ gẫy tán loạn.

Tiền quân thừa thắng rượt theo. Viên Sùng Hoán quay lại nhìn Du Hữu Lượng, vỗ vai chàng nói:

- Du huynh! Trận pháo kích này khiến cho địch quân tổn thất ít ra là phân nửa. Còn bọn chạy trốn cũng nản chí phấn đấu nữa. Ngoài quan ải có thể yên tĩnh được mấy năm.

Du Hữu Lượng thấy lão vui mừng, vẻ mặt không còn nghiêm trọng như trước và ra chiều thân thiết. Chàng nói:

- Chiến trận thắng hay bại chỉ trong nháy mắt là thay đổi cục diện. Bữa nay tiểu nhân được nhìn thấy thần oai của đại soái, trong lòng khâm phục vô cùng!

Viên Sùng Hoán nói:

- Du huynh mấy phen giúp ta, nên coi nhau như tình bằng hữu, hà tất phải theo khách sáo khiêm tốn làm chi?

Du Hữu Lượng vội đáp:

- Tiểu nhân không dám.

Viên Sùng Hoán cười ha hả nói:

- Người đọc sách không thoát khỏi hủ tục đã đành, sao hiệp sĩ còn giữ lối đó?

Ta mong rằng mình đối đãi với nhau bằng gan ruột còn tục lễ thì có làm gì?

Du Hữu Lượng nói bằng một giọng rất thành thật:

- Đại soái là một thần nhân, chẳng thể lấy thường tình mà bàn.

Chàng là người thâm trầm, nhưng khi nói lời thành thật khiến người ta phải cảm xúc.

Viên Sùng Hoán không khỏi động dung, cất giọng rất thân thiết:

- Lão phu già hơn huynh đệ mấy tuổi, nhưng việc nhận huynh đệ làm bạn hữu là quyết định rồi.

Du Hữu Lượng kính cẩn xá dài, không nói gì nữa.

Viên Sùng Hoán chạy đến bên Lam Quân Võ nói:

- Hồng y đại pháo tuy mạnh, nhưng nếu không có người điều khiển thì chỉ là một đống sắt vứt bỏ. Thế mới biết được việc hay không là ở người. Ha ha!

Lam Quân Võ trỏ tay vào tai. Viên Sùng Hoán sửng sốt, tỉnh ngộ la lên:

- Hai tai Quân Võ bị điếc rồi. Thực là đáng tiếc!

Lam Quân Võ lắc đầu đáp:

- Đại soái khỏi lo. Hai tai tiểu nhân bị chấn động mạnh. Lâu lắm là nửa tháng sẽ phục hồi như cũ.

Viên Sùng Hoán cả mừng, trong lòng không còn điều gì hối hận. Lão sai người dắt ngựa dẫn đội thân binh cùng Du Hữu Lượng ra ngoài.

Viên quân thấy đại soái thân tự đốc chiến đều phấn khởi tinh thần. Viên Sùng Hoán đưa mắt nhìn chiến trường thấy quân mình đại thắng trong lòng rất hân hoan.

Du Hữu Lượng nhớ tới thanh Thượng Phương bảo kiếm còn ở trong tay mình liền hai tay đưa lên trả lại.

Viên Sùng Hoán cười nói:

- Hoàng thượng ban cho thanh Thượng Phương bảo kiếm nguyên là để chém kẻ bất trung bất nghĩa, không ngờ suýt nữa lại tự giết ái tướng của mình. Việc đời như ảo mộng khó mà liệu trước được. Du lão đệ! Trong lúc binh mã còn đang rối loạn, chốn quân trung rất cần người như lão đệ. Vậy lão đệ ở lại với ta được chăng?

Du Hữu Lượng đáp:

- Tiểu nhân trong mình còn nhiều ân oán, chưa biết ngày nào mới thanh toán xong. Thực tình không thể ở bên đại soái được.

Viên Sùng Hoán cũng không miễn cưỡng, lại giật cương cho ngựa tiến về phía trước.

Hai người đi thị sát mấy chục dặm thì ngày đã đúng ngọ. Dọc đường Thanh binh bị tử thương cực kỳ thê thảm, xem chừng đã tan vỡ không còn hàng ngũ gì nữa.

Viên Sùng Hoán thấy quân đuổi về phía tây biết là Hoàng Thái Cực rút về núi Tiểu Tiêm. Chỉ chiều hôm nay là trận đại chiến này có thể kết thúc, liền cùng Du Hữu Lượng và toán thân binh quay ngựa về thành.

Lúc này trong thành đã yên tĩnh, chỉ còn lại một ít quân canh giữ.

