ĐOẠT HỒN KỲ

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước
Chương sau

Chương con truyện Đoạt hồn kỳ - Chương 46 - Chương 50

Chương 46: Thoát khỏi trùng vây

Lối đi quả là chật hẹp. Chính mắt bà lão cũng nhận thấy thế, trong lòng không khỏi đâm ra nghi ngờ, nhưng biết chủ nhân thế nào cũng có cách, nên cũng không vội tỏ vẻ kinh ngạc, âm thầm xem biến chuyển ra sao? Chỉ thấy sàng kiệu của Ma Cung chủ nhân khi gần giáp cận với thế giới lưu ly bỗng dưng nhẹ nhàng lướt qua khỏi mới lạ lùng! Bà lão bịt mặt bất giác thất kinh trong lòng, như bà ta vẫn không lộ nét kinh ngạc gì!

Thình lình trước mắt nhoáng lên một ánh bạch quang, một người mặc áo trắng xóa từ trong thế giới lưu ly lướt nhanh như bay ra với thế rất đẹp mắt, tay ôm đàn cổ, ung dung đứng ngay trước lối đi của mọi người.

- Ối!. Nhân phạm đào tẩu!...

Tiếng kinh hãi của đám đệ tử Ma Cung hô ầm ĩ lên.

Hai đệ tử Đinh Hủy và Đinh Phá đứng cạnh bên Độc Ma chực tung mình nhảy xổ ra, nhưng bị ngay Độc Ma ngăn lại, lúc này chỉ thấy thần sắc Gia Cát Dật oai nghiêm bất phàm, và đồng thời cất tiếng rằng:

- Giáo chủ nay có quí khách đến thăm, sao giáo chủ không giới thiệu cho tại hạ làm quen với?

Ma Cung chủ nhân cười ha hả rằng:

- Quả nhiên nhà ngươi tài trí xuất chúng thông minh tuyệt vời, đã ngang nhiên thông hiểu những Vô ảnh Phong này của ta! Nhất là đối với thế giới lưu ly! Quả thật là một kỳ tài hiếm thấy trong trần gian, bản chủ nhân đây, nói thật là thích ngươi lắm.

Nói tới đây ngừng một chập xong mới quay sang bà lão bịt mặt rằng:

- Thưa ngài, đây là một trong những nhân vật Càn Khôn Ngũ Tuyệt lừng danh là Nam bút Gia Cát Dật!

Lão bà bịt mặt có vẻ ngạo mạn lạnh lùng rằng:

- Nội thấy cây cổ cầm trên tay y, ta cũng đã đoán ra lai lịch y một phần nào rồi!

Dứt tiếng vẫn đứng uy nghi bên cạnh sàng kiệu!

Ma Cung chủ nhân cười nói với Gia Cát Dật rằng:

- Còn vị tôn khách đây là...

Lão bà bịt mặt bỗng lên tiếng cắt ngang câu nói của Ma Cung chủ nhân rằng:

- Bà già ta cũng sắp đến ngày gần đất xa trời rồi, chút ít tiện danh đê phận đừng nên nhắc ra làm gì nữa!... Càn Khôn Ngũ Tuyệt danh chấn động khắp giang hồ, nay gặp nhau đây, thật là hân hạnh biết mấy! Và lão bà đây đang tính xin thỉnh giáo một vài ngọn tuyệt học... nếu nhận thấy không có chuyện gì cản trở, phiền cùng vào luôn Tiên Cung chuyện vãn cho vui?

Gia Cát Dật thấy đối phương lại ngang nhiên khiêu khích với mình như thế, bèn cười rằng:

- Như thế thì còn gì sung sướng cho bằng!

Nói xong theo ngay đám người đi quành về phía hông của thế giới lưu ly, rồi vào Tiên Các Ma Cung.

Môn đệ đứng hàng thứ nhì trong Tứ hung của Độc Ma là Đinh Hãm đang đứng ngay cửa điện nghênh đón, và đồng thời bẩm rõ với Ma Cung chủ nhân: yến tiệc đã sẵn sàng, xin mời quí khách sửa soạn để nhập tiệc

Trong đại sảnh của Ma Cung đã bắt đầu vào tiệc, trên một bàn hình móng ngựa lớn, tân chủ cộng cả thảy hai mươi chỗ ngồi, lẽ đương nhiên ngoài những nhân vật chủ yếu ra, còn toàn là nhóm đệ tử can thủ của Ma Cung cũng được dự trong tiệc này, ai nấy ăn mặc chỉnh tề, và hầu hết những bộ mặt kinh tởm như Đinh Hủy đều được dùng miếng lụa đen che hết lại, cử chỉ của mọi người trong bàn tiệc lúc này tỏ ra vô cùng hòa nhã và lễ phép.

Mọi người ngồi vào bàn tiệc xong xuôi, chẳng bao lâu rượu thịt đưa ra chia đồng đều khắp hết mặt bàn; tiếng nhạc du dương bắt đầu nổi lên, mười mấy tên Ma Cung vũ nữ từ từ hiện ra múa những vũ điệu lẳng lơ trước mặt mọi người, mọi người bất giác ngừng ăn uống để thưởng thức cảnh nhảy múa...

Gia Cát Dật không thèm ngó ngàng đến những vũ điệu ru hồn ấy, chỉ thấy Gia Cát Dật từ trong mình lấy ra một giải như bằng đoạn đỏ ra cầm chặt trong tay.

Lão bà ngồi cạnh thấy vậy bèn hỏi ngay rằng:

- Không biết trong tay Gia Cát Dật tiên sinh đang cầm vật gì đó vậy? Tiên sinh có thể cho mượn xem chút được không?

Gia Cát Dật cười như rồng ngân rằng:

- Cái này ư! Chẳng qua chỉ là một giải dây đỏ trên tỉ thủ mà xưa kia tôi đã được nó trong Cửu U Địa Khuyết của Vạn Tính Công Phần, và chính người bạn thân nhất của tôi là Tiêu diêu lão nhân Chung Ly Triết, đồng thời cũng là một trong Ngũ Tuyệt tức đệ nhất Đoạt Hồn Kỳ đã bị chết về giải dây đỏ đã thắt trên ngọn Lãnh điện tỉ thủ. Cùng chết chung với ông ta, còn có các vị: đại hiệp Tạ Đông Dương, Phương Bách Xuyên, U mịch thần quân Diêm Nguyên Cảnh và bốn người bộ thuộc, một trong Tam Dị Khất là Thiểm Điện Thần Khất. Và cũng chính trong miệng của chiếc đầu thiếu nữ Thường Bích Vân đã cắn chặt mớ dây đỏ này! Nay Gia Cát Dật ta tuy bất tài, nhưng với chút manh mối do mớ dây đỏ đây để lại, ta nguyền cố tìm cho ra hung thủ tru diệt, để trả thù mối huyết thù cho những bạn tốt của ta...

Lão bà nghe nói vậy, rụt ngay tay của mình về tỏ vẻ không vui. Trong nháy mắt, thấy một đám đệ tử của Ma Cung khiêng ra một tám ván, trên ván ấy lại trói chặt một người, và người bị trói trên ván ấy lại bị cuốn vải trắng kín mít từ đầu chí chân không hở một chút thịt nào ra, lúc này tấm ván trói sẵn người ấy được dựng hẳn lên trông lại càng rõ ràng và rùng rợn hơn!

Bỗng lại có người bước ngay tới phía bà, dâng ngay một cây bảo kiếm, bà lão bịt mặt liếc nhìn ngay Độc Ma, thấy chủ nhân Ma Cung khẽ gật đầu. Bỗng Độc Ma thình lình đứng ngay lên nói rằng:

- Đêm nay có quí khách giáng lâm, nên bản cung điện đã chuẩn bị sẵn một tiết mục mới lạ để cho quí khách mua vui... - Nói tới đây bèn đưa tay chỉ ngay người bị trói trên tấm ván rằng: - Đó là người sống thực sự quí vị thấy bộ ngực thở thoi thóp thế kia thì biết, nay người này được dùng làm một cái bia để cho quí quan khách tập phóng ám khí chơi. Nay bản chủ nhân và các đệ tử trong Tiên cung đây quả thật là hân hạnh vô cùng, vì chúng tôi sẽ được mục kích một cảnh so tài hiếm có của quí quan khách trong lối phóng ám khí vậy xin quí vị cứ việc thẳng tay diễn hết những tuyệt học của mình cho mọi người thưởng thức...

Dứt tiếng, các đệ tử trong Ma Cung đã sẵn sàng dâng cho bốn vị khách mỗi người mười ngọn phi đao, chỉ thấy hai tên đại hán ngồi cạnh lão bà ấy, sau khi nhận đao với tiếng vỗ tay cổ võ vang lên ầm ầm, cả hai đứng ngay dậy ôm quyền thi lễ rằng:

- Chúng tôi xin múa lấy vậy! - Tiếng vừa dứt thì phi đao cũng bay vụt hết ra một lượt!

Sau khi nghe những Phập! Phập! Phập!... liên tiếp mọi người dồn hết tia nhìn lên tấm ván trói người ấy chỉ thấy hai mươi ngọn phi đao găm sát xung quanh người bị trói, khéo nhất là sát ngay cạnh người, không có ngọn đao nào gây thương tích cho người bị trói, lập tức những tiếng hoan hô vang dội khắp trong đại điện.

Bà lão bịt mặt lúc này bèn đứng dậy lạnh lùng rằng:

- Càn Khôn Ngũ Tuyệt danh vang khắp trong giang hồ! Vậy dám xin tiên sinh biểu lộ cho coi vài ngọn tuyệt kỹ để thiên hạ chiêm ngưỡng! Chiêm ngưỡng!

Gia Cát Dật mỉm cười đứng ngay dậy, thấy tất cả các nam nữ bu nhau lại xem mình biểu diễn.

Nhưng trong đám nam nữ đệ tử của Ma Cung ấy, Gia Cát Dật bắt gặp một đôi mắt sáng quắc hẳn, và Gia Cát Dật nhận ngay ra một đôi mắt tinh ranh của Liễu Mi, lúc này thấy nàng khẽ gật đầu với mình. Nam bút Gia Cát Dật bỗng như chợt nhớ ra, thân hình của bà lão bịt mặt này hình như quen lắm, trông giống

Tiếu diện diêm bà Mạnh Tam Nương, nhưng dù cho

Mạnh Tam Nương có già đi nữa, cũng đâu có đến nỗi gần như lẩm cẩm như thế, mà giọng nói lại không giống. Trong cảnh mơ mơ hồ hồ ấy, Gia Cát Dật lại như cảm thấy vị chủ nhân của Ma Cung chính là Cửu độc thư sinh Cơ Thiên Khuyết, nhưng luận về thân hình, cử chỉ, võ công, ngôn ngữ, thì lại không có một điểm nào tương tự với Đoạt Hồn Kỳ ác cả? Chỉ có những tác phong hành động của người này trông hơi từa tựa với Cửu Độc Thư Sinh mà thôi?

Lão bà bịt mặt bỗng lạnh lùng cười rằng:

- Này Gia Cát Dật tiên sinh, không biết ngài có thể chỉ phóng một đao mà trúng ngay tim của kẻ làm bia kia không?

Gia Cát Dật nghiễm nhiên rằng:

- Nếu quí ngài muốn chóng kết thúc trò chơi dã man này, để tránh sự dày vò tinh thần cho kẻ khốn nạn kia, tại hạ tuy bất tài nhưng cũng xin tình nguyện múa dùi qua mắt thợ!

Nói xong Gia Cát Dật bèn cất tiếng ngân vang lên rằng: Danh bài Tây Đạo Đông Tăng hậu, Gia tại Thiên Đài Nhai Đãng Gian! Tiếng chưa dứt, ngọn phi đao đã trúng ngay tim của kẻ bị trói trên ván từ hồi nào, người bị trói không thét lên được một tiếng nào, vì khắp toàn thân bị cuốn chặt bằng vải, nhưng ai nấy đều thấy đầu của nạn nhân ngay lập tức gục xuống một bên, máu trên ngực đã chảy chứng tỏ nạn nhân đã tắt thở.

Những tiếng hoan hô vang lừng khắp trong điện, còn phần lão bà bịt mặt cũng cười lên khanh khách như đắc trí lắm, tiếp đó cầm ngay cây kiếm bên cạnh lên tiếng dõng dạc rằng:

- Giáo chủ đã tận hết tâm lực để giúp cho bà già này giải quyết một vụ chuyện quan trọng, bà già này thật vô cùng cảm kích... Nhưng nghe nói cây kiếm mà tên tiểu tử ấy mang bên mình, hình như không phải là một cây kiếm phàm thường gì đâu nhé, vậy bà già này cũng mượn cớ Tá hoa hiến Phật (mượn cớ dâng hoa tạ

Phật), hôm nay xin chuyển tặng ngay cây kiếm quí ấy cho đệ nhị cao đồ của giáo chủ vậy, vì chính y là người đắc lực nhất trong công việc này của bà già ta!

Đinh Hãm lúc này đưa tay ra nhận trường kiếm, và cung thân cúi mình bái tạ, Gia Cát Dật đứng cạnh thấy cây kiếm nhận ngay ra là cây Lệ thủy tinh kiếm của ái đồ Thượng Quan Linh mình, trong lòng lập tức sinh ngay ý đoạt kiếm, nhưng Gia Cát Dật chưa biết nên đoạt bằng cách nào cho ổn! Nhưng khi nhìn kỹ cây kiếm, thấy lạ, Gia Cát Dật ý biết ngay, vội đưa mắt nhìn Liễu Mi trong đám người, nhưng con bé ranh quái này đã biến đâu mất!

Đinh Hãm sau khi đeo kiếm vào mình, Độc Ma bỗng lên tiếng rằng:

- Đinh Hãm con, ta nghe nói thứ kiếm này vốn sản xuất tại miền Tây Vực, là một vật báu đời cổ, chém sắt như chém bùn, sắc không thể nào tả được, vậy con nên thử sơ xem, đồng thời cũng để cho các đệ tử trong cung thưởng thức đến loại kiếm quí khó thấy trong trần gian này!

Đinh Hãm vâng ngay lời thầy mình bèn bước ngay lại một khu vực lan can bằng song sắt, rút ngay kiếm ra. Nhưng khi kiếm rút ra khỏi vỏ, tất cả mọi người có trong đại điện, kể luôn cả bản thân của Đinh Hãm, chính hắn cũng sinh nghi trong lòng, nhìn cây kiếm này, không nhoáng được một hào quang gì, hình như không phải là cây bảo kiếm, và càng không nhận thấy có gì đặc biệt. Đinh Hãm giật mình, nhưng thấy bao nhiêu đôi mắt chờ đợi dồn hết về phía mình, hắn không do dự thêm, vung ngay kiếm bủa thẳng ngay vào lan can bằng sắt. Nhưng mọi người chỉ nghe đến "cách" một tiếng, ai nấy nhìn kỹ, thì ra vật bị gãy không phải là lan can, mà chính cây kiếm đã bị gãy đôi? Tất cả mọi người cũng đồng thanh “ồ!” lên một tiếng ngạc nhiên!

Đinh Hãm quăng luôn chuôi kiếm xuống đất, tung mình vọt nhanh ngay lại phía người bị trói trên ván mà đã chết ấy, đưa ngay tay ra, “soạc” một tiếng xé ngay tấm vải bịt trên đầu, rồi túm ngay tóc giở lên nhìn kỹ, thì ra đây là cả một bộ mặt râu ria tua tủa, chính là bộ hạ trong Ma Cung mà Đinh Hãm đã sai đi áp giải phạm nhân đến đây, nào đâu phải là bộ mặt anh tuấn của Thượng Quan Linh! Trong nháy mắt này, trong điện bỗng trở nên căng thẳng tuyệt độ, lão bà bịt mặt lớn tiếng ngạc nhiên rằng:

- Kìa! Giáo chủ! Chuyện gì mà lạ lùng thế này?

Đinh Hãm chợt tỉnh giấc ngay, thế nào cũng đã có người ẩn nhập vào Ma Cung này đã dùng ngay đến thủ đoạn Thâu thiên hoán nhật (ăn cắp trời để đổi thành ban đêm), hắn vội quay lại nhìn, nhưng bóng Gia Cát Dật cũng biến đâu mất, Đinh Hãm vận ngay hơi nơi Đan điền lớn tiếng quát rằng:

- Có quân gian! Tam đệ, Tứ đệ mau đem người phong tỏa ngay các đường lối trọng yếu trong cung, còn Đại ca và tôi sẽ lập tức mở ngay cuộc lùng soát!

Trong đại sảnh cung điện lập tức nhốn nháo ồn ào thế là những tiếng báo động trống chiêng và tù và nổi lên inh ỏi, các đệ tử Ma Cung vốn đã được huấn luyện cẩn thận, khi nghe báo động, ai nấy lo bổn phận của mình. Thế là các đường lối trong Ma Cung lập tức được canh phòng và phong tỏa gắt gao. Đinh Hủy và

Đinh Phá lo đem theo người tăng cường các nơi trọng yếu còn Đinh Tàn, Đinh Hãm lo tức tốc mở cuộc truy cản quân gian.

Lão bà bịt mặt đưa mắt nhìn ngay hai tên đại hán của mình ra lệnh rằng:

- Hai ngươi cũng không nên ngồi thanh nhàn tại đây nữa? Hãy giúp sức cho họ bắt ngay thằng tiểu ác về ngay đây cho ta!

Hai đại hán vừa tính tung mình vọt đi, Ma Cung chủ nhân bỗng đưa tay ngăn lại rằng:

- Xin hai vị quí khách cứ việc ngồi yên cho, vì hễ khi có lệnh phong tỏa ngôi Phi Các tiên cung này, trừ phi có người trong cung này làm nội tuyến và bán rẻ bí mật cho địch, còn không, dù cho địch thủ là nhân vật ghê gớm đến đâu đi nữa, cũng đừng có trông mong gì ra khỏi ngọn Vô ảnh Phong này? Đối với Gia Cát Dật và chàng thanh niên trẻ Thượng Quan Linh ấy, nay đã có bốn đại đồ đệ của tôi ra tay lùng soát, kể ra đã hơi quá sức trong cuộc bắt địch qui án rồi! Vậy xin quí khách cứ an lòng cho, bản chủ nhân thật không dám phiền đến nhị vị?

Trong lúc này, bầu không khí trong đại sảnh không còn náo nhiệt như vừa rồi, nhưng các nam nữ đệ tử vẫn còn đứng nguyên cả, vì chúng chưa được lệnh lui của chủ nhân, nên vẫn chờ chực trong đại sảnh, Ma Cung chủ nhân ra lệnh cho tiếp tục vào tiệc và cuộc ca múa? Hình như Độc Ma không để ý gì về vụ đột biến vừa rồi trong Ma Cung của mình là nghiêm trọng cả!

Đây thuật về trong nội điện phía sau của Ma Cung, Liễu Mi đang lo dìu đỡ Hạ Quyên hấp tấp nhắm ngay về lối sau đào tẩu.

Thì ra Liễu Mi sau hơn một ngày quan sát các đường lối trong hậu điện, nàng đã ngầm nhớ tất cả các đường lối đi ăn thông ra ngoài, và trong hậu điện lại có một con đường ăn thẳng ra ngoài và vắng vẻ vô cùng. Sau khi nàng dùng lối xách bao đổi gói để cứu Thượng Quan Linh xong, lập tức đưa ngay chàng lại ngay con đường vắng này, và dặn chàng hãy ngồi đây chờ đợi.

Thượng Quan Linh lúc này cũng ăn mặc theo lối nam đệ tử trong Ma Cung, tay cầm thương, chàng nghiễm nhiên đứng gác ngang lối đi này, chiếc mũ vàng chàng đè sát che ngay trán mình, nếu không chú ý chẳng ai có thể phát giác ra chàng được! Còn phần

Liễu Mi, nàng quyết tâm vào trong thám thính xem những người khách quí của Ma Cung là những nhân vật nào trong giang hồ, xem coi ai là hung thủ giết hết mười mạng thân của Thượng Quan Linh.

Liễu Mi hấp tấp căn dặn Thượng Quan Linh vài câu xong nàng lại hấp tấp quanh nhanh ra tiền điện, nhưng thấy vị quí khách là một bà lão bịt mặt, không làm sao nhận rõ bộ mặt thật, trong bàn tiệc, chỉ thấy Độc Ma có vẻ lễ phép cung kính với lão bà này lắm!

Liễu Mi chờ đợi và chờ đợi... nàng hy vọng biết được tên họ của bà già này nhưng chờ mãi vẫn không có cơ hội gì. Sau thấy Gia Cát Dật cầm phi đao nhưng lại do dự, nàng bèn đưa mắt ra dấu, ngầm nhủ ông ta cứ việc thẳng tay mà phóng!

Không ngờ sau khi Gia Cát Dật giết tên đệ tử vô danh của Độc Ma, lão bà bịt mặt bỗng lại chuyển tặng kiếm cho Đinh Hãm, và Đinh Hãm lại bị thầy bắt thử kiếm!

Liễu Mi thấy nguy, thế nào cũng lộ chuyện mất, nàng bèn nhanh chân lẻn ngay. Và chạy như bay vào hậu điện, dắt ngay Hạ Quyên đào tẩu, nhưng trong lúc này, tất cả trong Ma Cung đều đang báo động, Hạ Quyên đâu phải là người biết võ. Chân tay nàng cuống lên, gót sen nàng chỉ bước được có vài bước rồi lại bủn rủn chân tay, không làm sao đi nổi chứ đừng nói là chạy! Liễu Mi cuống lên, nàng bèn đưa ngay tay ra ôm ngang eo ếch của Hạ Quyên chạy luôn.

Nàng chạy một mạch đến con đường vắng phía sau hậu điện, kẻ mạo đệ tử canh gác là Thượng Quan Linh vội xách thương lại đón và hấp tấp hỏi rằng:

- Em Liễu Mi! Thế còn sư phụ của anh có đến đây không?

- Chắc ông ta đã nhân lúc hỗn loạn ngoài ấy, nên đã rút nhẹ đi rồi, nhưng ông ta không hề đi chung với em, không biết đã đi về hướng nào? Nhưng công lực của ông ta tinh tuyệt như thế, chắc không xảy ra chuyện gì đáng ngại đâu, chúng ta cứ việc lo đi trước cho rồi, nếu để chậm, chắc không kịp thoát quá!...

Nhưng Thượng Quan Linh lo cho ân sư Gia Cát Dật, chàng chỉ sợ thầy mình không tìm thấy lối ra này, và chàng quyết định đứng lại chờ để cùng đi với Gia Cát Dật?

Lòng Liễu Mi cuống lên như kiến phải lửa, thình lình, cả ba người nghe tiêng chân người từ xa dồn dập tới gần, Liễu Mi vội căn dặn ngay Thượng Quan Linh, rồi nàng kéo nhanh Hạ Quyên trốn ngay vào một nơi tối. Chỉ thấy một đám người từ xa đi nhanh tới, Thượng Quan Linh cố điềm tĩnh tinh thần của mình, đứng uy nghi gác ngay cửa đường ăn thông ra ngoài.

Chỉ nghe tiếng nói của lão tứ Đinh Phá rằng:- Con đường này tuy vắng vẻ, nhưng không phải là không quan trọng, một người gác đây không đủ, vậy thằng Hùng và thằng Bảo, hai đứa bay hãy ở đây phụ lực với thằng kia mà gác cẩn thận, nếu có chuyện gì, lập tức thổi ngay tù và báo hiệu, triệt để không tha bất cứ mạng nào từ trong cung đi ra!

Hai đệ tử nọ tuân mạng răm rắp! Đinh Phá sau khi cắt xong công việc canh gác, hắn lập tức dắt ngay mọi người rời khỏi ngay, hai tên nọ lững thững tiến gần Thượng Quan Linh, Liễu Mi trong bóng tối khẽ giật gấu áo của Thượng Quan Linh, ngầm ý như bảo chàng hãy ra tay thủ tiêu ngay! Thượng Quan Linh vẫn đứng im, hai tên kia đến gần, một trong hai đứa lên tiếng hỏi:

- Này! Cậu tên gì mà sao trông lạ mắt quá?...

Thượng Quan Linh không trả lời.

Hai tên Hùng và Bảo, chắc cũng có chút chức tước nhỏ gì trong đám đệ tử Ma Cung, nên không biết mặt Thượng Quan Linh, chỉ tưởng đâu là một đệ tử tầm thường mà thôi, nay thấy hắn nghiễm nhiên không buồn trả lời, cả hai bất giác nổi bực? Lại nhảy lùi ra sau.

Thượng Quan Linh cố lải nhải nói rằng:

- Thưa,... hai đàn anh... đàn em vừa mới lượm được cây kiếm này, vậy xin mời hai đàn anh xem hộ xem nó thuộc vào loại kiếm báu không?...

Cả hai tên bước lại, một tên giở ngay giọng hách dịch rằng:

- Chao ôi! Thằng này ăn gan rồng hay sao mà bạo đến thế? Lượm được bảo kiếm mà không chịu báo cáo ngay lên thượng cấp, bộ tính nuốt trôi một mình hả? To gan thật, thôi có khôn hồn thì hãy giao ngay cây kiếm này cho Bảo lão gia đây, ta sẽ đứng ra gánh vác trách nhiệm này cho! Ta còn bảo đảm cho ngươi không bị trừng phạt gì là khác!...

Thượng Quan Linh lúc này giơ ngang thanh kiếm để nhử hai người lại xem, nhưng tên Hùng nhanh mắt, hắn nhận ngay ra chữ hiện trên chuôi kiếm, hắn thất thanh rú lên rằng:

- Chao ôi! Thì ra cây Lệ thủy tinh kiếm!

Vừa dứt tiếng, thì cây kiếm trên tay Thượng Quan Linh vụt nhanh và khiến cho tên Hùng đứt ngay cổ họng ngã bịch ngay xuống đất chết tươi. Trong lúc khẩn trương tột độ này, Liễu Mi cũng vung mạnh tay ra điểm ngay vào trọng huyệt ngang hông của tên Bảo. Nhưng nào ngờ trong trăm sự cẩn thận cũng không tránh khỏi một sự sơ suất cỏn con, tên Bảo thấy tình hình biến đổi nhanh chóng và nguy cơ như thế, hắn bèn cầm ngay chiếc tù và treo lủng lẳng nơi cổ đưa lên miệng thổi.

Liễu Mi đã chậm mất một bước, khi ngón tay nàng vừa điểm tới, thì tiếng tù và đã kêu lên đến Tu... một tiếng, và tiếng báo hiệu ấy đã bị truyền ngay ra!

Liễu Mi cuống lên hối giục:

- Chúng ta đi mau cho rồi!...

Ba người hấp tấp nhắm ngay đường mòn ra.

Nhưng thấy con đường này hình như khá dài, đi ước chừng đâu hơn mười trượng, đằng sau có tiếng hò hét inh ỏi đuổi tới... Liễu Mi đành ôm ngay Hạ Quyên đi trước, Thượng Quan Linh lo đoạn hậu, hai người cố gắng? Lại đi thêm được vài trượng bỗng thấy phía trước có gì lạ! Thình lình hiện ra một vật đen ngòm chặn lối đi. Nhìn kỹ ra là một tấm sắt chắn ngang đường! Mọi người chỉ còn nỗi than thở trong bụng.

Phía sau thì đệ tử của Ma Cung đã đuổi sát lại, Liễu Mi buông ngay Hạ Quyên xuống đất, rút ngay binh khí ra đứng ngang hàng với Thượng Quan Linh để liều cự địch. Dần dà đã thấy đám người đuổi tới, ước lối trên hai mươi mạng, kẻ dẫn đầu là một thân hình cao lớn, mặt mũi loe lóe kinh tởm, thì ra chính lão Tam Đinh Hủy!

Đinh Hủy phát ra những tiếng cười Hò! Hò!... của mình, đồng thời ra dấu cho mọi người tiến lên công hãm, nhưng hai làn kiếm quang loang loáng của Thượng Quan Linh và Liễu Mi, đám đệ tử của Ma Cung đâu phải là đối thủ, chỉ nghe những kinh hét rú lên, tiếp theo chúng rút nhanh như ngọn nước thủy triều vậy Đinh Hủy thấy vậy bung vọt ngay người lên nhắm ngay đỉnh đầu Thượng Quan Linh đánh bừa tới. Ngọn Lệ thủy tinh kiếm của Thường Quan Linh bỗng vẽ nhanh ngay một đường cong hình nguyệt nghênh địch, tên Đinh Hủy hình như cũng biết lợi hại của ngọn kiếm, không dám mang khối thịt to lớn của mình ra để hứng chịu, đành hấp tấp dùng ngay đến ngọn Thiên cân trụy (vận cho thân hình nặng như ngàn cân) thả ngay nhanh mình xuống mặt đất đến bịch một tiếng dữ dội!

Trong lúc xảy ra kịch chiến đó, đám đệ tử đã nhận ra có mặt Hạ Quyên, biết ngay cô gái này yếu nhất trong bọn ba người, thế là có mấy tên đã bổ nhanh tới, khiến cho Liễu Mi phải vung kiếm áp chế bọn chúng để bảo hộ cho nàng Hạ Quyên. Đinh Hủy thấy Thượng Quan Linh không phải tay vừa gì, hắn cố dùng các thế đánh khốc liệt ra tay, bỗng ào một tiếng vang lên, thì ra Đinh Hủy đã phát chưởng phong hất ngay ngọn kiếm của Thượng Quan Linh, tiếp theo đường chưởng, hắn bèn vung bộ tiến nhanh ngay vào trung môn của Thượng Quan Linh. Thấy đối thủ đánh hăng và liều mạng như vậy, Thượng Quan Linh vội dùng ngay đến Điên Đảo Càn Khôn, chỉ thấy chàng khẽ nhoáng cái đã lướt khỏi đòn địch! Đinh Hủy bị hụt đòn, hắn càng hậm hực ức trong lòng, vung ngay chưởng đánh một hơi ba đòn liên tiếp, kình lực dũng mãnh vô cùng. Thượng Quan Linh vốn đã không muốn luyến chiến (thích đánh) trong lúc này, phần lại thấy Liễu Mi bị đông người vây đánh quá hăng, chàng đành thối lui nhanh về sau, cơn nguy hiện ngay khắp trước mắt! Liễu Mi thấy vậy, bèn lên tiếng nói nhanh với Thượng Quan Linh rằng:

- Anh Linh hãy cẩn thận, phía em không sao đâu! Anh cứ việc yên trí mà đối phó với chúng!

Những câu nói đầy vẻ thân thiết này lọt vào tai Thượng Quan Linh, chàng bỗng phấn khởi ngay tinh thần, ào một tiếng, chàng cũng bửa ngay một chưởng và dùng ngay đến Đinh Giáp Khai Sơn. Chỉ nghe bùng một tiếng, sau khi đụng độ một chưởng với Đinh Hủy, thấy thân hình hắn lảo đảo, biết ngay công lực địch cũng cao nhưng không thể nào hơn mình, chàng càng yên trí, ngọn cổ kiếm bên tay trái chàng múa lên những tiếng vù vù như rồng đùa với rắn, trong chớp mắt, chàng đã kéo ngay cuộc chiến thành thế kéo cưa! Chưa ai chịu thua ai!

Nhưng công lực của Đinh Hủy đâu vừa vặn gì, những chưởng phong dồn dập tung bửa ra, lồng lộn cuống qua khắp xung quanh Thượng Quan Linh, chàng chỉ cảm thấy khắp xung quanh mình, có một sức áp lực nặng nhọc vô cùng, dù cố tả xung hữu đột ra sao cũng không xong. Trong chốc lát bỗng lại có vài bóng đen vọt tới, Đinh Hủy lên tiếng ra lệnh rằng:

- Hãy qua dẹp yên ngay hai con bé kia trước đi! Thằng này để ta đối phó!

Vì tiếng ngọng, nên hắn vừa nói vừa phải ra dấu chỉ!

Thế là mấy bóng đen lúa nhào hết sang phía Liễu Mi, khiến cho nàng cảm thấy áp lực bị tăng hẳn, vì những tay đang giao chiến đây đều là cừ khá cả, một mình nàng phải chọi với trên mười tay cao thủ vây đánh như thế, phần còn phải lo vấn đề an nguy cho Hạ Quyên, dần dà nàng thấy đuối sức hẳn!...

Thượng Quan Linh nghe phía Liễu Mi hét vang luôn miệng, trong bụng không yên lòng lắm, chàng bèn lớn tiếng hỏi sang:

- Em Liễu Mi! Liệu có xong không?

Giọng Liễu Mi vẫn đượm vẻ nghịch ngợm rằng:

- Em vẫn còn chống đỡ được tụi ngốc nghếch này, chà... nếu phải chi em có một cây kiếm lúc này...

Thượng Quan Linh nghe vậy bèn lên tiếng ngay:

- Kiếm, đây em!

Dứt tiếng chàng tung ngay ngọn Lệ thủy tinh kiếm bay sang Liễu Mi, nàng vội tung mình nhảy vọt lên chụp ngay ngọn kiếm trên tay, sau khi hạ chân xuống đất, hét lên một tiếng lanh lảnh, vung kiếm chém ác liệt, chỉ còn nghe tiếng binh khí rớt leng cheng, thỉnh thoảng có cả tiếng hét thê thảm của đám đệ tử Ma Cung vang lên!

Thượng Quan Linh đã yên lòng đỡ lo, chàng lập tức lại mở ngay ngọn Đinh Giáp Khai Sơn, những thế đánh tới tấp như bài sơn đảo hải ồ ạt đánh bừa sang!

Một cảnh hỗn chiến của cả hai bên được diễn ra tưng bừng! Ai cũng muốn phần thắng ngả về bên mình nhưng không bên nào đạt được ước vọng vừa ý trong thời gian đang còn đánh này!

Thời gian bị kéo dài ra, và số người vây đánh Liễu Mi, lúc này lại ngang nhiên có người thổi tù và để kêu cứu viện thêm. Thượng Quan Linh nghĩ bụng, nay mới có mỗi mình Đinh Hủy mình còn cảm thấy khó khăn đến thế, tí nữa số người tăng đông thêm, làm sao mà chống cự cho nổi? Xem ra trận này đến phút chót mình cũng đến bị bắt lại quá, không chừng còn có thể máu loang tại Ma Cung này là khác? Trong lòng nổi ngay cơn thất vọng, chân tay chàng lập tức bị ảnh hưởng chậm chạp! Đinh Hủy thấy thế đâu chịu bỏ qua cơ hội ngàn năm một thủa ấy. Hắn tiến sát ngay vào vung chưởng bửa đánh mãnh liệt!

Thượng Quan Linh lúc này nằm trong tình trạng không khác nào trứng sắp bị đá đè, chàng vội thu ngay tâm thần của mình lại, vận nhanh toàn lực ngay vào chưởng, vung lên đỡ đòn của địch thủ!

Nhưng không ngờ Đinh Hủy chuyến này sử dụng đến xảo kình (khéo), hắn khẽ vạt nghiêng chưởng, lập tức giải tỏa ngay ngọn kình lực lớn lao của Thượng Quan Linh tiêu tan đâu hết. Thình lình, song chưởng của Đinh Hủy từ bên dưới giở ngược nhanh như điện chớp, bồng ngay thân Thượng Quan Linh lên, lúc này chàng Thượng Quan Linh chỉ cảm thấy toàn mình đang bị một sức mạnh đỡ bổng hẳn lên không, toàn thân như đang bay đi!... rầm một tiếng vang lên, Thượng Quan Linh bị ngã lăn ra mặt đất, Đinh Hủy bước nhanh lại vung chưởng bửa mạnh xuống để dồn Thượng quan Linh vào ngõ chết...

Liễu Mi thấy cảnh nguy kinh khủng ấy chỉ còn rú lên một tiếng thất thanh...

Bỗng ngay lúc thập tử nhất sinh đó từ trên không vèo nhanh xuống một bóng người, hai ống tay áo vung mạnh ra một lượt, khiến cho Đinh Hủy bật ngược về sau luôn. Thượng Quan Linh bò ngay dậy mừng reo lên:

- Kính thưa sư phụ!

Gia Cát Dật vội lên tiếng ngay:

- Linh con! Mau củng với Liễu cô nương dùng ngay thanh kiếm Lệ thủy tinh phá tấm cửa sắt ấy mà đào tẩu ngay, mọi việc ở đây để thầy lo hết cho!