Viên Sùng Hoán đi trên đường thấy trăm họ thắp hương đón tiếp. Trăm họ thấy mặt đại soái, lớn tiếng hoan hô vang dội cả góc trời. Nhưng mắt ai cũng đều đẫm lệ. Thật là vui mừng đến sa nước mắt, dường như hoan hô chưa tỏ hết ý sùng kính.

Hai người về đến đại viện, Du Hữu Lượng nghĩ lại những chuyện đã trải qua mới trong một ngày mà có thể quyết định được vận mệnh cho bản triều, chàng không khỏi bâng khuâng trong dạ.

Kể từ lúc Lam Quân Võ điều khiển đội Hồng y đại pháo cho đến lúc Tổ Đại Thọ cùng chúng tướng truy kích trở về vừa mất một ngày.

Viên Sùng Hoán cùng Du Hữu Lượng ngồi trong soái phủ chờ đợi giai âm.

Lúc trăng lên giữa trời, Tổ Đại Thọ dẫn tiền bộ tiên phong cùng chúng tướng trở về.

Tổ Đại Thọ vừa trông thấy Viên Sùng Hoán đã lên tiếng:

- Bẩm đại soái! Quân Thanh nay đã dẹp yên, tàn binh không còn được trăm tên chạy về phía Kiến Châu. Tiểu tướng nhìn thấy cỗ Hoàng cẩm chiến xa của Hoàng Thái Cực đã bị Hồng y cự pháo phá vỡ tan nát. Hoàng Thái Cực chẳng chết cũng bị thương rồi.Viên Sùng Hoán đảo mắt nhìn các tướng chợt thấy Ngải Văn Khôi đồn trú ở núi Tiểu Tiêm trở về liền hỏi:

- Văn Khôi! Mùi vị trận này thế nào?

Ngải Văn Khôi là một viên dũng tướng nổi danh trong Viên quân, nguyên là một tay chuyên nghề tấn công. Hắn nở mặt nở mày đáp:

- Nguyên soái quả là thần cơ diệu toán. Gần mười vạn tên quân bên địch chạy lên núi Tiểu Tiêm, tự gieo mình vào miệng cọp. Đoàn quân tinh nhuệ của ta chờ đợi ở đó đánh một trận thế như chẻ tre nên chóng bình định. Tiểu tướng theo hàng ngũ mấy chục năm nay mới nhận thấy lần này là đáng kể nhất.

Viên Sùng Hoán nói:

- Hoàng Thái Cực may mắn trốn về được Kiến Châu nhưng muốn khôi phục lại binh đội như trước, ít ra là mất năm năm. Nếu triều đình quyết tâm trừ diệt thì đây là một thời cơ thuận tiện nhất.

Nguyên Hoàng Thái Cực phen này dốc toàn lực đông chinh, đã yên trí lấy được Ninh Viễn ngay, nên tụ tập rất đông quân mã, tưởng chỉ cử động một phen là hạ được thành. Không ngờ Viên Sùng Hoán mua được mấy chục cỗ Hồng y đại pháo. Pháo đội của hắn bị tan vỡ còn chưa đáng kể. Quân bộ chiến và quân Khinh kỵ chưa tiếp xúc địch nhân đã bị tổn thương quá nửa. Sau lại bị Viên quân đuổi theo đưa vào miệng cọp ở núi Tiểu Tiêm. Thế là toàn quân bị tiêu diệt. Lúc xuất chinh hắn đem đi mấy chục vạn hùng binh mà lúc trốn về Kiến Châu chẳng còn gì.

Mặt hắn không còn hạt máu. Chí phấn đấu cũng tiêu tan. Người hắn lại bị trọng thương rồi chết ở Kiến Châu.

Trận đánh ở Ninh Viễn này đã khiến cho nhà Đại Minh giữ vững được giang sơn mười mấy năm.

Viên Sùng Hoán mở yến tiệc khao thưởng ba quân.

Tổ Đại Thọ uống cạn bát rượu lớn rồi đứng dậy nói:

- Bẩm nguyên soái! Chúng ta thắng trận này không mong Hoàng thượng ban thưởng mà chỉ cầu Hoàng thượng thanh trừ những kẻ tiểu nhân kề cận mình rồng.

Viên Sùng Hoán cũng uống một hớp lớn rồi đáp:

- Hay cho một viên tướng không cầu ban thưởng! Đại Thọ. Chuyến vừa rồi tướng quân về xin cầu viện chắc là phải chịu lắm nỗi nhục nhằn. Lại đây bản soái mừng tướng quân một chung.

Tổ Đại Thọ đảo mắt nói:

- Bẩm đại soái! Chúng ta ở vào tình thế trong ngoài kiềm chế lẫn nhau thì tiền phương còn đánh giặc làm sao được! Xin đại soái làm tấu chương cho phi kỵ chạy tám trăm dặm cung thỉnh đức Hoàng thượng hạ sát chú cháu họ Mao để quân dân được hả dạ.

Viên Sùng Hoán vỗ tay nói:

- Đại Thọ say rồi!

Tổ Đại Thọ lớn tiếng:

- Tiểu tướng uống ngàn chung cũng không say. Nhưng bá quan văn võ trong triều đều say hết, một mình đại soái tỉnh táo. Đại soái! Đại soái! Đại soái bảo Đại Thọ này đọc sách học lễ mà làm sao trong sử bao nhiêu trung thần đều đi đến kết quả thê thảm? Người ta chỉ muốn để tiếng khen cho hậu thế thôi ư? Đại soái!

Chẳng lẽ chúng ta không tự biến cải được vận mệnh cho mình?

Y càng nói càng hăng. Cử tọa không khỏi động dung.

Viên Sùng Hoán hô:

- Đại Tân! Đỡ y vào nghỉ đi.

La Đại Tân tiến lại toan dắt đi, Tổ Đại Thọ vẫn cãi là mình tỉnh táo. Đột nhiên y không chống được nữa nằm phục xuống bàn. La Đại Tân đỡ y vào nội thất trong soái phủ. Lát sau có tiếng khóc lóc uất ức vọng ra.

Nguyên Tổ Đại Thọ vâng lệnh trở về Bắc Kinh xin mua Hồng y đại pháo, phải chịu bao nhiêu nhục nhằn, nhưng y nhớ lời Viên đại soái ở tiền phương dặn dò, lại quan tâm đến sự tồn vong của ba quân mà phải vuốt giận. Có lúc chịu không nổi, y phải dùng mũi trủy thủ đâm vào tay cho đau mới bình tĩnh lại được.

Đến khi y mua được đại pháo đem đi thì cánh tay đầy những vết sẹo khiến người không nỡ nhìn vào. Nay y mới có cơ hội thốt ra những nỗi uất hận trong lòng.

Viên Sùng Hoán hiểu rõ tâm ý viên ái tướng này, nghĩ thầm trong bụng:

- Chú cháu họ Mao, nhất là thái độ của Mao Văn Long lại càng khả ố. Sớm muộn gì ta cũng phải làm cho ra lẽ. Thanh Thượng Phương bảo kiếm này chuyên để chém kẻ bất trung, bất nghĩa.

Lão đã ngấm ngầm quyết định một đại sự cuối cùng về hồi Minh mạt, đưa đến kết quả hai bên cùng chết. Nhưng đó là việc về sau.

Viên Sùng Hoán không muốn trong cuộc đại hỷ phải buồn phiền, lão lại nâng chung uống rượu vui vẻ. Lam Quân Võ và Du Hữu Lượng thành ra đối tượng để chúng tướng thi đua uống rượu. Cả hai người tửu lượng đều khá lắm. Mỗi người uống cạn đến mấy chục chung.

Đến canh tư các tướng đều say khướt ra về.

Viên Sùng Hoán dắt Du Hữu Lượng vào nội thất nghỉ ngơi.

Du Hữu Lượng nằm trên giường thấy hơi rượu trồi lên, nhưng chàng nội công tinh thâm, vận khí làm tiêu tan men rượu.

Chàng quay lại nhìn Viên đại soái danh vang lừng thiên hạ thì thấy hơi thở lão đã đều đặn. Sau khi vận công, tinh thần lão trở lại như trước.

Lúc này trống cầm canh đã điểm canh tư. Du Hữu Lượng trong ruột rối như mớ bòng bong. Tai chàng văng vẳng tiếng ngựa thét gió vọng đi mỗi lúc một xa, càng tăng thêm nỗi thê lương.

Chàng nghĩ thầm trong bụng:

- Giả tỷ ngày trước ta không khuyên Quân Võ đi đầu quân thì tấm thân bách chiến của Viên đại soái ngày nay phải thân bại danh liệt. Thế mới biết mọi việc đều có tiền định không thể miễn cưỡng được.

Chàng nhớ tới Nhan Bách Ba, con người tuấn tú, rồi liên tưởng đến Thiệu nữ hiệp phái Hoa Sơn tính tình khả ái. Người cô cũng hao hao giống như đại muội của chàng. Có điều lúc này đại muội của chàng không hiểu sống chết thế nào. Bình sinh chàng đã yêu những người không ở gần bên cạnh, bất giác chàng sinh lòng chán nản.

Sau chàng lại nghĩ tới mình đang mang mối huyết cừu, muốn tự mình xử lý mà công việc hãy còn mênh mang bát ngát, gánh nặng vô cùng, bất giác lòng chàng run lên.

Du Hữu Lượng đang nghĩ vơ nghĩ vẩn, bất giác trời đã tờ mờ sáng, chàng mới ngủ đi.

Khi chàng tỉnh giấc thì mặt trời đã lên cao ba ngũ. Chàng rửa mặt xong từ biệt Viên đại soái.