Thượng Quan Linh lúc này phấn chấn ngay tinh thần của mình, chàng vội vàng chạy sang phía Liễu Mi, song chưởng vung ngay ra ngọn Đinh Giáp Khai sơn khiến cho đám đệ tử vây đánh Liễu Mi phải tự lo mà né tránh, nhân cảnh hỗn loạn và hai người không để ý đấy, chúng lén bắt luôn nàng Hạ Quyên.
Thượng Quan Linh và Liễu Mi lo vung kiếm bửa mạnh vào tấm cửa sắt. Quả nhiên cây Lệ thủy tinh kiếm sắc bén vô cùng, trong chớp mắt đã thủng ngay một cái lỗ nhỏ, nhưng muốn khoét cái lỗ lớn có thể chui qua được cũng không phải là chuyện dễ dàng gì, thế là hai người luân phiên nhau phá!

Gia Cát Dật mặt ngoảnh về phía trước, lưng hướng về Thượng Quan Linh và Liễu Mi, trên lưng đeo cây đàn Bát long ngân, chỉ thấy ông ta ung dung đứng hiên ngang, thật đúng là một kẻ nho sĩ thanh nhã hơn là kẻ võ sĩ, tinh thần trông không có vẻ khẩn trương!

Đinh Hủy thấy thế không phục, ra ngay hiệu lệnh cho đám đệ tử trong Ma Cung ào lên, đám người sau khi hô hét cùng ập nhanh ngay lại!

Chỉ thấy hai ống tay áo của Gia Cát Dật phình chưởng vung ra, hai ngọn cuồng phong dũng mãnh tỏa ngay ra, cả đám đệ tứ của Ma Cung ngã lăn lóc dưới mặt đất. Đinh Hủy hầm hầm lên tiếng:

- Gia Cát Dật! Để ta xem coi nhà ngươi có thể chống cự được bao lâu!...

Gia Cát Dật chỉ mỉm cười, rồi lên tiếng nói sang phía Thượng Quan Linh:

- Linh con! Các con đừng có lo gì đến ta, hãy mau mau về ngay Hà Nam trước, ta sẽ ở lại đây và có cách thoát thân sau, vậy cứ yên trí mà đi!...

Chưa dứt lời, bỗng lại có tiếng người reo vang từ xa, hiển nhiên đệ tử trong Ma Cung lại tăng đến.

Gia Cát Dật vội chuẩn bị. Đinh Hủy lại hạ lệnh công hãm và chính hắn nhảy vọt lên phía trước tiên, khua tay phạt ngay một chưởng, Gia Cát Dật vung luôn song chưởng một lúc, một chưởng lo tiếp ngay chưởng của Đinh Hủy, một tiếng bùng vang lên, toàn thân

Đinh Hủy như diều bị đứt dây, lảo đảo từ trên không xuống đất! Còn một chưởng khiến cho cả đám đệ tử Ma Cung thi nhau bật lùi ra sau như làn sóng thủy triều rút đi. Nên nhớ rằng trong Càn Khôn Ngũ Tuyệt Gia Cát Dật giỏi về công lực nhất, nên song chưởng vung ra cự địch, vẫn cả thắng toàn đám đệ tử của Ma Cung để lo bảo hộ cho ái đồ Thượng Quan Linh phá cửa sắt để rút đi. Đám người của Ma Cung đến cứu viện đã tới, tình thế càng trở nên nguy cấp, bỗng Thượng Quan Linh đằng sau reo mừng lên:

- Thưa thầy chúng con phá được rồi! Chúng con xin đi đây!

Liễu Mi phát hiện Hạ Quyên bị mất tích, nàng kinh hoảng:

- Trời ơi! Chị Hạ Quyên đâu rồi!

Ngay lúc đó phía sau Đinh Hủy, Đinh Hãm và Đinh Phá hiện ngay thân ra, Đinh Phá lên tiếng:

- Lão Nhị và Lão Tam, chúng ta cùng đánh ùa lên, trước nhất là dẹp tên Gia Cát Dật này đã, sau là không cho hai đứa trẻ kia thoát!

Dứt lời cả ba tiến lên.

Gia Cát Dật vội lên tiếng hối giục:

- Linh con! Hãy cùng với Liễu cô nương đi mau! Đừng có lo gì cho ta tại đây?

Chỉ thấy thần oai của Gia Cát Dật lẫm liệt vô cùng trong lúc này, hai đầu gối hơi cong, đứng vững như một núi thái sơn, song chưởng đẩy hẳn ra chận ngay thế tiến của đám đệ tử Ma Cung.

Dẫu cho cả ba anh em họ Đinh tam hung ào bừa lên một lúc, nhưng không làm sao qua khỏi bức màn chưởng phong của Gia Cát Dật được?

Thượng Quan Linh và Liễu Mi trong lúc đó chui ngay qua cửa sắt, tiếng Thượng Quan Linh vang lên:

- Thưa thầy chúng con đi đây! Kính xin thầy hãy tự bảo trọng!...

Liễu Mi kéo ngay Thượng Quan Linh, phi thân tung mình nhằm thẳng lối ra!

Anh em họ Đinh lúc này không biết hạ đài bằng cách nào, nay thấy Thượng Quan Linh và Liễu Mi được sự che chở của Gia Cát Dật mà ung dung tẩu thoát như thế, Đinh Hãm cuống lên, lên tiếng ngay rằng:

- Lão Tam lão Tứ, chúng ta hãy chia nhanh thành ba mặt áp đảo, xem tên này còn hống hách được bao lâu cho biết?

Anh em họ Đinh liền chia nhanh thành ba mặt: tả hữu, và mặt tiền công đánh sôi nổi, sáu bàn tay chưởng không khác nào như sáu tấm sắt cực nặng bửa, phạt, chém, đâm tới tấp sang Gia Cát Dật. Gia Cát Dật cố sức cầm cự. Thình lình cây Bát long ngân trên lưng Gia Cát Dật kêu lên bưng một tiếng thật mạnh, âm thanh kỳ dị và thình lình bất ngờ, thế là tâm thần của đám đệ tử Ma Cung bị chấn động, ai nấy lo bịt tai ngay không dám nghe tiếng kỳ dị đó!

Thì ra Đinh Phá đánh thốc ra một chường, nhưng ngọn chưởng không trúng đích mà lại lướt ngang qua cây cổ đàn Bát long ngân và cũng vô tình chạm ngay phải sợi tuyệt huyền thứ tám, nên mới ngân lên một tiếng chấn động tâm thần như thế, khiến ba anh em tam hung họ Đinh thất kinh hồn vía. Gia Cát Dật vốn ra đã không sao cầm cự lâu được một lúc với ba tên cao thủ thượng nặng này, nay nhờ dịp may này nên tạm lấy lại sức của mình, thầm nghĩ: cước trình của ái đồ và Liễu Mi cũng không đến nỗi tệ gì, chắc giờ này cũng đi được khá xa rồi, nhất là lại có con bé Liễu Mi tinh ranh tuyệt đỉnh ấy, dù cho đám đệ tử Ma Cung có cố gắng thế nào đi nữa cũng không sao đuổi kịp, và sứ mạng yểm hộ của mình đến đây kể như đã xong, giờ này không lo thoát thân còn chờ đến bao giờ? Nhưng Gia Cát Dật lại không rút lui bằng con đường của Thượng Quan Linh và Liễu Mi, ông ta lại tung mình vọt qua đầu đám tử Ma Cung chạy ngược chiều vào tiền điện của Ma Cung!

Đinh Hãm vội hạ ngay lệnh:

- Lão Tam hãy theo tôi lo truy cản hai đứa kia, lão Tứ hãy theo sát ngay tên Gia Cát Dật vào trong và đồng thời báo ngay cho đại sư huynh, cố gắng làm sao hiệp lực để tróc nã cho bằng được Gia Cát Dật!

Gia Cát Dật cũng thừa biết trong đại sảnh có Độc Ma và bà lão bịt mặt tại đó, không dại gì đâm đầu vào đó chọc tức họ trong lúc này, nghĩ vậy bèn quanh thân quẹo sang một góc vườn khác, nhắm thẳng những nơi cây cối um tùm lủi thân vào. Thình lình đằng trước sáng trưng, một đám người chọn ngay lối trước, giữa có một sàng kiệu, trên kiệu ngồi ngất ngưỡng một người, và không ai khác hơn là Ma Cung chủ nhân Độc Ma!

Gia Cát Dật thất kinh, vội thu ngay thế tiến của mình lại, Độc Ma điên cuồng cười ha hả rằng:

- Kể ra ngươi quả thật là cừ khá lắm, nhưng hơi tiếc là ngươi lại quá coi rẻ Phi Các tiên cung này của ta... nếu đêm nay người không thành tâm hàng phục ta, vậy ngươi thử nghĩ bộ mặt của ta sẽ cất giấu đâu cho khỏi thẹn với bạn bè? Trong chiếc khăn che mặt của Độc Ma, chỉ thấy vỏn vẹn hai ánh mắt sáng quắc lạnh lùng đảo liếc trên khuôn mặt của Gia Cát Dật, thình lình hét lên một tiếng, toàn thân vụt bổng hẳn lên không và phát ngay ra một chường! Khí thế không khác nào như thái sơn áp đỉnh, nhắm ngay đỉnh đầu Gia Cát Dật bửa tới. Bên này, từ khi đứng lại, Gia Cát Dật đã có chuẩn bị thấy đối phương ra đòn, cũng vội vung luôn song chưởng, dùng hết mười phần công lực liều tiếp đòn đánh của địch!

Công lực của Độc Ma quả đã đến mức độ kinh thế hãi tục, chỉ thấy toàn thân Độc Ma lơ lửng trên không mà không hề có triệu chứng hạ mình xuống đất! Sức song chưởng của Gia Cát Dật phía dưới đất, bỗng như trở thành một thế chịu nặng nề là phải đỡ nguyên thân hình của địch thủ, chỉ chớp mắt, để cảm thấy áp lực vô cùng nặng nhọc, khí huyết trong mình đã bắt đầu rạo rực, có vẻ khó chống cự.

Độc Ma cất tiếng cười rằng:

- Này Gia Cát Dật, ngươi nên biết là ta còn chưa dùng đến Đại độc thần công và Nhiếp hồn công đấy nhé, nay mới thử sơ về chưởng lực ngạnh công (võ công cứng cát) như thế mà người đã chịu không nổi, chắc ngươi cũng đã biết sự lợi hại rồi chứ? Vậy ta thiết tưởng ngươi không nên ngoan cố chống đối làm gì cho mệt sức?

Lúc này Gia Cát Dật đâu còn dám hé miệng trả lời vì chỉ sợ chân lực thoát ra thì đến mất mạng về tên Độc Ma ghê gớm này mất! Ngay trong lúc kịch nguy ấy, bỗng phía đằng sau có người đưa tay đỡ luôn hông, Gia Cát Dật thất kinh, thầm nhủ: Thế là hết!...

Gia Cát Dật không biết là tay cao thủ nào trong Ma Cung đến ra tay thình lình trong lúc mình đang nguy này, trong lúc đang phải lo liều chết để chống đỡ chưởng lực của Độc Ma, Gia Cát Dật không thể nào dám phân thân cự địch thình lình trong lúc này. Đang tính rút thu thế đánh của mình về nhắm mắt chịu chết, bỗng kỳ tích hiện ngay ra, chỉ cảm đôi cánh tay đang đỡ ngang hông mình ấy, từ từ có một luồng trầm lực đang chuyển dần vào người mình và đưa lên hẳn hai cánh tay, giúp thêm sức cho mình chống cự với khí thế thái sơn áp đỉnh của Độc Ma. Gia Cát Dật mừng thầm trong bụng, hy vọng lại chợt nổi lên ngay trong đầu óc của Gia Cát Dật, và trong lúc này, nhưng trầm lực của người giúp ngầm mình vẫn liên miên truyền vào dần dà khiến cho Gia Cát Dật chuyển nguy sang an, và có thể đổi ngay thế khách sang thế chủ, nghĩa là Gia Cát Dật đã phản lại thành thế chủ động! Thân hình như bị treo trên không của Độc Ma, lúc này đã thấy hơi lảo đảo không vững nữa, bởi vì Độc Ma không thể nào chịu nổi một lúc hai sức cao thủ tuyệt thế dồn ép như thế, hiện tượng lúng túng đã xuất hiện. Thình lình Độc Ma quay nhanh một vòng trên không, hai tay bung ra, vọt bổng lên như con quạ ăn đêm! Và từ trên không phát chưởng nhắm đánh thẳng Gia Cát Dật.

Ngay trong lúc Độc Ma bung người vụt bay lên ấy, Gia Cát Dật bỗng cảm thấy hai bàn tay bí mật truyền lực cho mình cũng biến luôn, trong lúc còn ngơ ngác không hiểu đầu đuôi vụ này ra sao, thì ngọn chưởng phong quỉ quyệt của Độc Ma đã đánh tới, Gia Cát Dật không kịp né tránh: bả vai bị chưởng phong đối phương từ trên quét trúng, lập tức cảm thấy tóe đom đóm mắt, chân đứng bị lảo đảo, nhưng cũng vội quay nhanh đầu nhìn về phía sau, nhưng nào đâu có thấy người ngầm trợ giúp mình dâu, chỉ thấy cảnh vắng tanh, không có gì lạ!

Gia Cát Dật lập tức tung mình chạy luôn, trên sàng kiệu, tiếng cười ha hả của chủ nhân Ma Cung Độc Ma vang lên rợn người, đồng thời ra lệnh rằng:

- Đinh Phá. Con hãy theo bắt hắn về, hắn đã trúng chường của ta rồi, bị thương cũng khá nặng lắm, quyết không thể nào chạy xa được!

Gia Cát Dật cố liều xác chạy để thoát thân, chỉ cảm thấy trên bờ vai nóng rát và đau nhức vô cùng, lồng ngực như bị tức thở, mắt mờ, chân bước loạng choạng, tình cảnh vô cùng nguy cấp Nhưng Gia Cát Dật vẫn ráng sức loạng choạng chạy vào một ngõ tối, phía sau Đinh Phá đã theo gần sát tới. Và chính trong tình trạng nửa mê nửa tỉnh mà Gia Cát Dật đã thả bước vào trong ngách tối này. Thình lình bên tai có tiếng khẽ rằng:

- Hãy mau theo tôi!

Gia Cát Dật chỉ cảm thấy một cánh tay vô cùng mạnh dìu đỡ ngay mình kéo ngay vào một ngách cửa nhỏ. Sau khi cánh cửa nhỏ được đóng lún lại, Gia Cát Dật cảm thấy mình hôn mê và bất tỉnh nhân sự luôn.

Cũng không biết thời gian trải qua bao lâu nữa, bỗng Gia Cát Dật cảm thấy tai mình như có tiếng đàn uyển chuyển, nghe êm tai lạ, dần dần tỉnh ngay lại.

Gia Cát Dật chỉ thấy mình đang nằm trên một giường êm ái vô cùng, trước mặt mình có một thiếu nữ tuyệt sắc giai nhân, tay đang bấm vào phím đàn gảy từng tiếng nhạc một, cây đàn này chính là cây Bát long ngân của mình, bên cạnh nàng là một đỉnh lư đang đốt trầm, khói thơm nghi ngút, càng hiện ra cảnh đoan trang đẹp thoát tục của nàng. Nhưng gian phòng này có vẻ bí ẩn lắm, tất cả những vật trang trí đều giản tiện và ngăn nắp, tiếng đàn vẫn thánh thót vang lên; trông thiếu nữ chỉ độ ngoài hai mươi tuổi, thanh nhã như tiên, khiến cho Gia Cát Dật cảm thấy như mình đang sống trong cảnh mộng, nhưng cũng nhớ là mình bị thương nặng trên bả vai, nhưng hình như đã được băng bó cẩn thận, vết thương cũng không cảm thấy đau, không biết đã được băng bó bằng loại thuốc gì? Trong lòng vô cùng ngạc nhiên. Gia Cát Dật bèn vờ ho lên một tiếng nhẹ để lấy cớ hỏi chuyện.

Thiếu nữ ngừng ngay tay lại, đôi mắt long lanh nhìn ngay vào mặt Gia Cát Dật. Chỉ thấy thiếu nữ có vẻ lớn tuổi hơn Liễu Mi và cả hai chị em Tam Điệp họ Châu, đẹp nhưng không lẳng, thanh nhưng không nhạt, thật là một trang tuyệt sắc giai nhân.

Chỉ nghe tiếng thiếu nữ lanh lảnh êm dịu hỏi:

- Tiểu nữ đây là Hạ Quyên, nay kính bái kiến Gia Cát Dật tiền bối!

- À, ra là nàng Hạ Quyên mà Liễu Mi tính cứu đây, nhưng không hiểu tại sao lại cùng ở đây thế này?

Hạ Quyên cũng nhận ngay ra sự kinh ngạc trong đôi mắt của Gia Cát Dật, mỉm cười rằng:

- Nơi đây kín đáo lắm, vậy xin tiên sinh cứ yên trí, chờ khi vết thương khỏi hẳn, chừng đó Đại điện hạ sẽ tìm cách đưa tiểu nữ và tiên sinh rời khỏi Ma Cung đây!

Gia Cát Dật càng kinh ngạc, lẩm bẩm rằng:

- Đại điện hạ! Có phải là Đinh Tàn đó không?

Hạ Quyên gật đầu, và trả lời:

- Dạ chính phải!

- Vậy lúc tôi giao đấu chưởng lực với Độc Ma, nhưng có người đã ngấm ngầm trợ giúp tôi ấy và sau cùng cứu tôi vào đây, phải chăng cũng là vị Đinh Tàn này?

- Dạ chính hoàn toàn do Đại điện hạ, tuy người này sống trong ma huyệt này, nhưng tâm địa lại rất hiền lương, luôn luôn tìm cách trợ giúp những người hiệp nghĩa để chuộc lại những lỗi lầm xưa kia của mình...

Tiết mùa tháng sáu là một tiết mùa vẫn còn oi bức nóng mệt. Trên quan lộ của Tương Nhạc (con đường thông thương của hai tỉnh Hà Nam và Hồ Bắc) đang có hai tuấn mã chạy như bay, cuốn hẳn lên một đám hồng trần mịt mù. Trên lưng hai ngựa là một nam một nữ, quần áo chỉnh và đẹp, nam trông thần sắc hiên ngang anh tuấn, nữ trông thật là quốc sắc thiên hương, dung nhan tuyệt thế, tuy đang mải miết phóng ngựa như bay, nhưng thần thái người trông vẫn bất phàm, khiến cho khách trên quan lộ không ngớt phải chăm chú nhìn sừng sờ một đôi uyên ương đúng là thiên tạo!

Hai người đang phóng ngựa ấy chính là Thượng Quan Linh và Liễu Mì, từ hôm chạy thoát Ma Cung trong Vô ảnh Phong, phần nhờ sự khôn ngoan lanh lẹ của Liễu Mi, nên đã tránh được cuộc truy cản của Đinh Hãm và Đinh Hủy, đồng thời tìm được lối ra khỏi phong. Sau khi đi ra đến cửa núi Cửu Lãnh, phát hiện những dấu tích của Hầu Hạo để lại cho Gia Cát Dật, biết ngay Hầu Hạo đã cùng với Châu Thị Song Điệp đi Mặc Phụ Sơn để tìm vị tiền bối Độc chỉ Thôi Bác. Theo ý Thượng Quan Linh, chàng muốn ở lại đây để chờ thầy ra cùng đi luôn, còn không nên đi ngay đến Mặc Phụ Sơn để gặp đám Hầu Hạo.

Nhưng Liễu Mi khuyên ngay, nàng cho rằng thế lực của Ma Cung lớn lao, nếu lão bà bịt mặt biết Thượng Quan Linh chưa rời khỏi phạm vi này, họ đâu chịu để yên cho, thế nào chả xuất động, mà mình hiện đang bị cô thế, phần Hầu Hạo đang lo cầu viện Độc chỉ Thôi Bác không biết kết quả ra sao, suy đi tính lại thì không thể nào nấn ná ở đây được, phải nghe theo lời của Gia Cát Dật rời gấp ngay đây, cứ về ngay miền Bắc rồi liệu bề tính sau.

Đương nhiên là Thượng Quan Linh không nỡ cự tuyệt ý kiến của Liễu Mi, nhất là người ta đã vất vả ngàn dặm bôn ba để liều thân vào sinh ra tử để cứu mình thoát hiểm, chỉ nội những cảm tình này cũng đủ khiến cho Thượng Quan Linh phải ghi lòng khắc cốt rồi, vì thế chàng càng cảm thấy Liễu Mi tử tế với mình bao nhiêu lại càng không dám chống đối và nghịch ý với người yêu. Nhưng trong suốt cuộc hành trình trên dọc đường, trong lòng Thượng Quan Linh cũng hơi buồn buồn trong bụng, chàng hồi tưởng lại hơn ba tháng trời cách biệt Ngao Sơn, tuy trong ba tháng trời ngắn ngủi này, suốt từ Bắc xuống Nam, đã gặp nhiều chuyện kinh hiểm, mà ngay đến bây giờ, tuy đã biết kẻ giết hại bạn mình là bà lão bịt mặt bí mật ấy, nhưng khổ nỗi đến tên họ của kẻ thù và mặt dọc ngang cũng chưa được rõ, trần gian mênh mông vạn trạng như thế, sau này biết tìm đâu cho ra kẻ thù để thanh toán món huyết thù cho các bạn hữu và cố ân sư! Nay thầy Gia Cát Dật lại bị vây hãm trong Ma Cung như thế, nào phần Hầu Hạo không biết đi Mặc Phụ Sơn kết quả ra sao?

Thượng Quan Linh càng nghĩ đến những chuyện này càng đâm không vui trong lòng.

Liễu Mi cũng biết ngay tâm sự rối rắm của người yêu, nhưng dù sao nàng cũng mừng là đã cứu nguy được cho ý trung nhân của mình. Còn việc trả thù, trước sau gì rồi cũng sẽ đến, cũng chẳng cần phải hấp tấp trong lúc này, còn đối với Gia Cát Dật, nàng thừa biết vị kỳ nhân này công lực cao cường, tin chắc là không đáng ngại? Nhưng Liễu Mi chỉ lo cho Hạ Quyên, Hầu Hạo, Thanh điệp Châu Sách và Hồng điệp Châu Chu, không biết số phận bốn người này hiện ra sao? Thấy Thượng Quan Linh buồn rầu nàng bèn tìm cách gợi chuyện rằng:

- Này anh Linh! Anh có biết sự huyền ảo của thế giới lưu ly trong Ma Cung Vô ảnh Phong không?

Quả nhiên Thượng Quan Linh cảm thấy hứng thú ngay về vấn đề này, chàng cười nói:

- Ồ! Anh nghe nói thế giới lưu ly ấy bí mật huyền ảo lắm, vậy không biết em đã làm cách nào khám phá ra bí mật của nó và truyền tin cho thầy anh thoát thân ra vậy?

Liễu Mi cười rằng:

- Nói ra cũng giản dị lắm, ngay hôm chót nhất mà em lại thế giới lưu ly ấy, em chỉ phát giác bốn vách xung quanh của nó toàn bằng những lưu ly dày kinh khủng, không thấy có một ngách kẽ hở hang nào, trong bụng bất giác đâm ra thất vọng, và em quyết định đi thêm một vòng chót nữa, nếu không phát hiện thêm được gì? Em chỉ còn nước chịu thua bỏ cuộc!

Nhưng lúc em đến bức bình phong bằng ngọc thạch ấy, bỗng phát giác diện tích của ngọn phong chiếm đất đai khá rộng, mà diện tích của ngọn phong lại không được nhiều gì, phần thì trong thế giới lưu ly đang giam nhốt người bên trong, không thể nào mở cánh cửa để vào cung điện, mà bắt buộc những người vào Ma Cung phải đi quành hai bên hông của bức bình phong ngọc thạch, mà chính hai nơi đây lại vô cùng chật hẹp, như thế chẳng bất tiện sao? Trong lòng sinh nghi, em bèn bước ngay lại nơi tiếp giáp với khối lưu ly, em bước ngay một bước thật lớn thử xem sao, nào ngờ nơi đó thấy chật hẹp như thế mà khi em cất bước vào, lạ là mình đã nhẹ nhàng bước ngay qua, em vẫn chưa tin hẳn, suy nghĩ một hồi, mới phát hiện ngay nơi góc quẹo ấy, chính là nơi huyền ảo của thế giới lưu ly. Hễ mỗi khi có người bước vào ngõ quẹo ấy, bức tường lưu ly lập tức tự động thụt ngay vào trong hơn một thước, mặc dù có đông người hay xe kiệu gì đi ngang qua, đều không gặp một trở ngại gì, chỉ vì khối lưu ly này không có màu sắc đặc biệt trong veo như nước, nếu không để ý quan sát kỹ, tuyệt nhiên không thể nào phát giác sự kỳ ảo huyền diệu của nó. Và chính cũng không ngờ sự tự động thụt lui của bức vách dày lưu ly ấy, tự nó sẽ lộ hẳn ra một khe thông suốt chỉ vừa cho một người qua lại. Độc Ma quả nói không ngoa tí nào, người bị nhốt bên trong chỉ cần làm sao nắm trúng đích xác thời cơ, nghĩa là hễ khi có người tạt ngang qua khúc quẹo, vèo nhanh mình lách ngay ra là thoát khỏi thế giới lưu ly, nhưng nếu nhiều người vừa qua khỏi mà không biết mà lách ra, khối lưu ly lại đóng khít ngay lại như cũ. Thì ra bí mật của nó chỉ đơn giản có thế, thật không thể nào ngờ được, hèn gì Gia Cát Dật tiên sinh chỉ chăm chú vào những nơi tương đối nằm ngay trước mắt, và suốt hai hôm suy nghĩ không ra lẽ? Sau khi em khám phá rõ bí mật này, thì thầy trò Độc Ma đang lo nghênh khách, và em biết thế nào họ cũng đi ngang đây bèn sẵn cơ hội ngàn năm một thủa này viết nhanh vài chữ thông báo cho Gia Cát Dật tiên sinh biết.

Cả hai chuyện trò, và đều lo nhớ Gia Cát Dật, không biết ông ta có thuận lợi để thoát khỏi nơi Phi Các ma cung kỳ ảo trên Vô ảnh Phong không? Liễu Mi càng lo số phận của Hạ Quyên, không biết sau khi nàng bị bắt lại, sẽ bị xử những hình phạt khắt khe gì?

Chương 47: Lão bà bịt mặt

Khí hậu nóng bức, Liễu Mi thay ngay xiêm y thật mỏng cho mát, tà áo nàng phất phơ trên xe ngựa, đôi song mã của hai người vẫn tung vó lướt trên đường cái quan, sức gió cản đã khiến cho chiếc áo mỏng bó sát thân hình của nàng... Thượng Quan Linh thấy nàng ăn mặc như thế thì làm gì chả gợi nên những cặp mắt háo kỳ của thiên hạ nhưng vì chính chàng cũng nhận thấy Liễu Mi lúc này quá đẹp, nên chàng cũng không muốn nàng phải thay áo khác! Nhất là nàng lại cố ý diện cho mình?

Liễu Mi từ khi có Thượng Quan Linh đi cạnh bên mình, nàng càng đâm ra sửa soạn thêm, nàng vốn đã đẹp nay lại càng tăng thêm khiến cho những khách lộ hành không ngớt trầm trồ khen ngợi, Thượng Quan Linh thì khỏi nói, tâm hồn chàng lâng lâng vì thấy thiên hạ đều muốn được đứng vào địa vị của mình!

Nhưng cũng chính vì lối ăn mặc bắt mắt của Liễu Mi mà đã gây nên chuyện lôi thôi. Hôm đó hai người đến một thị trấn nhỏ, mặt mũi đầy vẻ phong trần, bước vào một quán trọ nhỏ để nghỉ ngơi ăn uống. Liễu Mi sau khi thay quần áo rửa mặt mũi xong bước ra ngoài cùng với Thượng Quan Linh để dùng cơm. Nhưng khi nàng xuất hiện trong quán ăn, tất cả những khách ăn nhậu trong quán đều đổ dồn những cặp mắt thêm muốn nảy lửa lại phía người Liễu Mi, những tiếng trầm trồ thì thào nối tiếp, tiếp đó một giọng nói thô bạo vang lên:

- Mẹ kiếp! Con bé đâu đến mà hấp dẫn thế không biết? Ta càng trông lại càng muốn cắn cho một miếng mới hả dạ mát lòng!... Tuyệt! Tuyệt thật!...

Bỗng một giọng khác lạnh lùng rằng:

- Nếu đại ca đã thích con bé này, tí nữa đây bọn em sẽ bắt ngay lại giao cho đại ca tức khắc!

Tên có giọng thô bạo nghe nói vậy như gãi trúng chỗ ngứa của y, chỉ thấy hắn cười ha hả vô cùng khoái chí!

Thượng Quan Linh nghe đã xung gan, tính can thiệp ngay! Nhưng Liễu Mi chẳng thèm để ý gì, nàng đưa tay ra ấn ngay lấy tay Thượng Quan Linh, khẽ tiếng rằng:

- Anh!... Hơi đâu chúng mình đi tức với những quân hỗn độn ấy làm gì cho mệt!

Thượng Quan Linh bên này vừa đứng lên tính trả tiền cho chủ quán, bàn bên kia bỗng có tiếng rằng:

- Ê! Tiểu tử! Hãy khoan đi đã! - Dứt lời một người ngang nhiên xô ghế bước ra!...

Liếc qua phía bên, thấy có năm đại hán ngồi chung bàn, tên nào cũng vạm vỡ và y phục gọn ghẽ, sắc mặt ai nấy hầm hầm, một người đứng dậy bước sang, tiếng trầm nặng lạ lùng, bốn tên còn lại ngồi giương mắt như để xem Thượng Quan Linh đối phó ra làm sao!

Trong quán biết sắp có chuyện chẳng lành xảy ra, những khách nhát gan đã bỏ về ngay, hình như họ đều biết năm tên đại hán này không phải những tay lương thiện đến trêu vào làm gì, thiên hạ tính đào tẩu trước là thượng sách hơn cả.

Thượng Quan Linh vẫn ngồi uy nghi bất động, chỉ thấy người này râu ria tua tủa, tướng mạo hung dữ bước đến trước bàn, đưa tay ra thẩy ngay một nén vàng xuống mặt bàn cạch một tiếng, nén vàng ấy bị lún sâu như khảm vào mặt bàn. Xong mới cất tiếng lạnh lùng rằng:

- Này tiểu tử! Chừng đó đủ chưa?

Thượng Quan Linh cố nhịn hỏi:

- Tôi không hiểu tôn ý muốn nói gì?

Tên nọ chỉ ngay vào Liễu Mi, nở ngay một nụ cười dâm ô rằng:

- Ta mua nàng với giá đó, bộ ngươi còn chê ít sao?

Thượng Quan Linh đã muốn điên người lên vừa tính ra tay, nhưng Liễu Mi đã tươi cười hỏi tên nọ rằng:

- Không hiểu đại gia đây quí đại danh là gì? Nên xưng hô như thế nào mới đúng?

Chỉ nội nghe tiếng thỏ thẻ của Liễu Mi, hồn vía tên nọ cũng bay bổng lên chín từng mây xanh rồi, đôi mắt híp lại vì khoái trá, người đẹp lại biết điều hỏi đến danh tánh của mình như thế, càng làm ra vẻ ta đây nói rằng:

- Hà Hà Hà... cưng dễ thương thật!... Năm anh em ta, trên giang hồ được xưng là Ngạc Đông Ngũ Lang, vị ngồi chính giữa kia là Đại gia Sói vĩ lang Đổng Liên, còn vị kia là Tam gia Xích bối lang Tiền Khoan, vị kia là Bạch khứu lang Trình Lâm, và kia là Ngũ gia Phún hỏa lang Do Can...

Liễu Mi lại cười hỏi:

- Thế còn ngài là ai?

Tên này đưa tay rờ ngay bộ râu rễ tre của mình rằng:

- Trong số Ngạc Đông Ngũ Lang, ta đứng bậc thứ nhì, trên giang hồ thiên hạ xưng ta là Nhị gia Cầu nhiệm lang Hùng Tinh.

Liễu Mi khích một tiếng bật cười rằng:

- Cầu nhiệm lang? Có nghĩa là con chó sói râu ria xồm xoàng. Tên này không hay gì, theo tôi ngài nên thay đổi tên khác cho hay hay một chút.

Cầu nhiệm lang vội rằng:

- Ờ ờ cô bé nói phải lắm! Thế cô nói nên thay bằng biệt hiệu gì cho hay ho nào?

Liễu Mi vờ ngước đầu như suy nghĩ, nàng cố trầm ngâm một chập rồi trịnh trọng rằng:

- Theo tôi, nên đổi lại thành tên Si Thỉ Lang thì hay tuyệt!

Nhưng sự phản ứng của Cầu nhiệm lang Hùng Tinh quá chậm chạp, miệng hắn vẫn lẩm bầm đọc đi đọc lại:

- Si Thỉ Lang?... Si Thỉ Lang (nghĩa là: sói ăn phân người).

Thình lình hắn chợt hiểu nghĩa, thì ra con ranh này đã dám trêu đùa mình! Chỉ thấy hắn sa sầm nét mặt xuống quát:

- Tiên sư con ranh con! Dám trêu chọc đến đại gia nhà mày hả? Hôm nay không cho mày một trận nên thân, e mày cũng không biết sự lợi hại của Ngạc Đông Ngũ Lang đây!

Dứt tiếng, Hùng Tinh giơ ngay tay xòe ngay ra năm ngón để thộp ngay ngực Liễu Mi, hắn tưởng đâu một con bé yếu như liễu đào này, thấy mình thịnh nộ dọa như vậy, thế nào cũng quì ngay xuống van lạy rối rít và mình nhận ngay cơ hội này để đàn áp thằng nhỏ kia, và bắt ngay con bé giao ngay cho đại ca Sói Lang, được như vậy thật hách biết mấy! Vì mình sẽ tỏ cho mọi người thấy tác phong anh hùng của mình? Nào ngờ hắn vừa ra tay, nàng Liễu Mi trước mắt đã vội đứng lên nhăn nhó:

- Ối chao ôi!...

Tên Cầu Nhiệm Lang chỉ cảm thấy dưới chân mình như có vật gì hất mạnh một cái, bịch một tiếng, té úp ngay trên mặt đất.

Cầu nhiệm lang Hùng Tinh nằm mộng cũng không ngờ rằng con bé trước mắt mình lại xảo trá đến thế, hắn ngơ ngác nghe nàng vỗ tay tươi cười rằng:

- Nhị đại gia quả là nhân vật chịu chơi thật, mới thay đổi biệt hiệu mà đã công nhiên biểu diện ngay ngọn Si Thỉ (chó ăn phân) tuyệt mắt như thế! - Dứt lời nàng cất tiếng cười khanh khách, tiếng cười rất hồn nhiên và hấp dẫn...

Tên Cầu nhiệm lang Hùng Tinh hầm hầm lồm cồm ngồi dậy, hắn giơ ngay song chưởng để chụp Liễu Mi!

Vừa cười, Liễu Mi vừa nhoáng nhanh thân mình né tránh, động tác của nàng trông đẹp mắt lạ, vừa lả lướt vừa yểu điệu!

Tiếng Liễu Mi thét lên rằng:

- Kìa! Si Thỉ Lang, các móng cẳng của nhà ngươi ngứa làm sao? Thôi được... tội nghiệp!... để bản cô nương trị chữa cho vậy!

Dứt tiếng nàng khẽ chuyền nhanh mình, hai gót sen thình lình bung lên một lúc, ngọn đá khéo hết chỗ nói, trúng ngay hẳn vào song chưởng của hùng Tinh, hắn rống lên như beo bị đè trói, hấp tấp rụt tay về, lùi ngay về phía sau bốn năm bước?

Bên góc bàn kia, Ngạc Đông Tứ Lang thấy đã gặp phải đối thủ, vội hấp tấp nhào hết ra nghênh chiến!

Thượng Quan Linh vỗ ngay trên mặt bàn đến chát một tiếng, nén vàng bị khảm xuống mặt bàn vừa rồi tung bật ngay lên, Thượng Quan Linh chụp nhanh ngay nén vàng cầm trong tay để làm ám khí phóng ra khi cần.

Cầu Nhiệm Lang đã được hai đồng bạn dìu đỡ, còn hai tên nọ đang bước gần tới phía Thượng Quan Linh và Liễu Mi, thình lình chúng thấy tay của Thượng Quan Linh vung lên, vội ngừng ngay bước đứng lại. Hai tên này chính là Đại gia Sói vĩ lang Đổng Liên và Tam gia Xích bối lang Tiền Khoan, sau khi đứng yên lại, tên Sói vĩ lang Đổng Liên nheo mắt ngó Thượng Quan Linh lạnh lùng rằng:

- Quân chó hoang ở đâu mà dám cả gan đến đây phạm oai của Ngạc Đông Ngũ Lang chúng ta, nếu biết điều hãy để ngay con ranh này lại cho ta và cút nhanh cho khỏi ngứa mắt! May ra đại gia ta còn lượng tình tha cho mạng sống, nhược bằng không... Hờ! Hờ...

Chưa nói hết câu, Sói vĩ lang Đổng Liên đã bước ngang lên một bước, đôi bên chỉ còn cách nhau có hơn ba bước, cuộc chiến chỉ cần hơi nhích là bộc phát kịch liệt ngay.

Liễu Mi đứng cạnh vẫn tươi cười nói:

- Này anh! Xem bộ răng của vị đại gia này mọc như thang cấp vậy, trông xí quá? Anh làm ơn thay hộ ông ta mấy chiếc răng vàng cho mỹ quan chút đi?!

Chỉ nghe đến cách một tiếng, nén vàng trong tay Thượng Quan Linh lập tức bị bẻ ra một miếng nhỏ, rồi chàng lên tiếng rằng:

- Được! Anh sẽ làm vừa lòng em vậy!

Dứt lời chàng vung nhanh tay bắn ngay hai miếng vàng vụn sang địch thủ.

Sói vĩ lang thất kinh hồn vía, phần thì đứng quá gần, chỉ thấy lão vội vùng thế Tà tháp liễu (trồng nghiêng cây liễu) tránh ngay mảnh vàng vụn thứ nhất, nhưng không sao tránh thoát miếng vàng thứ hai, hắn chưa kịp nhận rõ thủ pháp của đối phương, thì trong miệng mình đã nghe đến cụp một tiếng hai răng cửa rớt xuống đất, máu chảy và đau điếng người, nhất là nướu răng trên đau không thể tả, thì ra miếng vàng nhỏ mà Thượng Quan Linh bắn ra kình lực đã khảm hết ngay nướu răng Đổng Liên; lúc này chỉ thấy hắn há hốc miệng vì đau và cấn, ánh vàng lóng lánh, chẳng khác gì người bịt răng vàng, Liễu Mi thấy vậy liền cất tiếng cười khanh khách, khen lấy khen để ý trung nhân của mình rằng:

- Thủ pháp của anh tuyệt trần quá! Thôi chúng mình đi!

Nhưng Ngạc Đông Ngũ Lang đâu chịu để hai người thoát thân đi như thế, chúng chận ngay lối cửa ra, lăm le chực xông bừa vào hỗn chiến để trả thù.

Thượng Quan Linh thấy vậy nghiễm nhiên cười rằng:

- Nếu các ngươi không phục, hãy theo ta ra ngoài kia cho rộng rãi!

Liễu Mi cười xong lên tiếng nhí nhảnh hát ghẹo rằng:

- Năm con sói ngốc! Vừa ngu vừa dóc! Răng rụng lốc cốc Mau lạy cốc cốc! Tha cho tội ngốc!

Cứ thế Liễu Mi lải nhải hát đi hát lại! Khiến cho Ngạc Đông Ngũ Lang tức muốn bốc khói lên đầu, chúng thét lên một tiếng cùng ập xô lại!

Liễu Mi như một làn khói phi thân ra lối cửa sổ, Thượng Quan Linh ào một tiếng phát ra một chưởng, khiến cho Xích Bối Lang và Phún Hỏa Lang vội vàng tránh hẳn sang, chàng Thượng Quan Linh ung dung bước ra khỏi cửa quán leo lên lưng ngựa!

Ngạc Đông Ngũ Lang đuổi ra đến nơi, ngựa Thượng Quan Linh đã chạy bung luôn, Sói Vĩ Lang ra lệnh:

- Đuổi theo gấp!

Cả năm mống lật đật tìm ngay ngựa phóng như bay theo sau. Khi sắp sửa đuổi kịp, đằng trước thình lình Thượng Quan Linh và Liễu Mi ngừng ngay cương ngựa nhảy xuống đất đứng chờ, Sói Vĩ Lang nhìn kỹ, thì ra bên cánh trái của quan lộ, có một khoảng đất trống rộng có trên mười trượng vuông, chắc đối phương đã chọn nơi đây để giao đấu với nhau, ai nấy lo xuống ngay ngựa, rút phắt binh đao bên người ra ùa ngay sang phía hai người!

Thượng Quan Linh uy nghi đứng chờ, Liễu Mi đứng cạnh cất tiếng cười xong nói:

- Này anh! Năm con chó sói này anh đánh hay em đây?

Thượng Quan Linh có ý chọc tức Ngũ Lang, bèn cười rằng:

- Nào chúng có phải là loài sói đâu, theo anh thì chúng làm chó hoang cũng còn chưa xứng! Nếu em ra tay, e sợ làm bẩn tay ngọc của em, vậy nên để anh ra tay trị chúng một mẻ!

Liễu Mi cười rằng:

- Cũng được! Nhưng tuyệt đối anh phải nghe theo lệnh của em cơ! Em nói đánh đầu chó, anh không được đánh đuôi chó!...

- Ừ anh sẽ nghe theo lời em!

Nói xong mở ngay thế với hai tay không đứng chuẩn bị nghênh chiến với Ngạc Đông Ngũ Lang.

Lúc này Ngạc Đông Ngũ Lang đã tức tối tăm mặt mày, chẳng nhận ra đâu là tả là hữu nữa, chỉ nghe Sói Vĩ Lang quát rằng:

- Tiểu tử kia? Mau rút kiếm ra đi. Và trong năm anh em chúng ta đây tùy ý muốn chọn ai thì chọn!

Thượng Quan Linh vẫn buông lời nghịch ngợm rằng:

- Rút kiếm? Xưa nay ta chưa hề nghe ai nói đánh chó mà phải dùng đến kiếm như thế, và thường chỉ đấm đá vài ngọn là chúng cúp ngay đuôi chạy luôn, và thường là những loại chó cắn người lại hay ùa đàn lắm, vậy các ngươi chẳng cần phải khách sáo làm gì, cứ việc xúm nhau lên hết một lượt để tránh khỏi mất thì giờ của ta!

Ngũ Lang nghe nói thế càng tức đến muốn vỡ lồng ngực, tiếng Xích Bối Lang oang oang lên rằng:

- Thằng ranh con này hỗn xược quá! Anh em mình cứ cho ngay nó một trận cho rồi!

Nói xong vung ngay cây đao nhắm đầu Thượng Quan Linh bửa mạnh tới, bốn người kia thấy đã ra tay bèn vung binh khí vây ngay Thượng Quan Linh vào giữa.

Binh khí của Ngạc Đông Ngũ Lang toàn là đơn đao giống hệt nhau, chỉ thấy những ánh đao loang loáng, năm ngọn đao tung hoành tua tủa và đều nhắm vào các nơi hiểm chí mạng của Thượng Quan Linh đánh tới, Thượng Quan Linh giở ngay môn Điên Đảo Càn Khôn ra quay quần với chúng, chỉ thấy một bóng người như chàng say rượu, bước đi xiên vẹo xuyên lướt thật nhanh trong làn mưa đao của Ngũ lang, đao pháp của Ngạc Đông Ngũ Lang tuy tinh thông tuyệt vời, nhưng không thể làm sao chạm đến gấu áo của địch!

Liễu Mi lúc này đứng nơi một địa thế cao, nhìn rõ trận chiến đang diễn ra trước mắt, bỗng nàng lên tiếng:

- Anh ơi! Hãy nghe theo lệnh của em nhé! Vậy anh hãy diễn ngay một ngọn ác cẩu chuyển khuyên (chó dữ chạy vòng) cho em xem!

Thượng Quan Linh thình lình nhảy vọt ra vòng chiến, bọn Ngũ Lang lại lật đật chạy theo Thượng Quan Linh, khinh công của họ đâu bì nổi với chàng, chỉ thấy chúng xếp thành hàng dọc lo rượt theo sau Thượng Quan Linh như cái đuôi bị đứt khúc, Thượng Quan Linh cố ý dắt chúng chạy thành một vòng tròn, Liễu Mi trên cao thấy vậy cười rằng:

- Hay quá! Hay quá! Năm con chó hoang đều biết làm trò cả!
Bọn Ngũ Lang thấy bị chê cười vậy, bèn ngừng hết lại, binh đao trên tay cùng đưa hết ra công hãm ngay Thượng Quan Linh.

Liễu Mi lại lên tiếng rằng:

- Anh Linh ơi! Hãy dùng thử một ngọn Cẩu sang cốt đầu (chó giành xương) đi cho vui!

Thượng Quan Linh đứng trong vòng vây liền giở ngay môn Điên Đảo Càn Khôn, chỉ thấy chàng nhẹ nhàng lướt nhanh ra, cả năm mạng thấy chàng ra tay nhanh như chớp, không tên nào kịp thu thế, nháy mắt, cả năm cây đao va chạm vào nhau vang lên những tiếng inh tai, vì sức mạnh và đao nặng, tên nào cũng cảm thấy tay buốt bởi chưởng trong cuộc va chạm này.

Liễu Mi lại rằng:

- Anh ơi! Ngọn tới này anh dùng thử ngọn ác cẩu thí tu (chó dữ bị cạo râu) nhé. Và tìm ngay tên nào nhiều râu nhất mà ra tay!

Tên râu xồm Cầu Nhiệm Lang nghe nói thất kinh hoảng hồn, hắn vội chùn ngay bước tiến của mình lại.

Thượng Quan Linh như bóng đeo sát với hình, cười rằng:

- Ấy kìa! Chạy đâu vội thế, cẩu tu ngổn ngang như thế cũng nên nhổ bớt đi cho gọn sạch chứ, vậy hãy ngoan ngoãn ngoảnh đầu sang đây!

Cầu nhiệm lang Hùng Tinh tức muốn nổ con mắt, hắn thình lình quay nhanh người lại, bửa mạnh ngay sang một nhát dao ác liệt, nào hay Thượng Quan Linh đã tới sát hắn từ hồi nào, chẳng những đã vung chưởng phong tỏa ngay thế đánh của hắn, đồng thời đã giơ tay rờ ngay mặt hắn một cái! Cái rờ ấy khiến cho Cầu nhiệm lang Hùng Tinh cảm thấy như bị con dao cạo cùn quét ngang qua vậy, vừa đau vừa rát, bụng hoảng hồn đưa tay lên rờ má, thấy đã bật máu tươi, thế là cả một bộ râu xồm xoàm đã không còn sợi nào dính lại trên mặt! Ngạc Đông Tứ Lang vội chạy xô lại giải cứu.

Thượng Quan Linh khẽ hừ một tiếng, bung mình nghênh ngay sang phía bốn người!

Liễu Mi thích trí lại cười rằng:

- Anh Linh ơi! Bây giờ anh phải diễn cho thật nhanh tay, anh để ý nhét Ngọn thứ nhất là Thống khảo cầu thoại (khênh đùi chó cho đau), anh hãy lựa tên nào cẳng dài mà hạ thủ!

Cả đám Ngũ Lang giật thót mình, vì chúng không biết cẳng ai dài nhất trong đám! Chớp mắt Thượng Quan Linh đã phát mở ngay đến môn Đinh Giáp thần công và bửa phạt ngay một chưởng về phía đùi dài nhất của Xích bối lang Tiền Khoan, chỉ nghe tiếng Tiền Khoan hét lên một tiếng đau đớn quì khụm ngay dưới đất không dậy nổi.

Liễu Mi trên cao cười ngất và nàng giơ năm ngón tay ra, rồi cụp hẳn một ngón xuống nói:

- Thế là một con sói dữ dài cẳng tạm nghỉ ngơi cái đã! Còn ngọn tới này anh Linh nên dùng ngọn Xảo xuyên lang khứu (xích ngay mũi chó)? Anh nên tìm tên Bạch Khứu Lang mà hạ thủ... ấy chết em quên mất! Để em tìm cho anh một sợi dây mới được chứ!

Nói xong nàng lấy ngay ra một sợi chỉ tơ đỏ trong đai áo, dùng kình lực ném sang cho chàng, Thượng Quan Linh tung vọt mình lên chụp ngay sợi chỉ đỏ đang lơ lửng trên không! Thấy vậy, Tứ Lang cùng chen hết lại khua đao lên chém phạt túi bụi tính không cho Thượng Quan Linh hạ mình xuống, Liễu Mi thấy vậy cười nói với Thượng Quan Linh rằng:

- Trời ơi! Anh Linh! Phía dưới còn có quả núi bằng lưởi đao cơ đấy!

Thượng Quan Linh quanh ngay nửa vòng vèo hạ thân xuống thế là bốn ngọn đao tức tối đâm thắng ngược lên? Nào Thượng Quan Linh đâu phải tay vừa gì, chẳng qua thế đó chàng chỉ nhử địch mà thôi, ngay trong lúc ấy, toàn thân chàng lại vọt bổng nhanh trở lên, và đã nhẹ nhàng như một làn khói vèo ngay phía sau lưng bốn người.

Bạch Khứu Lang giật mình cuống lên, tính tung mình né tránh, chợt cảm thấy cánh tay tê hắn, thì ra đã bị Thượng Quan Linh túm chặt, tiếp đó thấy người ta đã đưa tay lên vuốt ngay vào mũi mình, động tác nhanh không thể nào tả kịp. Lúc này khứu giác của Bạch khứu lang chỉ cảm thấy có một mùi thơm dìu dịu.

Sói vĩ lang Đổng Liên tức điên lên quát rằng:

- Thằng ranh con khi người quá quắt!

Thì ra tên Bạch khứu lang Trình Lâm sau khi bị điểm huyệt nằm lăn dưới đất mà nơi mũi lại có sợi chỉ đỏ xuyên ngang từ hồi nào rồi, trông thật vừa bắt mắt lại vừa khôi hài.

Tiếng Liễu Mi lại rằng:

- Còn tên Sói Vĩ Lang này tội nặng nhất, cũng nên để lại chút kỷ niệm gì cho hắn! Vậy Anh Linh biến cho hắn thành Đoạn Nhĩ Lang (con sói mất tai)

Nghe nói vậy, tên Sói Vĩ Lang cũng chột dạ, vì chính hắn đã chứng kiến những cảnh xảy ra trước mắt, hễ Liễu Mi ra lệnh gì, thì Thượng Quan Linh thi hành đúng theo lệnh không hề sai chút nào, lúc này hắn hoảng vía, ngọn đao khua lên múa may quay cuồng như thằng điên để cố lo giữ mình và cũng liều xác đánh thí vào địch thủ. Thượng Quan Linh chỉ cười lên những tiếng lạnh lùng, chợt chàng chui luồn nhanh ngay vào trong đao ảnh của đối phương, Sói vĩ lang bỗng cảm thấy tai bên trái của mình lạnh ngắt, biết ngay đã gặp nguy, hoảng hồn giở ngay thế vô lại là Lân lư đả cổn (con lừa nằm dưới đất cọ lưng gãi ngứa) để đánh tháo thân.

Phún Hỏa Lang Do Can đang đứng phía sau Thượng Quan Linh, thấy đại ca mình đang gặp nguy, vội vung đao chém bừa lại, Thượng Quan Linh quành ngược ngay tay ra sau phạt luôn một phách không chưởng, lưỡi đao của Phún Hỏa Lang bị bật tung lên không, Thượng Quan Linh khẽ tặng thêm một chưởng lối nửa phần công lực lên lưng tên này, tuy ngọn đòn rất nhẹ, nhưng tên Phún Hỏa Lang đã không sao chịu đựng nổi, ngay lúc đó hắn bị vãi rắm (hơi tiêu hóa trong người) vãi đái ngồi khụy ngay xuống tại trận.

Liễu Mi cất tiếng cười vang vỗ tay rằng:

- Thế mà cũng đòi xưng là Phún Hỏa Lang! không biết xấu hổ! Theo ta nên đổi lại là Phún Phí Lang (chó sói chuyên đánh rắm) có lẽ còn đúng với bản tính của ngươi? - Dứt lời nàng quay sang nói với Thượng Quan Linh rằng: - Thôi, anh Linh! Chúng mình đi cho rồi!

Lúc này chỉ thấy anh em Ngạc Đông Ngũ Lang vô cùng ảo não, trông chẳng khác nào đàn sói bệnh hoạn. Lão đại Sói vĩ lang Đổng Liên bị xẻo mất tai trái, lão nhị Cầu nhiệm lang Hùng Tinh bị mất cả hàm râu, lão tam Xích bối lang Tiền Khoan bị gãy đùi, lão tứ Bạch khứu lang Trình Lâm bị chỉ đỏ xuyên mũi, lão ngũ Phún Hỏa Lang bị nội thương trong mình, toàn bọn, đứa rên đứa buồn, trông đến thảm hại! Liễu Mi không chút lòng tội nghiệp, nàng nhặt ngay một cành cây lên, đánh đuổi hết năm con ngựa của bọn Ngũ Lang, xong lên tiếng nghiêm nghị quát năm người:

- Còn không cút cho nhanh! Bộ còn nằm đây ăn vạ sao!

Ngạc Đông Ngũ Lang thấy hai người không giết, đã may phúc lắm rồi, đâu còn dám lên tiếng hung hăng như lúc đầu, thế là tên khỏe dìu đỡ tên yếu lo tập tễnh chuồn ngay!

Thượng Quan Linh thấy toàn bọn đã đi xa, trong lòng cảm thấy cuộc trừng trị đám cường đồ này cũng đã diễn ra vô cùng thuận tiện cho mình, chàng cảm thấy lòng dạ khoan thai thơ thới, mặt tươi tỉnh hẳn.

Liễu Mi cũng biết ngay sau trận giao tranh vừa rồi, quả đã tiêu bớt sự buồn bực trong lòng chàng không ít, nàng cũng mừng thầm trong bụng, bèn lướt ngay ngựa lại cười nói:

- Anh! Chúng mình cũng nên lên đường cho rồi!

Thượng Quan Linh ngước mắt nhìn Liễu Mi, chỉ thấy nàng lúc này hồn nhiên và dịu dàng vô cùng, trong lòng chợt hiểu ngay: Nàng đã cố ý sắp xếp đặt trò đùa với Ngạc Đông Ngũ Lang để mình giải trí cho vui và tạm quên hết những nỗi phiền muộn trong lòng... Ồ nàng không những đẹp mà lại còn dịu hiền và khéo léo biết chiều ý người như thế, đối với mình chỗ nào cũng có vẻ săn sóc tận tụy đến nơi đến chốn... Chàng bỗng quên tất cả mọi việc trên đời, chàng đã buông tâm hồn vào một cảnh giới tình mộng... Thấy Thượng Quan Linh đứng đờ người nhìn mình như kẻ bị trúng gió, Liễu Mi bất giác phì cười dùng ngay cành cây nhỏ trên tay để đánh yêu vào thân Thượng Quan Linh:

- Kìa anh... Bộ nhận không ra em là ai sao mà nhìn mãi thế?! Thôi, mau lên ngựa đi cho rồi!

Nghe nàng trách khéo, Thượng Quan Linh ngượng chín trong lòng vội lật đật lên ngựa, thế là hai tuấn mã thả vó tung lướt về hướng Bắc.

Hôm đó, tới gần Kinh Môn, Thượng Quan Linh chợt nghĩ đến chuyện mình bị nhốt một tháng ở Cửu Thiên Tự, và mãi đến nay mình còn chưa hiểu tại sao Hải Không và Pháp Không đại sư lại dùng loại trà Bách hoa hương trà cho sư huynh mình Hầu Hạo uống rồi bắt luôn, và cắt hết tóc của chàng, xong đem nhốt tại thạch động phía sau của Cửu Thiên Tự. Nghĩ vậy Thượng Quan Linh bèn kể ngay câu chuyện này với Liễu Mi, nàng nghe xong bèn đề nghị ngay: luôn tiện tạt ngang qua, tội gì không mở một cuộc thám thính xem hư thực bên trong Cửu Thiên Tự ra sao?

Hùng tâm háo động của Thượng Quan Linh lại nổi lên bừng bừng, thế là hai người cố ý chờ cho hoàng hôn phủ xuống lén đến khu vực Cửu Thiên Tự, giấu ngựa xong xuôi, hai người một trước một sau vượt khỏi tường của Tự Viện. Sau khi vào đến trong, thấy ngay ngôi Cửu Thiên Tự u tịnh vô cùng, không có một tiếng lạ nào. Thượng Quan Linh và Liễu Mi lẻn nhanh tới đại điện, trong điện thấy tối om, đèn lưu ly trước tượng Phật cũng không thấy sáng, hai người cảm thấy kỳ lạ.

Bỗng Liễu Mi cảm thấy dưới chân mình đang đụng phải vật gì, thì ra những pháp khí lư, đỉnh, chuông, mõ v.v... bừa bãi khắp sàn điện, Thượng Quan Linh cũng cảm thấy mặt mình đang dính màng nhện, nhìn trên bàn thờ, chẳng có một lễ phẩm gì bày trên, thỉnh thoảng chỉ nghe tiếng gió vi vu thổi lại. Liễu Mi khẽ tiếng nói:

- Này anh Linh? Hình như đám nhà sư này đã đi hết rồi, ngôi Cửu Thiên Tự này đã biến thành ngôi chùa hoang vu cũng nên!

Thượng Quan Linh kinh ngạc, vội cùng với Liễu Mi lo tìm bốn phía, quả nhiên trong chùa không còn một người nào. Sau khi xem xét kỹ lường một hồi, Liễu Mi đoán ngay người trong chùa này bỏ đi trong thời gian gần đây, và cuộc bỏ đi hình như vô cùng hấp tấp là khác, vì căn cứ theo những đồ vật nằm ngổn ngang dưới khắp thềm điện đủ rõ! Thượng Quan Linh lo ngại trong ngôi chùa này còn gì mai phục chăng? Chàng cẩn thận rút kiếm cầm trong tay, rồi cùng Liễu Mi đi về phía sau thạch bích, và cũng chính là nơi thạch động xưa kia mình bị nhốt chung với Hầu Hạo. Đến nơi, Thượng Quan Linh vần thấy tấm cửa lớn bằng đá chặn cửa động sau khi bị thần lực của Hầu Hạo đánh bung ra ấy, đến nay vẫn chưa được sửa sang, trong thạch động cảnh vật vẫn y nguyên xưa kia, nhưng vì thời gian cách lâu, nên trong này hơi nặng mùi mốc. Chàng lúc này không khỏi liên tưởng đến vị sư huynh Hầu Hạo của mình, lòng buồn rầu nao nao....

Bỗng nghe tiếng Liễu Mi bên ngoài gọi:

- Anh Linh ơi? Mau lại xem cái này! Chuyện gì mà lạ lùng quá! Thượng Quan Linh cầm kiếm vội tung mình ra!

Nghe theo tiếng nàng tìm đến, thấy Liễu Mi đứng ngay giữa sân đình, nàng đang ngước cổ nhìn lên. Trong cảnh tối chập chờn, chàng thấy một nhánh cây to lớn, nghiễm nhiên một con chim ưng to lớn đậu nghênh ngang trên cành cây, đôi mắt long lanh nhìn hai người không chớp tí nào, thể xác con chim ưng này to hơn cả một mặt bàn tròn lớn, trông thần thái nó oai dũng vô ngần, quả là con chim ưng khác phàm tục, đôi móng nó bấu chặt thân cây, Liễu Mi dùng kiếm khua ngay trước mặt nó, nhưng lạ thay, chẳng thấy nó chớp mắt hay nhúc nhích gì, vẫn nghiễm nhiên bất động, Thượng Quan Linh tính vung phách không ra đánh, Liễu Mi chợt ngăn cản ngay chàng rằng:

- Anh Linh! Đừng đánh nó làm gì! Nó đã chết rồi!

Thượng Quan Linh tỏ vẻ không tin, chàng tung mình đánh bạo đưa tay rờ vào thân nó, quả nhiên thân nó đã cứng đờ hình như đã chết từ lâu, nhưng vì đôi trảo của nó bấu sâu vào thân cây, nên mới không bị ngã xuống, hai mắt mở thao láo như còn sống. Hai người không biết con chim ưng này từ đâu lại, và không biết tại sao lại bị chết tại Cửu Thiên Tự này như thế? Xem toàn thân nó, lông lá vẫn nguyên vẹn, nào đâu có vẻ gì bị thương đâu! Cả hai lấy làm lạ mà không sao khám phá ra cái chết bí mật của chim ưng.

Cảnh đêm lúc này càng nặng nhọc thêm, Thượng Quan Linh vốn thích con chim này thần sắc oai hùng, nên chàng có ý tính hạ con chim xuống để chôn cất tử tế, nhưng Liễu Mi nói rằng con chim này thế nào cũng có chủ nuôi, và chắc có lẽ trước khi chết nó đã cố bày ra một thế như vậy để chờ đợi chủ nhân lại phát hiện cái chết của nó để mà trả thù, và nàng Liễu Mi khuyên chàng nên để nguyên con chim ưng đậu trên ấy, đừng nên làm mất dấu tích bí mật của nó.

Thế là hai người lại đon đả lên đường suốt cuộc hành trình, Thượng Quan Linh và Liễu Mi đều luôn luôn nghĩ đoán về con chim bí mật này. Một hôm hai người đến một thành lớn Nam Chương của phía Bắc tỉnh Ngạc (Hồ Bắc), phố xá nơi đây buôn bán tấp nập, Liễu Mi tính đi mua một chút đồ lặt vặt, nàng rủ Thượng Quan Linh nhưng vì chàng mệt và buồn ngủ, nên dặn Liễu Mi nên đi mau mau về. Nhưng sau khi Thượng Quan Linh sửa soạn đặt mình lên giường ngủ, gian phòng khách sạn quá êm tịch, vô tình gợi nên những tâm tư của chàng, nào chưa trả thù được cho cá người thân, nào chuyện thầy và sư huynh không biết nay ra làm sao, tất cả những vấn đề ấy cứ quay cuồng trong óc chàng, khiến chàng không sao chợp mắt được, nhưng lại nghĩ đến Liễu Mi trước khi ra phố, dặn chàng nên ngủ say, chàng nhẹ thở dài và thiu thiu thiếp giấc.

Thình lình chát một tiếng, hình như có người đụng mạnh vào cửa sổ phòng mình, đồng thời một bóng đen nhoáng nhanh song cửa, Thượng Quan Linh hấp tấp mặc nhanh áo xuống giường, rút ngay cây Lệ thủy tinh kiếm, ào một tiếng vung chưởng đánh bật ngay cánh cửa sổ. Nhưng bên ngoài trăng sao lu mờ nào có thấy bóng người nào đâu? Bụng nghĩ chắc có lẽ nàng Liễu Mi lại đùa chơi với mình, chắc nàng đã ra phố và tính vào dọa mình cho vui, nghĩ vậy chàng bèn lên tiếng rằng:

- Em Liễu Mi! Em...

Không tiếng trả lời nào.Chàng tính quay thân vào ngủ, bỗng có tiếng lạnh lùng cười lên và một âm thanh rờn rợn ngoài cửa sổ rằng:

- Ranh con! Mau ra đây! Đêm nay kỳ hạn mày xuống Diêm phủ rồi, còn tính vào ngủ làm gì nữa, chờ xuống chầu xong vua Diêm Vương rồi sẽ yên trí mà ngủ!

Quả nhiên có người thật! Thượng Quan Linh vội vung nhanh ra một chưởng để dọn đường trước, và nhanh như cắt chàng tung bay ra khung cửa sổ. Chỉ thấy ngay giữa đình sân, đang có hai bóng đen đứng ngay đó, sau khi thấy chàng tung mình ra, thình lình cả hai bóng đen lại vọt nhanh lên mái nhà, và tung mình lướt đi như bay trong màn đêm.

Thượng Quan Linh đâu chịu buông tha, chàng hấp tấp lo đuổi theo sau, trong màn đêm lu mờ, hai người này đều mặc áo đen và bịt mặt, nhưng xem thân hình và động tác thì khỏe mạnh vô ngần, khinh công cũng cừ khôi tuy đang nhảy vọt trên mái ngói, mà không khác nào đang chạy phây phẩy dưới đất bằng vậy, càng khéo là không hề gây nên tiếng động nhỏ nào! Thân pháp hai người quả là tuyệt! Thỉnh thoảng hai người còn quay đầu nhìn lại như sợ Thượng Quan Linh không đuổi theo mình vậy. Ngay trong lúc đuổi địch này, Thượng Quan Linh chợt hiểu kịp ngay lời Liễu Mi từng nôi, trên Phi Các ma cung, hai bên lão bà bịt mặt đều có hai tên tráng hán cũng ăn mặc như lối hai người này, không lý chính là người thù mà mình đang tính gặp đây chăng? Không ngờ bọn chúng lại tự dẫn xác đến nộp cho mình? Chàng nghĩ ngay đến thù lớn của mình sắp được trả một cách xứng đáng, máu nóng trong mình nóng ran lên cực độ! Nghĩ xong chàng càng tăng thêm tốc độ, ước gì mau theo kịp điểm ngay huyệt chúng rồi hỏi cho vỡ lẽ, trong ba bóng hai trước một sau ấy, chẳng mấy chốc đã đuổi nhau ra đến ngoại thành, và đến một nơi hoang dã, Thượng Quan Linh phía sau lớn tiếng rằng:

- Này hai người bạn đằng trước, nếu muốn so tài phân cao thấp với nhau, không còn đâu bì hơn khoảng trống này nữa, hà tất còn phải đi đâu xa thêm cho mệt?

Hai người nghe vậy quay đầu lại, một trong hai tên lạnh lùng rằng:

- Có giỏi cứ việc theo đi, vì đằng kia có người đang muốn ngươi đem mạng lại nạp gấp?

Miệng nói nhưng chân không hề ngừng bước, vẫn rảo nhanh như bay đi vùn vụt. Thượng Quan Linh đoán không sai. Đằng kia có người, chắc chắn là lão bà bí mật bịt mặt đang chờ đợi mình, đêm nay gặp kẻ thù, thế nào cũng rõ hết mọi sự bí mật ngay, nghĩ vậy chàng càng phấn khởi tinh thần cố dốc hết ngọn khinh công của mình đuổi nà theo hai bóng đen nọ.

Khi vượt qua một ngọn suối con, đến nơi một bãi trống hoang vắng, dưới ánh trăng sao lu mờ, thấy tứ bề đều ảm đạm thê lương không bóng người nào, lại đi thêm một chập, thình lình hai bóng đen trước ngừng bước, thấy vậy Thượng Quan Linh vội thu ngay thế đứng lại. Chỉ thấy phía trước có một người, không biết đã hiện ra từ hồi nào, chỉ thấy người này toàn thân áo đen, mặt cũng được che ngang một khăn đen, tóc trắng xóa, tay cầm cây quái trượng kỳ hình quái trạng, ngọn gió đêm trường thổi bay tà áo màu đen, nhìn kỹ thì quả đúng như lời thuật của Liễu Mi đã thấy trong Ma Cung.

Thượng Quan Linh nhận xét tất cả những ngôn ngữ và hành động của những nhân vật trong Ma Cung, chàng cho rằng lão bà bịt mặt đang đứng trước mình đây, chính người đã gây ra vụ huyết án thảm thương ở Cửu U Địa Khuyết khiến nỗi ân sư Tạ Đông Dương Ngân tu kiếm khách Phương Bách Xuyên, Thiểm điện thần khất Gia Minh, nghĩa tỉ Thường Bích Vân, U mịch thần quân Diêm Nguyên Cảnh, Tiêu diêu lão nhân Chung Ly Triết và cả vụ gần đây là Nhân tâm thần khất Phương Kỳ đều bị thiệt mạng một cách bí mật và rùng rợn vậy! Vì nghe nói lão bà bịt mặt đá có cây Lãnh điện tỉ thủ giết người không thấy máu tích, thần kỳ tuyệt luân, nên chi những nhân vật lừng lẫy mà võ công đã đến mức nhập thần xuất thánh như Chung Ly Triết, Gia Minh, Diêm Nguyên Cảnh, đều bị thiệt mạng hết về tay lão bà này, nhưng lạ cái là trong Phi Các ma cung sao không thấy cây Lãnh điện tỉ thủ của lão bà này ra tay? Không lý bà ta đã đánh mất cây tỉ thủ ghê gớm ấy rồi ư? Hay là cây tỉ thủ này đã mượn của ai? Và sau giết người xong lại phải qui hoàn cho nguyên chủ?... chàng nghĩ không vỡ lẽ!

Trong lúc chàng phân vân, chỉ thấy hai đại hán đứng hầu hai bên lão bà kỳ dị, lão bà bịt mặt vẫn đứng uy nghi bất động, nhưng trong tia mắt sáng ngời ấy đã nhìn chăm chăm vào Thượng Quan Linh, ánh quang ấy trông sắc bén vô cùng. Thượng Quan Linh thình lình cất tiếng rằng:

- Phải chăng bà là người đã giết chết ân sư tôi và các bạn hữu thân của tôi đấy không?

Một chuỗi cười khanh khách quái gở nổi lên, tiếp theo mới lạnh lùng rằng:

- Đúng vậy nhỏ ạ! Ta đây chính là kẻ đại thù của ngươi đang tìm kiếm đây, vậy đêm nay ta sẽ cố gắng khiến cho ngươi được toại nguyện theo ý muốn, để ngươi cùng xuống âm phủ thăm các bạn bè thân của ngươi cho thỏa lòng mong nhớ bấy lâu?

Thượng Quan Linh nghe đối phương không hề chối cãi, trong lòng uất ức hét lên một tiếng:

- Hay lắm! Đã thế Thượng Quan Linh đêm nay đành liều sống chết một phen với bà, nhưng mong bà hãy báo ngay danh hiệu ra cái đã!

Bà lão vẫn lạnh lùng rằng:

- Nhỏ ơi! Ta nói danh hiệu ra cũng bằng thừa! Vì ngươi sắp mất mạng đến nơi rồi, vậy có biết cũng đâu có ích gì!

Thượng Quan Linh lùi nhanh ngay hai bước, nổi giận trong lòng rằng:

- Hừ! Thượng Quan Linh ta nay đứng ra trả thù cho các quí hữu, thế nào cũng bắt bà phải nạp mạng!

Dứt lời sửa nhanh bộ, chuẩn bị sẵn sàng ra tay.

Lão bà giơ ngay cây quái trượng cười quái gở rằng:

- Tội nghiệp cho thằng nhỏ quá! Thôi để lão đưa hồn ngươi về âm phủ mà đoàn tụ với các bạn hữu của ngươi! Nói xong tính vung cây quái trượng đánh ngay xuống, nhưng hai tên hắc y đại hán đã hấp tấp vọt nhanh ra rằng:

- Thưa ngài! Giết gà đâu phải dùng búa đập bò, thằng nhãi này để cho hai đứa tôi lo liệu đủ lắm rồi! Cần gì ngài phải thân hành ra tay cho nhọc lòng!

Lão bà lùi ngay một bước và căn dặn thêm:

- Cũng được! Vậy hai ngươi lên thử với nó xem sao! Nhưng chớ có để hắn thoát thân lần này nữa đấy!

Hai tên tuân lệnh, rồi soạt một tiếng, một trong hai tên lên tiếng:

- Tiểu tử? Hãy mau qua đây nạp mạng cho rồi!

Choang một tiếng Thượng Quan Linh chém vụt ngay cây kiếm của mình ra, chàng đã dùng ngay trọng thủ pháp của Gia Cát Dật đã truyền đánh thốc sang.

Chàng nóng lòng trả thù, cây cổ kiếm được dốc hết toàn lực đánh ra, sức trầm nặng như núi, oai thế thật quả kinh lòng người, hai đại hán thấy chân hơi loạng choạng, chợt nhanh bộ né tránh, Thượng Quan Linh như bóng theo sát hình, chàng mở ngay thế tiến như hành vân lưu thủy, bước nhanh vài bước, soạt một tiếng, lại một đòn ác liệt chém bừa ra. Thình lình chàng chỉ thấy bạch quang nhoáng lên một làn, tiếp theo có tiếng chém gió bửa nhào tới, võ công của hai tên đại hán bịt mặt này quả cũng không vừa vặn gì, một người chống đỡ đòn, một người tiến thân sát vào, thân pháp quả là nhanh tuyệt vời.