Viên đại soái biết lưu chàng không được, lại bày tiệc tiễn hành. Các tướng cũng đến bồi tiệc.

Sau ba tuần rượu Du Hữu Lượng lại ngỏ lời cáo biệt.

Viên đại soái thân hành tiễn đưa ra mười dặm rồi lấy trong tay áo ra một đạo công văn đưa cho chàng. Đây là mệnh lệnh của đại soái truyền cho quân đội ở dọc đường phải tìm phương tiện cho Du Hữu Lượng.

Du Hữu Lượng nghĩ thầm:

- Chuyến này ta ra đi tìm vào những đường tắt, hẻo lánh, không cần dùng đến văn kiện thông hành.

Nhưng chàng thấy đại soái ân cần cũng trân trọng đón lấy công văn rồi cùng các tướng bái biệt.

Chàng thấy các tướng đều lộ vẻ ân cần, tỏ lòng lưu luyến, chàng không dám chần chờ vội vẫy tay chào mọi người rồi giục ngựa ra đi.

Tổ Đại Thọ nhất định đòi tiễn đưa chàng thêm mười dặm. Hai người giao kết mối tình rất tha thiết rồi mới chia tay.

Du Hữu Lượng đi mấy bước quay đầu nhìn lại thấp thoáng còn thấy bóng sau lưng của Tổ Đại Thọ. Chàng không khỏi bâng khuâng cơ hồ không tự chủ được.

Chàng lẩm bẩm:

- Du Hữu Lượng hỡi Du Hữu Lượng! Ngươi thật quá đa tình. Tính cách thâm trầm của ngươi té ra không chịu nổi một đòn. Ngươi cũng là một nhân vật như các hảo nam nhi kia.

Chàng ngơ ngẩn xuất thần một lúc rồi chợt nhớ tới các tướng dưới trướng Viên đại soái đều là những nhân vật trung dũng chính trực. Như vậy bước tiền trình của Quốc gia hãy còn nhiều triển vọng, bất giác chàng phấn khởi tinh thần.

Mặt trời đã xế về tây. Du Hữu Lượng giật cương lẩm bẩm:

- Ta phải đi thôi, nếu còn chần chờ thì không hạ quyết tâm được.

Chàng cho ngựa chạy nhanh, chẳng bao lâu đã vượt qua mấy trái núi. Giang sơn bên ngoài quan ải bao la bát ngát hiện ra trước mắt.

Du Hữu Lượng lại đi một lúc nữa rồi nghĩ thầm trong bụng:

- Đại muội đã nói ý trung nhân của y nhà ở chân núi Trường Bạch. Ta đi chuyến này sẽ đến núi Trường Bạch, không chừng gặp được nhiều cơ hội.

Chàng chợt động tâm cơ tự nhủ:

- Trên Thiên Trì ở đỉnh núi Trường Bạch có giống linh man (cá sộp). Chẳng hiểu có chữa được chứng bệnh hay quên cho đại muội chăng?

Chàng không nghĩ gì nữa đi thẳng đến núi Trường Bạch. Vì muốn tìm cô em gái nên không xông pha vào những đường hẻo lánh trong dã, cứ theo đường quan đạo mà tiến. Hàng ngày chàng đi qua những thành lớn trấn nhỏ mà chưa tìm ra được tông tích gì hết. Đại khái hiệu lực bức công văn của Viên đại soái rất lớn.

Những tướng quân thủ thành đối với chàng rất ân cần. Họ hỏi chàng muốn kiếm người thế nào, hình dạng ra sao, để làm văn thư truyền đi các nơi tìm giúp.

Du Hữu Lượng đi theo đường đại lộ, chỗ ăn ngủ đều được chiếu cố một cách rất ân cần, dung quang chàng cũng tươi lên không phải phong trần như trước.

Một hôm chàng đi gần tới chân núi Trường Bạch, hỏi thăm người tiều phu về đường lên Thiên Trì. Chàng thấy đường núi gập ghềnh hiểm trở, đi ngựa không tiện liền tặng ngựa cho người tiều phu, đổi lấy mấy ngày lương khô để một mình lên núi.

Người tiều phu được ngựa cảm ơn chàng khôn xiết.

Khinh công chàng rất cao minh nên đi trên đường núi cũng mau lẹ.

Hôm ấy vào lúc xế chiều, chàng đã vào sâu núi Trường Bạch, liền tìm một nơi sơn động để nghỉ ngơi. Trước động chàng đốt một đống lửa. Ban đêm chỉ nghe tiếng thông reo như sóng cồn cùng tiếng cọp gầm vượn hót. Thỉnh thoảng có con dã thú thấy ánh lửa chạy ra. Còn trên núi tuyệt không một bóng người.

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước
Chương sau