Thượng Quan Linh hừ một tiếng âm thầm, chàng vội rút ngay thế kiếm của mình về phong tỏa. Chỉ thấy cây Lệ thủy tinh kiếm sắp chạm vào binh đao của đối phương. Tên đại hán nọ hình như cũng biết lợi hại của cây kiếm quí chợt nhảy tung mình lên tránh, đường kiếm vụt nhanh qua khỏi phía dưới chân hắn. Thượng Quan Linh tuy phát giác địch thủ lợi hại, nhưng chàng ỷ thanh kiếm trên tay của mình không phải loại tầm thường gì, binh đao đối phương tuyệt không dám chạm liều với ngọn kiếm mình, chàng bỗng bạo gan hẳn, hét lên một tiếng vung kiếm xông bừa sang tên khác. Tên này thấy thế tiến như vũ bão đến, vội hoảng vía vung kiếm lên đỡ, cheng một tiếng, ánh quang nhoáng lên, cây trường kiếm của người nọ lập tức bị gãy rớt xuống đất, hắn kinh hãi vội cúi nhanh đầu chui nhanh ngang nách Thượng Quan Linh, tiếp theo song chưởng vung bừa lên để tự bảo vệ lấy thân mình! Tên nọ thấy đồng bạn lâm nguy, vội từ trên bụng cởi nhanh ra một ngọn nhuyễn tiên (roi mềm dẻo), chỉ thấy khẽ khẽ hất, cây roi đã thẳng băng, và đã mở ngay thế quất để cứu tính mạng của đồng bạn. Ngọn roi này hình như không sợ gì cây kiếm của Thượng Quan Linh, trái lại ngọn roi đã như một con trăn lồng lộn áp đảo cây kiếm của Thượng Quan Linh, chớp mắt, một roi một kiếm gây nên những tiếng xé gió ào, thật là một trận chiến vô cùng dữ dội! Thượng Quan Linh thấy roi pháp của địch thủ không những nghiêm mật mà lại còn có những thế đánh kỳ ảo tuyệt vời không dám chểnh mảng, sau hồi giao tranh dũng mãnh, tiếng xé gió của ngọn roi rít lên vùn vụt, khiến cho Thượng Quan Linh không thể nào nhận được một sơ hở nào để ra tay chiếm phần thắng, thế là chả mấy chốc tên đại hán bịt mặt này đã ngang nhiên chuyển thế bại vừa rồi thành thế nửa cân tám lạng!

Thượng Quan Linh đưa ra hết tất cả những ngọn kiếm pháp mà Gia Cát Dật đã truyền, phần đông toàn trọng về mặt ngạnh (đánh theo lối cứng rắn), và ngọn kiếm của chàng vẫn không ngớt tung hoành tấn công tới tấp! Nhưng tên đại hán trước mắt, roi pháp của hắn quả thần diệu vô cùng, không những ngọn kiếm của chàng không thể nào đụng tới, mà chàng còn e ngại sợ loại binh khí nhuyễn, nếu bị người ta cuốn trúng kiếm thì nguy ngay. Chính vì kiêng kỵ như vậy, nên chàng cũng không dám giở hết các thế đánh liều với địch thủ, thế là cuộc chiến chỉ đành biến thành thế kéo cưa!

Trong lúc cuộc chiến diễn ra trong bừng khốc liệt đó, tên đại hán bị gãy kiếm đứng ngoài vòng chiến theo dõi, tuy thấy hắn đứng ngoài quan sát, nhưng trong tay hắn hình như đã có sẵn ám khí và đang chực sẵn cơ để tung ra. Thượng Quan Linh không thể nào không phân tán tinh thần của mình để theo dõi cử động của tên đứng ngoài vòng chiến, bởi vậy chàng càng lúc càng cảm thấy khó khăn cho mình, chỉ thấy ánh kiếm nhoang nhoáng, roi ảnh vù vù, vòng chiến càng lúc càng mở rộng thêm, chừng đâu hơn một tàn nhang, tên đại hán hét lên một tiếng vung mạnh roi cuộn tới phía dưới chàng, Thượng Quan Linh đành phải tung mình lên né tránh, đồng thời chúi ngay mũi kiếm xuống hất gạt.

Tên nọ lại hét thêm một tiếng khác, ngọn roi không khác nào như con giao long cuồn cuộn cuốn tới thân kiếm của Thượng Quan Linh, chàng giật mình, không dám va chạm thẳng với đối phương, thình lình thu nhanh thế hạ mình xuống đất, tên nọ thấy vậy bung vọt ngay người sang, ngọn roi vung lên như một con quái giao vụt nhanh sang đỉnh đầu Thượng Quan Linh. Thượng Quan Linh chợt nghĩ ra, phía địch đông ba người như thế, đánh lâu không lợi gì cho mình, tình thế càng trở nên nguy nan là khác, mình tốc chiến tốc thắng mới cứu vãn tình thế được, loại mau tên trước mắt này đã rồi tính! Nhưng chàng nghĩ ngay: nếu sau khi cây kiếm bị ngọn roi của đối thủ cuốn, thế nào cả đôi bên phải so đến nội lực, mà không biết phần thắng sẽ về phần ai? Nếu địch bại, ta có thể thành công trong kế hoạch dự định, nhưng nếu phần bại lại về mình? Ngoại trừ chịu cho chúng bắt ra, chỉ còn lối tự tử vì một khi không thể nào thắng tên đại hán trước mắt này, lẽ đương nhiên là đừng hòng thắng nổi lão bà bịt mặt bí mật kia!

Chàng vừa nghĩ đến đây thì ngọn roi đã bửa gần tới Thượng Quan Linh không thì giờ đâu để suy nghĩ thêm, chàng quyết định dùng ngay chữ liều, chẳng thèm né tránh, đưa ngang kiếm gạt. Chịch một tiếng, ngọn roi đã cuốn sát ngay vào thân kiếm. Quả là ngọn roi lợi hại, tuy cuốn vào lưởi kiếm sắc bén mà không hề hấn gì. Thượng Quan Linh hét vang lên một tiếng, cầm ngay chuôi kiếm giật mạnh vào lòng, tên nọ loạng choạng bị kéo bật ra hai bước, nhưng hắn lập tức đứng tấn vững ngay lại, hai tay cố giằng co ngọn roi của mình! Thế là hai bên bắt đầu vào cuộc thi nội công, Thượng Quan Linh đâu dám chểnh mảng! Hai tay giữ chặt chuôi kiếm.

Thế giằng co khựng hẳn lại, dần đà đôi bên thấy bất động hẳn, nhưng Thượng Quan Linh đã nhận ngay ra kẻ đối diện mình, mồ hôi toát đầy trên trán, rõ ràng đối phương cũng đang cố gắng nhưng thầm tính công lực của đối phương quả hơn mình, thế là chàng tăng thêm tinh thần, nhất là khi lại nghĩ đến mối thâm thù của mình, đã quyết định hết vào trận đánh trong đêm nay, chàng bèn dồn hết thực lực trong toàn thân, hét lên một tiếng lớn, kéo giật ngay ngọn kiếm Lệ thủy tinh về? Quả nhiên tên nọ chịu hết nổi, bị bật hẳn tấn đứng, toàn thân bung luôn về phía lòng Thượng Quan Linh! Cây cổ kiếm của chàng hất mạnh lên một cái, bao nhiêu chân lực của chàng được chuyển ra hết ngọn kiếm, chỉ thấy ngọn roi đang cuốn cây kiếm thình lình bị đứt từng khúc và rớt tua tủa xuống mặt đất?

Ngay trong tình trạng tóe lửa chớp ấy, Thượng Quan Linh vung chỉ tính điểm đối thủ, chợt một làn sáng bạc bay thẳng lại mặt, chàng vội vung kiếm lên gạt, ba viên ám khí rớt hết xuống đất, đồng thời tên đại hán đứng ngoài vòng chiến từ nãy đến giờ nhảy bổ ngay vào như một con thú điên! Bắt buộc Thượng Quan Linh phải trả đòn, thế là tên bị đứt roi vội chạy nhanh ra ngồi phệt ngay xuống đất lo vận công điều trị nội thương. Tên đại hán xông vào dùng chưởng đánh. Thượng Quan Linh tránh ngay đòn đầu, và nghĩ ngay hắn không có binh khí trong tay, mình có thắng hắn cũng chẳng anh hùng gì, chàng nạp ngay kiếm vào vỏ. Tên kia lại bửa ngang ra một chưởng, Thượng Quan Linh bèn vận năm phần công lực đối chưởng với hắn, nào ngờ tên nọ đã bị bắn lùi hắn về sau mấy bước!

Công lực tên này còn thua xa tên sử dụng roi vừa rồi, thế là trong ba người, chàng đã thắng hai, Thượng Quan Linh mừng thầm trong bụng, xem ra mình chỉ cố gắng trầm tĩnh đối phó, e không chừng có thể thắng luôn bà lão bịt mặt bí mật này cũng nên, và mối đại huyết thù của mình sẽ thanh toán xong ngay.

Thình lình trong lúc này chàng lại nghĩ ngay đến nàng Liễu Mi, nếu giờ này có nàng đây, chỉ nội những mưu trí lanh lẹ và võ công tuyệt vời của nàng, cuộc phục thù này thế nào cũng nắm chắc phần thắng trong tay! Nhưng tiếc thay nàng còn chưa biết mình đang gặp kình địch tại đây, may ra nàng về đến khách sạn thấy vắng bóng mình mà đi tìm chăng? Nhưng một nơi hoang vắng thế này làm sao mà tìm cho ra? Xem ra đêm nay mình phải ráng sức mà tự giải quyết trận chiến kinh khủng này. Chàng nghĩ xong bèn ung dung cùng chưởng phong đánh ra những thế trong Đinh Giáp Khai Sơn tiến đánh như vũ bão, khiến cho tên đại hán lúng túng chân tay, chỉ còn nước né đỡ, không làm sao trả đòn lại được. Nhưng ngay khi đó, một giọng nói lạnh lùng rằng:

- Tránh ra một bên! Để ta lo!

Thì ra chính lão bà bịt mặt đã thân hành ra tay, tên đại hán trước mặt vội tránh ngay sang một bên, Thượng Quan Linh vội chấn tỉnh ngay tinh thần của mình, trong bụng khấn vái thầm rằng: Phương huynh ơi! Nếu linh hồn của huynh có linh thiêng hãy ráng phù hộ cho tiểu đệ để trả thù cho! Chàng khấn xong, liếc mắt nhìn sang, thấy trên lão bà đã có cây quái trượng, bụng nghĩ mình cũng chẳng cần phải khách sáo vội vung mình nhảy nhanh về sau hai bước, soạt một tiếng, rút phắt ngay cây Lệ thủy tinh kiếm! Chàng đưa mắt nhìn, thấy bà lão cầm trượng vẫn đứng uy nghi, hình như chẳng coi mình vào đâu!

Lão bà bịt mặt ngó xong Thượng Quan Linh rồi lên tiếng nói:

- Hãy ra tay trước đi!

Thượng Quan Linh bèn ngầm vận hết chân lực trong người, xong lên tiếng:

- Vãn bối thất lễ! - Dứt lời ngọn kiếm Lệ thủy nhắm ngay tim lão bà bịt mặt đâm nhanh tới!

Chỉ thấy cây trượng của lão bà đưa lên một cái, một tiếng gió trầm lặng xé không gian vang lên, hình như cây quái trượng của bà già này nặng lắm thì phải, nên mới có thể gây nên tiếng gió dữ dội như thế. Xem cây trượng chẳng thép chẳng sắt ấy, không biết đã chế tạo bằng chất loại gì, thế mà khi gạt được một vòng trên không, Thượng Quan Linh đã cảm thấy một sức mạnh kinh người phát ra từ cây trượng, khiến cho ngọn kiếm của chàng phải bật sang luôn bên!

Chợt cây trượng lúc này được bà lão cử bổng lên, và ép thẳng xuống đỉnh đầu mình. Thượng Quan Linh chỉ cảm thấy đang có một sức nặng ngàn cân đè xuống, nguy cơ lập tức biện ngay trước mắt, chàng lập tức nghĩ ngay: trận này mình không thể nào dùng sức chọi cứng với địch; chàng bèn tức tốc thay ngay bộ pháp từng thuộc làu của mình là môn Điên Đảo Càn Khôn ra cự địch, thế là chàng lanh lẹ lướt tránh khỏi đòn nguy hiểm của đối phương!

Sau khi tránh khỏi, Thượng Quan Linh tưởng đâu cây trượng của lão bà bịt mặt ấy thế nào cũng bửa mạnh xuống mặt đất sẽ gây tiếng vang kinh khủng. Nhưng lạ quá, thấy cây trượng đang bửa xuống với một thế dữ dội, thế mà lão bà nọ đã kịp thu ngay thế đánh hụt của mình lại dễ như chơi, chỉ nghe khẽ bật ra một tiếng ý như vô cùng ngạc nhiên về thân pháp của Thượng Quan Linh. Thượng Quan Linh lúc này vô cùng thất vọng và nản lòng vì công lực nhập thành xuất thánh của lão bà bí mật như thế, mình đâu phải đối thủ của người ta? Trận phục thù đêm nay quyết không còn mong gì nữa! Hy vọng của chàng đã sụp đổ, chàng đâm nghi cả vong linh của Nhân tâm thần khất Phương Kỳ, có lẽ ông bạn thân mình chết không nhằm giờ linh thiêng, nên đã không nhận được những lời khấn vái của mình! Chợt chàng nảy ra một ý nghĩ, thôi mình liều đánh sao cho cả hai bên cùng chết luôn! Quyết định xong cách đánh thí quân này, Thượng Quan Linh bèn vung luôn kiếm, liên tiếp mở ngay ba ngọn đòn đánh tới tấp, dưới chân cũng đổi nhanh ngay phương vị, tiến thẳng bửa vào địch thủ.

Công lực của Điên Đảo Càn Khôn quả nhiên lợi hại thật, chỉ thấy ánh kiếm trắng xóa lên loang loáng đánh cướp nhanh như chớp!

Nhưng thân hình lão bà nhoáng lên như một làn gió, nhanh không thể nào tả, và nhờ thân pháp quá nhanh ấy, đã ngang nhiên tránh khí thế đánh ác liệt của Thượng Quan Linh, trong giây phút này, Thượng Quan Linh mới nhận rõ ra động tác giao tranh của lão bà không chậm chạp như chàng tưởng tượng, trái lại đã hoàn toàn biểu lộ hết những nét oai hùng của bậc tay tổ kỳ nhân trong giang hồ- Chàng rút nhanh thế đánh hụt về, đồng thời soạt một tiếng chém ngang ra, tiếng gió của cây kiếm và của cây trượng đã tạo nên một cơn bão nhỏ trong vòng chiến, chớp mắt, bên phát ra ba đòn, bên cũng giải luôn ba đòn, đều khéo và kinh người cả! Nhưng Thượng Quan Linh đã cảm thấy những thế kỳ dị của lão bà quả thật trầm nặng vô cùng, thời gian kéo dài ra, chàng càng thấy rõ sức đuối của mình, trong lòng đã nổi lên những ý nghĩ khớp sợ!

Ngay trong lúc ấy tiếng lão bà hét vang lên một tiếng, giơ ngay cây quái trượng đỡ ngay cây kiếm của Thượng Quan Linh và thò ngay chưởng bên trái ra, nhắm ngay trước ngực chàng quạt mạnh tới! Thượng Quan Linh không kịp né tránh, thình lình cảm thấy ngực như bị đá lớn đập nhằm phải, khí huyết trong người rạo rực, không làm sao chịu đựng nổi nữa, toàn thân bị loạng choạng lùi về sau mấy bước. Lão bà cất tiếng cười lạnh lùng, nhưng không thấy tiến bước lên để hạ thêm độc thủ chỉ nghe lão bà ra lệnh cộc lốc:

- Đi về!

Hai tên đại hán bịt mặt vội cùng bước lại phía lão bà, thế là ba người tung mình vọt nhanh đi luôn, chỉ trong chớp mắt tung tích ba người đã biến hẳn!

Thượng Quan Linh vội ngồi ngay xuống để tịnh tâm vận công bị thương trong mình.

Chừng gần một tàn nhang, Thượng Quan Linh cảm thấy đã đỡ, chỉ thỉnh thoảng cảm thấy có một luồng hơi lạnh từ dưới bụng đưa lên ngực, hơi khó chịu trong mình. Chàng đứng ngay dậy đi đi lại lại vài bước, thấy cũng chẳng có gì lạ trong mình, trong lòng bất giác đâm ra băn khoăn. Lão bà bịt mặt bí mật này vốn có thù oán với mình, ấy thế mà sau khi thắng thế như vậy sao không thẳng tay hạ sát thủ trừ tuyệt hậu hoạn! Thế lại còn bỏ ra đi như thế! Tuy trong ngọn chưởng này mình không bị thương nặng gì, nhưng tại sao thỉnh thoảng dưới bụng lại nổi một cơn lạnh lên ngực? Không lý trong ngọn chưởng này còn có gì kỳ quái bí mật sao?.. Trời đã sáng, kẻ thù cũng không biết đi về phương hướng nào, phí sức suốt cả đêm, kết quả là thù chưa báo đã đành, thậm chí đến cả tên họ và mặt kẻ thù ra sao cũng chưa hề biết mảy may gì, lòng Thượng Quan Linh lúc này quả thật buồn bã vô cùng. Hễ nghĩ đến lão bà bịt mặt này, không biết ở nơi đâu? Sào huyệt nằm nơi nào? Vừa rồi không may bị bà ta đánh trúng một chưởng, nay người ta đã đi mất, thiên địa mênh mông như thế này, biết đâu tìm cho ra, chàng càng nghĩ càng buồn, bèn nghĩ thà hãy về khách sạn trước đã, rồi thương lượng với Liễu Mi, nàng vốn người thông minh nhanh trí, thế nào cũng kế hay; nhưng chàng lại sực nghĩ, suốt đêm mình bận kịch chiến chưa về khách sạn, không hiểu nàng đã lo cuống ra sao!

Chàng nghĩ ước gì mọc ngay cánh để bay về gấp bên cạnh người yêu!

Nhưng lúc này Thượng Quan Linh cảm thấy mệt nhừ người, lại buồn ngủ, lâu lâu bị lạnh nơi bụng cứ dội lên ngực, càng khiến chàng buồn ngủ thêm, chàng cố gắng lướt nhanh về hướng thành.

Lúc này đã vào buổi sáng, những người trên quan đạo cũng dần dần thấy đông hẳn, ánh mặt trời đã chiếu cả con đường cái quan, tuy mới sáng tinh, nhưng vì tiết mùa tháng bảy, mặt trời lên nhanh lắm, chỉ trong giây lát, khí hậu đã thấy nóng bực. Tuy trong ngực chàng Thượng Quan Linh lâu lâu có hơi lành lạnh nhưng bên ngoài thân chàng lại cảm thấy nóng bức vô cùng, chàng bèn cởi phắt ngay áo ngoài ra cầm trên tay, bụng nghĩ thầm chắc mình đã bị mắc bệnh nóng lạnh rồi đây cũng nên, vậy phải về ngay khách sạn cho mau để liệu.

Trong lúc hấp tấp, trên đường cái quan bỗng có một người gọi giật ngay lại rằng:

- Này người bạn trẻ! Xin hãy tạm ngừng bước lại cái đã!

Thượng Quan Linh thấy người ta gọi mình, ngạc nhiên đứng ngay lại, nhìn người này, thấy ăn mặc theo lối nho sĩ tướng mạo thanh nhã, tuổi lối ngoài bốn mươi; sắc mặt có vẻ thật thà hiền từ, nhưng trong đôi mắt lộ hẳn vẻ ngạc nhiên!

Chỉ thấy người nho sĩ ôm quyền thi lễ rằng:

- Dám phiền huynh đài có thể ngừng lại cho tại hạ đây được hầu vài câu chuyện không?

Thượng Quan Linh ngơ ngác chẳng hiểu mô tê gì, nhưng cũng theo ngay sau người nọ đến một nơi vắng vẻ người nọ hỏi rằng:

- Không biết huynh đài tôn danh tính? Tiên hương hà xứ?

Thượng Quan Linh cứ y thực khai rõ. Người nọ lại hỏi đến nguyên sư môn, Thượng Quan Linh thấy người này không phải kẻ bất lương, bèn nói rõ ngay danh hiệu của tôn sư ra.

Người nọ tỏ vẻ kinh ngạc rằng:

- Thì ra là cao túc của Gia Cát Dật tiên sinh, tại hạ đây là Hoa Diệp Tử, vì hơi thông biết về chút ít y thuật trên giang hồ, nên thiên hạ xưng cho một biệt danh là Hoạt Thương Công...

Thượng Quan Linh cũng từng nghe thấy kể đến vị Hoạt thương công Hoa Diệp Tử, người này tinh thông về y đạo bản tính nhiệt tâm hay cứu bệnh người, trên giang hồ, chuyên dùng thuật y đạo của mình cứu chữa bệnh thiên hạ, những người trong bạch đạo võ lâm, không ai là không khen tặng, đúng là một phước thiện hành hiệp nổi tiếng trong giang hồ, không ngờ hôm nay mình lại hân hạnh được gặp người ta nơi đây, Thượng Quan Linh vội dùng ngay lễ nghi của kẻ hậu bối ra khấu kiến. Hoa Diệp Tử trả lễ lại xong, bất giác buột miệng thở dài rằng:

- Hiền điệt! Nghe cậu nói là cao túc của Càn Khôn Ngũ Tuyệt, vậy tại hạ đây xin mạo muội gọi cậu là hiền điệt vậy, vừa rồi nghe hiền điệt nói là quê tại Nhạc Châu, cách đây không gần đâu, hiền... hiền điệt nên bỏ hết mọi chuyện riêng bên mình ra, mau về nhà gấp đi!

Thượng Quan Linh ngạc nhiên hỏi rằng:

- Thưa tiền bối, ngài muốn dạy bảo gì cháu ạ!

Hoa Diệp Tử nghiễm nhiên hỏi rằng:

- Vốn ra tại hạ không muốn nói trắng ra làm gì, nhưng hiền điệt đã truy hỏi, tại hạ cũng không nỡ nào giấu giếm, nay cháu đã bị nội thương khá nặng, mà mạng sống có thể giữ nổi trong bảy ngày nữa mà thôi, vậy cháu... cháu mau về nhà ngay đi cho kịp!...

Thượng Quan Linh nghe như sét đánh ngang tai, đớ khẩu không còn biết nên nói gì.

Hoa Diệp Tử chỉ ngay lên ngực chàng báo chàng thử nhìn, chỉ thấy nơi vú bên trái, một chưởng hình thâm tím in ngay trên đó. Thượng Quan Linh chợt hiểu ngay, thì ra mình đã bị nội thương nặng về chưởng lực của lão bà bịt mặt ấy, sau bảy ngày không còn thuốc gì chữa nổi, hèn gì sau khi thắng thế như vậy bà ta đã không thèm hạ thêm độc thủ và đem theo đồng môn của mình đi luôn, thì ra người ta đã nắm chắc tính mạng của địch trong tay!

Thượng Quan Linh bất giác nổi lên những niềm thất vọng chua chát, chàng bất giác tuôn lệ anh hùng khí đoản (anh hùng chết yểu).

Hoa Diệp Tử chậm rãi rằng:

- Tại hạ biết thứ chưởng lực này, vốn là một thứ ngoại công âm độc vô cùng, được mệnh danh là Phủ Chưởng Hàn (chưởng ép lạnh), và môn này khó tập luyện vô cùng nghĩa là phải leo lên tuyệt đỉnh của ngọn cao phong và trầm phục dưới hang sâu cả vạn trượng, mượn những khí âm hàn dưới hang sâu để luyện nạp vào chưởng tâm khi phát ra, trông nhẹ nhàng như không có gì nhưng kẻ bị trúng chưởng, dấu tích lập tức hiện ngay lên, đồng thời trong cơ thể cảm thấy thỉnh thoảng hơi lạnh nổi lên từng chập một, và chờ đến sau bảy ngày, chất hàn độc công thẳng vào tim, có thuốc tiên đi nữa cũng không thể nào cứu nổi!

Nghe nói vậy, Thượng Quan Linh nghĩ đến mình còn biết bao nhiêu chuyện dây dưa bên người, vậy đâu có thể chết im lìm, không trống không kèn như thế này! Chàng bèn lên tiếng rằng:

- Kính thưa lão tiền bối? Ngài vốn nổi danh là Hoạt Thương Công, một người hiệp y lừng tiếng như thế, không biết ngài có cách nào cứu mạng cháu một phen này không?

Chương 48: Lời thác khi lâm nguy

Hoa Diệp Tử nghiễm nhiên rằng:

- Loại chưởng lực hiểm độc như thế này, bởi vì khi luyện khó khăn lắm, nên trên giang hồ ít có ai dùng đến, đến cách phá giải chất độc của nó, trong thiên hạ tuy lớn vậy, những lương y tuy nhiều vô kể, nhưng lại không có một người nào có thể khử độc để cứu mạng cho cháu được!

Nói tới đây, từ trong người, Hoa Diệp Tử lấy ra một lọ thuốc nhỏ, dốc ra vài viên linh đơn, đưa cho Thượng Quan Linh uống xong nói:

- Hiền điệt ạ! Ta vô cùng ân hận lời thỉnh cầu của cháu! Không phải là ta không muốn giúp cháu, nhưng quả thật... quả thật ta không có cách gì... trừ phi...

Thượng Quan Linh hấp tấp hỏi:

- Thưa tiền bối, trừ phi gì cơ ạ!

- Trừ phi có linh thảo tiên dược, mà công hiệu có sức khởi tử hoàn sinh, nhưng trên phương diện y học chỉ được truyền nói mà thôi, suốt già nửa đời hành y của tôi, chân đã dẫm không biết bao nhiêu danh sơn đại suối nhưng chưa hề gặp được đến nửa cây kỳ thảo linh dược... quả thật những vật hiếm hoi chỉ có thể có duyên với kẻ phúc mà thôi, tuyệt không thể nào cố ý đi tìm mà gặp được... thuốc vừa rồi mà cháu uống đó, là thứ thuốc cơ bản, thuốc này chỉ có thể giữ nổi cho cháu trong bảy ngày khỏi bị cơn bệnh hành hạ mà thôi, nhưng sau bảy ngày... hà?... Thôi? Hiền điệt nên nghe theo lời tôi, hãy mau mau về ngay nhà đi!

Thượng Quan Linh nghe nói xong, tinh thần bần thần, chàng như một xác chết không hồn, đứng ngẩn người ra, không biết nên tính sao! Phải chi giờ này còn mụ lão bà ở đây, mình liều chết thí luôn thân tàn ma dại cho xong, dù cho mình địch không nổi mà chết, tương đối cũng còn hơn tình trạng mang bệnh hoạn này. Nhưng mụ già ác thật, tàn nhẫn quá đỗi, không giết mình mà bỏ đi ngang nhiên như thế, khiến cho mình phải sống trong tình trạng ngoắt ngoải bảy ngày trời để đi đến cõi âm u bên kia! Chàng nghĩ đến tôn sư sư bá, sư thúc, Hầu Hạo, Liễu Mi, những bộ mặt quen thuộc ấy đã thi nhau hiện trên đầu óc chàng, nhưng nào họ có biết cho mình đang đến ngày tàn mạt kiếp, dù cho tinh thành năng thông (loại như thần giao cách cảm), nhưng xa xôi thế làm sao có thể đến kịp để gặp mặt nhau mà khóc nỗi tình: sinh ly tử biệt?

Thượng Quan Linh cảm thấy đã tuyệt vọng và bi ai, chàng đâm ra chán nản tất cả các cảnh sống của thế gian. Bất giác thở dài một tiếng!

Hoạt thương công Hoa Diệp Tử động lòng trắc ẩn hỏi:

- Hiền điệt? Thế cháu còn có chuyện gì chưa xong cần nhắc lại không?

Thượng Quan Linh rầu rầu rằng:

- Cháu chỉ ân hận là chết về ngọn chưởng hàn độc của người ta, thế mà vẫn không biết danh tánh của người này là gì?

Hoa Diệp Tử rằng:

- Chính ra mụ ta là ai? Vì những nhân vật hơi lợi hại trên giang hồ này tôi đều quen biết cả, nhưng trong số ấy, không ai biết về ngọn độc công Phủ Chưởng Hàn này, vậy cháu thử tả sơ diện mạo thần sắc của mụ ta, để ta thử nghĩ thử xem!

Thượng Quan Linh bực giận nói:

- Rõ khổ quá! Đến cả bộ mặt thật của mụ ta ra sao cháu cũng chưa được rõ, vậy làm sao mà tả ra được!

Tiếp đó chàng nói về những binh khí, võ công, thần thái và tiếng nói của mụ già bịt mặt cho Hoa Diệp Tử nghe qua một lượt.

Hoạt Thương Công chăm chú nghe xong suy nghĩ một hồi, nói:

- Đúng thế! Quả có một người đàn bà già bịt mặt như thế thật, nhưng hành tung của mụ ta vô cùng bí mật, nay đây mai đó, thuộc về các nhân vật thần long kiến thủ bất kiến vĩ (rồng thần chỉ thấy đầu mà không thấy đuôi) nên trên giang hồ tuy biết có một nhân vật kỳ dị như mụ ta, nhưng chẳng ai biết rõ lai lịch của mụ, lẽ đương nhiên càng không ai biết đến tên họ và thuộc thành phần môn phái nào trong võ lâm! Chỉ biết có một mụ già bịt mặt, thân mặc toàn màu đen, đến đồ đảng cũng ăn mặc như vậy, ra tay độc ác, hành sự lại quỉ quyệt khôn ngoan. Giờ đây, trong làng bạch đạo, những nhân vật hiệp nghĩa gần như đã không có, các bực lão tiền bối phần đông đều qui ẩn bất vấn đến thế sự nhóm Càn Khôn Ngũ Tuyệt thì tứ tán vân du hết, còn Tiêu diêu lão nhân Chung Ly Triết thì bị ám sát, do đó mà những năm gần đây các tên ma đầu trong võ lâm bắt đầu ra tay lộng hành, như thầy trò Độc Ma trên Vô ảnh Phong và mụ già bịt mặt áo đen, ác cái trúng toàn những kẻ có võ công tàn ác hiểm độc không thể nào lường nổi. Những người hơi yếu võ công trong làng Bạch đạo, ai nấy đã nơm nớp lo sợ tự nguy, đâu còn ai dám ra mặt đi can thiệp chuyện lộng hành của đám ma đầu... nhưng... nghe đồn rằng mụ già bí mật hình như từ miền Bắc Mông Cổ đến, và nghe đâu mụ già đấy có liên quan đến một bang hội mới nổi lên đây.

Thượng Quan Linh ngạc nhiên rằng:

- Thưa tiền bối, thế bang hội là gì?

- Nói ra cháu đừng tức vội! Bang hội bí mật này, đến nay vẫn còn chưa có danh hiệu gì cả, nhưng có một chuyện mà khắp trên giang hồ đều biết, ấy là vật kỳ bảo trong võ lâm là ngọn Lãnh điện tỉ thủ hiện nay đã lọt về trong tay đám người này, nên bây giờ thiên hạ tạm đặt cho chúng cái tên bang hội là Lãnh Tỉ Bang!

Thượng Quan Linh hầm hầm rằng:

- Hừ! Thế tôn chỉ của Lãnh Tỉ Bang là gì? Chẳng qua chúng chỉ trông cậy vào cây tỉ thủ giết người không thấy máu ấy, để rồi tha hồ mà hoành hành các vụ thảm án bí mật trong thiên hạ, tàn sát những kẻ lương thiện?... tiền bối nghĩ sao về hành động của chúng?

Hoa Diệp Tử lắc đầu rằng:

- Cũng chưa hẳn là thế! Theo tôi được biết, chúng còn một mưu đồ khác, hiện giờ Lãnh Tỉ Bang tuy đang bí mật khuếch trương lớn thêm thanh thế, nhưng thanh thế phát triển vô cùng nhanh chóng, và bang qui (luật lệ trong bang đặt ra) hà khắc độc đáo vô kể! Nhất là bí mật không được tiết lộ ra ngoài, cũng vì vậy mà trên giang hồ ít biết về tình hình tường tận của Lãnh Tỉ Bang này, và chỉ mơ hồ biết rằng chúng đang ráo riết bố trí để chuẩn bị một âm mưu lớn lao gì đây!

Nghe cả đổi mà Thượng Quan Linh vẫn chưa biết lai lịch đích xác của kẻ thù, trái lại chỉ tăng thêm những vẻ thần bí rùng rợn cho mụ già bịt mặt bí mật nọ, trong lòng càng đâm ra thất vọng rằng:

- Thôi! Cháu xin kính tạ hảo ý của tiền bối! Sau này cháu... - Chàng tính nói là sau này sẽ đền ơn, nhưng nghĩ đến cảnh bảy ngày sau mình đã phải mất mạng, thì còn lấy gì trả ơn tương ngộ hôm nay? Chàng đành thở dài não nề! Sắc mặt chàng lúc này thảm đạm vô cùng.

Hoạt Thương Công thấy vậy cũng mủi lòng thương, một thanh niên hiên ngang anh tuấn như thế mà mình đành bó tay để chàng chết, không biết sau này mình sẽ ân hận ra sao? Nghĩ xong nhẹ lên tiếng hỏi:

- Này hiền điệt, nay Gia Cát Dật tiên sinh hiện ở đâu? Để tôi liệu đi báo tin với ông ta một tiếng!

Thượng Quan Linh tính gật đầu trả lời, nhưng sực nghĩ đến thầy mình còn bị hãm thân trên Vô ảnh Phong, sống chết chưa biết ra sao, giờ đây đâu nỡ lại để cho vị thần y Hoa Diệp Tử đi mạo hiểm như thế, thôi vậy! Thượng Quan Linh bèn lắc đầu rằng:

- Đa tạ lão tiền bối... thôi vậy!

Hoa Diệp Tử lo lắng nhìn chàng một chập và căn dặn rằng:

- Nếu thế! Hiền điệt hãy ráng tự bảo trọng vậy, giờ chúng ta chia tay, nếu còn nặng nợ duyên trần, thế nào cũng có ngày gặp nhau sau này!

Nói xong lấy ra chai thuốc đưa hết cho chàng.

Nhưng bỗng Hoa Diệp Tử cảm thấy câu nói của mình hơi vô lý, vì sau khi chia tay này, làm gì mình còn dịp gặp được người thanh niên này nữa! Khi nhìn Thượng Quan Linh, chỉ thấy chàng ta mặt đầy vẻ buồn rầu, hình như chàng ta không hề chú ý đến câu nói vừa rồi của mình.

Chỉ nghe Thượng Quan Linh rằng:

- Cháu xin đa tạ lão tiền bối! Chúng mình sẽ... hà! Thôi đành chia tay vậy!...

Dứt lời chàng quay thân đi nhanh, vừa đi chàng vừa mặc nhanh ngay áo vào người, đương nhiên chàng không muốn làm kinh động thêm người qua lại bằng vết thương lạ lùng trên ngực mình.

Chẳng mấy chốc thành quách đã hiện ngay tầm nhìn của chàng, nghĩ đến nàng Liễu Mi, mình sắp được gặp trong tí nữa đây, nhưng còn thầy và sư bá, sư huynh Hầu Hạo đều không có mặt tại đây. Trong cuộc sống chỉ còn ngắn ngủi có bảy ngày chót ấy, mà mình vẫn còn một người thân bên cạnh và nhất là sẽ chết gục trên tay người yêu, kể ra cũng sung sướng không ân hận gì rồi? Chàng nghĩ liên miên đến người yêu, chàng sẽ cùng Liễu Mi tận hưởng hết những cảnh thiên nhiên hùng vĩ của tạo hóa, chàng đưa nàng đi chơi những nơi thơ mộng của thiên nhiên, và sau bảy ngày trôi qua, chàng sẽ gục vào lòng để rồi không còn bao giờ tỉnh dậy... một cái chết vô cùng thơ mộng, không những chỉ để lại tiếc thương cho Liễu Mi, mà cũng để lại bao nhiêu nhớ tiếc cho người quen, nào lớp tiền bối, lớp đồng bối, lớp chánh đạo, lớp ma đạo, ai mà chẳng nghĩ đến tên Thượng Quan Linh, người nối nghiệp của Càn Khôn Ngũ Tuyệt. Mới xuất đạo có mấy tháng trời, đã gây nên những thanh danh lừng lẫy, và những võ công cơ trí, tính dũng cảm và chính trực của chàng, tuyệt không thể nào quên lãng được trong tâm hồn mọi người! Thế nào trong những đêm thanh gió vắng, họ sẽ ngầm nhớ đến: trong võ lâm đã sớm chìm mất một vì sao sáng!

Đương nhiên! Tất cả những nỗi nhớ nhung ấy sẽ nhắc nhở đời người mãi mãi... và tất cả những hoài niệm đau khổ sẽ dồn hết vào tâm hồn của Liễu Mi!

Thượng Quan Linh càng tin tưởng rằng: nàng nhất định sẽ trả thù cho mình, với tài trí và võ công của nàng, việc phục thù quả không gì khó khăn lắm.

Nhưng sau khi trả thù xong, thế nào nàng cũng cảm thấy cuộc đời hư vô buồn tẻ của mình, người chết đâu có thể phục sinh, người yêu của nàng đã đi vào cõi âm u. Những cái còn lại với nàng chỉ là: hư vô, cô tịch, buồn tẻ, hoài niệm, dầu cho kiếp hồng nhan phai dần vì thời gian, nhưng tìm đâu ra kẻ tri âm nữa? Nàng sẽ đau khổ mãn kiếp của mình! Trời ơi! Tàn nhẫn quá!

Nhưng chàng lại sực nhớ câu cổ ngữ: hồng nhan đa bạc mệnh! Nhất là khi mới gặp nàng lần đầu tiên, chàng đã có cảm giác là nàng bị chết yểu, có lẽ sau khi mình chết, nàng cũng chung tình liều theo mình về cõi âm u chăng, nghĩ tới đây, chàng không dám tưởng tượng thêm nữa... Trong thoáng cái, chàng quyết định buông bỏ tất cả mọi tâm tư rối loạn của mình, chỉ riêng về phần Liễu Mi, chàng không sao yên tâm. Chàng càng không muốn Liễu Mi phải bi thương thất vọng, vì Thượng Quan Linh đã yêu Liễu Mi hơn là tự yêu bản thân của mình, lòng dạ chàng lúc này đau khổ còn hơn dao cắt!

Nhưng, biết làm sao đây? Chàng đã đứng trước cổng thành! Chàng ngẩn người: Không! Ta không thể nào vào thành, càng không thể nào gặp Liễu Mi, không thể nào cho nàng biết gì, lẻn vào một khu rừng hoang vắng nào đó, âm thầm sống cho hết bảy ngày cuối cùng của đời mình, và sẽ thầm lặng chết trong cô tịch của cảnh rừng rú thiên nhiên!

Trừ phi là nàng Liễu Mi gặp vị thần y Hoạt Thương Công, còn không nàng không thể nào biết rõ sự thật được, nàng sẽ cuống lên đi tìm mình, nhưng có lẽ như thế còn hay hơn là đau khổ trong tuyệt vọng nhiều. Và có lẽ thời gian sẽ xóa nhòa hình ảnh của mình trong tâm tư nàng. Nhưng cầu mong sao nàng sống bình an hạnh phúc vậy! Thượng Quan Linh thầm khấn vái, tuy chàng không biết linh thông, kỳ khấn vái vong hồn phù hộ chuyến trước, nhưng khi mọi hy vọng đều sụp đổ, chàng chỉ còn tạm tìm niềm an ủi tâm hồn bằng cách ký thác vào bậc thần linh...

Thế là chàng quyết định dứt khoát quay nhanh thân lại, rời ngay khỏi thành, nhắm ngay hướng hoang vu của núi rừng tiến bước. Chàng đi vô mục đích, gặp suối thì lội gặp đèo thì leo, chẳng biết mình đã đi được bao lâu nữa, nhưng tốc độ của Thượng Quan Linh đã chậm dần lại. Chàng cảm thấy ngoài sự toàn thân có vẻ mệt mỏi ra, không thấy có gì lạ hơn, hơi lạnh trong mình cũng không thấy phục phát gì, chàng nghĩ có lẽ do thuốc của Hoa Diệp Tử đã cho mình. Bỗng chàng nghĩ: Mình đi đâu giờ đây? Trúc Lâm tiểu xá nơi Ngọc Sơn, vốn là nơi cư ngụ của thầy, có thể nói là quê thứ hai của mình, nhưng giờ đây tôn sư đâu có nhà, hơn nữa lộ trình lại xa, trong bảy ngày, có lẽ mình sẽ chết tại dọc đường quá! Nghĩ đi nghĩ lại vẫn không sao quyết định dứt khoát là đi đâu!

Bụng nghĩ: tìm đại khu rừng nào vắng vẻ ngồi đó chờ bệnh phát ra chết cho yên, tội gì đi đâu cho mệt trí thế là chàng nhắm ngay một ngọn núi cao nhất trong vùng tiến bước. Đi thêm một chập, trời đã vào giờ ngọ, địa thế càng lúc càng vắng vẻ hoang vu, Thượng Quan Linh cảm thấy trong lòng mình thơ thới dễ chịu, chính chàng đang thích tìm sự yên tĩnh trong tâm hồn, tốt nhất là đừng có ai trong lúc này, để cho mình được chết một cách âm thầm lặng lẽ, không ai có thể phát giác. Nhưng ngay trong lúc chàng đang cảm thấy khoan thai ấy, bỗng từ phía xa có tiếng binh khí loảng choảng vào nhau, xen luôn cả tiếng rú bi thương trong đó. Trong cảnh hoang vắng này, những tiếng ấy càng đưa đến rõ ràng. Thượng Quan Linh nghe xong bất giác cau mày. Nếu là ngày thường, chàng đã chạy đi xem là chuyện gì xảy ra, nhưng kỳ này, chàng ngồi ngay ở thảm cỏ xanh, chẳng buồn nhúc nhích.

Chợt lại có tiếng vang lên: - Ái! Anh ơi? Anh... - tiếp theo là tiếng binh khí va chạm và tiếng quát hét inh lên!

Thượng Quan Linh bỗng giật mình, tiếng nói ấy nghe quen tai lắm, chính người yêu của mình là Liễu Mi cũng từng có lần gọi mình như thế: Anh ơi! Anh!... Thượng Quan Linh bỗng buột miệng tự lẩm bẩm:...Em! Liễu Mi Em... Chàng đau khổ như muốn ngất đi luôn!

Nhưng những tiếng kinh hú vẫn từ nơi hoang vắng truyền lại, Thượng Quan Linh cảm thấy trước mắt mình đang hiện ra cảnh: Liễu Mi xõa tóc tung vai, máu lệ đầy mặt!

Thượng Quan Linh nhảy tung người lên, tung mình về hướng phát ra tiếng kịch chiến ấy.

Khi đến nơi, chỉ thấy bốn tên đại hán đang vây một cỗ xe lừa, cạnh xe lừa, một thiếu nữ đang hoảng sợ đứng nép sát vào thành xe, còn một thiếu niên đang lo vung đôi song kiếm cố chống cự bốn tên đại hán để bảo vệ cho thiếu nữ. Võ công của bốn tên đại hán không vừa gì, chúng luôn luôn cướp đánh các đòn hiểm ác, thiếu niên đã thấy đuối sức hẳn, máu đã đầy mình, hình như đã bị thương, nhưng vẫn cố gắng liều thân cự địch.

Thượng Quan Linh hét vang lên một tiếng, không khác nào như thình lình sấm nổ thinh không, tiếp theo toàn thân chàng tung vọt lại, mở ngay ngọn Đinh Giáp thần công tiếng chưởng ào ào như bài sơn đảo hải, bốn tên đại hán nọ không phòng hờ, vội cuống quít lo nghênh địch, nhưng còn chưa nhận rõ những thế đánh của Thượng Quan Linh ra sao, thì nháy mắt, một tên đã bị chưởng lực của Thượng Quan Linh bửa trúng đầu, tên nọ chỉ thét lên được một tiếng kinh hồn ngã lăn ra chết! Ba tên còn lại hoảng hốt nhảy nhanh cả ra phía sau, một trong ba tên lên tiếng:

- Ê Mẹ kiếp!... Ngươi là ai mà hung hăng vậy!

Thượng Quan Linh đã mất thái độ thường ngày của mình, chàng giở hết những tuyệt học của mình, Đinh Giáp thần công phối hợp ngay với Điên Đảo Càn Khôn tiến đánh túi bụi vào ba đại hán, chưởng nào chưởng nấy nên thân. Toàn là lối đánh bạt mạng!

Lúc này ý nghĩ sống chết đối với Thượng Quan Linh đã thành vô nghĩa! Chưởng phong của chàng như mưa to bão táp, khiến cho ba đại hán không sao chống đỡ nổi, cuống quít rút lui liên hồi.

Trong ba người lại có tiếng hỏi, lúc này Thượng Quan Linh mới hỏi ngược lại rằng:

- Bọn ngươi muốn cướp người thiếu nữ này sao?

Một tên đáp:

- Đúng thế!

Thượng Quan Linh tức điên người, quát lớn rằng:

- Vậy thì tội các ngươi đáng chết! - Dứt lời lại vung chưởng tiến đánh tới tấp.

Ba đại hán cố lên tiếng kêu ngừng tay, và hấp tấp hỏi tên họ, Thượng Quan Linh bực mình rằng:

- Tên ta gọi là Tổ Tông! Một loại tổ tông chuyên đánh những kẻ tàn ác như lũ ngươi!

Bị chàng đánh hoảng vía bay hồn, ba tên nọ vội tíu tít rằng:

- Vâng thì chúng tôi chịu nhận ngài là tổ tông vậy! Xin ngài hãy ngừng ngay tay, chúng tôi mới dễ nói chuyện với ngài!

Thượng Quan Linh tạm ngừng lại, nhưng một trong ba tên đã cả gan lẻn nhanh về phía sau đánh lén chàng, bị thiếu nữ trông thấy và rú hoảng lên! Trong cơn nguy cấp, Thượng Quan Linh tự phát ra cách phản ứng của mình bằng lối chuyển nhanh bộ Điên Đảo Càn Khôn vèo nhanh ra phía sau tên nọ, giơ ngay tay một chưởng phạt xuống, tên nọ chết không kịp kêu một tiếng nào. Hai tên còn lại thấy nguy cơ vội ôm đầu đào tẩu nhưng Thượng Quan Linh đang giết hăng tiết, đâu để chúng chạy, toàn thân chàng như bóng đeo sát hình, nhoáng một cái đã đuổi kịp. Hai người biết không thoát, đành liều chết quay mình lại đối phó.

Vốn đã không phải địch thủ của Thượng Quan Linh, phần trong lòng đã khớp hẳn, chân tay cuống cuồng đánh bừa ra, thình lình ánh quang nhoáng lên, Thượng Quan Linh đã rút cây kiếm Lệ thủy, hai tên chưa kịp nhận rõ hình thể cây kiếm ra sao, binh đao trên tay hai người đã bị tiện gãy rớt hết xuống mặt đất.

Chỉ nghe làn kiếm trắng của Thượng Quan Linh vèo lên một tiếng rồi bịch một tiếng tiếp theo. Hai thân hình cùng ngã một lượt, nhưng một tên đã bị bay đấu và tên nọ thủng ngực. Thế là bốn tên đã bị tru diệt. Thượng Quan Linh cảm thấy vô cùng khoan khoái trong lòng, chàng đưa tay búng kiếm hú lên một tiếng để thay không khí trong lồng ngực của mình, dư âm vang hẳn ra xa, ngọn kiếm óng ánh do ánh sáng mặt trời phản chiếu, Thượng Quan Linh bất giác lại như luyến tiếc tự than rằng:

- Bảo kiếm ơi bảo kiếm! Sau bảy ngày tới đây, không biết mi sẽ trôi lạc về đâu? - Chàng nghẹn ngào, hai hàng lệ anh hùng tuôn rơi. Cắm ngay kiếm vào vỏ, chàng vung bước đi nhanh.

Bỗng phía sau có tiếng hấp tấp rằng:

- Ân công! Xin ân công hãy khoan đi! Anh tôi... trời!... nguy quá!...

Thượng Quan Linh biết mình không thể bỏ đi như vậy được đành quay lại sau xe, chỉ thấy thiếu niên sử dụng song kiếm vừa rồi nằm trên mặt đất, và người em gái của y đang ngồi nửa thân trên của thiếu niên, chỉ thấy ngực thiếu niên máu chảy xối xả, vết thương như thế, nhìn cũng đủ biết vô phương cứu. Thượng Quan Linh bỗng cau mày lại!

Thiếu niên thấy Thượng Quan Linh bước lại, trên khuôn mặt trắng bạch như vôi của y hiện lên một vẻ cười, hai mắt lờ đờ ngó thẳng lên mặt Thượng Quan Linh, sau khi tiếp xúc cái nhìn ấy, Thượng Quan Linh ngồi thụp ngay xuống xem xét vết thương của thiếu niên, Thiếu niên cố gượng rằng:

- Đa tạ... anh... anh tên họ... Thượng Quan Linh lập tức trả lời:

- Đừng nên khách sáo thế, tôi tên Thượng Quan Linh.

Thiếu niên vẫn cố gượng gạo rằng:

- Tôi... không... xong rồi... xin... anh hãy... liệu lo hộ... cho... đứa em gái của... tôi nhé...!?

Thượng Quan Linh xúc động vô củng, nhưng người này đâu có biết mình cũng chỉ có bảy ngày sống trần gian này thôi! Những trọng thác của kẻ lâm nguy, đối với những người hiệp nghĩa trong võ lâm, điều quan trọng nhất là chữ nghĩa, mà đã nhận lời thế nào cũng phải hoàn thành lời hứa của mình! Và cũng chính vì sự kiện thận trọng ấy mới có thể khiến cho người chết an tâm nhắm mắt! Trừ khi không phải là con người hiệp nghĩa, còn không bất luận là ai, cũng không nào làm ngơ được sự kiện trước mắt, nhất là càng không nhẫn tâm để người chết phải mang theo nỗi oán hận trong lòng như thế! Nhưng ác thay! Sao y lại chọn ngay mình mà ủy thác công việc trọng đại như vậy! Một người mà chỉ vỏn vẹn có bảy ngày sống! Bảy ngày? Thử hỏi làm nên trò trống gì nữa! Lòng Thượng Quan Linh cảm thấy băn khoăn do dự nghĩ phải trả lời sao? Trong lúc đó thiếu niên kia giương mắt chờ đợi, đặt hết hy vọng vào một câu trả lời... nhưng hình như thiếu niên cũng nhận thấy đối phương đang phân vân khó xử thế là trong ánh mắt thiếu niên lại tăng thêm một lớp tiêu cực u buồn... Thượng Quan Linh chợt tỉnh giác, trên giang hồ mã thượng coi trọng về khí phách anh hùng, tuyệt không đời nào phải cầu lụy người ta đến thế, vậy thiếu niên này sao cứ nằng nặc năn nỉ mình vậy? Dù chỉ là vì cô em ruột, nhưng cũng khiến cho người ta kỳ lạ kinh ngạc!Chỉ nghe tiếng thiếu nữ khóc sướt mướt:

- Anh ơn... anh...!

Tiếng khóc của nàng như muốn ngăn chặn tất cả những chuyện bi thảm sắp xảy ra.

Nhưng thiếu niên trọng thương vẫn chăm chăm nhìn Thượng Quan Linh, tuy chàng đã gần đứt hơi, nhưng đôi mắt vẫn cố chờ đợi lời hứa đáng giá ngàn vàng, tất cả những thần sắc lúc này của thiếu niên, đã biểu lộ y đang cố chống lại tử thần để chờ đợi.

Thượng Quan Linh mủi lòng, thôi thì để cho y chết cho an tâm vậy. Và chàng gật đầu ra dấu nhận lời trọng thác của thiếu niên.

Thiếu niên mỉm cười như đáp ơn, đôi mắt chàng từ từ nhắm hẳn lại, đầu gục hẳn và tắt hơi thở luôn, trên khuôn mặt trắng tái ấy, vẫn còn giữ nguyên nụ cười như biết ơn, y đã tin lời và chết đi! Nhưng thiếu niên nào biết thật tình bên trong? Thượng Quan Linh càng buồn bã trong lòng, vì mình đâu có thể thực hiện mối kỳ vọng của người ta.

Lúc này chỉ thấy thiếu nữ ôm xác thiếu niên khóc như điên, Thượng Quan Linh cảm thấy hơi lạnh từ Đan điền dội dần lên ngực, vết thương độc chí mạng của mình lại bốc phát đây!

Thượng Quan Linh thở dài, lại sắp hết một ngày và còn lại có sáu hôm nữa! Chàng sực tỉnh đã đến lúc phải lên đường! Vội dốc nhanh vài viên linh đơn nuốt nhanh, xong chàng khuyên thiếu nữ chớ quá bi ai, và hãy lên xe ngồi nghỉ để mình lo mai táng thi thể của thiếu niên.

Thiếu nữ lên xe ngồi nhìn vị ân công đang lo mai táng thi thể anh mình, trông chàng ta có vẻ khó nhọc lắm, chân tay động tác uể oải. Thiếu nữ bất giác lấy làm lạ, vị ân công đây không phải lại một đại hiệp đó sao? Vừa rồi chàng ta chẳng như một con rồng sống đấy sao? Chỉ trong nháy mắt đã giết ngay bốn tên cường bạo, những hào khí oai hách giờ đây biến đâu hết!

Chừng hơn một tàn nhang, Thượng Quan Linh mới đi gần lại xe lừa với vẻ vô cùng mệt nhọc uể oải hỏi:

- Cô nương, cô tính đi về đâu?...

Chỉ thấy thiếu nữ tròn xoe đôi mắt với đầy lệ bên trong nhìn mình lúc lâu rồi mới gượng gạo rằng:

- Tôi cũng không biết nên về đâu!

Thượng Quan Linh càng cảm thấy khó khăn, bụng nghĩ: sao số mình khổ đến thế, chỉ còn bảy ngày sống thừa mà cũng không được yên thân thoải mái cho, gặp những chuyện rắc rối không đâu này!... Nhưng chàng lại sực nghĩ: chắc có lẽ thiếu nữ là người vô gia cư! Nhưng khéo thay lại gặp một người không biết nên đi đâu như mình, rõ thật là chuyện nực cười.

Trời đã đổ màn đêm. Trên cỗ xe lừa, Thượng Quan Linh hớ một tiếng, giơ roi đánh lừa, hai bánh xe từ từ chuyển lăn trên đường quan lộ, mặc dầu xe đã lăn bánh, nhưng phía sau vẫn chưa nghe có tiếng gì lạ vang lên, không biết thiếu nữ đang làm gì sau xe, Thượng Quan Linh quay đầu về nhìn, thấy nàng đang nằm co quắp bên trong, đôi mắt long lanh chăm chăm nhìn mình. Thượng Quan Linh tìm không ra câu nói gì để an ủi nỗi buồn của nàng, bèn lên tiếng hỏi:

- Không biết cô nương tên họ là gì, có thể cho tôi biết hay không?

Câu hỏi này đã khiến thiếu nữ mở miệng đáp:

- Tôi họ Đông Phương, đơn danh mỗi chữ Đình! Còn anh tôi gọi Đông Phương Kiệt, chúng tôi từ miền Bắc tới, suốt lộ trình có khá nhiều người đến gây sự, họ cũng gây gổ với anh tôi, mà đều muốn bắt tôi đi, nhưng anh tôi nào đâu có chịu như thế, và mỗi lần giao tranh đều bị nằm trong tình trạng cô thế, chính hôm qua anh tôi đã bị chúng đánh thổ huyết, nhưng vẫn còn cố gắng duy trì chạy đến đây, nhưng không ngờ vẫn bị chúng đuổi kịp đến, và anh ấy đã... đã... - Nói tới đây nàng Đông Phương Đình khóc sướt mướt thê thảm...

Thượng Quan Linh lại hỏi:

- Vậy phải chăng huynh muội cô nương đã gây thù oán gì với người ta, hoặc giả bên người có đem theo châu báu quí giá gì chăng?

- Dạ không! Chuyến xuôi Nam cả hai anh em chúng tôi cũng không mang theo bao nhiêu tiền gì cho cam! Lại nữa anh tôi xưa nay không hề gây thù oán với ai bao giờ, mỗi lần ra tay, đều bị người ta dồn ép.

Thượng Quan Linh cảm thấy lạ lùng, lẩm bẩm rằng:

- Quái lạ! Vậy thì chuyện gì?

Đông Phương Đình rằng:

- Chẳng qua chỉ vì tôi, họ muốn cướp tôi! Anh tôi không chịu, và cứ thế xảy ra các cuộc giao tranh tương tự.

Thượng Quan Linh vẫn không hiểu, những nhân vật giang hồ này, lẽo đẽo theo một chiếc xe lừa này để đánh cướp một cô gái như Đông Phương Đình? Họ làm gì với cô gái này?

Đông Phương Đình lại rằng:

- Tình hình này không khác gì xưa kia tôi còn ở miền Bắc luôn luôn có những nhân vật giang hồ đến tìm thân phụ tôi, để bắt tôi đi, đôi khi cả thân phụ tôi và anh tôi phải cùng chung sức đối phó với họ mới thắng nổi, cũng lắm khi phải rời ngay nơi cư ngụ đi nơi khác lẩn tránh, nhưng đám người đó quả nhiên lợi hại vô cùng, mặc cho chúng tôi ẩn tích trốn nơi nào, họ đều tìm ra cả.

Thượng Quan Linh càng ngạc nhiên hỏi:

- Thế lệnh tôn là ai?

- Dạ Đông Phương Tướng!

Thấy chàng Thượng Quan Linh lắc đầu như chưa hề nghe nói đến tên này bao giờ, nàng thất vọng rằng:

- Thân phụ tôi võ công cũng cừ giỏi lắm, nhiều người không thắng nổi ông ta, chúng tôi thật cũng không ngại gì cho lắm! Nhưng từ khi ông ta hấp hối mất, dặn ngay anh tôi phải tức tốc đưa ngay tôi về Nam để tìm một người!

Thượng Quan Linh hỏi ngay:

- Tìm ai?

- Người ấy tên gọi là Độc chỉ Thôi Bác...

Thượng Quan Linh kinh ngạc giật nảy mình ồ lên một tiếng.

Nhưng chỉ thấy sắc mặt Đông Phương Đình tỏ vẻ thất vọng nói:

Nhưng anh tôi không biết ông này ở đâu! Nên hai anh em đã đi tìm lung tung khắp nơi...

Thượng Quan Linh trong bụng đâm nghi ngờ, vội ghìm ngay cương lại, quay đầu ra phía sau rằng:

- Đình cô nương, xin mời cô ra đây để tôi nhìn rõ xem diện mạo của cô nương!

Đông Phương Đình tuân lời bước ra, Thượng Quan Linh đánh ngay đá lửa lên coi, chàng thấy rõ khuôn mặt thiếu nữ hơi có vẻ thẹn, nhưng nàng vẫn ung dung hồn nhiên nhìn Thượng Quan Linh. Thần sắc trong tia nhìn của nàng ấy, Thượng Quan Linh đã chợt nhớ ra, thôi đúng rồi bộ mặt này chính giống với người mà chàng đã biết! Chàng bèn buột miệng hỏi rằng:

- Này Đình cô nương, cô có nhớ những chuyện hồi còn bé không?

Đông Phương Đình buồn rầu rằng:

- Dạ không nhớ, nhất là những chuyện trước khi lên tám tuổi, tôi đã quên sạch hết!

Thượng Quan Linh lại rằng:

- Mười năm về trước, phải chăng cô đã gặp một đám người hung ác ép cô uống một chén thuốc độc, từ đó cô đã quên hết những chuyện cũ?Đông Phương Đình kinh ngạc rằng:

- ồ! Anh!... Không ân công làm sao biết được chuyện này?

Thượng Quan Linh lại rằng:

- Trong đám người đó, kẻ chủ chốt là một đàn ông và một đàn bà, người đàn ông trên mặt có một vết sẹo đao chém, ngoài ra họ còn bắt một đứa trai lớn hơn cô bốn năm tuổi. Đông Phương Đình nghe nói vậy, nàng rùng mình thốt lên:

- Đúng rồi! Tôi còn mơ hồ nhớ được chút đỉnh, nhưng không biết đầu đuôi ra sao? Vậy xin ân công mau kể cho tôi được biết...

Thượng Quan Linh đâm tần ngần luôn, chàng đã biết đích xác, nàng Đông Phương Đình này chính là người em gái của Hầu Hạo, đã mất tích trong mười năm qua, nhưng còn một điểm chưa rõ lẽ là cha con Đông Phương Tướng là ai? Chàng bắt đầu suy nghĩ, phải khiến cho anh em ruột thịt của sư huynh đoàn tụ, hiện nay, mình là kẻ duy nhất đã biết về bí mật này, đương nhiên không thể nào thoái thác trách nhiệm, nhưng ác nỗi giờ đây không biết sư huynh Hầu Hạo ở phương trời nào, càng bi thảm hơn nữa là mình chỉ còn có hơn sáu ngày sinh mạng trên cõi đời này! Chàng lại trở về với chán nản đen tối, mặc cho Đông Phương Đình ở sau xe hỏi rối rít, Thượng Quan Linh vẫn âm thầm ra roi quất lừa cho chạy trong đêm vắng không hề nói thêm một câu nào.

Sắc trời sáng dần, ánh mặt trời cũng đã lên, Đông Phương Đình từ trong xe thò đầu ra, sắc đẹp của nàng khiến cho kẻ đi đường phải đứng lại ngắm nhìn.

Ngay trong lúc này, bỗng một tuấn mã lướt vèo qua xe của hai người, trên lưng tuấn mã, chỉ thấy thiếu nữ tuyệt sắc ngồi trên với toàn thân áo tang màu trắng xóa, trong vẻ áo màu tang, trông thiếu nữ càng đẹp lộng lẫy, nhưng đôi mắt của thiếu nữ đã nhìn nhanh ngay Thượng Quan Linh và Đông Phương Đình.

Thấy màu áo tang của thiếu nữ, tâm thần Thượng Quan Linh càng đâm nặng trĩu hẳn, chàng nặng nhọc vung roi đánh lừa, mắt nhìn cúp xuống, hình như hoàn toàn không chú ý đến thiếu nữ.

Nhưng Đông Phương Đỉnh thì trái lại đã nhìn kỹ người thiếu nữ đẹp kia, nàng nhận ra đôi mắt thiếu nữ khi lướt qua mình, như ngầm chứa một hoài nghi và u oán gì? Đông Phương Đình bất giác giật mình, sao nàng lại nhìn mình có vẻ hằn học thế? Không lý nàng quen biết vị ân công Thượng Quan Linh? Và trong cái nhìn ấy nàng đã hiểu lầm. Vì đàn bà dễ đoán tâm lý nhau lắm! Trong tia nhìn ấy đã có những thương cảm của sự ghen tương? Đông Phương Đình cảm thấy mình bị uất ức, chính nàng đã có tình ý gì với vị ân công này đâu? Nàng đã tính gọi ngay người thiếu nữ mặc áo tang kia để phân tỏ rõ ràng. Nhưng con tuấn mã của thiếu nữ mặc đồ tang ấy quay quanh đầu lại, nhanh như bay vọt sát ngay gần nơi thò đầu của Đông Phương Đình. Đông phương Đình rú lên tiếng kinh hãi thụt nhanh ngay đầu vào trong xe! Chớp mắt, thiếu nữ áo trắng ấy đã biến luôn với đám bụi cuồn cuộn đằng sau xe lừa. Nào Đông Phương Đình đâu có biết rằng, người thiếu nữ mặc đồ tang trắng cưỡi trên tuấn mã hiện còn đau khổ hơn mình nhiều. Không phải anh Linh đó sao? Tại sao anh ta lén bỏ mình đi chung xe với người thiếu nữ lạ mặt này? Sao anh ta có vẻ tiều tụy vậy, như đang mắc bệnh nặng trong người vậy? Lạ thật! Không biết họ đang đi đâu?

Hai ngay trôi qua, Thượng Quan Linh chỉ còn có năm hôm nữa. Chàng vẫn cho xe chạy vô mục đích, Đông Phương Đình nằm yên trí trong xe, chẳng ai nói với ai một lời nào cả, nhưng nàng như tín nhiệm vị ân công của mình lắm, giao hết tính mạng của mình cho chàng, không cần lo đến hậu quả. Nhưng riêng tâm thần Thượng Quan Linh lúc này đang bị trận chiến ngũ vị là: chua, cay, đắng, chát, mặn dày vò tâm hồn, đầu óc chàng lúc này không còn biết xử sự gì hết.

Trong lúc này, chàng ước sao xảy ra một trận chiến kịch liệt để mình giải tỏa những nỗi buồn trong tâm thần của mình, nghĩ vậy chàng bèn hỏi ngay Đông Phương Đình rằng:

- Liệu bọn họ còn có ai đuổi theo nữa không?

Đông Phương Đình biết ý của chàng, nàng ngại ngùng nói:

- Theo tôi xem thì rất có thể có, vì hình như họ muốn cướp cho bằng được tôi mới chịu!

Thượng Quan Linh vui mừng rằng:

- Hay lắm! Mong sao cho chúng mau đuổi theo đến! - Nói xong chàng đưa ngay tay vỗ vào chuôi kiếm, tinh thần phấn chấn vô cùng, chàng giơ roi lên quất lừa.

Đông Phương Đình cau mày, vị ân công này hình như có bệnh thần kinh thất thường vậy! Không lẽ chàng ta đã bị xúc động mạnh về chuyện gì? Nhưng nàng không đoán ra chuyện gì! Đông Phương Đình chỉ cảm thấy chàng trai anh tuấn hiên ngang này, chứa đựng nhiều nỗi thương cảm và rất nhiều nét thần bí, nàng không làm sao khám phá sự bí mật về vị ân công này, một điều duy nhất mà nàng biết: tên chàng ân công của mình là Thượng Quan Linh! Nàng muốn tìm cách an ủi ân công của mình, nhưng không biết an ủi người ta bằng cách nào, thỉnh thoảng nàng cố gợi chuyện hỏi vu vơ với Thượng Quan Linh, chàng cũng trả lời ấm ớ cho qua chuyện, nhưng âm thanh ôn tồn của Đông Phương Đình cũng đã khiến chàng tạm lắng dịu được nỗi lòng rối loạn! Dần dà Thượng Quan Linh đã trở nên bình tĩnh tâm thần của mình, chàng đang tính không biết nên đưa Đông Phương Đình này đi đâu? Những ngày sống của mình chẳng còn bao nhiêu nữa, chàng không biết nên tính sao cho phải. Chàng vẫn cho xe chạy liên miên về hướng Tây, chẳng bao lâu thành Bảo Khang tỉnh Ngạc Tây (phía tây tỉnh Hồ Bắc) đã hiện ra trong tầm nhìn, trông cỗ xe của hai người đang chạy trên quan lộ, khiến cho người ta có cảm tưởng rằng: họ đang có mục đích đi về đây, nhưng sự thật đâu phải thế, Thượng Quan Linh càng không dám nghĩ đến, thế là cỗ xe của họ lại lướt khỏi Bảo Khang Thành, liên miên đi suốt hai ngày đêm nữa và đã sắp đến địa giới của Phòng Sơn, Thượng Quan Linh ngầm tính trong bụng: Tính mạng của mình chỉ còn lại có ba ngày nữa là hết!

Cỗ xe lừa đã dần dần chậm chạp lại, Thượng Quan Linh đã nản lòng chán chường, chàng không còn hùng tâm để giơ roi đánh lừa để thúc mau tốc độ, sự thực con lừa cũng khốn khổ liên miên mấy ngày nay, đồng thời hơi lạnh trong mình càng lúc càng tăng thêm lên ngực, nhưng cơn bệnh hành, chàng cố gắng chịu đựng, chỉ sợ bị Đông Phương Đình biết thì nàng đâm lo.

Kiếp sống bảy ngày! Thật là một kiếp sống khủng hoảng tinh thần tột độ, nếu nói là ngắn chưa chắc đã đúng, còn bảo là dài, cũng chưa hẳn là sai! Nhưng kể bị sống trong tình trạng này, quả thật đã khủng hoảng tinh thần đến mức tuyệt độ của đỉnh tàn nhẫn!

Trưa ngày hôm sau, cỗ xe lừa của họ mới đến gần địa phận của Thanh Phong Trấn của huyện Phòng Sơn, Thượng Quan Linh bỗng cảm thấy đằng trước mặt hơi lạ. Chỉ thấy trên quan lộ đằng xa, một đám tăng lữ đông đảo đang chực sẵn, người nào cũng cường tráng và tay đều có binh khí.

Đông Phương Đình thất kinh rú lên, tâm trạng nàng lúc này không khác gì chim bị bắn hụt! Sắc mặt tái mét! Thượng Quan Linh giơ roi thúc lừa. Mắt nhìn đám tăng lữ, à ra chàng quen biết cả, thì ra trong đám này có Hải Pháp và Không Pháp đại sư của Cửu Thiên Tự, đám hòa thượng cao lớn, mình mặc áo cà sa đỏ chói, thần sắc oai nghiêm lẫm liệt.

Thượng Quan Linh ngừng xe lại, Hải Không đại sư nhìn xong mỉm cười rằng:

- Hà! Hà!... Ra Thượng Quan Linh thí chủ, thật là hữu duyên tái ngộ! Hân hạnh! Hân hạnh!

Pháp Không đại sư thì chỉ hừ hự lên những tiếng lạnh lùng.

Thượng Quan Linh từ từ đứng hẳn người trên xe cười rằng:

- Ta tưởng là ai! Hóa ra là lũ cướp trọc trên Cửu Thiên Tự, lũ ngươi ngang nhiên chận người giữa ban ngày như thế này, bộ tiền hương hỏa trong chùa Cửu Thiên Tự đã hết rồi sao? Nên tính đòi tiền mãi lộ?

Thượng Quan Linh chửi khéo một cách không hề nể nang, khiến cho tên Hồng y tăng vạm vỡ nọ phải sa sầm ngay nét mặt xuống, khẽ hừ một tiếng, giơ ngay cây thiền trượng ra rung mạnh một cái, chuỗi nhạc bằng đồng trên cây thiền trượng vang lên những tiếng leng keng... Hải Không đại sư vội xua nhanh tay và tươi cười nói ôn hòa với Thượng Quan Linh rằng:

- Thượng Quan thí chủ, Cửu Thiên Tự chúng tôi vốn không có thù oán gì với thí chủ, vậy xin thí chủ chớ nên nhúng tay vào chuyện này làm gì, càng mong thí chủ giao ngay cô gái trên xe cho chúng tôi đem đi, chúng tôi sẽ biết ơn thí chủ. Nếu quả Thượng Quan thí chủ chịu chấp thuận, bần tăng sẽ có chút lễ vật nhỏ mọn xin tặng làm quà... - Nói xong chỉ ngay sang một tăng đang đứng cạnh và trên tay đang bưng bao phục cao lồi hẳn lên, bên trong nhất định là loại vàng bạc!

Thượng Quan Linh giận sôi gan lên, vung tay lên, một ngọn phách không chưởng đánh bạt ngay sang khăn gói của tên tăng nọ, cả một bao phục bị kình lực đánh rớt ngay xuống đất! Xong chàng quát rằng:

- Hải Không! Trong chuyến trước nhà ngươi đã dùng mưu kế bắt anh nàng tại Cửu Thiên Tự, nay còn muốn bắt luôn em gái người ta, với những kẻ bại hoại cửa phật như lũ ngươi, thật thiên đạo khó dung tha lũ ngươi!

Thượng Quan Linh trong lúc tức giận nói toạc ngay sự quan hệ của anh em Hầu Hạo, khiến cho nàng Đông Phương Đình trong xe vô cùng ngạc nhiên, nhưng nàng vẫn chưa hiểu đầu đuôi câu chuyện ra sao! Mà đám hòa thượng của Cửu Thiên Tự nghe nói vậy, ai nấy đều thất sắc kinh hãi.

Hải Không lớn tiếng rằng:

- Đồ oách con! Mày đã biết chuyện thì đừng có oán bọn tao, vậy hôm nay bản tăng siêu độ cho mày vậy! Dứt lời rút phắt cây kiếm bên mình tính ra tay!

Pháp Không phất ngay cây phất trần của mình rằng:

- Sư huynh, ở đây không tiện ra tay, chúng ta hãy ép nó sang bên cánh rừng kia! Nay chuyện đã đến nông nỗi này, cho nó có cánh bay cũng không thoát được! Nói xong đưa tay chỉ ngay về một cánh rừng!

Nơi đó quả nhiên vắng tanh, Thượng Quan Linh nghiễm nhiên nhận lời ngay. Chàng đánh xe đi trước, mọi tăng lữ theo sau.

Thượng Quan Linh nhìn thấy Đông Phương Đình nằm ép vào một xó trong xe, chàng thấy tội nghiệp, bèn khẽ tiếng rằng: - Cô nương cứ việc ngồi yên trong xe, tôi sẽ đuổi hết lũ khốn này! Đừng nên lo lắng làm gì!

Đông Phương Đình nước mắt rưng rưng rằng:

- Thượng Quan công tử... Xin công tử ráng thận trọng! Nếu thấy không xong, xin công tử cứ việc ra đi cho yên, vì trước sau gì mục đích của họ đều nhắm vào tôi, công tử chớ nên vì tôi mà... - Nàng nghẹn ngào không thành tiếng!

Bên ngoài các tăng lữ đã hối thúc tưng bừng, Thượng Quan Linh vội an ủi rồi nhảy xuống xe. Chỉ thấy đám tăng lữ đã quay thành một vòng tròn, giữa vòng tròn có Hải Không, Pháp Không và Hồng Y tăng đứng. Thượng Quan Linh hét lên một tiếng dữ dằn tung mình nhảy phắt qua đầu đám tăng lữ vào trong vòng tròn, hai chân hạ xuống không một tiếng động nào. Chàng thực hiện ngọn khinh công tuyệt diệu này với một thế vô cùng đẹp mắt, đám tăng lữ thất kinh trong lòng.

Thấy sắc mặt mọi người kinh ngạc, hào khí của Thượng Quan Linh càng bỗng tăng lên: oang một tiếng ngân do thép kiếm vang lên, ngọn kiếm Lệ thủy tinh đã cầm gọn trên tay chàng, nhoáng lên một làn bạch quang, chàng mới cất tiếng quát:

- Trong đám cướp trọc này, quân nào khởi sự lên trước đây!

Hải Không, Pháp Không, cả hai cùng bước ngay ra, Thượng Quan Linh mở ngay cửa đón địch!

Chỉ nghe Pháp Không đại sư quát tiếng:

- Đánh!

Thế là ngọn phất trần vù vù lên tiến sát vào Thượng Quan Linh, còn cây trường kiếm của Hải Không đại sư chớp mắt đã công ngay bên cánh trái của chàng!

Thượng Quan Linh chẳng cần chần chờ, chàng vung luôn ngọn kiếm của mình, chỉ thấy những con rắn trắng bay vọt tứ tung, Hải Không biết sức bén của cây Lệ thủy tinh, binh khí của mình không dám va chạm phải, hấp tấp thu ngay thế! Ngọn phất trần của Pháp Không đã quất ngay đến đỉnh đầu của Thượng Quan Linh, nhưng chỉ thấy chàng xoay nhoáng mình một cái toàn thân đã từ trong vòng phất trần bay vèo ra ngoài. Thân pháp khinh công trong ngọn Điên Đảo Càn Khôn quả là bất phàm! Sau khi Thượng Quan Linh nhẹ nhàng tránh khỏi ngọn phất trần của đối thủ, bộ pháp dưới chân lướt đi như mây, chỉ thấy bóng đi quanh khắp hai vị hòa thượng, các ngọn kiếm được chém ngang ra tua tủa, khí thế vừa mạnh vừa nhanh, thì ra chính là ngọn kiếm pháp lợi hại trong Đinh Giáp thần công mà Gia Cát Dật truyền dạy cho chàng!

Chẳng mấy chốc, trận chiến chỉ còn thấy những làn kiếm trắng tung một vùng rộng lớn, bao trùm hết thân hình của hai đại sư, ai nấy chỉ còn nghe được những âm thanh vo vo như đàn ong rời tổ! Chính ngọn kiếm đang múa tít của Thượng Quan Linh đã gây ra những âm thanh ấy.

Hải Không và Pháp Không đều e ngại cây kiếm quí của chàng, trong lòng càng đâm ra khớp hoảng, thế đánh càng trở nên lúng túng, thét rồi hai người chỉ còn nước trốn đòn, không sao hợp sức với nhau được, tính tìm cách gạt bay ngọn kiếm của địch, nhưng lại sợ lối đánh chớp nhoáng về môn Đinh Giáp thần công của người ta, chần chờ rụt rè mà không dám tiến liều vào, phần thì bộ pháp vô cùng quỉ quyệt của Điên Đảo Càn Khôn khiến cho hai người không biết đâu là hư đâu là thực dần dà đã tỏ ra đuối thế hẳn.

Thượng Quan Linh vội đánh liên miên thêm bảy tám đòn ác liệt, hai người chỉ còn nước né lùi, Thượng Quan Linh định thần tìm ngay cửa hở, nhân ngay lúc Pháp Không quay vèo thân, ngọn phất trần bắt buộc bị ngắn đi, Thượng Quan Linh nắm ngay thời cơ, ngọn kiếm đưa nhanh ra! Mắt thấy ngọn kiếm ấy đã đúng tầm mức của nó, Pháp Không không thể nào chống đỡ nổi, nhưng thình lình ngay trong lúc này, cơn bệnh lạnh của chàng bỗng dưng dội hẳn lên đau nhói! Bắt buộc tốc độ bị chậm mất, thế là Pháp Không hòa thượng đã lượm lại hồn mình dưới làn kiếm của Thượng Quan Linh, trán toát mồ hôi lạnh vèo thân nhảy bung ra ngoài vòng chiến!

Hải Không trông thấy Pháp Không lâm nguy, biết mình cứu không kịp, hồn bay phách lạc, tính rút nhanh thế ra tự lo giữ mạng mình cho rồi, nhưng chợt thấy Pháp Không từ trong làn kiếm Lệ thủy tinh vèo thân chui ra, không hiểu tại sao Thượng Quan Linh không hạ sát thủ? Trong lòng cảm thấy lạ lùng vô cùng.

Sau khi hai người hoàn hồn, lại chung sức nhảy bổ vào công hãm, lúc này Thượng Quan Linh cũng bớt đau, chàng lại mở thế đánh như lối trước, dần dà lại lấn át hẳn hai người!

Hình như tên Hồng y hòa thượng ngứa mắt chịu không nổi, chỉ nghe Hồng y hòa thượng lớn tiếng:

- Nhị vị sư đệ hãy lui xuống! Để ta lại đấu thử với tên này xem!

Hai người thu thế nhảy nhanh ngay ra vòng chiến, mồ hôi nhuễ nhại, hơi thở hổn hển không ngớt.

Hồng y tăng thấy Thượng Quan Linh không có một vẻ gì mệt nhọc, mà chỉ thấy sắc mặt chàng có vẻ trắng bệch hẳn, bèn cười nói rằng:

- Bần tăng đây pháp hiệu gọi Xích Diễm đại sư, lâu năm đã không về Trung Nguyên, không ngờ rằng trong giang hồ đã xuất hiện nhiều anh tài như thế! Kiếm pháp và khinh công của các hạ quả là được truyền tự danh gia. Bất phàm! Bất phàm! Nay bần đạo có duyên được tương ngộ, xin thỉnh giáo một vài tuyệt học cho biết nhân tài trong hậu bối!

Nói dứt lời, Xích Diễm đại sư cố ý khiến cho cây thiền trượng tụt ngay xuống chấm mặt đất, khiến cho một khoảng đất bị chấn động rung rinh, hiển nhiên cây thiền trượng trầm nặng lắm, loại binh khí nặng nề như thế thì không ngại gì bảo kiếm. Nhưng đối với Thượng Quan Linh trong lúc này thật không đi đến đâu vì chàng đang cả thắng hai nhà sư, hào khí vẫn còn bùng trong lòng chàng, nên nghiễm nhiên rằng:

- Có lẽ Xích Diễm đại sư ngài khá hơn hai tên trọc vừa rồi! Vậy chúng mình cũng nên đùa thử vài ngọn cho biết!

Xích Diễm đại sư vô cùng ngạo mạn rằng:

- Thượng Quan thí chủ, bần tăng chỉ dùng cây thiền trượng này giao chiến với thí chủ, tuyệt không thêm một người giúp sức, nếu bần tăng bị bại dưới kiếm của thí chủ, cô gái này sẽ do Thượng Quan thí chủ đem theo, bần tăng xin hứa danh dự bảo đảm, không ai dám cãi lệnh, nhưng nếu Thượng Quan thí chủ thua...

Thượng Quan Linh vội trả lời ngay:

- Nếu ta sơ suất bị' thua, chỉ có thể tự oán trách mình học nghệ chưa tới nơi tới chốn, và ta sẽ tự tử ngay, khỏi phiền đến các ngài bận tâm!

Xích Diễm đại sư mỉm cười rằng:

- Thượng Quan thí chủ quá nặng lời! Nếu bần tăng hân hạnh được thắng, xin thí chủ nể tình cho bần tăng đem cô gái trong xe đi là đủ lắm rồi!

Thượng Quan Linh không còn chịu được nữa, chàng hét lên một tiếng, toàn thân khẽ chuyển động, làn bạch quang đã vùn vụt ra, Xích Diễm đại sư vung chân đổi bộ né tránh ngọn đầu, cây thiền trượng trên tay lập tức múa tua tủa lên phong tỏa khắp các lỗ hở của toàn thân, thanh kiếm của Thượng Quan Linh lúc này không khác gì một giải lụa trắng đang tìm kẽ hở để xuyên vào, đôi bên trượng qua kiếm lại, bên nào cũng đang nhắm tìm sơ hở của địch để ra tay, nhưng đôi bên đều giữ kín!

Thình lình tiếng nhạc trên cây thiền trượng của Xích Diễm vang lên, Thượng Quan Linh cũng hiểu ngay dụng ý của đối thủ, chàng nghiêng ngay ngọn Lệ thủy tinh kiếm của mình và dùng ngay một thế tinh diệu Cẩm lân đảng ba (vẩy cá búng nước), thình lình vụt trở ngược lên, chỉ thấy làn bạch quang nhoáng nhanh gần sát ngay khuôn mặt của Xích Diễm đại sư, khiến cho Hồng y hòa thượng vội hấp tấp nhảy nhanh sang ngang hai bước, thu thế lo giữ mình. Thượng Quan Linh lạnh lùng cười liên tiếp, thình lình chàng lại đổi ngay sang thế kiếm Đinh Giáp Khai Sơn, toàn là những thế bửa chém thục mạng, khí thế như sấm nổ, chân bước huỳnh huỵch, tiếng gió vù vù!

Xích Diễm đại sư tâm thần không rối loạn, chỉ nghe nhà sư hét lên một tiếng, giơ nghiêng ngay thân cây thiền trượng ra tính va chạm vào ngọn kiếm của đối thủ, thế đánh này không những vừa đỡ được binh khí đối thủ chém tới mà chiếc đầu mũi nguyệt nha của cây thiền trượng cũng có thể đồng thời thích ngay vào ngực đối phương, tuy đánh ra một đòn mà thực có hai tác dụng khác nhau, quả là lối đánh quỉ quyệt tuyệt luân. Cây Lệ thủy tinh kiếm nhoáng lên một ánh sáng, gây lên một tiếng gió, vèo một tiếng, Thượng Quan Linh đã dùng đến ngọn khinh công thượng thặng, nhoáng mắt chàng đã vụt luôn khỏi đỉnh đầu đối phương, thán hình Xích Diễm đại sư chưa quay lại, nhưng cây thiền trượng đã nhanh như chớp vụt ngược lại phía sau, Thượng Quan Linh không kịp né tránh, đành phải ra tay chống đòn.

Kiếm trượng tương giao, choang một tiếng vang lên! Xích Diễm đại sư đã dùng hết công lực trên toàn thân, ngầm vận nội công dồn hết vào cây thiền trượng, đè mạnh ngay cây kiếm của Thượng Quan Linh xuống hơn một tấc, chứng tỏ nội công của Hồng y tăng đã trội hẳn hơn chàng. Thượng Quan Linh cảm thấy không xong, đành phải dùng đến thế hiểm tự quyết, bỗng Xích Diễm đại sư phát giác có gì lạ trên cây thiền trượng của mình, vội tung mình nhảy ngay ra, nhìn kỹ cây thiền trượng, nơi mình đè lưỡi kiếm ấy, đã bị khuyết mẻ mất ba phần bề sâu, cây kiếm quả là kiếm báu và lợi hại!

Thượng Quan Linh sau khi so nội lực với địch thủ phát giác nội công kẻ địch hơn mình, trong lòng bất giác giật mình, và cũng ngay trong lúc ấy, chất hàn độc trong người lại tái phát, một luồng hơi lạnh từ Đan điền dội dần lên ngực, chàng lập tức cảm thấy đau nhói khó chịu. Nhưng đang lúc kình địch trước mắt, chàng đâu dám chểnh mảng, hấp tấp ngầm vận chân khí, miễn cưỡng chống với con bệnh.

Sắc mặt Xích Diễm lạnh như băng tuyết, dộng ngay cây thiền trượng đến ình một tiếng xuống đất, lên tiếng quát rằng:

- Thượng Quan thí chủ đã ỷ cây bảo kiếm, không thể kể là anh hùng được, vậy thí chủ có dám tỉ thí chưởng lực với bần đạo không?

Chương 49: Lòng dạ rắn như vàng

Thượng Quan Linh thừa biết nếu đấu bằng chưởng lực khó lòng mà hơn nổi đối phương, huống hồ trong lúc này Phủ Chưởng Hàn lại bắt tái phát trong mình. Nhưng chàng đâu chịu lép vế, bụng nghĩ: chẳng thà đấu bừa với địch để mau kết liễu cuộc đời cho rồi, vì dẫu cho mình có may mắn mà thắng thì cũng chỉ sống được có hai ngày nữa là cùng, nay nhân cơ hội này, tội gì mình không biểu lộ bản sắc anh hùng của mình. Quyết định xong chàng thản nhiên trả lời:

- Có gì đâu mà không dám?

Xích Diệm đại sư khen ngay:

- Anh hùng lắm! - Dứt tiếng tay không bước hiên ngang sang. Thượng Quan Linh tra kiếm vào vỏ, miễn cưỡng cố nín cơn đau trong mình, sẵn sàng chờ địch. Chàng thừa biết nếu chưởng pháp của mình dùng lối Đinh Giáp thần công phạt ra, oai lực sẽ tuyệt luân vô cùng, nhưng nội công của Xích Diệm đại sư đã hơn hẳn mình, nếu thẳng tay đẩy bừa, chỉ tăng mau sự bại vong của mình mà thôi, chẳng thà cứ dùng thử ngọn khinh công Điên Đảo Càn Khôn quay quần với đối phương, rồi liệu tìm sơ hở bửa cho địch và chưởng xem sao!

Chàng liếc nhanh nền trời, đã thấy ánh tà dương, lại sắp hết một ngày, mai đây và ngày kia nữa, sự sống mình chỉ còn có hai ngày ngắn ngủi, Thượng Quan Linh cảm thấy tâm tư mình trống rỗng. Chợt chàng nghĩ thầm: mau kết liễu cuộc đời cũng là cái hay! Nhân ngay thế tiến của Xích Diệm đại sư đến gần, chàng đưa ngay song chưởng đẩy ra. Xích Diệm đại sư chỉ cười nhạt, đưa ngay chưởng ra một hấp một dẫn, giải ngay thế của đối thủ. Thượng Quan Linh bèn trở ngay đòn đánh thực sự với lối Đinh Giáp Khai Sơn, thần công đưa ra, song chưởng giơ cao, hét lên một tiếng dữ dội, dùng luôn mười phần mười công lực, nhắm ngay giữa bụng và ngực của Xích Diệm đại sư bửa mạnh tới.

Vốn là kẻ kinh nghiệm phong phú, Xích Diệm đại sư cũng đã nhận ngay lối đánh của địch, chỉ thấy nhà sư không hề biến đổi thân hình, thình lình cũng cử chưởng phạt ngược lên, ngầm dùng chân lực hứng đỡ: bùng một tiếng lớn vang dội, toàn thân Thượng Quan Linh bị vứt tung lên, lảo đảo không khác nào chiếc diều bị đứt dây, bay luôn về phía sau, phần Xích Diệm đại sư cũng giật lùi ngay năm sáu bước mới đứng vững bộ của mình. Các tăng lữ hồi hộp chờ đợi kết quả... chỉ cần Thượng Quan Linh ngã lăn ra mặt đất, không bị chết thì cũng bị trọng thương, thế nào cũng không tránh khỏi, và trận này kể như bên mình thắng! Lúc này chỉ thấy toàn thân Thượng Quan Linh bị ngọn chưởng phong quăng tung khỏi đỉnh đầu đám tăng lữ, bay tung ra xa mấy trượng, nhưng lưng chừng không trung, đã thấy chàng cố giữ thân hình lấy đà nhẹ nhàng lướt ngay xuống đứng uy nghi bên khóm cây của cánh rừng! Các tăng lữ cùng một động tác há hốc mồm ồ lên một tiếng kinh hãi!

Thực ra Thượng Quan Linh lúc này đau đớn vô cùng rồi, sau khi đối một chưởng dữ dội với đối phương, vết độc thương trong người lại bắt đầu nhoi lên, tuy chàng đã cố gắng giữ vững toàn thân cho khỏi bị nằm lăn xuống, nhưng tim chàng đã đập mạnh hơi thở tăng mạnh hẳn, cơn lạnh và đau nhói lại tái phát, đã đến lúc dầu cạn đèn nhấp nhóa rồi!...

Bỗng tiếng Xích Diệm đại sư lớn tiếng rằng:

- Tuyệt lắm! - Dứt lời ung dung bước tới, vung luôn bàn cự linh chưởng của mình đánh thẳng xuống!

Thượng Quan Linh đang bị cơn bệnh hành hạ trong mình, sắc mặt chàng trắng toát, thân lảo đảo muốn ngã! Xích Diệm đại sư thấy vậy không biết duyên cớ tại sao, nhưng có một điều không thể chối cãi là nội ngoại công của Thượng Quan Linh đều cừ giỏi cả, trong lòng y bất giác nổi ngay ý nghĩ kỵ tài, phải nhân ngay cơ hội để giết luôn tên hậu sinh khả úy này mới được. Một tiếng hét vang lên, song chưởng của Hồng y tăng ầm ầm áp ngay xuống!

Thượng Quan Linh đành liều luôn, lực cạn sức càn, chàng đành nhắm mắt chờ tử thần dẫn hồn về cõi u minh!...

Bỗng trên đỉnh đầu ào ào một tiếng vang dội, một thân cây lớn tướng đổ rầm ngay xuống, thế là cả một tàng cây vừa vặn chụp hết cả hai thân hình Xích Diệm và Thượng Quan Linh. Chớp mắt, trong cảnh chập choạng của cảnh trời tắt nắng chiều tà, một làn bạch quang trắng nhoáng lên rồi vụt biến luôn trong cánh rừng!

Dưới tàng cây vừa đổ, không thấy có một động tĩnh gì, các tăng lữ hãi hùng chờ đợi!

Chờ khá lâu, Pháp Không đại sư bèn nói với Hải Không đại sư rằng:

- Này sư huynh, e không chừng Xích Diệm sư huynh và thằng nhãi họ Thượng Quan cùng tận số cả với nhau rồi cũng nên!

Hải Không đại sư gật gù rằng:

- Như thế cũng hay! Vậy chúng ta mau đánh xe đi cho yên?

Mọi tăng lữ vội hấp tấp sửa soạn lại kéo chiếc xe lừa, trong xe tiếng kêu rú kinh hãi của Đông Phương Đình vang lên! Ngay lúc xe sắp chuyển bánh ấy, bỗng đằng sau có tiếng quát lớn:

- Đứng yên ngay hết!

Các tăng lừ ngạc nhiên quay đầu lại, chỉ thấy chàng Thượng Quan Linh đầy mình bụi bặm thần sắc hiên ngang lẫm liệt đứng ngay đằng sau. Hải Không và Pháp Không thấy Thượng Quan Linh không có hiện tượng gì là bị thương trong mình, trong lòng bất giác đâm ra khớp sợ, vội bước lại hè nhau giở ngay thân cây ra xem, thì ra Xích Diệm sư huynh quả nhiên đã tắt thở, nhìn kỹ thì không phải bị cây đập chết, mà chính bị người ta dùng trọng thủ pháp điểm chết.

Thượng Quan Linh thấy hai người cùng đang ngơ ngác tìm hiểu sự thật, chàng bèn nhân cơn khủng hoảng của hai người quát lớn lên rằng:

- Xích Diệm đại sư nay đã chết! Bộ lũ ngươi tính bội ước sao? Nếu quả vậy hãy thưởng thức thêm ngọn bảo kiếm của ta! - Dứt lời đưa tay soạt một tiếng rút luôn thanh kiếm! Một ánh bạch quang lập tức nhoáng lên trước mắt mọi tăng lữ.

Hai đại sư Hải Không, Pháp Không đưa mắt ngó quanh nhau, biết mình không phải địch thủ của Thượng Quan Linh, Hải Không đại sư chỉ còn nước chấp chưởng lại rằng: võ công của Thượng Quan thí chủ quả tinh tuyệt bọn bần tăng đây khâm phục, sau này còn duyên gặp nhau, xin tái lĩnh giáo sau!

Thế là cả đám tăng lữ lo khiêng ngay thi thể của Xích Diệm đại sư rời ngay luôn trong màn đêm tối dần. Đông Phương Đình lúc này từ trong xe chạy xuống, nàng chỉ thấy sau một trận giao tranh kinh hãi, nay chỉ để lại những tàn tích bừa bãi của trận địa, thân cây đổ xuống và chiếc thiền trượng của Xích Diệm đại sư văn còn đó, Thượng Quan Linh thì đứng như pho tượng thần! Sắc mặt chàng trắng bệch.

Thì ra Thượng Quan Linh đang mải suy nghĩ đến một vấn đề: Xích Diệm đại sư không biết đã chết về tay ai? Chàng nhớ ngay lúc cây to đổ thình lình xuống ấy chính lúc cơn bệnh đang hành chàng đau đến cực độ và tuy không phải thân cây lớn đè trúng mình, nhưng tàng cây cũng đã quất ngã mình ngay trong lúc đang bị đau nhói vì cơn lạnh!

Đến khi tỉnh, nghe đám tăng lữ hối hả kéo cỗ xe lừa và tiếng kinh thét của Đông Phương Đình, chàng mới vội hiện thân ra, và cố gắng tỏ ra một vẻ oai hách hùng dũng để át dọa tinh thần của hai đại sư. Quả nhiên hai đại sư đã bị mắc mưu và lủi thủi rút đi nhanh!

Sự thực chàng đâu hề điểm vào huyệt tử của Xích Diệm đại sư đâu! Không lẽ một trong những nhánh cây của thân cây to tướng ấy lại khéo đến nỗi điểm trúng trọng huyệt của tên Hồng y tăng Xích Diệm sao? Nói ra thật không thể nào tin được! Cái chết của Xích Diệm đại sư vô tình đã khiến cho Hải Không và Pháp Không ghi một món huyết thù trên người mình, vì họ đã cho là chính mình giết chết Xích Diệm sư huynh của họ! Khi không lại rước thêm một mối thù hồ đồ nào vào mình! Chắc chắn là đã có vị cao nhân nào ngấm ngầm tương cứu mình đây? Nếu không, một thân cây to lớn hai người ôm như thế, sao có thể tự dưng đổ xuống một cách ngẫu nhiên như vậy? Rất tiếc là mình bị đè trong tàng cây, nên không phát giác được vị cao nhân nào đã cứu mạng mình!

Người ấy là ai? Thượng Quan Linh ngẩn ngơ suy nghĩ, tại sao sau khi cứu mình, lại không chịu hiện thân ra tương kiến với nhau! Thật khổ! Họ đâu có biết cho mình chỉ sống thêm được trong hai ngày nữa là mãn kiếp trần gian! Thực ra có cứu hay không cũng thế mà thôi, tuy người đã có lòng tốt ra tay cứu mình, nhưng mình đâu có tránh khỏi đại hạn của bảy ngày đâu! Cảnh sắc tứ bề âm u, tâm thần chàng hầu như cũng vắng tanh như cảnh rừng tịch mịch trước mắt!

Đông Phương Đình sực nhớ đến người anh mình là Đông Phương Kiệt, mấy ngày trước đây cũng chết trong một cảnh hoàng hôn chập choạng như lúc này, tình cảnh bi đát ấy vẫn còn in rõ trong bộ óc của nàng.

Nay thấy Thượng Quan Linh đứng trân không nhúc nhích, vội lật đật chạy tới gọi:

- Thượng Quan công tử?... Công tử đã bị thương hay sao?

Thượng Quan Linh không trả lời, nàng liếc mắt ngó quanh tứ bề, cảnh âm u thê lương khiến cho nàng đâm hoảng, nước mắt đầm đìa, đưa ngay tay lay mình Thượng Quan Linh rằng:

- Kìa công tử!... công tử! Công tử có sao không?...

Chàng kinh tỉnh, quay đầu lại nhìn, thấy Đông Phương Đình khóc ướt hẳn một khuôn mặt như đóa hoa bị mưa. Chàng sực nhớ đến lời Đông Phương Kiệt trước cơn hấp hối... chỉ còn có hai ngày! Tiếng thở dài não nề.

Đành dìu Đông Phương Đình lên xe và tiếp tục đi về hướng Tây. Cơn độc thương lại tác quái trong người, chàng đã chán nản đến mức tuyệt độ, chỉ muốn đi tìm một nơi nào đó thật u nhã êm tịnh để âm thầm chết cho xong! Chàng không còn thiết nghĩ đến bất cứ chuyện gì trên trần nữa! Chẳng mấy chốc họ đã đến huyện Phòng Sơn, vào một quán nhỏ nghỉ ngơi, bỗng nghe trong quán thiên hạ đang lao nhao tán gẫu!

Một người lên tiếng rằng:

- Tạo hóa khéo xếp đặt thật! Nhất là hồ Đại Ngũ Trì mới quái dị làm sao đâu? Cả năm cái hồ nước thiên tạo ấy đều nằm hết trên tuyệt đỉnh của Phòng Sơn, mà trên ngọn núi ấy quanh năm phủ tuyết, vắng hẳn chân người. Nghe đồn rằng nước trong Đại Ngũ Trì quái lạ lắm, có gì nhẹ bằng lông ngỗng, ấy thế mà bỏ xuống hồ nước của Đại Ngũ Trì cũng bị chìm ngay tức khắc! Nghĩa là không có một vật gì có thể nổi bềnh bồng trên mặt nước của Đại Ngũ Trì ấy được!

Tiếng một người khác nói đùa ngay rằng:

- Này Trương đại ca, nếu sau này anh có chết sợ ai quật mả, thì trên Đại Ngũ Trì ấy quả là một nghĩa địa kiên cố lý tưởng lắm!

Thượng Quan Linh nghe xong, vờ như người vô ý, hỏi ngay lối đi Phòng Sơn, thì ra chỉ cách thị trấn đây có mười dặm đường. Trong lòng Thượng Quan Linh bèn ngấm ngầm quyết định ngay dự tính của mình, chàng chọn ngay Đại Ngũ Trì trên tuyệt lãnh của Phòng Sơn làm nơi mai táng hài cốt muôn đời của mình, nước ở đó có thể khiến cho tất cả mọi vật đều chìm, mình nhảy xuống đó để làm nơi an nghỉ cuối cùng càng hay! Chẳng còn ai biết ở đâu?

Trên xe lừa, chàng vung roi khởi trình, quá giờ ngọ, cỗ xe lừa đã đến dưới chân núi Phòng Sơn, chỉ thấy ngọn cao phong sừng sững nguy nga, mũi phong chọc thủng các đám mây lơ lửng lưng chừng, những ngọn ánh nước phản chiếu óng ánh, chắc có lẽ đã do Đại Ngũ Trì gây nên.

Đông Phương Đình thấy xe ngừng lại một chân núi cao chót vót hiểm trở đây, trong lòng nàng đâm ra băn khoăn, không biết Thượng Quan Linh đưa mình đến đây làm gì?

Đứng trước cảnh thiên nhiên hùng vĩ, lòng Thượng Quan Linh đâm ra băn khoăn, chàng đang suy nghĩ là làm cách nào giải thích vấn đề cho Đông Phương Đình, nhưng một người yếu đuối như nàng đây, nếu biết được cái tin không may của mình chắc thế nào cũng bị ngất xỉu mất! Hay là cho nàng biết rõ anh ruột nàng là Hầu Hạo hãy còn sống trên thế gian này, để nàng nuôi một hy vọng lớn lao đi tìm người anh? Nhưng không biết sư huynh giờ đây ở đâu? Mênh mông bụi trần như thế, biết đâu mà tìm? Và càng biết nhờ ai đây để hộ tống em gái của sư huynh mình trên dặm trường giang hồ? Chàng nghĩ và... nghĩ! Nhưng không sao mở miệng.

Nàng Đông phương Đình hình như cũng đã phát giác thần tình lạ lùng của chàng, hình như chàng ta có gì muốn nói nhưng không tiện mở miệng mà thôi.

Nàng đành cất tiếng hỏi:

- Thượng Quan công tử! Chắc công tử có chuyện gì cần nói với tôi sao?

Thượng Quan Linh đành dứt khoát ngay, và chàng cho hay tất cả những mối quan hệ của mình với Hầu Hạo, nhất là trong lúc sư huynh đệ hai người bị nhốt trong Cửu Thiên Tự, Hầu Hạo đã kể hết thân thế cho Thượng Quan Linh biết, và mọi sự chứng minh rõ là Đông Phương Đình chính là em gái ruột của Hầu Hạo.

Nghe vậy nàng Đông Phương Đình mừng quýnh lên, vội hỏi ngay anh ruột mình hiện ở đâu? Thượng Quan Linh lắc đầu không rõ, tiếp đó chàng cho nàng hay sơ về tình hình hai người sau khi đến Nhạc Châu và bị chia tay ngay đó!

Đông Phương Đình lộ ngay vẻ tươi tỉnh rằng:

- Thưa Thượng Quan công tử! Chắc anh tôi đã đến tìm vị Độc chỉ Thôi Bác rồi, nay đã biết vị tiền bối ấy ẩn cư trên Mặc Phụ Sơn, cuộc tìm kiếm cũng dễ dàng lắm, và tin chắc vị tiền bối kỳ nhân Độc chỉ Thôi Bác ấy thế nào cũng biết thân thế lai lịch của hai anh em chúng tôi cũng nên!

Thượng Quan Linh cũng thừa biết người thiếu nữ sẽ lấy làm lạ là tại sao mình đã là sư đệ của anh nàng, lại biết lối đi Mặc Phụ Sơn, sao không chịu mau mau đưa nàng đi tìm người anh ruột Hầu Hạo. Trong lòng Thượng Quan Linh vô cùng băn khoăn không biết nên nói sao với nàng. Từ từ chàng ngửng đầu lên, bắt gặp đôi mắt vô cùng quyến rũ của Đông Phương Đình đang chăm chăm ngó vào mặt mình, Thượng Quan Linh lại càng cảm thấy ân hận, chàng ấp úng rằng:

- Đình cô nương!... tuy tôi biết rõ tất cả mọi việc này, nhưng... nhưng tôi không... không có cách gì để giúp cho anh em cô đoàn tụ!

Đông Phương Đình bỗng biến sắc mặt kinh hãi hấp tấp hỏi ngay:

- Thưa công tử!... Công tử... nói sao?

Thượng Quan Linh vô cùng buồn rầu rằng:

- Trước cảnh hấp hối của lệnh huynh là Đông Phương Kiệt, tôi muốn khiến cho chàng ta an tâm khi nhắm mắt lìa trần, nên đành hứa liều cho được việc trong lúc ấy, nhưng cũng ngay khi đó tôi biết là lời hứa của tôi không thể nào thực hiện nguyện vọng được!

Đông Phương Đình truy hỏi ngay:

- Sao thế?

Thượng Quan Linh hít hơi mạnh cố trấn tĩnh lòng xúc động rằng:- Bởi vì... bởi vì thân tôi đang mắc bệnh độc thương nan y, cuộc sống của đời tôi cũng sắp chấm hết đến nơi!

Nàng Đông Phương Đình cảm thấy đầu óc mình long lên như bị sét đánh ngang tay... Nàng trợn tròn mắt đứng ngẩn người ra...

Tiếng Thượng Quan Linh lại rằng:

- Và vết độc thương chỉ có thể cho tôi sống nổi trong bảy ngày mà thôi...

Đông Phương Đình vội hấp tấp rằng:

- Công tử chớ lo, chúng ta hãy vào ngay trong thành tìm lương y chữa chạy...

Thượng Quan Linh bơ phờ lắc đầu rằng:

- Loại độc thương này, đến như hiệp y trứ danh trên giang hồ là Hoạt thương công Hoa Diệp Tử cũng dành phải thúc thủ vô phương cứu, vì nó là một thứ chưởng lực cực kỳ hiểm độc được mệnh danh là Phủ Chưởng Hàn. Hôm nay tôi chọn nơi vắng vẻ của Đại Ngũ Trì trên ngọn Phòng Sơn tuyệt lãnh làm nơi yên nghỉ cuối cùng của đời tôi, bởi ngày mai đây cũng ngày thứ bảy rồi, một ngày chót nhất của tôi trong trần gian!...

Giọng chàng vẫn hiền hòa nói:

- Đình cô nương! Tôi vô cùng ân hận nhưng mong cô thông cảm và tha thứ lỗi cho, tôi quả thật không muốn chết trong khách sạn hay giữa dọc đường, nên chỉ còn nước tuyển chọn một nơi yên tĩnh thanh vắng như đây để gửi nắm xương tàn... Tôi đã không thể nào hoàn thành lời trọng thác của Đông Phương huynh, tôi quả thật đau buồn lắm, và tôi cũng sẽ ôm thêm mối hận này xuống tuyền đài... Nếu quả thật người chết mà còn có linh thiêng, thế nào linh hồn tôi cũng sẽ tiếp tục bảo vệ cô tìm cho ra Hầu sư huynh mới thôi! Bây giờ tôi không mong gì hơn là cô nương hãy hiểu cho nỗi lòng khổ tâm của tôi... Càng mong cô hãy tự bảo trọng lấy thân, đừng nên nản, tin chắc thế nào cô cũng gặp được Hầu sư huynh... - Nói tới đây, Thượng Quan Linh nghĩ đến bước đường của nàng còn lắm gian nan, chàng nghẹn ngào ngưng tiếng luôn.

Nghe xong, nàng Đông Phương Đình bỗng nhiên kiên quyết rằng:

- Thưa Thượng Quan công tử, số kiếp tôi bạc bẽo như thế, có sống trên đời cũng chẳng vui thú gì, lắm gian nan chờ đợi, để hành vò thể xác lẫn tinh thần mình như vậy, chẳng thà chết đi cho rảnh nợ đời, vậy xin công tử hãy cho tôi theo luôn ngọn tuyệt lãnh Phòng Sơn tìm sự giải thoát vô biên luôn!

Thượng Quan Linh không ngờ nàng lại nói như vậy cuống lên rằng:

- Chết! Chết!... cô nương không thể nào quyên sinh dễ dàng như thế?

Trời đã nhá nhem tối, ngước đầu nhìn ngọn phong, cũng mất thêm một quãng thời gian mới lên đến nơi đỉnh, chàng không chần chờ gì thêm nữa, cố nén lòng thốt ra câu từ biệt:

- Xin cô tự bảo trọng! - Dứt tiếng chàng tung mình chạy như bay lên núi.

Đông Phương Đình tuy đã nhanh tay ra níu, nhưng nào đâu có kịp! Nàng cũng chạy theo phía sau chàng luôn!. Nhưng đường lối lên núi gập ghềnh khó đi, có lúc phải bám vào những dây leo của rừng, nàng Đông Phương Đình vốn lại là người không biết võ công, thân liễu lại yếu như sên, làm sao mà có thể theo đuổi kịp được Thượng Quan Linh, thoạt tiên còn trông thấy bóng hình của chàng phía trước, nhưng chỉ trông thấy chớp mắt thân hình của Thượng Quan Linh đã thoăn thoắt biến mất trong bóng tối. Đông Phương Đình cất tiếng gọi lớn, nhưng không tiếng trả lời, trái lại tiếng gọi ấy đã kinh động các mãnh thú trong rừng, tiếng gầm của các mãnh thú đã ứng tiếng vang lên, trong cảnh thanh vắng quả rùng rợn lòng người.

Đông Phương Đình bỗng quay đầu nhìn xuống, thấy đã khá cao, tuy thế núi hiểm nghèo tuyệt độ, nhưng tinh thần cố gắng không sờn của nàng đã khiến nàng leo được hơn già nửa đường, nàng ngửng đầu lên, ánh phản chiếu của Đại Ngũ Trì đã ẩn hiện trước mắt.

Bất chất tất cả các tiếng gầm rùng rợn của thú rừng, nàng vẫn cố gắng leo, vì nàng đã ôm một tinh thần sẽ chết trên núi này.

Nàng Đông Phương Đình vốn là một cô gái thâm khuê yếu đuối đâu chịu nổi cảnh cực và nguy hiểm này bao giờ, chỉ thấy nàng lúc này áo rách nhiều nơi, đầu tóc rối bung, tay chân đều bị gai rừng cào sứt, cũng có chỗ đã ứa máu. Nhưng nàng hình như không phát giác đến những chuyện ấy, vẫn tiếp tục leo, nàng đã quyết định liều lĩnh; nếu chừng nào quá mỏi không thể nào chịu được nữa, nàng sẽ buông tay cho toàn thân rớt xuống vực sâu chấm dứt cuộc sống thừa của mình vậy!

Đã liều nàng không còn sợ gì hết, chẳng mấy chốc, nàng lại leo cao thêm được khá xa, bỗng trước mắt nàng hiện ra một khu rừng, tuy nàng biết trong đó thế nào cũng có nhiều mãnh thú, nhưng mặc, nàng vẫn cúi đầu lủi bừa vào rừng, nhưng chớp mắt nàng phát giác một đôi mắt kinh khủng đang theo dõi hành động của mình, đến khi nàng định thần nhìn kỹ, thì ra đôi mắt ấy chính lại là của một con độc hổ. Đúng là hổ vì nàng đã từng biết qua hình dáng của nó qua các bức tranh vẽ trong khuê phòng của mình xưa kia, nàng không ngờ hiện giờ mình lại được mục đích tường tận như thế, sự oai hùng của con mãnh hổ đã khiến nàng mỏi rời cả hai chân, đầu nàng cảm thấy choáng váng, toàn thân nàng bủn rủn, đứng nguyên tại chỗ.

Nàng không hiểu tại sao con hổ lại không nhảy vồ ngay mình; trong chuyện kể, nó còn chờ đợi gì kia? Nàng thử bước tới một bước, một tiếng gầm vang lên dữ dội! Và hổ ta vọt mình nhảy vồ sang. Đông Phương Đình chỉ còn lơ mơ nhận ra những khoanh trắng vàng trên thân con mãnh hổ, nhưng chỉ trong nhoáng mắt mà thôi, nàng lập tức nhắm chặt mắt lại chờ chết! Trong óc nàng lúc này không còn nghĩ qua tí gì về trần gian, nàng yên trí mình sắp được giải thoát...

Bỗng nàng cảm thấy bên cánh trái của mình vang lên ầm dữ dội, hình như có vật gì nặng nhọc rớt xuống vậy, nàng ngửi thấy mùi bụi, tiếng gió tạt ngang người mình. Nàng bất giác khẽ hé mắt nhìn lén. Ơ! Quái lạ! Con mãnh hổ to bằng con bò này sao tự dưng nằm chết lăn quay nơi đây thế này! Nó chết thật rồi sao? Nhưng nàng tức khắc tìm được câu trả lời ngay, vì trán của con mãnh hổ bị một vật nhỏ sáng nhoáng găm ngay trên ấy, máu chảy lênh láng cả vũng!

Ngay trong lúc nàng còn kinh ngạc sự kiện xảy ra trước mắt ấy, thình lình toàn thân người bị quắp bay bổng lên, chớp mắt đã hạ thân một nơi trống trải ngoài khu rừng.

Đông Phương Đình chỉ thấy một thiếu nữ tuyệt đẹp đứng trước mắt mình, toàn thân một màu trắng xóa, tà áo thỉnh thoảng bị gió thổi phất phơ trông không khác nào một tiên nữ. Đông Phương Đình nhận ra ngay, chính là thiếu nữ mặc áo tang mà mình đã gặp hôm trước mà suýt bị con tuấn mã của nàng tông phải.

Sắc mặt thiếu nữ như đầy vẻ u oán cất tiếng hỏi rằng:

- Thượng Quan Linh đâu rồi?

Đúng mà! Nàng này là tình nhân của Thượng Quan Linh công tử, nên mới có vẻ lo lắng như thế, Đông Phương Đình nghĩ xong bèn vội vàng nói:

- Anh ấy đã lên trên tuyệt đỉnh để nhảy xuống hồ Đại Ngũ Trì tự tử, cô...

Không chờ cho nàng Đông Phương Đình nói hết câu thiếu nữ đã biến sắc mặt, đưa tay quắp ngay nàng Đông Phương Đình tung mình lướt ngay lên đỉnh phong, chỉ thấy nàng thoăn thoắt khác hẳn lối bò lết cực nhọc của mình nhiều quá! Chẳng mấy chốc, ngang nhiên đã lên đến trên tuyệt lãnh của Phòng Sơn, quả nhiên trên này có năm hồ mà gọi là Đại Ngũ Trì, cả năm đều xếp thành một hình vuông, mỗi diện tích của mặt hồ có trên mười trượng vuông, mặt hồ lăn tăn và phát hào quang.

Cảnh sắc hoang vu và... hoang vu... không thấy một vật gì của Thượng Quan Linh để lại! Chỉ thấy thiếu nữ đưa tay ôm mặt gào khóc và lớn tiếng gọi:

- Anh Linh! Anh Linh ơi!... Anh ơi!... Sao nỡ bỏ em Liễu Mi của anh vậy?

Nàng càng gào khóc, không một tiếng âm vang nào cả!

Đông Phương Đình mặt nhòa lệ nói:
- Thượng Quan công tử bị trúng độc thương, và ngày mai là hạn sống sót chót của công tử, may được tỉ tỉ giúp tôi lên trên tuyệt lãnh này, nhưng trần gian này không còn gì để tôi luyến tiếc yêu đời, xin chào tỉ tỉ! - Nói xong nàng lao mình xuống hồ!

Nhưng thiếu nữ tự xưng là Liễu Mi nhanh hơn Đông Phương Đình, chỉ thấy nàng đưa ngay cánh tay ngọc của mình cản lại, nàng Đông Phương cảm thấy như một lan can sắt chặn ngang thân của mình vậy, khiến nàng không sao lao mình qua được!

Thiếu nữ áo trắng thảm đạm rằng:

- Sao cô lại có ý quyên sinh vậy?

Đông Phương Đình bèn vắn tắt kể lể tên họ và sự quen biết với Thượng Quan Linh, đồng thời cho biết tuy còn người anh ruột, nhưng chân trời góc biển rộng bao la như thế, biết đâu mà tìm. Nay thân gái bơ vơ, dặm trường lại đầy hiểm nguy, xem ra tìm ngay cái chết phủi sạch nỗi khổ cho yên phận!

Thiếu nữ áo trắng rằng:

- Đình cô nương! Xin cô đừng thương tâm như thế làm gì, Thượng Quan Linh công tử vốn là... bạn tốt với tôi, tôi họ Liễu tên Mi, vậy anh ấy không nói lại gì với cô sao?

Nàng Đông Phương Đình thấy Liễu Mi đã thay đổi hẳn thái độ với mình! Quả nhiên mình đã đoán trúng, Liễu Mi chính là người yêu của Thượng Quan Linh, nàng bèn lắc đầu rằng:

- Mấy ngày nay, Thượng Quan công tử trầm mặc ít nói năng lắm, và công tử không hề nói gì đến cô cả!

Nhưng thấy nét mặt Liễu Mi buồn thảm thêm, nàng vội giải thích hộ Thượng Quan Linh rằng:

- Chắc Thượng Quan Linh công tử biết về độc thương của mình vô phương cứu, nên anh ấy muốn tìm một cái chết âm thầm, và không muốn cho cô hay vì ngại cô đau khổ cũng nên!

Liễu Mi cũng nghĩ đến điểm này, và nàng đã thông cảm ngay nỗi lòng của người yêu, nàng cảm thấy bi thương đau khổ.

Chỉ trong chớp mắt, tất cả những nét anh phong của nàng đã biến hết, nàng ngồi phờ người ra bên cạnh hồ, trong đầu óc nàng lúc này hiện ra tất cả những cảnh nhớ nhung: chàng anh tuấn, dũng cảm, lịch thiệp, thành thật và tính tình chính trực, đúng là mẫu người tri kỷ lý tưởng nhất của mình... những nét nghi biểu, võ công, ăn nói và sự nhiệt tâm của chàng đã ghi sâu vào trong đáy lòng của Liễu Mi. Ngoài Thượng Quan Linh ra, nàng không còn có biết những chàng trai nào dưới trần gian này nữa, bây giờ nàng cũng tự biết là nàng đã yêu và đã quá yêu chàng Thượng Quan Linh rồi...

Rồi thình lình tai họa xảy đến, chỉ nội trong một đêm, Thượng Quan Linh đã bị địch thủ hạ độc, đến khi Liễu Mi tìm ra được tung tích chàng và ngấm ngầm theo dõi thì lại phát giác chàng đang cùng đi xe với một thiếu nữ xinh đẹp khác, cơn ghen nàng nổi lên ngấm ngầm, cố ý không lộ diện, để theo dõi xem sự thể phát xảy ra sao? Khi Thượng Quan Linh kịch đấu với Xích Diệm đại sư, Liễu Mi đã nấp lên trên cây và ngầm ra tay trợ giúp chàng lúc lâm nguy, và nàng cũng rút đi ngay trong lúc đó.

Đến sau, nàng phát giác họ đi về phía chân núi Phòng Sơn, không biết họ đến một nơi hoang vắng đó làm gì? Hấp tấp lại theo lén. Kết quả đã chậm mất một bước, cỗ xe trống nằm ngang lề đường, hai người không biết đã biến vào đâu? Và tình cờ nàng kịp cứu Đông Phương Đình trong nanh vuốt của mãnh hổ, và biết nguy cơ đang hiện trên tuyệt lãnh, vội vàng lên cứu, nhưng rút cuộc vẫn bị chậm, và trong năm hồ nước quái dị này, không hiểu chàng Thượng Quan Linh đã nhảy vào hồ nào?!

Liễu Mi lúc này chỉ cảm thấy bao nhiêu hy vọng và mộng đẹp trong tâm hồn đã biến tan... nàng thất vọng, bi ai và trở thành người trì độn ngớ ngẩn...

Trong lúc này, nàng Đông Phương Đình quên bẵng ngay ý nghĩ tìm đến cái chết để tự giải thoát cho mình, nàng đứng ngạc nhiên nhìn Liễu Mi, chỉ cảm thấy vị tỉ tỉ này thật là tuyệt sắc giai nhân, võ công không những tinh tuyệt, mà lại còn đa tình đa cảm, nếu để nàng ta quẫn trí tự tử vì tình chẳng uổng lắm sao?

Đông Phương Đình nhè nhẹ đưa tay nắm vạt áo của Liễu Mi để như phòng hờ mọi biến cố bất ngờ có thể xảy ra...

Liễu Mi bỗng cất tiếng ngâm rằng:

- Đản giáo tâm tựa kim điền kiến. Thiên thượng nhân gian hội tương kiến!

Hai câu này vốn là danh cú trong Trường Hận Ca của Bạch Lạc Thiên, tả sự yêu nhau của một đôi tình nhân bất di bất dịch, dù có sự tử biệt cũng không bị cách trở bao lâu, thế nào cũng có ngày hội ngộ, không trần gian thì cũng trên thiên đình!

Trên đời quí nhất là sự yêu đương trung thành, nếu đã thực sự yêu nhau, vấn đề sinh ly tử biệt không thành vấn đề! Ra nàng Liễu Mi đã thấu triệt hai câu thơ trên, Đông Phương Đình cũng mừng thầm hộ cho nàng.

Nhưng từ nay cuộc đời của nàng sẽ đi về đâu?... Nàng cũng không trả lời được.

Liễu Mi bỗng từ từ đứng dậy và nói với Đông Phương Đình rằng:

- Đình cô nương, chúng ta đi thôi! Lời nói của anh Linh không bao giờ bị thất tín được, những chuyện gì của anh ấy chưa hoàn thành, tôi phải thay thế anh ấy để tiếp tục trọng trách, tôi phải giúp cô đoàn tụ với anh ruột của cô, như thế mới hoàn thành lời tín nghĩa của anh Linh, khiến anh ấy có thể an tâm nhắm mắt dưới chín suối... Và tôi càng phải tìm cho ra kẻ thù của anh ấy để giết tế vong hồn của anh Linh!

Đông Phương Đình ngại ngùng nói:

- Nhưng, trời đã tối như thế này!... Thưa chị, chúng mình làm cách nào mà xuống núi đây?

Liễu Mi ngửng đầu nhìn bầu trời, quả nhiên tối om, tiếng gió và mãnh thú thỉnh thoảng vang lên, tăng thêm cảnh thê lương và âm u khắp xung quanh, Liễu Mi lại khôi phục ngay lại hiên ngang của mình, nàng đưa mắt nhìn xuống núi, nghiễm nhiên rằng:

- Không có gì khó đối với tôi! - Nhưng nàng nhìn thấy Đông Phương Đình đang như e ngại, bèn ôn tồn nói tiếp: - Đình muội muội! Em chớ có sợ! Tỉ tỉ sẽ lo bảo hộ cho em được an toàn.

Đông Phương Đình cảm thấy Liễu Mi bỗng thay đổi thái độ gọi mình bằng muội muội như thế, trong lòng cảm thấy sung sướng vô ngần, bất giác thốt lên rằng:

- Chị Liễu Mi, chị thật tử tế với em quá!... - Nàng sung sướng không còn nói gì thêm được nữa!

Liễu Mi mỉm cười nói:

- Bây giờ em hãy nhắm mắt lại nhé, chị sẽ đưa em xuống núi!

Đông Phương Đình y theo lời nhắm mắt lại, nàng cảm thấy Liễu Mi đang ôm bổng mình và hình như đang tung mình phi thân xuống núi, hai bên chỉ nghe thấy tiếng gió vù vù.

Đêm đó hai nàng đành ngủ lại trong cỗ xe lừa, sau khi đốt lên một đống lửa và săn vài con thú rừng nướng chín tạm chống cơn đói.

Nhưng tâm thần Liễu Mi rối như tơ vò, tuy biết Thượng Quan Linh bị trúng Phủ Chưởng Hàn độc công, nhưng lại không biết chàng gặp nhân vật nào trong võ lâm? Còn Hầu Hạo nay ở đâu cũng chẳng rõ? Suốt đêm nàng thao thức trằn trọc.

Nhưng nàng đã tìm ra nhiệm vụ ngay trước mắt: một là phải tìm cho ra nhân vật đã dùng Phủ Chưởng Hàn độc công để trả thù cho Thượng Quan Linh, nàng cũng biết rằng những loại âm độc chưởng như thế, trên giang hồ này không có mấy tay luyện được, chỉ cần âm thầm điều tra, thế nào cũng tìm ra kẻ thù! Thứ hai: đưa nàng Đông Phương Đình đi gặp Hầu Hạo, tuy không biết Hầu Hạo ở phương nào, nhưng thế nào anh cũng đến tìm chị em Châu Thị tại Mặc Phụ Sơn, nơi cư ngụ của Đoạn trường nhân Độc chỉ Thôi Bác, mình có thể đưa nàng Đông Phương Đình đến đó thử thời vận, dù cho không gặp được cũng còn biết sơ tin tức của Hầu Hạo. Thứ ba: trong thời gian Thượng Quan Linh còn sống, việc chàng để tâm nhất là làm sao trả thù cho các bạn thân và sư phụ, mà lão bà bịt mặt mà mình nhận thấy hình như là thủ phạm trong vụ này, tuy mình không biết danh tánh và lai lịch của người này, nhưng cẩn thận điều tra thế nào cũng rõ đầu đuôi của nó! Ba việc này tuy là những việc hết sức khó khăn nhưng nàng Liễu Mi sẽ cố sức tìm cách để giải quyết từng vụ, vì nàng đã quyết tâm nhất định như thế, còn về chuyện sau khi giải quyết xong những việc này, đời nàng đi đâu về đâu, chính nàng cũng chưa biết được tâm trạng của mình! Cũng có lẽ nàng sẽ tìm về cõi u minh để gặp người yêu duy nhất của mình! Và cũng có thể nàng sẽ thí phát thành ni cô để sống một đời thanh tâm nơi cửa Phật, nghĩa rằng nàng muốn rằng mình càng giải thoát được tâm hồn u buồn càng sớm chừng nào hay chừng nấy. Nhưng trước mắt hiện nay, còn ba nhiệm vụ đang chờ đợi nàng hoàn thành, và nàng đã quyết định đến Mặc Phụ Sơn để tìm Độc chỉ Thôi Bác.

Bàn tán kỹ với Đông Phương Đình, sáng hôm sau hai người nhắm hướng Nam khởi trình. Để tránh tai mắt thiên hạ dòm ngó Liễu Mi đã cải dạng thành trai để làm huynh muội với Đông Phương Đình, đôi huynh muội giả dạng này cứ thế dong ruổi suốt trong lộ trình về hướng Nam. Thời tiết đã vào trung tuần tháng bảy, khí hậu cũng trở nên mát dịu.

Một hôm, hai người đến gần thị trấn Chung Tường, Liễu Mi cho xe ngừng lại, dặn Đông Phương Đình hãy chờ trong xe, còn mình sẽ vào thị trấn mua ít vật dụng cần thiết.

Nhưng đến khi nàng quay về bất giác trong lòng kinh khủng! Nhìn thấy một đám tăng lữ, tay cầm thiền trượng và giới đao, đang vây quanh chiếc xe lừa và có mấy tên đang lo lôi kéo Đông Phương Đình từ trên xe xuống và đang chực bắt nàng đi, nhưng nàng Đông Phương Đình đang cố chống lại bằng cách túm, ghì, lết sát dưới đất để có kéo dài thời gian chờ cho Liễu Mi về kịp giải cứu.

Liễu Mi cố ho khan một tiếng lớn, ung dung cử bước lại gần đám tăng lữ, mặt tươi cười rằng:

- Chư vị đây đều là người xuất gia, mà đã là người xuất gia thì phải thanh tâm hỏa dục chứ? Tại sao ngang nhiên níu kéo vị cô nương này giữa đường giữa lối như thế, chắc chư vị cần quyên tiền cúng hương hỏa sao?... Dù có muốn kết chút thiện duyên bố thí của người ta, cũng đâu có trò cướp ép ngang như vậy? Lạ thật! Lạ thật! - Vừa nói, nàng vừa quăng những vật dụng trên tay mình vào cỗ xe lừa bằng cách quăng ngang qua đầu đám hòa thượng.

Đám tăng lữ ngạc nhiên, thấy một người ăn mặc nho sinh thanh nhã và đẹp trai như thế, nhất là thân hình lại nhỏ bé yếu ớt, đâu thèm để ý cho lắm, có tiếng đã quát lớn:

- Lải nhải muốn can thiệp vào những chuyện chính đáng của bọn ta hả? Khôn hồn thì cút mau ra! Không lại tự rước họa vào thân bây giờ!

Liễu Mi đưa tay gạt nhẹ, hai ác tăng khụy mạnh gối quỳ thụp ngay xuống đất đến cụp!

Liễu Mi vờ cuống lên rằng:

- Ấy chết chửa! Nhị vị đại sư sao lại hành đại lễ với tiểu sinh như thế? Bộ muốn cho tiểu sinh phải tổn thọ đấy sao? Thôi vậy, chắc nhị vị đại sư đã lâu không được chút thiện duyên nên đói quá tay chân bủn rủn chăng? Vậy sẵn tiểu sinh còn hai đồng tiền đây, mong nhị vị hãy nhận đỡ lại đằng kia mua chút bánh tạm dùng cái đã! - Nói xong nàng quả nhiên lấy ra hai đồng tiền, đưa ra cho hai tên ác tăng.

Hai ác tăng đâu có thể chịu nổi nỗi làm nhục đó, hét lên một tiếng đứng dậy, chia nhanh ra tả hữu đưa tay chụp sang phía Liễu Mi.

Liễu Mi xòe ngay đôi bàn tay có đồng tiền trên bàn tay chưởng cười nói rằng:

- Ấy ấy! Chớ có giành giựt như thế, phần ai người ấy lấy chứ?

Tiếng nói vừa dứt thì hai tiếng Pắc! Pắc! nổi lên rõ ràng, thì ra hai ác tăng, mỗi người bị một cái tát nên thân trên má. Liễu Mi cười khúc khích nói:

- Có duyên lúm đồng tiền như thế mà cũng đi tu! Hoài của!... Hoài của!...

Hai ác tăng bị tát tóe đom đóm, vừa đau vừa thẹn lại càng nổi điên, cả hai đang tính nhảy xổ lại trả thù, nhưng thình lình có tiếng tuyên Phật hiệu xong cất lớn tiếng rằng:

- Kính xin nữ bồ tát hãy khoan động thủ! Hai ngươi hãy lui ra mau!

Chương 50: Tiếng đàn thúc chí

Trong đám tăng lữ, thấy một vị tăng già bước ra, tay cầm phất trần, chấp chưởng đưa lên ngực rằng:

Nữ bồ tát võ công siêu tuyệt, dám hỏi quí tánh đại danh, xuất thân danh sư nào, và có quan hệ thế nào với thiếu nữ trong xe này?

Liễu Mi không ngờ vị tăng già này lại biết mình giả trai, trong bụng thất kinh, nhưng nàng cũng hỏi ngược lại ngay:

- Dám hỏi hòa thượng từ đâu đến? Cớ sao lại chận đường huynh muội chúng tôi như thế?

Vị tăng già mắt lộ vẻ kinh ngạc và ý lên một tiếng bụng nghĩ thầm: Lại anh con bé nữa? Sao nó lắm anh thế không biết!? Nhưng cũng vẫn chấp chưởng rằng:

- Bần tăng đây là Pháp Không trên Cửu Thiên Tự, và là bạn quen với bào huynh của thiếu nữ đây, và chính chàng ta đã nhờ bần tăng lại đây đón cô em này về để tương hội với nhau!

Ra người này là Pháp Không đại sư trên Cửu Thiên Tự, nàng từng nghe Thượng Quan. Linh nói là họ đã từng dùng Bách hoa hương trà để ép Hầu Hạo xuống tóc làm tăng lữ, về sau nàng lại gặp cùng với Hải Không đón cướp nàng Đông Phương Đình trong khu rừng mà Xích Diệm đã chết, nay không ngờ lại gặp họ nơi đây.

Liễu Mi nghĩ bụng: Lão hòa thượng nói là đưa Đông Phương Đình đi gặp bào huynh, không lý người ấy lại là Hầu Hạo sao? Không biết lại âm mưu mờ ám gì đây?

Nghĩ xong Liễu Mi ngang nhiên tươi tỉnh rằng:

- Vậy đại sư biết bào huynh của nàng là ai không mà nói vậy?

Pháp Không đại sư rằng:

- Bần tăng rõ chuyện này lắm! Sự thật nàng thiếu nữ đây đâu phải họ Đông Phương, chính bào huynh của nàng họ Hầu tên Hạo kia mà!

Đông Phương Đình ngạc nhiên vội hỏi:

- Thế anh tôi hiện ở đâu?

Pháp Không lắc đầu rằng:

- Xin thông cảm cho bần tăng không thể trả lời câu hỏi này, nhưng nữ thí chủ có thể theo bần đạo đến đó, thế nào cũng sẽ gặp được lệnh huynh ngay!

Liễu Mi đảo nhanh mắt, đã đoán được phần nào trong này, rất có thể Hầu Hạo lại bị họ bắt cũng nên, tình cờ mình lại khéo gặp như thế, vậy thế nào cũng hỏi cho ra manh mối mới được. Nàng bèn quát mắng rằng:

- Này Pháp Không! Nhà ngươi giấu Hầu Hạo ở đâu? Mau nói thật ngay!

Pháp Không thấy đối phương vô lễ, sa sầm nét mặt rằng:

- Hầu thí chủ đã xuất gia đầu cửa Phật tại chùa Cửu Thiên Tự của chúng tôi, và được huynh tôi Hải Không đặt cho một pháp danh là Trí Minh, nhưng tiếc thay Trí Minh đạo tâm còn chưa kiên trì, nên đã trốn đi và được Xích Diệm sư huynh tái thí phát đưa về thiền tự...

Liễu Mi nghe đến đây nàng đoán ngay chắc có lẽ Hầu Hạo cùng đi với chị em Song Điệp họ Châu lên Mặc Phụ Sơn cầu cứu Độc chỉ Thôi Bác nên đã bị nhóm tăng lữ này bắt đây!

Bèn hấp tấp hỏi tiếp ngay:

- Vậy các người chỉ bắt mỗi Hầu Hạo?

Pháp Không đại sư rằng:

- Đúng vậy, Trí Minh sư điệt cùng đi với hai vị nữ thí chủ, nhưng Cửu Thiên Tự chỉ cần mỗi mình Trí Minh sư điệt mà thôi, nên không kinh động đến hai vị nữ thí chủ đó!

Đông Phương Đình bỗng lên tiếng:

- Vậy thế anh tôi hiện nay còn ở đằng Cửu Thiên Tự chứ?

Liễu Mi sực nhớ trong chuyến về Kinh Sơn với Thượng Quan Linh kỳ trước, đã tạt ngang và ghé vào Cửu Thiên Tự, nhưng chùa đã vắng tanh không người, và cả hai người đã phát giác con chim ưng to lớn chết và bấu chặt móng chân trên cành cây trong sân chùa, rõ ràng trong chùa đã lo áp giải Hầu Hạo đi một nơi khác. Nay Đông Phương Đình chợt nhiên hỏi đến, Pháp Không lắc đầu rằng:

- Khổ nỗi Trí Minh sư điệt vẫn còn ma chướng ám ảnh tâm hồn, giữa đường chúng tôi đưa Trí Minh về Cửu Thiên Tự, Trí Minh lại trốn thoát.

Đông Phương Đình lo lắng cho bào huynh, hỏi cuống lên rằng:

- Thế sau các ngài có tìm ra anh tôi được nữa không?

Pháp Không đáp rằng:

- Sau chúng tôi tìm lại y, và chính y đã nhờ chúng tôi lại đây rước nữ thí chủ!

Lời nói của Pháp Không, hình như hoàn toàn thành thật lắm, Đông Phương Đình đưa mắt nhìn Liễu Mi như trưng cầu ý kiến có nên theo người hòa thượng này hay không!

Liễu Mi bỗng nhiên lại hỏi rằng:

- Này Pháp Không, ta thừa biết sự xuất gia của Hầu Hạo hoàn toàn do các ngươi đã cố tình bắt ép người ta như vậy làm gì?

Pháp Không không vui, cây phất trần trên tay phất lên đến vù một cái rằng:

- Nữ thí chủ có gì mà lấy làm lạ! Chẳng qua tư chất của huynh muội họ quả bất phàm, đúng là mẫu người nên độ hóa để vào cửa Phật, việc làm này chẳng qua là một việc thành tâm hành thiện của chúng tôi, vậy đâu có thể bảo là chúng tôi cố bắt ép đâu?

Liễu Mi cười nhạt rằng:

- Hừ! Các ngươi đã phái người ta theo đuổi, cho người ra tay giết chết Song kiếm thư sinh Đông Phương Kiệt để tính bắt cô gái này, may mà có người kịp thời giải cứu, rồi ngươi và Hải Không cùng Xích Diệm đại sư truy đuổi theo nữa, kết quả lại không đánh nổi người ta, và Xích Diệm cũng bị hồn qui âm phủ, những hành vi cướp bóc của lũ ngươi như thế, trước mặt ta còn muốn chối cãi nữa sao?

Pháp Không đại sư nghe thấy vậy thất kinh biến sắc vụt nhanh cây phất trần, nhảy lui ngay hai bước quát rằng:

- Ngươi là ai? Nói mau!

Liễu Mi liếc nhanh mắt, chủ ý đã định ngay, chỉ nghe nàng nói:

- Nhà ngươi bây giờ cũng chưa cần phải biết danh lánh của ta vội, và ta bây giờ bằng lòng đưa nàng thiếu nữ đây cùng đi gặp người bào huynh của cô ta. Vậy chúng ta lên đường cho rồi!

Pháp Không sa sầm nét mặt xuống rằng:

- Ngươi không thể nào cùng đi như thế!

Liễu Mi cười rằng:

- Sao? Không muốn cho ta cùng đi?... Nhưng ta cứ thích như thế thì sao? Liệu có cần phải giở trò tỉ thí với nhau không?

Pháp Không nghe nói vậy, liếc mắt nhìn nhanh về phía mình, thấy có cả thảy là tám tăng lữ, bụng nghĩ: một nữ lưu như nàng, có hung dữ cũng chẳng đi đến thế giới nào, bèn gật đầu rằng:

- Hay lắm! Vậy chúng ta nên lựa một nơi nào đó thích hợp!

Liễu Mi đã tính sẵn trong lòng, phải khiến cho Pháp Không đại sư này phục mình mới mong biết chuyện Hầu Hạo ở đâu mới được!

Cả đoàn người âm thầm tìm ngay đến một nơi hoang vắng. Chỉ thấy Liễu Mi tay không nói rằng:

- Sao, đại hòa thượng, một mình nhà ngươi hay toàn đám một lượt?

Pháp Không đại sư bị nàng chọc tức bèn lên tiếng:

- Một mình bần tăng xin hầu nữ thí chủ vài ngọn đủ rồi!

Liễu Mi rằng:

- Tôi xin nói rõ, nếu tôi bị thua lẽ đương nhiên không nói làm gì, các người cứ việc đem theo thiếu nữ này đi, tôi tuyệt nhiên không can dự vào việc này. Nhưng nếu hòa thượng lỡ bị thất thủ, phải lập tức cho tôi biết tin Hầu Hạo hiện ở đâu?

Pháp Không bỗng biến sắc mặt:

- Không! Không! Tôi không nhận lời giao hẹn này của nữ thí chủ như thế! Nếu chẳng may tôi bị bại về tay nữ thí chủ, tôi sẽ lập tức tự vẫn ngay, và nữ thí chủ cũng đừng mong khai thác nơi tôi một tin tức gì về Trí Minh sư điệt (tức Hầu Hạo).

Liễu Mi giận trong lòng lắm! Soạt một tiếng, nàng rút ngay kiếm bên mình ra, từ từ đưa tới. Pháp Không đại sư nghiêng ngay ngọn phất trần, thình lình Liễu Mi vào đòn nhanh như rắn vọt, một làn bạch quang chớp nhanh sang hòa thượng!

Pháp Không cũng vội vung nhanh ngọn phất trần, vù một tiếng quất dính ngay ngọn kiếm của đối phương. Liễu Mi cảm thấy thanh kiếm hơi bị rung rinh, nhưng chỉ trong nháy mắt lại vững thế ngay, nàng ngầm chân lực vào tay kiếm, thình lình bật ngay phất trần của đối phương. Chỉ thấy Pháp Không hòa thượng kinh ngạc ý lên một tiếng, rồi tức khắc, né tránh ngay sang một phía.

Liễu Mi nhận ngay đối phương không phải là tay đối thủ của mình, nàng không do dự gì, dùng ngay thế Tạc mộc tầm hỏa (bửa gỗ tìm lửa), đường kiếm vừa nhẹ vừa nhanh, không khác gì một cầu vồng trắng xóa đang tiến nhanh sang thân của Pháp Không đại sư.

Pháp Không đại sư vội vàng thích ngay ngọn phất trần của mình lên để lo giữ thân, nhưng kiếm quang của Liễu Mi đã nhoáng lên chỉ nghe đến tinh một tiếng, ngọn phất trần của Pháp Không đã bị ngọn kiếm nàng hất bay tít lên không!

Pháp Không hòa thượng lúc này hai bàn tay không, vừa tính nhảy nhanh ra khỏi vòng chiến, bỗng mũi kiếm lành lạnh của Liễu Mi đã dí ngay vào trước ngực hòa thượng! Liễu Mi đã dùng lực thích nhẹ một cái chiếc áo cà sa đã rách và ứa máu tươi ra.

Đám tăng lữ hét lên một tiếng, thiền trượng, giới đao bổ vây tua tủa về hướng Liễu Mi.

Nhưng tất cả những tác động này của họ, đã được Liễu Mi dự đoán từ trước, chỉ thấy thân hình nàng nhoáng lên một cái, đã nghiễm nhiên đứng ngay phía sau Pháp Không, và ngọn trường kiếm vẫn được dí sát sau lưng hòa thượng, tiếng nàng lanh lảnh quát:

- Tên nào dám nhúc nhích! Ta lập tức xóa ngay mạng Pháp Không đây rồi đến lượt các ngươi sau!

Tiếng quát này quả nhiên sinh ra hiệu lực, các tăng lữ bị bắt bí đành ngừng tay đứng trân ngó Liễu Mi.

Không biết nàng Liễu Mi đã làm gì vị hòa thượng, nhưng chỉ thấy Pháp Không đại sư chúi hẳn người tới trước và tiếng nàng Liễu Mi rằng:

- Này Pháp Không? Ta sẽ không giết ngươi, nhưng với điều kiện là phải cho ta biết ngay Hầu Hạo ở đâu?

Nhưng Pháp Không đại sư không thèm trả lời, mà lại buông lời chửi mắng thậm tệ, nhưng trong chớp mắt, toàn thân vị hòa thượng cảm thấy bị bủn rủn hẳn.

Pháp Không biết mình không chịu nói thế nào cũng bị hành hạ khổ sở, bèn cắn đứt lưỡi tự tử luôn.

Thế là cảnh hỗn loạn của đám tăng lữ nổi lên như ong vỡ tổ cũng có mấy tên khôn khéo nhảy phắt lên xe cướp nàng Đông Phương Đình, tính bắt chẹt lại Liễu Mi. nhưng Liễu Mi đã hét lên một tiếng bung vọt lên xe, làn kiếm múa tỏa ra một đường hoa đẹp mắt. Tội nghiệp cho đám tăng lữ trên xe, nào họ đâu phải là đối thủ của nàng, tiếng rú hét thảm thương vang lên, cả đám bị thương té hết xuống xe. Những tên tăng lữ khác thấy vậy biết ngay không phải địch thủ, hấp tấp quay thân bỏ chạy!

Liễu Mi quát vang lên một tiếng:

- Đứng hết lại!

Nhưng nào có tên nào dám đứng lại? Thình lình trước mặt đám tăng lữ cảm thấy một thiếu nữ tay giơ kiếm đang cản ngang đường, nhìn kỹ ra là Liễu Mi, không biết nàng đã dùng thân pháp gì mà nhanh kinh khủng đến thế?

Cả đám tăng lữ vội quì thụp xuống lạy như tế sao để van xin tha mạng. Liễu Mi giơ kiếm quát hỏi về tin tức của Hầu Hạo! Đám tăng lừ đều nhao nhao trả lời là không biết về chuyện này họ chỉ thuật lại sau khi Xích Diệm đại sư chết. Hải Không và Pháp Không đã chia đôi số người tiếp tục mở cuộc bắt lén, nhưng không ngờ Pháp Không được gặp tại đây. Còn về chuyện Hầu Hạo, ngoại trừ Pháp Không ra, thật không còn ai hay biết, nhưng nay Pháp Không đã chết!

Liễu Mi quan sát thái độ và sắc mặt họ, biết không tên nào dám nói láo, bèn ra lệnh cho cả đám lo nhặt xác Pháp Không và những tên bị thương rời ngay đi! sau cuộc kịch chiến, tuy đã thắng, nhưng vẫn không chút tin tức gì về số phận của Hầu Hạo, trong lòng Liễu Mi bất giác buồn rầu, nhưng nàng lại cùng với Đông Phương Đình tiếp tục lên đường tiến về hướng Nam. Trong cuộc lộ trình, nàng Liễu Mi nghĩ đến vụ Hầu Hạo bị đám tăng lữ của chùa Cửu Thiên Tự bắt đi tại miền giao giới của Tương Ngạc, như vậy chàng ta còn chưa đến Mặc Phụ Sơn. Còn hai chị em nàng Châu Thị không biết ra sao? Vậy thế nào mình cũng phải đến Mặc Phụ Sơn một chuyến mới được. Nghĩ vậy nàng bèn bàn tính với nàng Đông Phương Đình, không thay đổi lộ trình.

Dòng dã suốt mấy ngày đường, xe họ đã đến biên giới Tương Ngạc.

Hôm ấy, trên con đường quan lộ thảnh thơi, bỗng thấy hai kỵ mã xuất hiện phía ngược chiều, một nam một nữ, nam ăn mặc theo lối nho sĩ tuấn mã, nữ độ ngoài đôi mươi, tư dung tuyệt thế. Chính hai người này không xa lạ gì, người đàn ông chính là một trong những nhân vật Càn Khôn Ngũ Tuyệt là Nam bút Gia Cát Dật, còn thiếu nữ chính là nàng Hạ Quyên mà mình đã quen trong Phi Các ma cung trên Vô ảnh Phong! Liễu Mi mừng như bắt được châu báu trên trời rơi xuống, lớn tiếng gọi:

- Chị Hạ Quyên ơi!... - âm thanh chứa đựng những âm điệu tủi mừng. Hạ Quyên và Gia Cát Dật kinh ngạc chăm chú nhìn, một chập Hạ Quyên tinh mắt hơn, nhận ra thư sinh đẹp trai trước mặt đây chính là Liễu Mi cải trang, nàng mừng reo lên rằng:- Kìa em Liễu Mi! Trời... chị nhớ em muốn chết...

Liễu Mi chạy sang ôm chầm ngay vào lòng Hạ Quyên buông tiếng khóc òa lên!

Gia Cát Dật ngạc nhiên, vén ngay màn xe lừa ra xem, thì ra một thiếu nữ tuyệt sắc, mặt cũng đầm đìa lệ.

Bao nhiêu những nỗi đau khổ ứ đọng trong lòng Liễu Mi, giờ nàng mới có cơ hội tuôn trút ra một lúc, thôi thì trận khóc của nàng lúc này không khác nàng Mạnh Khuông nữ khóc sập Trường Thành. Đông Phương Đình trong xe bị tiếng khóc của Liễu Mi gây xúc cảm, nàng cũng chẳng biết hai người lạ này là ai, cũng buông tiếng khóc lớn. May trên quãng đường này vắng người qua lại, Gia Cát Dật đứng xoa tay băn khoăn, trong lòng nghi ngay có chuyện gì chẳng lành đây vì con bé Liễu Mi này xưa nay tinh khôn và háo thắng lắm, chuyến này nàng khóc thảm thiết như vậy, thế nào cũng có lý do. Nhất là lại vắng mặt Thượng Quan Linh ở đây. Gia Cát Dật càng nghi và cuống rối trong bụng, bèn hấp tấp hỏi ngay rằng:

- Liễu cô nương! Thế còn Thượng Quan Linh đâu?

Không ngờ câu hỏi ấy càng khiến cho Liễu Mi thương cảm buông tiếng khóc lớn thêm.

Hạ Quyên cố vuốt ve an ủi rằng:

- Nín đi em Liễu Mi! Có gì uất ức cứ nói rõ chị hay, chóng ngoan, nín đi em, em bị uất ức gì nào, nói đi chị sẽ can thiệp cho...

Nàng Hạ Quyên quên mình đến sức trói gà còn không chặt, mà Liễu Mi lại là một con gái của nhân vật lừng danh trong giang hồ là Thanh Thông Hội, nếu có ai ức hiếp được nàng, đâu phải là Hạ Quyên có sức đứng ra can thiệp. Nhưng vì nàng mến thích Liễu Mi, coi như người em gái của mình, nàng cố dỗ rằng:

- Liễu Mi em! Đừng khóc nữa, có chuyện gì cứ nói chị nghe đi!

Nhưng tiếng khóc của hai cô gái vẫn liên miên không dứt. Hạ Quyên bèn nói với Gia Cát Dật rằng:

- Tiên sinh thử khuyên cô bé trong xe và hỏi xem đầu đuôi sự thể ra sao? Nói xong nàng ôm chặt ngay thân hình Liễu Mi vào lòng rằng: Em chị cứ việc khóc đi! Khóc cho đã cơn rồi nói cho chị hay nhé!...

Gia Cát Dật qua khuyên Đông Phương Đình, và nàng cũng nức nở kể rõ mọi chuyện đã xảy ra.

Sau khi nghe biết ái đồ Thượng Quan Linh bị trúng thủ chưởng hàn độc thương, chỉ sống được trong bảy ngày, và ái đồ đã tìm lên Đại Ngũ Trì để gieo mình quyên sinh. Hèn gì con bé Liễu Mi khóc thảm thương đến thế! Tin này không khác gì như một tiếng sét dữ dội đánh ngang tai, Gia Cát Dật lúc này như si như ngốc, đứng thững thờ và ủ rũ như gà bị ướt lông!

Tâm trạng bốn người trong lúc này, duy có nàng Hạ Quyên còn bình tĩnh, hôm cùng trốn chạy với Liễu Mi tại trong cung điện Phi Các tiên cung, nàng từng thấy mặt ái đồ của Gia Cát Dật là Thượng Quan Linh, lúc ấy chỉ biết chàng là một thiếu niên hiên ngang anh tuấn, võ công tinh tuyệt, nàng cũng mừng thay cho Liễu Mi đã tìm được một ý trung nhân lý tưởng như thế, không ngờ nay tin hung dữ truyền đến, vị thiếu niên anh hùng ấy đã rời khỏi trần thế, từ nay âm dương cách trở! Thảo nào không bảo Liễu Mi khóc thống thiết như thế cho được!

Liễu Mi đã khóc khan tiếng, Đông Phương Đình đã cố khuyên giữ sức khỏe để còn tìm cơ hội lo báo thù.

Gia Cát Dật buồn bã từ từ ngồi ngay xuống đất, cởi ngay cây đàn Bát long ngân trên vai xuống đưa tay gẩy. Trong nháy mắt, những tiếng thảm đạm ai oán đã vang lên, trong cảnh mùa thu của tháng bảy, âm thanh buồn tẻ ấy lại càng thê lương vô ngần!

Liễu Mi, Đông Phương Đình, Hạ Quyên, cả ba nàng lúc này bị âm thanh của Bát long ngân thu hút, họ chăm chú lắng nghe và tiếng khóc ngừng hẳn.

Nhưng trong tiếng đàn của Gia Cát Dật, họ nghe thấy những điệu bi thương nhớ tiếc của tình thầy trò, những âm thanh luyến tiếc liên miên bất tuyệt...

Thình lình tiếng đàn biến chuyển sang thế khí phách hiên ngang, oai phong hùng dũng, như thúc giục lòng người nên triệt để vững lòng tin để tiến tới đích! Liễu Mi lập tức thông cảm ý đàn, nàng quyết ý đi tìm kẻ thù để thanh toán, có như thế mới là bản năng của người anh hùng, khóc là biểu lộ sự tuyệt vọng, mà chẳng giải quyết được việc gì!

Dứt tiếng đàn, Gia Cát Dật đứng dậy sang nắm ngay tay Liễu Mi khẩn khoản rằng:

- Liễu cô nương, cô đừng buồn rầu như thế làm gì nữa! Mối thù của Linh đồ, không thể nào không trả, chúng ta bây giờ nên thu xếp lên đường ngay, dù cho chân trời góc biển nào, cũng tìm cho ra người có độc công Phủ Chưởng Hàn để phanh thây kẻ thù mới hả dạ được!

Bốn người tính toán, nên sắp xếp công việc trước mắt ra sao.

Gia Cát Dật bèn rằng:

- Tôi với Hạ cô nương vừa từ Vô ảnh Phong trốn thoát ra, nhưng nghe đâu rằng gần đây những nhân vật trong giang hồ rầm rộ kéo nhau về tập trung ở miền Nhữ Nam, nghe đâu là họ đang tìm một nhân vật rất trọng yếu, và cũng nghe tin phong thanh rằng cây Tiểu Đoạt Hồn Kỳ mà lệnh tôn đã quản giữ ấy, lại khiến cho đám nhân vật trong giang hồ để mắt dòm ngó và có ý tước đoạt! Tôi e rằng đại sư huynh của tôi thế nào cũng mở cuộc xuôi về miền Hà Nam, một nơi mà đang chuẩn bị tề tựu các lộ anh hùng bốn phương như thế, thế nào chả có những chuyện náo nhiệt tưng bừng, chúng mình đến thử đó xem có gặp được chút ít may mắn gì không, tin chắc rằng vị lão bà bịt mặt bí mật, và cả đến kẻ đã dùng độc công giết hại Linh đồ. thế nào chả mò đến đấy mua vui? Chuyến đi của chúng mình đến đó, cũng chưa biết chừng bắt gặp họ tại đó cũng nên! Còn về tin tức của sư điệt Hầu Hạo theo ý tôi nay nhiều nhân vật giang hồ tập trung tại miền Nhữ Nam, như thế chúng mình có thể dò tin tức của sư điệt Hầu Hạo tiện lợi hơn!

Ba nàng đều đồng ý tán thành ý kiến của Gia Cát Dật, chiếc xe lừa được quay ngược lại tiến thẳng về hướng Bắc.

Hạ Quyên và Đông Phương Đình cùng ngồi trong xe, Liễu Mi vẫn giả trai, và thay phiên nhau với Gia Cát Dật để cầm cương xe. Trên quãng lộ trình, những lúc nhàn rảnh, nàng bèn hỏi đến chuyện của chị Hạ Quyên làm cách nào mà trốn thoát khỏi Vô ảnh Phong.

Lẽ đương nhiên Liễu Mi đã hỏi chuyện này trong xe, mà lúc Gia Cát Dật lo cầm cương bên ngoài. Hạ Quyên bị Liễu Mi hỏi, đôi má bất giác ửng hồng như hai cánh hoa đào tươi! Nhưng nàng cũng kể cho Liễu Mi biết về câu chuyện đã xảy ra.

Thì ra trong lúc Gia Cát Dật lo giao đấu với Độc Ma, may ngờ đại đệ tử của Ma Cung là Đinh Tàn ngầm trợ một chưởng, tuy đã thắng, nhưng cũng không tránh khỏi bị thương, cho đến khi cố gượng để thoát thân thì lại được Đinh Tàn ngầm trợ lực đưa vào một nơi bí mật để trị thương, và chính do Hạ Quyên phụ trách công việc săn sóc. Dần dà thương thế của Gia Cát Dật khỏi hẳn, và cũng từ đó, bầu không khí trong Phi Các ma cung rối ren tưng bừng?

Vì Đinh Hãm đã biết Hạ Quyên có ý trốn, bèn tâu ngay cho sư tôn là chủ nhân Ma Cung hay, và chủ trương trừng phạt nghiêm khắc, tính đoạt hẳn Hạ Quyên trong tay sư huynh để hiến cho Độc Ma, và chỉ trong ba ngày, sẽ đem ngay nàng Hạ Quyên ra làm lễ trinh nữ tế thần, sau khi mổ bụng moi gan và hoàn tất các cuộc đại lễ tế Ma thần, xác nàng sẽ được quăng ra ngoài hang để làm bảng chỉ lộ bằng xương người. Độc Ma bèn giao toàn quyền cho Đinh Hãm chỉ huy vụ này, thế là Đinh Hãm lại ngay đại sư huynh để lấy người, nhưng Đinh Tàn không chịu giao.

Công lực của Đinh Tàn, có thể nói là đứng số một số hai trong Ma Cung, không thua kém gì Độc Ma, lẽ đương nhiên là hơn hẳn ba người sư đệ quá nhiều, vì thế Đinh Hãm không dám giở hỗn, nhưng hắn cũng nhận ra là Gia Cát Dật sau khi bị thương, khó mà thoát khỏi Phi Các ma cung. Nhưng sao mãi mà vẫn chưa hề phát giác địch thủ? Thế nào cũng đã có người ngầm dung túng, mà người đáng nghi hơn hết là Đại sư huynh, nhưng không lý Đại sư huynh lại dám cả gan đi phạm một tội lớn lao là khi sư phản bang? Bèn đem chuyện này tâu lại với thầy ngay, và Độc Ma cũng đâm nghi ngờ, và lập tức hạ lệnh cho khám xét hết trong Ma Cung.

Đinh Tàn sau khi biết rõ tin này, bèn lập tức cho Gia Cát Dật hay, nhưng các lối thoát đã bị phong tỏa hết, Độc Ma đã thân hành đốc thúc ba đồ đệ cao thủ của mình: Đinh Hãm, Đinh Hủy, Đinh Phá cùng nhau mở cuộc lùng soát, xem ra tính mạng Gia Cát Dật khó lòng mà tránh thoát. Đinh Tàn tuy đã có lòng mến yêu Hạ Quyên, nhưng về thực lực thì bị cô thế hoàn toàn, không biết tính bằng cách nào để cứu nguy tình trạng!

Trong khi đó thì cuộc đại lùng soát các nơi bí mật trong Ma Cung đang tiến hành gắt gao. Hết đường tính, Đinh Tàn đã nghĩ ngay đến nước liều là: cùng chung số phận với hai người, nếu tình thế bí quá đành mở đường huyết lộ liều chết đánh giải vòng vây luôn.

Nhưng Gia Cát Dật đã cố khuyên Đinh Tàn chớ nên tính quẩn như thế vội, đang lúc bàn tính chưa dứt khoát ấy thì đại đội nhân mã của Độc Ma đã kéo tới rầm rộ, Gia Cát Dật vội đẩy ngay Đinh Tàn vào trong phòng thạch thất, chuẩn bị đơn thân ứng chiến. Ba tên cao túc của độc Ma là Đinh Hãm, Đinh Hủy, Đinh Phá đã mở trận chiến vây ngay Gia Cát Dật. Đang cơn nguy cấp kịch độ ấy, bỗng một con chim ưng to lớn là là bay nhanh xuống, trông thần dạng nó vô cùng dũng mãnh, cuộc chiến thay đổi hẳn lại, thành chim và người, lạ cái là chim ưng chỉ lo đánh với Tam hung họ Đinh mà thôi. Tam hung hình như cảm thấy khó cự nổi với chim ưng! Ma Cung chủ nhân từ trên sàng kiệu hình như đã nhận được ra lai lịch của chim ưng lớn này, vội vàng ra lệnh cho ba đồ đệ lui nhanh ngay, thế là đám đệ tử trong Ma Cung vội vàng rút lui sạch hết.

Lúc này chim ưng bay là ngay xuống trước mặt Gia Cát Dật và ngồi phịch ngay xuống, Gia Cát Dật tinh ý biết ngay, vội vàng kéo ngay Hạ Quyên và mạo hiểm leo ngay lên lưng chim ưng. Chim ưng lập tức tung mình bay bổng, đưa hai người rời ngay khỏi nơi ma huyệt.

Chim ưng như nghe được tiếng người, vì nó biết lắc đầu và gật đầu để trả lời những câu hỏi của Gia Cát Dật. Dần dà hai người biết loại chim thần này là do một vị kỳ nhân cái thế nào phái đến để cứu ái đồ mình là Thượng Quan Linh và Liễu Mi, bèn cho biết họ đã thoát nạn từ lâu. Chim nghe xong liền xà nhanh xuống mặt đất và dùng cánh hất hai người xuống, rồi nó kêu lên một tiếng lớn cất cánh bay bung lên mây nhắm về hướng Tây Nam bay đi.

Địa điểm của hai người đứng chính là cửa núi Cửu Lãnh Sơn và Gia Cát Dật cũng nhận ra những ám hiệu để lại của Hầu Hạo cho biết chàng đã cùng chị em châu Thị đi Mặc Phụ Sơn để cầu cứu, vậy thì con thần ưng này chắc là của vị cao nhân Độc chỉ Thôi Bác đây, chỉ nội xem con thần ưng oai phong giỏi võ như thế thì đủ biết công lực của chủ nhân nó chắc còn giỏi đến bực nào!

Gia Cát Dật lại nhớ đến ái đồ của mình, vội vàng cùng Hạ Quyên từ Tương Dương khởi trình vào tỉnh Ngạc (từ Hồ Nam đi Hồ Bắc), nhưng dọc đường, Hạ Quyên lại bị cơn bệnh cảm, nên thời gian bị chậm mất mấy ngày.

Trong tất cả những cử chỉ và ý tứ của Hạ Quyên và Gia Cát Dật, đã không làm sao tránh khỏi đôi mắt tinh ranh của nàng Liễu Mi, vì nàng đã nhận thấy những cái bất bình thường của hai người, Liễu Mi không khỏi mừng thầm cho số phận của Hạ Quyên là đã có nơi ký thác tâm hồn, nhưng nàng càng nhận rõ về điểm này bao nhiêu, thì nàng càng cảm thấy số phận mình bạc bẽo bấy nhiêu. Nhưng nàng Hạ Quyên đã tự cho mình có bổn phận của một người chị, cố an ủi hai tâm hồn của hai thiếu nữ, cỗ xe lừa vẫn chở bốn người nhắm về hướng Bắc để tiến tới Nhữ Nam.

Khi trời đã vào đầu mùa tháng tám, khí hậu mát và có vẻ lạnh, Liễu Mi vẫn ăn mặc theo lối nam nhi, Hạ Quyên và Đông Phương Đình vẫn nằm trong xe lừa, và chiếc xe của họ đã lăn bánh vào địa giới của Nhữ Nam.

Hôm đó, chiếc xe của họ vẫn còn thong dong trên quan lộ. Bỗng mọi người nghe đằng xa có tiếng binh khí va chạm như có cuộc giao tranh, khi Liễu Mi định thần nhìn kỹ, thấy đôi bên giao tranh tại một khoảng đất vắng vẻ, mỗi bên có đến mươi người, và hai người đang giao tranh đều là hai thiếu niên, họ đều dùng kiếm hết, Liễu Mi tinh mắt, nàng nhận ra một người là con trai của Bắc kiếm Phổ Côn tức Phổ Kiên, còn người kia là Hương phủ Phích lịch nhị lang Sở Canh, là một Hương chủ trong Thanh Thông Bang hội của cha mình: Sở Canh vẫn đánh theo tật cũ, bửa chém bừa bãi, vì thế dễ nhận ra ngay là chàng, lúc này chỉ thấy Phổ Kiên bị Sở Canh đánh cho rối loạn chân tay, nguy cơ hiện khắp xung quanh, hình như phía của con trai Bắc Kiếm đã không còn cao thủ nào hơn Phổ Kiên, nên chẳng có mống nào dám lên trợ sức. Phổ Kiên đành cắn chặt răng cố chống đỡ.

Nam bút Gia Cát Dật chỉ ngại Phổ Kiên nhận ra mình và chàng ta kêu mình ra trợ giúp, vì dù sao cũng là con của Bắc Kiếm, mình không giúp thì coi sao cho được, mà ra tay thì Gia Cát Dật không muốn tí nào, Gia Cát Dật hối thúc ngay Liễu Mi mau tránh đi cho yên. Liễu Mi bỗng nghĩ ngầm trong bụng: Sở Canh và Phổ Kiên đã có mặt tại đây, xem ra nhân mã của đôi bên Thanh Thông Bang và Bắc kiếm Phổ Côn cũng đã kéo nhau lại hết, thế nào chả có phụ thân mình trong này, không biết đôi bên ngoài sự tranh giành chiếc Tiểu Đoạt Hồn Kỳ ra còn âm mưu gì khác nữa không biết?

Gia Cát Dật không muốn để lộ tung tích mình trong lúc này, bèn lén đưa nhau vào thành, tìm ngay một khách sạn vắng vẻ, thu xếp cho Hạ Quyên và Đông Phương Đình xong xuôi, cùng với Liễu Mi nghỉ khỏe lấy sức rồi sẽ mở cuộc thám thính sau.

Cây Bát long ngân của Gia Cát Dật đã cất đi và hóa trang thành ông già, còn phần Liễu Mi cải trang thành một thư sinh, hai người cùng ra ngoài để dò la tin tức.

Nay tuy đã biết các tay anh hào trong giang hồ đều tề tựu hết tại Nhữ Nam, thế nào cũng có lý do gì, nhưng không biết ngoại trừ Thanh Thông Bang và Bắc kiếm Phổ Côn đã đến ra, còn những danh phái và nhân vật nào không biết?

Thành quách tại Nhữ Nam đây quả là lớn, hai người thả bước đi thong dong khắp nơi trong thành, một già một trẻ, trông không khác gì hai cha con, đến xế chiều thấy đói, hai người đưa nhau vào một cao lâu tìm một vị trí thoải mái để ăn uống, sau khi căn dặn xong, tiểu nhị vội đi lo ngay cho khách.

Trong ngôi cao lâu này quả thật là rộng rãi, những khách ăn uống ở đây áo quần chỉnh tề cử chỉ lễ độ, ngay cửa sổ ngó xuống, là một con sông lớn, trông khí khái và hùng vĩ khiến cho khách cảm thấy khoan thai vô ngần!Bỗng có một khách dựa ngay thành cửa sổ, khẽ tiếng vịnh rằng:

- Sông sâu nước chảy về đâu?

Liễu Mi sau khi nghe âm thanh của người này, biết ngay là một người giỏi về nội công, bất giác đưa mắt chăm chăm nhìn sang, chỉ thấy người này ăn mặc theo lối văn nhân, tuổi ước ngũ tuần, da mặt ngăm đen, để bộ râu đen trước ngực, trông oai phong lẫm liệt.

Người nọ quay đầu, phát giác tia nhìn của Liễu Mi, bỗng mắt người văn nhân này sáng ngời hẳn lên.

Liễu Mi chột dạ, vội cúi nhanh đầu xuống, nhưng nàng vẫn nghe tiếng thở dài của người này. Tuy không biết nhân vật này là ai, nhưng cũng biết không phải tay tầm thường gì. Liễu Mi tính hỏi Gia Cát Dật, nhưng thấy ông ta cũng đang chăm chú nhìn sắc mặt u buồn, lắc đầu như ra ý cho Liễu Mi là đừng lên tiếng.

Tiểu nhị trong lúc này đã bưng cơm rượu ra, Liễu Mỉ tuy đang ăn uống, nhưng vẫn ngấm ngầm chú ý khách lạ nọ, chỉ thấy người ấy về bàn ngồi một mình, trên đầu chít khăn vuông, trên khăn vuông có đính một miếng ngọc, miếng ngọc sáng ngời hẳn, có thể trị giá đến vạn lạng vàng, thần sắc buồn buồn ngồi uống một mình. chẳng bao lâu, bỗng có hai thanh niên ăn vận theo lối tú sĩ, bước lên lầu và đến sát bàn ăn người khách chít khăn vuông khẽ tiếng bẩm nói gì không rõ.

Chỉ thấy người ấy lập tức đứng dậy, hai thanh niên nọ vội lo chia ra hai bên như lo hộ tống văn nhân chít khăn vuông xuống lầu, một người trong đó lấy ra lạng bạc thẩy ngay xuống bàn. Kiểu thẩy bạc hơi nặng tay, nên chỉ thấy nén bạc bị lõm ngay xuống mặt bàn. Sự biểu diễn thủ pháp này, ngoài sự chứng tỏ rộng rãi của mình, càng lộ ra những nét thô bạo hào phóng của kẻ giang hồ võ thượng, nhưng vô tình họ đã đánh rớt tất cả những vẻ hóa trang văn nhân nho sĩ của họ rồi!

Trong lúc các khách hàng trên cao lâu còn đang kinh ngạc với những cử chỉ thô bạo ấy, đằng này Gia Cát Dật nhẹ thích Liễu Mi đứng dậy ra phía cửa sổ ngó xuống, chỉ thấy dưới đường phố có một chiếc kiệu bịt bùng, trang hoàng vô cùng lộng lẫy, người văn nhân ấy sau khi bước lên kiệu, có sáu kỵ mã chia ra phía trước và phía sau, ai nấy y phục lộng lẫy chỉnh tề và toàn là thanh niên trai tráng lo áp theo kiệu.

Gia Cát Dật mỉm cười nói với Liễu Mi rằng:

- Tìm ra tên chủ chốt rồi! Chúng ta mau đuổi theo!

Hai người vội hấp tấp xuống lầu đuổi theo, chỉ thấy sáu kỵ mã và chiếc kiệu ấy thong dong chậm chạp, hai người theo dõi cũng không cảm thấy mệt gì.

Liễu Mi bèn lên tiếng hỏi rằng:

- Sư thúc! Những người này là ai vậy?

Thì ra Liễu Mi sống chung bấy lâu, đã quen miệng xưng hô với Gia Cát Dật bằng sư thúc.

Gia Cát Dật cười rằng:

- Bọn này chính là Điểm Thương Phái tại tỉnh Vân Nam, người ngồi trên kiệu ấy chính là vị tân nhiệm chưởng môn, tên là Hận thư sinh Hoàng Kha, còn sáu tên trai tráng kia chắc là loại đồ tôn đồ tử của y (vai con cháu)!

Liễu Mi ồ lên một tiếng, bây giờ nàng mới nhớ ra lão phụ mình từng nói, trong đương kim giang hồ ngày nay, quả có một nhân vật ăn mặc theo lối thư sinh và da mặt ngăm đen, võ công lại vô cùng quỉ dị, nhất là thiện dụng về ngọn binh khí song phi chảo (đôi móng có dây xích), và đặc biệt của loại binh khí này có thể dùng làm ám khí được. Nhưng tính tình u buồn và ít có nụ cười trên khuôn mặt, nên trên giang hồ đã tặng cho một biệt hiệu Hận Thư Sinh!

Không ngờ Điểm Thương Phái xa tít tại Vân Nam mà cũng đến Nhữ Nam; vậy thế nào cũng có chuyện ly kỳ sẽ xảy ra tại Nhữ Nam này. Gia Cát Dật và Liễu Mi vẫn lo theo dõi nhóm người đi trước, chẳng bao lâu ra khỏi cửa Bắc Nhữ Nam, bắt đầu vào một con đường vắng vẻ, và trời cũng bắt đầu tối dần, trong lòng hai ngươi lấy làm lạ.

Khi đến gần chân một ngọn núi, xa xa thấy đám đông đứng chờ, lửa đuốc sáng trưng, khi thấy nhóm người của Hận thư sinh Hoàng Kha đến nơi, đám người đứng chờ khua cao đuốc như để hoan nghênh. Gia Cát Dật bèn kéo Liễu Mi tung mình lên thân cây truyền hết cành này sang cành khác, đến sát chân núi nọ từ trên cây nhìn lén xuống.

Chỉ thấy một cảnh trạng náo nhiệt tưng bừng, có cả thảy trên hai chục người, nhưng chia thành ba nhóm, một là Bắc kiếm Phổ Côn và con trai Phổ Kiên cùng với mấy tay thủ hạ, cả nhóm sáu người, nhóm thứ hai là Thanh Thông Hội, cộng cả thảy bảy người, phụ thân của Liễu Mi và Phích lịch nhị lang Sở Canh đều có mặt trong này, còn một nhóm chót và số người đông hơn hết là trên mười người, toàn ăn vận theo lối nhà sư tăng, nhưng trên đầu lại búi tóc, trông phi tăng nhân mà cũng phi đạo sĩ, tay không cầm thiền trượng thì cũng phất trần. Liễu Mi nhìn kỹ, thấy có cả Hải Không hòa thượng của Cửu Thiên Tự trong số này.

Nhưng Hải Không đại sư xem ra không phải là người cầm đầu trong nhóm người này, mà người cầm đầu đây lại là một quái nhân kỳ dị, thân mặc áo nhà tăng, đầu để búi tó, trông tăng chẳng tăng đạo chẳng đạo, Liễu Mi nhận ra người này tên gọi Vân Cư Sĩ, tên thật không ai biết đến, danh tiếng cũng lừng lẫy trong giang hồ, tính tình khi chánh khi tà, nhưng bị thiên hạ phỉ báng nhiều hơn là tôn trọng.

Ba nhóm người này hình như đã chờ đợi tại đây khá lâu, khi thấy người chưởng môn của phái Điểm Thương đến, ba người cầm đầu của ba phái kia, mỗi người một thái độ khác nhau hoàn toàn, chỉ thấy Vân Cư Sĩ và Liễu bang chủ bước lên nghênh đón, còn Bắc kiếm Phổ Côn thì lạnh lùng hừ lên một tiếng bằng giọng mũi quay thân nhìn vu vơ chỗ khác. Trong ánh đuốc sáng trưng, chỉ thấy người chưởng môn phái Điểm Thương là Hận thư sinh Hoàng Kha đang tỏ vẻ không bằng lòng, vì dù sao mình cũng là một người chưởng môn phái hữu danh Điểm Thương, thế mà nay người ta đám ngang nhiên lạnh lùng với một thái độ với mình, rõ là cố tình làm mất mặt mình, nghĩ như thế bèn lạnh lùng rằng:

- Hừ! Nhóm người đứng bên kia là đệ tử của môn phái nào vậy! Thân hình cao lớn như thế, nên phái làm kẻ giữ cán cờ có lẽ tuyệt!

Bắc kiếm Phổ Côn đâu chịu nổi câu nói mỉa mai như thế, thình lình quay phắt ngay thân lại rằng:

- Này Hoàng Kha, nhà ngươi sủa bậy cái gì thế?

Hoàng Kha vờ thất kinh lên rằng:

- Trời ơi! Thì ra là Bắc kiếm phổ Côn trong Càn Khôn Ngũ Tuyệt đó sao! Xin lỗi! Xin lỗi! Vì trong đêm tối không nhận được rõ... nhưng nghe xưa nay Bắc kiếm Phổ Côn thường hay thu mình ở nơi thanh cao, ít lui tới với thiên hạ, nhưng không biết hôm nay có gì thúc giục ngài đến đây không biết?

Bắc kiếm Phổ Côn không nói gì, chỉ hừ một tiếng bằng giọng mũi, giơ tay phất lên một cái, một luồng sức mạnh nhắm ngay mặt của Hận thư sinh Hoàng Kha đánh tới.

Hoàng Kha đâu chịu thua, hai tay cũng phất ngay nội công của mình ra để chống trả. Chỉ nghe một tiếng bùng vang lên, cát bụi bay mịt mù, sau khi hai bên so nhau một chưởng, hiển hiện rõ Bắc kiếm Phổ Côn hơn hẳn một bực.

Thấy toàn thân Hận Thư Sinh loạng choạng hẳn, nhưng vốn cũng là một người chưởng môn của phái Điểm Thương, nên đã ráng thu hết toàn lực để đứng cho vững bộ khỏi bị ngã, dù cho vậy, nhưng cũng dư biết phần hơn kém của nhau rồi. Hận thư sinh Hoàng Kha cả giận, vội tung ngay vạt áo lên rút ngay ra một đôi binh khí sáng nhoáng!

Sau khi binh khí vừa hiện ra, mọi người nhận ngay ra là ngọn binh khí độc đáo nhất của Điểm Thương là Tam lăng truy phong trảo. Chỉ thấy tay Hận Thư Sinh đang cầm một trảo và dây xích, đang nghiêng tay tính phát ra.

Bắc kiếm Phổ Côn lạnh lùng rằng:

- À ra đây là đôi quỉ trảo của họ Hoàng nhà ngươi đó hả! Lão phu đang tính thỉnh giáo xem tuyệt kỹ của nó ở đâu?

Dứt lời đôi bên đã lăm le sẵn sàng ứng chiến, Thanh Thông Hội Liễu bang chủ và Vân Cư Sĩ vội nhảy vọt ra, đứng ngay giữa đôi bên, hấp tấp lên tiếng rằng:

- Xin nhị vị chớ nên nổi nóng vậy vô ích, phải nhớ rằng tí nữa đây còn có những nhân vật vô cùng lợi hại nữa đến kia mà, đến chừng đó, phải hoàn toàn trông hết vào sự đồng tâm nhất trí của chúng mình, bây giờ chớ nên làm mất hòa khí của nhau như vậy!

Liễu Mi nghe nói thất kinh trong lòng, cha mình với Bắc kiếm Phổ Côn vốn là kẻ thù địch về vụ Tiểu Đoạt Hồn Kỳ kia mà, sao đêm nay họ lại chịu hợp tác chung lưng với nhau như thế, thật là một chuyện lạ lùng khó tưởng tượng?

Lại nghe tiếng Vân Cư Sĩ rằng:

- Liễu lão gia và Bắc kiếm Phổ Côn nay đã hòa thuận hẳn rồi, vậy chúng tôi mong rằng Hận Thư Sinh chớ có nổi nóng mà để hỏng việc bây giờ, xin cất binh khí ngay đi cho!

Hận Thư Sinh tuy vẫn còn hậm hực, nhưng cũng cất luôn Tam lăng truy phong trảo, Bắc Kiếm thấy vậy cũng thôi, không lên tiếng nói thêm gì. Liễu bang chủ và Vân Cư Sĩ sau khi đứng ra giải hòa cho đôi bên, thế là một cuộc tranh chấp sắp bùng được dập tắt ngay, bốn đám người chia thành bốn nhóm khác nhau nghỉ ngơi gần ngay tại đó.

Bốn thủ lãnh ngồi ngay vòng trong, và đệ tử phái nào đứng ngay sau phái nấy, nghĩa là đứng sau người thủ lĩnh của mình, có người ngồi, cũng có kẻ đứng. Lúc này Hận thư sinh Hoàng Kha bỗng lên tiếng rằng:

- Tiểu sinh đến chậm mất một chút, nên không biết người mà quí vị muốn tìm ấy, đã được tin tức gì chưa?

Vân Cư Sĩ hình như là người đã đứng ra triệu tập cuộc hội này, nghe hỏi vậy bèn lên tiếng rằng:

- Chẳng giấu gì Hoàng huynh, người này bây giờ đã được chúng tôi điều tra ra manh mối, và chính nó đã ở gần nơi phụ cận này!

Hoàng Kha hững hờ rằng:

- Ồ! Thì hay quá! Dám hỏi người này hiện ở đâu?

Vân Cư Sĩ đưa mắt nhìn Liễu bang chủ và Bắc kiếm Phổ Côn rằng:

- Chuyện này... - Nói tới đây ngừng bặt luôn.

Bắc kiếm Phổ Côn từ từ lạnh lùng rằng:

- Xin quí vị chớ nói lăng nhăng làm gì cho mất ngày giờ, nay chúng mình đã đến đông đủ, nên thương lượng với nhau là nếu sau khi tìm gặp được người này, chúng ta nên đối xử ra sao?

Liễu bang chủ lên tiếng:

- Theo ngu ý của tại hạ, nếu sau khi tìm được người này, chúng ta nên giấu lén hắn vào một nơi nào cho thật kín đáo, cho người canh giữ cẩn thận, chừng ra loan tin ra, lo gì mà chánh chủ nhân của nó không ra mặt!

Vân Cư Sĩ phụ họa rằng:

- Ý kiến của Liêu bang chủ quả hay. Chúng ta dùng lối bắt người làm con tin này, dù cho đối phương bản lĩnh có cao cường đến đâu đi nữa, họ cũng đành bó tay với mưu chước của chúng mình!

Bắc kiếm Phổ Côn và Hận Thư Sinh cũng tỏ ý tán thành, tiếp theo là thảo luận đến sau khi tìm ra người, ai sẽ lãnh trách nhiệm cai quản và nên cho cầm giam tại đâu?

Bốn người ai nấy phát biểu ý kiến của mình, nhưng họ đều đồng ý là không nên di chuyển đi đâu xa xôi, tốt nhất là gần nơi phụ cận này thì hơn, và cần nhất là phải cho thêm đông người canh gác, dù với giá nào cũng phải giữ cho được con tin này để làm vật đánh đổi. Hận thư sinh Hoàng Kha nghĩ là Điểm Thương cách đây quá xa, việc bảo vệ thế nào cũng không liên quan đến mình, nên hắn đã quay sang ủng hộ cho Liễu bang chủ của Thanh Thông Hội.

Một tiếng ho khan lên rằng:

- Tôi xem trong bốn phái chúng ta đây, phái Điểm Thương ở quá xa nên không tiện, còn Vân Cư Sĩ và Bắc kiếm Phổ Côn lại không có một nơi cố định, vậy chỉ còn Thanh Thông Cốc của Liễu bang chủ là ổn thỏa hơn hết, người đông thế lại lớn, lại gần với địa điểm này...

Bang chủ Thanh Thông Liễu Khải cười ha hả rằng:

- Lời nói Hoàng huynh quả không sai, nhất là địa hình phức tạp trong Thanh Thông Cốc, kẻ nào tầm thường lọt vào trong ắt khó lòng mà thoát ra cho nổi, hơn nữa toàn bang chúng tôi đều ở nơi đây, chắc quyết không có chuyện gì quái lạ xảy ra đâu!

Nhưng Bắc kiếm Phổ Côn lên tiếng cãi ngay:

- Ai nói là ta không có chỗ giữ người lý tưởng, ta có ngôi miếu tại Lạc Thủy, phía dưới có xây cất đường ngầm và vô cùng kiên cố!

Liễu Mi nghe đến đây, sực nhớ vụ ở Hắc Hổ Miếu, thì ra ngôi miếu này có đường ngầm và cả mật thất hèn gì những người trong điện có thể biến đi hiện ra tự nhiên như vậy!

Hận Thư Sinh như vẫn còn chưa hả giận, lên tiếng phản đối ngay:

- Theo tôi, Thanh Thông Cốc vẫn là nơi an toàn hơn hết, huống hồ Liễu bang chủ người ta lại còn giữ cả Tiểu Đoạt Hồn Kỳ, dù cho người ấy có to gan đến đâu đi nữa, cũng chưa chắc đã dám ngang nhiên đến mạo phạm!

Bắc kiếm Phổ Côn khẽ hừ bằng giọng mũi, mỉa mai lại ngay:

- Có Tiểu Đoạt Hồn Kỳ thì làm chó gì ai, nếu không biết và đọc thông được những văn tự trên cây cờ nhỏ ấy, có khác gì với một chiếc thoa cài đầu thông thường đâu nào, e nếu không cẩn thận, chưa chừng bị người ta đoạt luôn cây cờ, chừng đó mới chưng hửng mà ngó nhau?...

Liễu Khải bỗng nhảy đổng lên hét rằng:

- Này Bắc kiếm Phổ Côn! Ông khi người vừa vừa chứ!...

Bắc kiếm Phổ Côn lạnh lùng rằng:

- Sao? Kỳ trước sư đệ tôi đứng ra ngăn cản phá đám, nên cuộc chiến của hai thằng già chúng mình chưa được mở màn, vậy nếu có thích hôm nay thanh toán với nhau ở đây cho tiện?

Liễu Khải quát rằng:

- Muốn thế thì cứ việc ra tay, bộ tưởng lão phu sợ sao?

Đôi bên đã đi đến nước gay cấn tuyệt độ, Phổ Kiên và Sở Canh đứng ngay hết dậy để chuẩn bị kịch đấu cho phe mình, tình trạng căng thẳng xâm chiếm hết lòng người trong lúc này!

Nên dùng (←) hoặc (→) chuyển chương

Chương trước
Chương sau